Чебураторы приготовились к последнему прыжку.

И тут что-то изменилось в пространстве. Словно звук, неслышимый человеческим слухом, но ощутимый каким-то шестым чувством, заполнил простор. И нес этот звук ощущение блаженства и умиротворенности.

Над хаосом камней летели самые прекрасные существа, каких я когда-либо видела. Небесные львы, — нежно-голубые, с огромными распахнутыми крыльями. Впереди парил лев, его лазурная грива развевалась на ветру, делая его еще более гордым и величественным. За ним — львица, меньше, изящнее, светлее. Интересно, почему гривы у львов, а не у львиц, ведь они женщины?

Поодаль держался малыш львенок. В зубах он держал за ручку чашу с дымящимися травами.

Львы делают круг над сцепившимися чудовищами. Легкое движение массивной лапы, и с нее срываются две синие молнии. Еще мгновение — и нет уже ни пятнадцатиметрового крокодила, ни гороподобного чебуратора. А валяются среди камней две игрушки: мягкий плюшевый чебурашка и резиновый крокодильчик.

Да-а-а…

Небесные львы опустились около нас. Малыш Самба подал мне чашу с травами и потерся, словно котенок, о ногу. Я наконец-то вздохнула облегченно и запустила руку в его густую голубую шерсть.

Одурманенная запахом волшебных трав, пара чебураторов, словно пара нашаливших и уставших щенков, улеглась за нашими спинами, ворча и посапывая.

— Светлые боги передают вам свою радость и благодарность за спасение этого мира, — начал лев. — Мы недаром поверили Неневесте, она достойно выполнила свою миссию. И все вы внесли свой вклад в дело спасения Карритума. Теперь вы свободны и можете покинуть Восточные земли.

— И вам спасибо за своевременное вмешательство. Еще бы чуточку задержались, и…

— Все и всегда происходит в нужный момент, — подмигнул мне царь всех зверей. — Поняла?

— Ага, — кивнула радостно я.

— Боги просили передать, — подошла поближе львица, — что теперь в Восточных землях воцарится мир и покой. Адды возвращаются на свои территории. Тэнгу не будут больше спускаться с гор. Люди не увидят более чебураторов.

— Это хорошо. Но многие люди погибли, еще больше осталось без крова, а о погибшем урожае и говорить нечего. Надо бы им какую-то материальную помощь организовать.

— Я думаю, боги пойдут на это, — кивнул лев. — Можно сделать так, чтобы люди открыли новые месторождения алмазов, золотые и серебряные жилы.

— И что они на них будут покупать? Им сейчас необходимы продукты питания, одежда, лекарства! — воскликнула я.

— Но боги не могут…

— Тогда почему бы не наладить контакты хотя бы с Центральным королевством? Хватит быть закрытой страной! Торговля спасет Восточные земли! Вот тут как раз и пригодятся обещанные вами залежи полезных ископаемых.

— Отличная идея, — мурлыкнула львица. — Почему до сих пор никому не пришло это в голову? Мы передадим ваши советы во Дворец на облаке, и, думаю, боги пойдут вам навстречу в этом начинании.

Лев задумчиво поводил усами и тоже согласно кивнул:

— Думаю, боги оценят мудрость этого совета.

— Я тоже очень надеюсь на это. И еще передайте богам, что им почаще следует обращать свой взор к народу, протягивать руку помощи. Ведь все мы — и боги, и люди — жители одной планеты, все зависим друг от друга. Если не будет людей, то кто станет молиться и обращаться к богам? А боги, которых никто не помнит, исчезают.

— Интересная мысль, — задумчиво склонил голову лев.

— Пора, — шепнула львица, потянувшись к уху супруга.

— Пора, — повторил лев. — Ты необыкновенная, Неневеста. И все вы… Пусть ваши мечты сбудутся. Хоть когда-нибудь…

— Моя мечта уже сбылась, — улыбнулась я, — Кащея я отыскала.

Лев грустно глянул на меня и кивнул головой:

— Прощайте. Интересно было с вами познакомиться и приятно поговорить.

— Прощай, Неневеста, — подошла и лизнула меня в щеку львица. — Всегда борись за свое счастье. Даже если все будут против.

Львенок нехотя выскользнул из моих рук.

Семья Небесных львов взлетела с места, сделала круг почета, махнув прощально лазурными крыльями, и потянулась в сторону гор.

Мы смотрели им вслед, пока они не исчезли за горизонтом. Да, зрелище неописуемое.

— Я недаром родился на свет. Увидеть такое… — задумчиво произнес Даня Очумелые Ручки.

— Да уж, — кивнул Спелеолог.

Остальные до сих пор стояли, как завороженные, и смотрели туда, где скрылись из виду Небесные львы.

— Идем к заливу, — махнула я рукой. — Нужно посмотреть, что там с крокодилами.

Мои спутники трясли головами, выходя из оцепенения, и медленно присоединялись ко мне.

Теперь, когда исчезла опасность гибели в зубах монстров, следовало разобраться, что же произошло.

Мы спустились вниз и стали осматривать поле боя. Чебураторы были мертвы. Гигантский крокодил, Хозяин Залива, был весь покрыт страшными рваными ранами, но оказался еще жив. Увидев нас, он превратился в приятного пожилого человека с благородной сединой на висках, но не поднялся с камней и не позволил никому подойти:

— Мне вы уже не поможете, — прохрипел он. — Была славная битва, и я ни о чем не жалею, умираю, как настоящий воин. Я уже стар и мечтал о смерти на поле боя, а не в теплой постели. А Тиллимар еще можно спасти.

— Но как?

Крокодилица так сплелась со своим врагом, что разжать зубы противника и вытащить ее было не в наших силах.

— Если б она превратилась в человека, то освободить ее не представляло бы трудности, — застонал Хозяин Залива. — Но Тиллимар без сознания и не может сменить облик!

— Чем можем мы помочь? — спросил Жук.

— Мой сын мог бы помочь ей перевоплотиться. Но он погиб так же, в схватке с чебуратором…

— Неужели нет больше никакого способа? — в отчаянии сжала ладони Маргарет. — Тилли так молода и красива! И такая смелая! Она должна жить!

Хозяин Залива, кряхтя, попытался повернуться, чтоб лучше рассмотреть нас, и снова откинулся на камни.

— Есть способ. Один-единственный. Если бы кто-нибудь согласился стать ее мужем, то он смог бы ее спасти.

Стать мужем крокодилицы? Я оглянулась.

Кто?