Путь Тьмы. Часть 1. Постижение.

Бочарова Юлия Романовна

Часть 1. Постижение.

 

 

Глава 1. Выбор.

Стояла теплая июньская ночь. Высоко в небе светила прекрасная серебристая луна. Легкий ветерок колыхал траву, и пахло свежестью леса.

Недалеко от замерших, как будто в ожидании, темных деревьев на небольшой поляне стояла одинокая фигура в длинном черном плаще, которая всматривалась в ночную высь.

Яркие лунные лучи освещали маленькие белые камешки, выложенные в форме пятиконечной звезды. Она, как яркое белое пятно на зеленом ковре, светилась в ночной тишине. В каждом её луче были выложены странные символы, которые концентрировали необычную энергию, из-за которой воздух будто загустел.

Время было уже далеко за полночь, и поблизости, кроме таинственной, закутанной в плащ фигуры, не было ни одной живой души.

Неизвестный еще раз посмотрел на искристые звезды, а после направился к магической фигуре.

Внезапный порыв ветра откинул капюшон незнакомца. Им оказалась молодая девушка лет двадцати на вид, со сверкающими в свете луны, золотистыми волосами. В руке у нее появился острый кинжал.

- Я не боюсь, я не боюсь!- повторяла поминутно девушка.

Ее руки тряслись, а в голосе чувствовался страх.

Темный лес застыл в ожидании. Вмиг перестали петь сверчки, и в округе все замерло в ожидание.

Девушка сжала рукоять кинжала, вытягивая руки вперед, так чтобы острие атама смотрело вниз. Она почувствовала, как энергия наполняет её, проходя сквозь тело и наполняя рукоять магического кинжала. Удивительное тепло и легкость разлились по всему телу девушки и в её голове мгновенно просветлело. В это же время сигилы, выгравированные на атама, засветились красным светом и в этот миг, над полем зазвучал мелодичный девичий голос.

- Я посланница ночи и дня, дитя солнца и луны, света и тьмы, взываю к энергии сокрытой во мне,- девушка сделала паузу, энергия пульсировала на кончиках её пальцев, она зажмурилась, пытаясь сохранить концентрацию,- пусть разверзнется твердь, пусть откроется путь, пусть явится тот, кого я зову. - Знаки по кроям пентаграммы засияли призрачным, желтым светом. - Явись же, ДЕМОН!- твердым голосом произнесла она, почувствовав как энергия, сконцентрированная в ней, начинает покидать тело, впитываясь в сверкающие все ярче и ярче, знаки по краям пентаграммы.

Девушка неподвижно стояла на месте, все еще сжимая в руке ритуальный кинжал и не решаясь открыть глаза. Сила покинула её и жар, который чувствовался ранее, схлынул, оставляя лишь опустошение. Еще долгий миг ничего не происходило и она уже начала подумывать о том, что все было напрасно. Но вдруг сильный порыв ветра заставил её попятиться назад. Девушка открыла глаза, пытаясь устоять на ногах, и в этот момент увидела как сквозь землю, в центре звезды, концентрировался темный дым. Он очень медленно сливался воедино, пока не образовал нечто похожее на человеческую фигуру.

Ветер тем временем не утихал, закручивая в хоровод все, что только можно. Девушка стояла около пентаграммы и в полной растерянности смотрела на происходящее.

Внезапно все стихло, пелена рассеялась, и в центре звезды появился демон.

Внешне он не был похож на кого-то с копытами или рогами, даже наоборот, выглядел, как человек. Молодой мужчина, на вид лет тридцати, довольно хорош собой и с такими темными-претемными глазами, что можно было в них утонуть.

Девушка оторопела и таращилась на это "явление", как незнамо на что. Он тоже некоторое время её внимательно рассматривал, в свете мерцающих магических огней, которые парили вокруг, а потом ехидно улыбнулся и произнес:

- Ну, и зачем меня вызывала такая милая девушка?

Она замялась и отвела взгляд. Демон недовольно наморщил лоб.

- Что в молчанку играть будем или ты, наконец, скажешь, ради чего я сюда явился?-

Девушка на него только смущенно посмотрела.

- Понятно!- вздохнув, сказал он.- Ну, и что с тобой делать? - Демон недовольно повел плечами, щелкнул пальцами, и рядом с ним появилось небольшое кожаное кресло, в которое он тут же сел.- Ладно, я сам начну, если милая дама не знает, с чего ей начать.

Девушка внимательно на него посмотрела, спрятала атам в ножны, висящие на поясе, и приготовилась слушать.

