С утра поселок вахпекутов напоминал пчелиный улей. Мужчины оживленно спорили у своих хижин. Молодые женщины и незамужние девушки старательно причесывались, выбирали лучшие наряды и украшения, а женщины постарше вертелись у костров. Вокруг разносился соблазнительный запах готовившихся блюд. Детвора то и дело выбегала за околицу, чтобы узнать, не показались ли возвращающиеся воины.

На рассвете этого дня Кривой Нос, ходивший в лес на разведку, прибежал в поселок. В эти неспокойные времена вахпекуты всегда расставляли вокруг поселка дозорных. Кривой Нос вернулся раньше обычного, чтобы как можно быстрее принести новость, имевшую огромное значение для всего племени. Смелый Сокол возвращался из необычного для вахпекутов похода, завершившегося успешно!

Многие воины отправлялись в далекие походы. Их возвращения всегда ждали с беспокойством. В случае успеха воинов радостно приветствовали, а неудачу, раны и смерть оплакивали всем миром, понося врагов и давая клятвы отомстить. С незапамятных времен поиск славы и добычи был частью повседневной, суровой жизни вахпекутов, давая повод и для радости и для горя. После всех походов, которые совершались до сих пор, жизнь обитателей поселка неизменно текла своей обычной чередой.

Так было до похода, организованного Смелым Соколом. Впервые в истории вахпекутов, живших по заветам праотцов, он решил привести лошадей. Смелый Сокол предложил добыть их у шайенов. С ним пошли самые молодые мужчины племени.

Удача в походе должна была оказать революционное влияние на жизнь всех вахпекутов. Поэтому появление Кривого Носа с известием, что Смелый Сокол устроил привал на краю прерии в половине дня пути от поселка, необыкновенно взволновало все племя.

Кривой Нос был сдержанным человеком. Но когда он сообщал о возвращении Смелого Сокола, глаза индейца горели:

— Я видел их и разговаривал с ними! — взволнованно говорил он. — У них есть сунка вакан, много сунка вакан! Кто принял участие в походе, будет иметь своего сунка вакан. Все они целы и здоровы, хотя чиппева и преграждали им путь. Техаванка получил боевое имя. Он прокрался в лагерь шайенов и подслушал разговор вождей! Он спас жизнь Длинному Когтю, сунка вакан которого подстрелили чиппева. Воины прибудут сюда до захода солнца. Сейчас сунка вакан отдыхают. Только четыре вечера ехали воины от реки Шайен!

Благоприятное известие обрадовало всех обитателей поселка. Они решили достойно отметить возвращение молодых мужчин. Многие сейчас упрекали себя за то, что не приняли участия в походе Смелого Сокола.

Волнующее известие с быстротою молнии долетело до хижины вождя-шамана. Ни один мускул не дрогнул на лице Красной Собаки, когда посланец сообщал ему необычную новость. Потом шаман долго сидел неподвижно, больше похожий на статую, чем на живого человека. Прищуренные глаза, всматривающиеся в костер, не позволяли узнать о чувствах, бушевавших в его сердце.

Итак, вахпекуты, которыми он руководил много лет, оказались на распутье. Какую дорогу они выберут? Останутся ли на земле отцов, чтобы охранять ее от врагов?.. Если вахпекуты, а за ними другие санти дакоты, уставшие от непрекращающегося противостояния, устремятся на великолепных сунка вакан в открытые равнины запада, кто же тогда окажет сопротивление коварным белым пришельцам с заросшими губами, цвет кожи которых делает их похожими на духов, злых Духов?

Здесь, на земле праотцов дакотов находилась величайшая святыня всех индейцев. Страна Мира. Давно, очень давно четыре божественные черепахи с четырех сторон света низвергли на Землю страшные потоки дождя. Вода поднималась все выше и выше, грозя затопить людей. Встревоженные потопом индейские племена собрались в прериях в одном месте. А вода тем временем поднималась, индейцам становилось все теснее, наконец, они сбились в одну огромную группу и потонули. Из их мертвых разбитых тел и крови образовалась большая красная скала. Спаслась лишь одна невинная девушка. Она сумела ухватиться за парящего орла, в которого вселился сам Великий Дух. Орел занес девушку на вершину красной скалы. Там она родила близнецов, которые дали начало всем людям на Земле .