- Ты меня вызвала в свой мир, с какой-то целью. Правильно я понимаю?!- Девушка согласно кивнула.- Следовательно, напрашивается вопрос: "С какой?".- Демон на время задумался, а затем продолжил.- Так вот, хотелось бы узнать, что же нужно милой леди от демона и собирается ли она заключать контракт?- Он пристально на нее посмотрел, ожидая ответа.

Юная магичка еще некоторое время молчала, но потом все-таки решилась.

- А что за контракт?

- Ты шутишь?- мужчина рассмеялся, а девушка обиженно закусила губу, так ничего и не произнеся в ответ.

- Ладно, объясню, раз ты не знаешь,- деловито произнес мужчина.- Тебе повезло, у меня сегодня хорошее настроение,- он нежно улыбнулся.- Все очень просто - ты изъявляешь желание, а, я в меру возможностей, его исполняю. Разумеется, моя плата зависит оттого, что ты пожелаешь или оттого, что мне может понадобиться. Все, понятно?!- Девушка кивнула.- Ну, тогда, чего же хочет милая леди?

Девушка задумалась. В самом деле, чего? Если честно, то обычные человеческие радости её не привлекали, в смысле: слава, деньги, власть. И потом, еще неизвестно чего запросит этот демон.

- А что обычно просят?

Демон улыбнулся. Похоже, его эта встреча поистине заинтриговала. Такого он раньше не встречал, в смысле - клиентов.

- Да все как обычно: презренный метал, известность, власть. Иногда, правда, убить кого-нибудь, да и вообще все в таком духе.

- Похоже, у людей небогатая фантазия,- брякнула девушка, себе под нос, но мужчина её услышал.

- Чего изволите?- он улыбался, как мартовский кот.

- Если честно,- она замялась.

- Ну, что? Я внимательно слушаю.- Нетерпеливо проговорил демон.

- Это… Я, в общем, хотела бы в другой мир попасть.

Он на нее странно посмотрел.

- И зачем же, милой барышне, понадобилось покидать этот мир? Хочешь скрыться, натворила что-то, убила, украла, или жизнь стала немила?

- Да нет, конечно, ничего такого я не делала!- возмутилась девушка.

- Тогда я не очень-то понимаю,- удивленно протянул демон.

- Просто хочу понять: для чего я была рождена. В этом мире у меня вроде бы все хорошо, но, понимаешь, каждое утро я просыпаюсь с мыслью, что эта жизнь не для меня. Иногда, кажется, что я, наконец, проснусь и увижу другой мир. Даже не знаю, как сказать.- Задумчиво произнесла она.

- Признаюсь, у меня таких клиентов раньше не было. Другой мир, знаешь, это не так просто, и потом, ты уверена, что готова оставить все ради того, чего даже никогда не видела, и не знаешь, как там все окажется.

- Это трудно, но еще труднее просто существовать. Моя семья и мои друзья мне, безусловно, дороги и я их люблю, но ожидание того, что в один прекрасный день, наконец, я выкину всю кашу из головы и превращусь в серую личность, у которой на уме только дом и работа, просто ужасает.

- Похвально, но быть мечтателем трудно в любом из миров, даже в том, где живут маги и драконы.

- Жить везде трудно,- уверенно ответила девушка,- и я об этом прекрасно знаю, просто хочу стать сильнее, не в смысле могущественнее, нет, просто сильнее. Надоело прятаться от всего.

- Задачка не из простых, девочка. Другой мир…- он задумчиво постучал пальцами по подлокотнику.- Нужно ведь найти подходящий, а то знаешь, каких тварей развелось во Вселенной. В тех мирах, где они есть ни то, что жить, дышать нельзя, - демон на некоторое время задумался.

Девушка ему старалась не мешать, робко переминаясь с ноги на ногу.

Магические огни все еще мерцали вокруг, давая возможность прекрасно видеть её собеседника и даже замечать, то и дело вспыхивающие, огоньки в его глазах.

- Хорошо, у меня на примете есть один мир, да и с твоей силой там можно неплохо устроиться, ты же, наверное, и не знаешь, чем именно тебя наградила Богиня. Я угадал?! Ну, ладно, сейчас не об этом. Я тут кое-что просчитал. В общем, твоё желание несколько необычное и плата соответственно за него будет такая же.

Девушка вмиг растерялась.

- И что это будет?- неуверенным голосом спросила она.

Её оппонент загадочно улыбнулся.

- За твое желание я потребую ответное.

- В каком это смысле?!- в её глазах промелькнуло непонимание.