Ужас охватил Красную Собаку при мысли, что ноги белых завоевателей могут коснуться священного красного камня, плоти и крови индейцев. И тогда церемониальные трубки мира из таинственного красного камня наверняка потеряют свою огромную волшебную силу.

Словно отвечая мрачным мыслям шамана, жар находившегося перед ним костра вдруг заблестел живительным пламенем. Огненные языки начали приобретать удивительные формы, пока, наконец, не образовали фигуру мужчины, покрытого боевой краской. Черты лица грозного воина с каждой минутой становились все отчетливей. Это был Техаванка — любимый внук и гордость могучего шамана. Пламя стреляло все выше, вместе с ним росла и огромная фигура воина. Огненные блики играли на великолепном плюмаже, сильные руки держали боевую палицу дакотов…

Шаман посмотрел внуку прямо в глаза, будто желая прочесть его самые сокровенные мысли. Глаза воина горели огнем, но взгляд был холоден, безжалостен. Губы медленно раскрылись, словно хотели издать боевой клич дакотов…

— Внук мой… война, значит, война! — беззвучно прошептал Красная Собака. Мучившие его мысли сразу же развеялись вместе с исчезнувшей в пламени фигурой воина.

Некоторое время шаман сидел неподвижно. Наконец, он глубоко вздохнул и уже вполне осмысленным взглядом осмотрел землянку.

Этого только и ждала его внучка, Утренняя Роса. Она сразу подбежала к нему и села рядом.

— Отец мой! Техаванка возвращается! Он заслужил боевое имя! Теперь его зовут Хитрый Змей. Это имя ему дал Смелый Сокол!

Красная Собака улыбнулся любимице и спросил:

— Куда подевалась Мем'ен гва? Может, ждет у ворот Хитрого Змея?

Утренняя Роса захлопала в ладоши и рассмеялась.

— Мем'ен гва наряжается, — ответила она. — Сейчас все девушки готовятся к встрече с воинами.

— Тогда не теряй времени и ты, дочь моя, — весело сказал шаман. — Мне кажется, что не только возвращение брата так радует тебя?

Вспыхнув, Утренняя Роса убежала вглубь землянки и исчезла за занавеской, откуда сразу же послышались девичьи перешептывания.

Шаман позвал своих жен и распорядился устроить пир в честь возвращения воинов.

Только незадолго до захода солнца детвора, высматривавшая у ворот поселка возвращающихся воинов, побежала между домами.

«Едут! Едут! Едут!»

Крики послышались сразу и отовсюду. Они тотчас же слились с лаем собак.

Вахпекуты выбежали из домов. От землянки вождя до ворот в частоколе, окружавшем поселок, выстроились рядами старики, юноши и девушки. Они оделись во все самое лучшее. Славные воины были в полной экипировке, с присвоенными советом старейшин знаками отличия. Теперь уже многие носили в волосах орлиные перья, некоторые нацепили даже целые плюмажи. Детишки — как обычно, почти нагие — пытались получить лучшие места во главе шеренги, чтобы ничего не пропустить.

Перед просторной землянкой вождя-шамана собрались члены совета старейшин, вскоре сам Красная Собака встал во главе первых лиц племени. При виде его индейцы замолчали, ибо шаман надел на голову церемониальный волшебный плюмаж из орлиных перьев, по бокам которого находились настоящие рога бизона. Такие знаки могли носить только немногочисленные, очень заслуженные мужчины, наделенные сверхъестественной силой. На шамане была также обрядовая рубашка из оленьей кожи, обрамленная по швам и снизу пучками человеческих волос. В руках он держал шаманский бубен. Одежда вождя подчеркивала огромную важность происходящего.

К поселку приближалось облако пыли. Вскоре послышался топот коней, усиливавшийся с каждой минутой. Наконец, наездники галопом проехали в ворота и поскакали между домами. Послышался триумфальный воинский крик — громкий, пронзительный. Оказавшись между рядами приветствовавших вахпекутов, наездники осадили коней, ловко формируя парадный строй. Во главе его стал командир похода Смелый Сокол. Он восседал на добытом коне, за которым, чуть сторонясь, шла кобыла с жеребцом. На некотором расстоянии от командира ехал воин с лицом, покрытом черной краской смерти. Это означало, что он убил врага. На груди воина был сверток со святыми предметами, так хорошо известный всем вахпекутам. В приветствовавшей толпе послышалось:

— Техаванка! Техаванка!

Техаванка, или сейчас Хитрый Змей, напевал песню смерти, в которой вспоминалась битва с чиппева. Одновременно воин посматривал на вырядившихся женщин, посылая им пламенные, полные восхищения взгляды. Он с трудом скрывал радость и гордость.

За юношей ехали остальные участники похода, ведя на арканах по две свободных лошади, рядом с которыми бежало несколько жеребцов. Кавалькада продефилировала вдоль рядов зрителей, которые упивались количеством коней, добытых во время похода. Они громко выражали удивление и восторг. Молодые танцовщицы плясали и пели под аккомпанемент бубнов.

После двукратного обхода поселка Смелый Сокол повел кавалькаду к землянке вождя-шамана. За несколько шагов до Красной Собаки он поднял правую руку. Наездники остановили лошадей. Смелый Сокол соскочил на землю, дав знак Хитрому Змею, носившему сверток со святыми предметами, сделать то же самое. Оба подошли к совету, старейшин племени и остановились перед Красной Собакой. Некоторое время они молчали в знак уважения к самым достойным.

— Вы вернулись… — первым прервал молчание вождь-шаман. — И привели необычную для нас добычу… сунка вакан. Я вижу знак смерти на лице одного из вас, значит вы сражались и победили. Мы приветствуем вас. Все ли вы целы?

— Отец мой, сверток со святыми предметами, которые ты позволил взять в военный поход, успешно сберег нас от пуль коварных врагов. Мы все благополучно вернулись, — ответил Смелый Сокол.

— Вахпекуты, наконец-то, получили первых сунка вакан . Тебе, могущественный шаман, прежде всего принадлежит доля нашей добычи.

Смелый Сокол выбрал двух мустангов и привязал их за аркан к шесту перед хижиной Красной Собаки. Среди вахпекутов послышались возгласы одобрения. Смелый Сокол снова встал перед советом старейшин.

— Это был мой первый военный поход с воинами-вахпекутами, — сказал он. — Все они были мужественны, но некоторые внесли особый вклад в успешное окончание операции. Перед советом старейшин я поделю добычу. Черный Волк, Рваное Лицо и Хитрый Змей получают по три сунка вакан. Хитрый Змей — это имя, данное мною моему младшему брату Техаванке. Длинный Коготь, Желтый Живот, Длинное Копье и Два Лица возьмут по два сунка вакан, все остальные по одному. Жеребцы останутся со своими матками. Хо!

— Приглашаю Смелого Сокола и участников военного похода в мой дом, — сказал Красная Собака. — Члены совета старейшин охотно потешат свои уши рассказом о ваших делах. Приходите после захода солнца.

Красная Собака ушел. Участники похода договорились, что все лошади будут отведены на ближайшую лесную поляну.

Вскоре Хитрый Змей вошел за Красной Собакой в дом. Сперва он торжественно положил сверток со святыми предметами на алтарь, затем сел у огня рядом с шаманом, которому нетерпелось узнать о военных приключениях внука. Хитрый Змей подробно рассказал о походе. Прежде, чем он закончил рассказ, в глубине поселка затрещала погремушка глашатая.