- В прямом, милая моя. Я нахожу тебе соответствующий мир, устраиваю тебя там, а ты, в свою очередь, пообещаешь исполнить любое мое желание, когда я посчитаю нужным.

- Но это нечестно,- искренне возмутилась девушка,- ты же можешь попросить все что угодно.

- Ты совершенно права! - он широко улыбнулся, уверенно заявляя. - Но я могу пообещать, что это желание будет в соответствие с твоими возможностями.

- А почему ты сразу не можешь сказать?- недоуменно вопросила девушка, боязливо поглядывая на демона.

- Просто я пока не знаю, что мне от тебя потребуется. Скорее всего, услуга, но точно ничего сказать не могу. Уж извини,- он пожал плечами, скрывая смешинки в глубине своих черных глаз.

- Можно подумать?- тут же спросила она.

- Разумеется, - твердо отозвался он,- у тебя будут ровно сутки для размышлений, а по истечении срока, я сам тебя найду, не беспокойся.

- Договорились,- девушка облегченно вздохнула.

- Ну, тогда спокойной ночи, моя дорогая, скоро увидимся,- демон привстал с кресла, элегантно поклонился, и тут же исчез вместе с ним.

Она еще некоторое время смотрела на то место, где совсем недавно находился демон. Но потом поняла, что это не сон, собрала все белые камушки, которые составляли звезду, в мешочек, и при свете уже гаснущего магического света, направилась домой.

***

У меня все-таки получилось! Я смогла вызвать демона, смогла воспользоваться своими силами! Но что теперь?! Что мне делать?! Смогу ли я решиться уйти из этого мира или струшу? А если смогу то, что я буду делать тогда?

Вопросы, одни вопросы. Голова уже просто раскалывается от этого.

Я лежала на кровати, в своей комнате, и в полной прострации смотрела в потолок. Вчерашний поход в лес и разговор с демоном, заняли у меня полночи, хорошо хоть живу недалеко, а то даже не знаю, решилась бы на что-либо подобное.

Да, я трусиха, причем мой случай - патологический. Но ничего не поделаешь, какая уж есть.

Так вот, я все-таки решилась на ритуал и сварганила все это. Уж и не знаю, гордиться мне собой или ненавидеть за полную глупость? Теперь от демона и не отвертишься, желание я ему уже сказала, да и не знаю, что он со мной сделает, если просто откажусь. Вдобавок, ответное желание меня смущает. Никакой конкретики, и еще ждать у моря погоды, в смысле, что ему в голову стукнет, как-то страшно. А если он меня попросит кого-нибудь убить, или что-нибудь украсть, или просто умереть. От этих мыслей прям мороз по коже. Он же демон и кто его знает, что ему может от меня понадобиться. Желание, желание! Вот, спрашивается, куда меня понесло? Жила обычной жизнью, обычной девушки, в обычном мире, с обычными проблемами. И тут, ни с того ни с сего в голову стукнуло, и понесло вниз по касательной. Хотя, если честно, то просто не могу я быть обычной, серой и неинтересной. Жить трудно, но и не жить нельзя. А как жить, если не находишь себя, как жить, если не знаешь, что тебе нужно на самом деле. А бежать от трудностей или от неизвестности, я больше не могу. Больно и горько.

В общем, я так и провела весь день в раздумьях. Ходила по дому, как неприкаянная, и ничего делать не могла. Хорошо хоть родителей дома не было, да и брат куда-то смотался еще на прошлых выходных. Так что я была предоставлена самой себе.

Еда в горло не лезла, и на нервной почве начало тошнить. Можно сказать, что я еле протянула до вечера. А когда солнце начало садиться за горизонт я решилась:

- Пусть будет, как будет, а я пойду навстречу своей судьбе и, наконец, начну жить по-настоящему.

Все оставшееся время я собирала кое-какие вещи и прикидывала, что мне может там понадобиться. В конце концов, сошлась на самом удобном и практичном. Только будем надеяться, что мне их позволят взять, а то будет обидно.

Затем я позвонила всем своим друзьям, поболтала ни о чем, и мысленно с ними попрощалась. Не хотелось их волновать, да и родителей тоже. Потом, чтобы я им сказала?! "Прощайте, мои дорогие, я, наконец, решила покинуть этот мир, не поминайте лихом?" Бред, да и только, хотя ничего так и не сказать было трудно.

В конечном итоге, я ничего никому так и не сказала. Может, еще вернусь обратно когда-нибудь. Хотя не знаю.

По доброй воле все бросать, это тоже многого стоит, а неизвестность, как говорится, может свести с ума. В этом деле единственный вариант - просто плыть по течению и надеяться на лучшее, тем более я уже решилась. Все или ничего, как говориться!

Время неумолимо приближалось. Я сидела в темноте, в своей комнате и ждала.

Всё что могла, я сделала, а если и не сделала, думаю, меня простят.

- Вижу, ты приняла решение?- демон появился внезапно и, как ни в чем не бывало, сел рядом со мной на диван.

- Да, я решила, - я говорила уверенным голосом.

- Тогда ничего не остается, как заключить контракт. Верно?!- он мгновенно приподнялся, и, вставая напротив меня, протянул руку.

- Верно,- я решительно поднялась, вкладывая свою руку в его.

- Ну что ж, контракт заключается на крови, поэтому придется потерпеть.

У него в руках появился острый кинжал. Одним резким движением он полоснул меня по руке. Было больно, но я держалась. В следующий миг демон проделал то же самое со своей рукой. Кинжал исчез, и он аккуратно взял мою порезанную кисть в свою, тем самым смешивая нашу кровь.

- Все, остается только произнести слова контракта, и после этого, я доставлю тебя на места.- Я согласно кивнула.- Слушай меня внимательно,- твердым голосом произнес он.- Я - Дрейк, заключаю контракт со смертной по имени Кристина, на выполнение её желания, а именно: перемещение и устройство, вышеупомянутой особы, в одном из разумных миров. В обмен, Кристина обязуется выполнить любое моё желание. Ты согласна с условиями контракта?- спросил он меня, все тем же тоном.

- Согласна,- тут же откликнулась я.

- Очень хорошо. Контракт вступает в силу немедленно, - решительно сказал Демон.

Мою руку сильно обожгло. После чего мужчина ее отпустил. Порез закрылся, а вокруг моей правой кисти появилась аккуратная вязь каких-то символов, которые в темноте я толком не могла разглядеть.

- Не волнуйся, они исчезнут, как только контракт перестанет действовать.

- А я и не волнуюсь,- хмыкнув, отвечаю, прекрасно понимая, что пути назад нет.

- Ну и хорошо, тогда пошли. Ах да, насчёт вещей можешь не волноваться, когда мы прибудем, они уже будут в твоей комнате,- обыденно произнес демон.

- В моей комнате?- удивленно спросила я.

- Да, в комнате,- весело заявил он.- Разберешься по прибытии. Ну, давай мне свою руку и пойдем.

Я кивнула и протянула свою ладонь.

Он крепко сжал мою руку, а через миг мир поплыл перед глазами. Всё покрылось серой дымкой, поплыло, закружилось, и, в конце концов, исчезло. Я зажмурилась и попыталась не думать ни о чём.

Демон крепко сжимал мою руку, ни на секунду не отпуская. По крайней мере, мне хоть от этого было как-то поспокойнее.

- Можешь открыть глаза, мы уже на месте.

Я послушалась и тут же заметила, что в его глазах порхают смешинки, тогда как на лице не дрогнул ни один мускул.

Я начала озираться по сторонам. Мы оказались в каком-то зале, мебели почти не было, только пара кресел у камина. Факелы висели по всему периметру, хорошо освещая огромное помещение.

Похоже на какой-то замок. Странно.

- А что это за место?- неуверенным голосом спросила я.

Дрейк изобразил загадочную улыбку и, подойдя ко мне почти впритык, все еще не отпуская моей руки, произнес:

- Один из множества миров, моя дорогая.

Хочет меня смутить. Но мы тоже умеем в игры играть.

- А поконкретнее можно? - я улыбнулась своей самой милой улыбкой, строя глазки.

- Конечно можно, милая,- благодушно заявил он, пристально всматриваясь в мои глаза.

(Я не ледышка, и не растаю!)

Он, похоже, понял, что я над ним издеваюсь, тут же отстранился и быстро состроил серьезную мину, произнеся:

- Мир называется - Иссиль. Ничего особенного, по крайней мере, для меня, а вот тебе, я думаю, здесь понравится. Полный набор: маги, эльфы, гномы, друиды и прочее. Ну, в общем, всего хватает. Так что, у тебя будет достаточно времени всё исследовать.

- А этот замок?- тут же спросила я.

- Замок, самый обычный, и, кстати, твой новый дом, если можно, так сказать.

- И что же я буду делать в этом замке? - нахмурившись, спрашиваю.

- Как, что?! - наигранно удивился мужчина.- Учиться, конечно. Ты же хотела свой дар развивать, или я неправ?

- Хотела,- еле слышно промямлила я.

- Ну, вот и возможность представилась. Да и твоему новому учителю очень нужны юные дарования. Тем более такой дар как у тебя, встречается редко.