Вскоре треск раздался поблизости от землянки шамана, и тут же послышался громкий голос:

«Все вахпекуты, внимательно слушайте! Смелый Сокол, как командир похода против шайенов, дал воину Техаванке боевое имя Хитрый Змей!».

Треск погремушки начал отдаляться и вскоре стих, а в доме Красной Собаки все еще слышались взволнованные голоса женщин. Наконец, движением руки шаман успокоил их и сказал:

— Ты вел себя мужественно, внук мой! Совет старейшин скоро оценит это. Пусть цвет смерти в течение сегодняшнего вечера остается на твоем лице.

Пир, устроенный Красной Собакой в честь участников похода против шайенов, затянулся до поздней ночи. Но, несмотря на это, Смелый Сокол сразу же пополудни привел с пастбища шесть своих лошадей и привязал их у землянки. Жены Рваного Лица навьючили их поклажей, состоявшей из шкур бизона, выделанных для шитья типи, и кожи, предназначенной для одежды, мокасин и женских украшений. Сам Смелый Сокол перебросил через плечо ружье чиппева, добытое во время похода.

Видя эти приготовления, соседи предположили, что Смелый Сокол собирается жениться. Никто не удивился, что Рваное Лицо и его жены взяли на себя роль сватов. У Рваного Лица были три дочери и ни одного сына, поэтому он усыновил Смелого Сокола. Это наложило на него и его жен родительские обязанности. Согласно обычаю, родители всегда выступали сватами своего сына.

Создание семьи среди индейцев Великих равнин подчинялось признаваемым всеми правилам. Молодой мужчина получал право думать о женитьбе только после того, как представлял доказательства, что сможет самостоятельно содержать семью и добывать трофеи в военных походах. После этого он довольно долго выбирал подходящую девушку, а когда решение принималось, то просил родителей переговорить с родителями избранницы. Если отец с матерью одобряли выбор сына, то становились сватами.

Смелый Сокол был хорошим охотником и мужественным воином. Многие девушки тайком вздыхали по нему, и их отцы гордились бы таким зятем. Однако никто не сомневался, кого хочет взять в жены Смелый Сокол. Ведь он спас внучку Красной Собаки от неминуемой мученической смерти, и с той поры молодые люди проявляли расположение друг к другу. Это Смелый Сокол выжидал ее, когда она ходила к озеру за водой или в лес за дровами и дикими овощами. Это его дудочка в сумерки посылала тоскующие звуки в сторону хижины Красной Собаки, приглашая Утреннюю Росу на свидания. К ухаживаниям молодых мужчин индейцы относились терпимо в отличии от ухаживаний молодых девушек, за поведением которых следили старшие женщины. Смелый Сокол не был родственником Утренней Росы, значит в этом плане тоже не было никаких препятствий для женитьбы .

Никого не раздражали ухаживания Смелого Сокола и никого не удивило большое количество дорогих до-свадебных подарков. Утренняя Роса была скромной работящей девушкой, а эти качества высоко ценились индейцами Великих равнин. Материальная ценность до-свадебных подарков свидетельствовала об уважении к девушке и ее близким.

В то время, как соседи строили догадки и рассматривали шансы обеих сторон, перед землянкой появился Рваное Лицо, одетый в домашнее, рядом были три его жены. Рваное Лицо спокойно пошел по поселку. Жены направились за ним, ведя навьюченных лошадей. Они остановились только перед землянкой Красной Собаки. Женщины привязали лошадей к вбитым в землю шестам, после этого Рваное Лицо вошел в дом вождя.

Появление сватов было заранее высмотрено женами шамана. Красная Собака и Хитрый Змей приветствовали гостей на пороге, а, введя в дом, посадили на почетные места у огня. По знаку шамана его жены сели рядом с ним, только Утренняя Роса и Мем'ен гва скромно стояли в стороне, с любопытством поглядывая на пришедших.

После краткого обмена любезностями Рваное Лицо сказал:

— Мы пришли, как друзья, по делу, волнующему нашего сына, Смелого Сокола. Он хочет зажечь свой домашний очаг. Пришлась ему по сердцу Утренняя Роса, ради спасения которой он стал вахпекутом и нашим сыном. Он прекрасный охотник, а его удачный поход против шайенов доказывает, что Смелый Сокол хорошо справляется и на военных тропах. Наверняка, он будет хорошим мужем.

Красная Собака и его семья внимательно выслушали эти слова, после чего завели разговор о приближающейся зимней охоте на бизонов, во время которой вахпекуты в первый раз используют лошадей. Вскоре сваты попрощались и ушли, оставив нагруженных дарами лошадей у дома шамана.

Утренняя Роса и Мем'ен гва, шившие мокасины в углу, все это время прислушивались к разговору. Тем не менее, когда гости ушли, Красная Собака подозвал внучку: согласно обычаю, родители сами извещали дочь о предложении сватов.

— Дочь моя, родители Смелого Сокола признались, что их сын хотел бы взять тебя в жены, — сказал шаман. — Смелый Сокол доказал свое благородство, он хороший охотник и мужественный воин. Он наверняка сумеет позаботиться о своей семье. Мы ничего не имеем против него, но только от твоей воли зависит наш ответ. Если ты не хочешь стать его женой, мы попросту вернем его подарки, и дело будет закончено. И наоборот, если Смелый Сокол тебе небезразличен, мы примем их и завтра вы поженитесь. Поступай так, как сочтешь нужным.

Красная Собака замолчал. Хитрый Змей и жены шамана выжидающе смотрели на Утреннюю Росу, которая, смутившись, сидела, низко опустив голову. Наконец, набравшись смелости, она взглянула на брата. На губах Хитрого Змея играла веселая довольная улыбка. Он знал, что его сестра не только испытывала к Смелому Соколу чувство благодарности за спасение, она любила его. И понимал, что в эту решающую минуту Утренняя Роса обратится к нему за помощью. Обычай запрещал братьям и сестрам непосредственно разговаривать друг с другом, но… Хитрый Змей на мгновение опустил веки… И Утренняя Роса восприняла это как совет сказать «да». Благодаря любимому брату она осмелела и, в свою очередь, посмотрела на деда. Тот тоже весело рассматривал ее, а его жены посмеивались, забавляясь смущением девушки.

Утренняя Роса снова опустила голову и прошептала:

— Отец мой, ты можешь принять свадебные подарки Смелого Сокола…

Жены обрадованно захлопали в ладоши и одна за другой начали нахваливать решение Утренней Росы. Однако шаман, подняв руку, утихомирил их и сказал:

— Утренняя Роса, позови твою подругу, Мем'ен гва. Скучно будет теперь без тебя в нашем доме, поэтому сегодня мы все хотим нарадоваться тобой.

Погрустневшая Мем'ен гва села рядом с Утренней Росой. Старшая жена шамана откашлялась и сказала:

— Мем'ен гва скромная, работящая и красивая девушка. Наверное, скоро к нам придут следующие сваты. Вскоре она утешится, наверное, не захочется ей дольше оставаться среди вахпекутов?

Шаман сперва взглянул на жену, потом внимательно посмотрел на пленницу из племени чиппева.

— Мой сын, Хитрый Змей, привел в наш дом Мем'ен гва, как гостя, — наконец отозвался он. — Согласно его воле, я сказал, что когда Мем'ен гва захочет, мы в полной безопасности отведем девушку в ее племя. Я говорю только раз, мое слово по-прежнему имеет силу!

— Отец, мною уже давно принято решение… Я хотел бы взять в жены Мем'ен гва, — сказал Хитрый Змей. — Прошу тебя спросить ее, согласна ли она?

Красная Собака выждал некоторое время, потом спросил:

— Мем'ен гва, наш милый гость, послушай меня. Я не могу прямо обратиться к твоим родителям, как велит обычай, поэтому спрашиваю непосредственно тебя. Хочешь ли ты стать женой Хитрого Змея? Ты знаешь, что он сможет позаботиться о тебе и детях, которых ты родишь ему. Ты не будешь нуждаться. Ты свободна в своем выборе, ты можешь уйти к своим и можешь остаться среди нас, не будучи женой моего внука. Твоя воля будет уважаема всеми нами.

— Если Хитрый Змей действительно этого хочет, я стану его женой, — не колеблясь, ответила Мем'ен гва.

Женщины освободили от поклажи лошадей, стоявших у землянки. Согласно обычаю, до-свадебные подарки жениха делили между членами семьи невесты. У Утренней Росы был один брат, и она подарила ему лучшего из шести коней и чиппевское ружье. Другого коня получил Сломанное Весло, брат шамана, остальное взял Красная Собака.

Не теряя времени, семья Утренней Росы начала отбирать наилучшие вещи, которые предназначались для молодых супругов. Жены шамана приготовили новые платья, меховые кожи для укрытия от холода, мокасины, украшенные колючками дикобраза, шкуры для одежды и обуви, женские украшения, кожаные сумки и мелкие предметы повседневного обихода.

У вождя и шамана не было слишком много для раздачи. Как глава племени,. он должен был заботиться о бедных, больных, незамужних женщинах и стариках. На нем лежала обязанность следить за тем, чтобы они не страдали от голода. По мере сил, шаман помогал всем, кто в этом нуждался. Он делился всем, не будучи зажиточным человеком. Являясь вождем и шаманом, Красная Собака не пользовался привилегиями, он сам вместе с семьей должен был думать о хлебе насущном и работать наравне со всеми.

На следующий день, до полудня все отобранные дары были запакованы в кожаные мешки, которые нагрузили на четырех лошадей. Двух из них дал Хитрый Змей, остальные — Красная Собака.

Свадебный кортеж отправился от дома шамана. Утренняя Роса, одетая в наилучшее платье, повела на арканах четырех навьюченных лошадей. За ней шли Хитрый Змей и Красная Собака со своими тремя женами, Сломанное Весло, его две жены и дети.

На некотором расстоянии от дома жениха Утреннюю Росу приветствовали жены Рваного Лица с дочерьми. Теперь уже они повели навьюченных коней и свадебный кортеж к землянке. Там уже их ждали Рваное Лицо со своими и своих жен братьями.

Рваное Лицо и братья торжественно приветствовали Утреннюю Росу, после чего церемониально провели ее в землянку, где их ждал Смелый Сокол. Утренняя Роса села у домашнего очага. С этой минуты она стала женой Смелого Сокола и полноправным членом его семьи, так же, как своей.

Старшие замужние женщины из разных семей вахпекутов пришли приветствовать молодую жену, принося подарки, являвшиеся, по обычаю, собственностью каждой жены, ибо дом, или типи, вместе со всем хозяйством принадлежал женщине. От них Утренняя Роса получила: ложки, сплетенные из ивовых прутьев, кожи, в которых можно было их хранить, раскрашенные сумки из выдубленных шкур, где держали продукты питания и одежду, шесты, предназначенные для строительства типи во время переходов, кожи для типи, ушаты и черпаки из скорлупы тыквы и много разных полезных предметов. Каждая женщина, посетившая молодую, заявила о своем желании участвовать в шитье кожаного покрытия для типи. Красная Собака и Рваное Лицо договорились, что совместными усилиями обеих семей построят отдельную землянку для молодоженов.

В тот же день вечером поженились Хитрый Змей и Мем'ен гва. Согласно обычаю вахпекутов, молодая пара поселилась в доме родителей мужа. Поскольку родители молодой отсутствовали, Хитрый Змей подарил ей двух захваченных у шайенов лошадей. Хитрый Змей и Мем'ен гва тоже получили почти от всех вахпекутов подарки, имевшие практическое значение.