- Ты мне так и не сказал, какой именно!- искренне возмущаюсь.

- Прости, моя дорогая, но об этом ты узнаешь, лично, от своего нового учителя. А вот, кстати, и он.

В проходе появился невысокий мужчина, на вид лет сорока, худощавый, с серьезным лицом и непримиримым взглядом.

Мужчина быстрым шагом дошёл до нашей маленькой компании. И сразу начал с претензий.

- Девчонка?! Я просил найти мне достойного ученика, а не какую-то девчонку!- он на меня так презрительно посмотрел, что по спине сразу побежали мурашки.

Дрейк принял весь удар на себя, спрятав мою тушку за своей спиной.

- По-моему, господин Крейвис, вы не в том положении, чтобы от меня что-либо требовать! Тем более таким тоном, - Дрейк говорил со сталью в голосе.

Мой новый учитель, как ни странно, сразу притих, растеряв весь свой пыл.

- Вам еще повезло, что я нашел эту девушку, с таким-то даром. Или вы все-таки надеетесь найти достойного ученика на вашей планете?!

- Простите, но я думал…- нерешительно отозвался маг.

- Вы не о том думали, господин Крейвис,- недовольно произнес демон.- Или считаете, что таких магов легко найти?!

Я хотела спросить, каких это таких , но не решилась. Еще мне достанется, и так они явно не в лучших отношениях друг с другом.

- Простите, я погорячился,- пошел на попятную мужчина.- Но вы должны понимать, что у меня осталось мало времени.

- Я понимаю, - спокойно сказал демон.- Но и вы поймите! Истинных магов очень мало, тем более достойных занять ваше место. А все эти полукровки, мнящие себя "сильными мира сего", кроме пары огненных шаров ни на что не способны.

- Вы правы,- согласился маг, нахмурив лоб.

- Ну и хорошо,- радостно заявил мой приятель.- Тогда, позвольте вам представить, господин Крейвис, вашу новую ученицу, - Дрейк быстренько выдернул меня из-за своей спины.- Кристина.

- Здравствуйте,- единственное, что я смогла выдавить из себя под пристальным взором учителя.

А этот нахал, демон, состроил самую приветливую мордашку, заявляя:

- Ну, ладно, господин Крейвис, Кристина, мне пора.

Он напоследок мило мне улыбнулся, после чего, также мило испарился.

Бросил меня на произвол судьбы или, точнее, в руки моего "учителя". Да еще и с такое радостной миной, что сразу захотелось его прибить.

- Мне всё равно, кем ты была до сего дня, и меня совершенно не волнует, как получилось, что ты попала сюда. Но запомни одно: теперь ты моя ученица, и я не потерплю неповиновения или пререканий. А теперь пойдем, я покажу твою комнату, - мужчина развернулся и зашагал прочь из зала.

Я поплелась за ним, ни о чем не спрашивая и ничего не говоря.

"Какой-то он больно злой, лучше таким не перечить, по крайней мере, до поры до времени":- хмуро подумала я.   

 

Глава 2. Первые шаги.

Предоставленная мне комната была маленькой, мрачной и не слишком удобной. Но как говориться дареному коню в зубы не смотрят. В общем, в ней находилось: письменный стол, кровать и кое-как втиснутый шкаф для одежды. Ванная комната располагалась напротив моей коморки. Честно говоря, я пока не рискнула туда соваться. Да и ночь сейчас в самом разгаре. Так что, когда мой мучитель, то бишь учитель, удалился, предварительно прочитав мне лекцию о том, что мне можно и о том, что нельзя, мои нервы начали сдавать. Легче ему, наверное, было бы просто перечислить, что мне можно, но он пошел от противного. В итоге получилось, что мне нельзя: шастать по замку без разрешения, выходить на улицу, разговаривать с прислугой, обращаться к учителю без должного уважения, пререкаться, припираться, не выполнять то, что мне говорят, и ко всему прочему, опаздывать на занятия. Вдобавок этот список был в два раза больше, но после пятнадцати минут перечислений, я в осадок выпала.

Кстати, то, что мне можно, у него вошло в одно предложение: есть, спать, заниматься, тренироваться и внимать всему, что говорят.

Короче, попала я бедная в концлагерь, хорошо хоть колодки не нацепил, изверг.

И из-за всего пережитого я больше ни на что не была способна, так что переоделась в пижаму и благополучно уснуть. "На сегодня слишком много потрясений, а завтра будет новый день и новая надежда": подумала я перед тем, как мой разум благополучно ускакал в страну забытья.

Я прибывала в полудреме, сон почему-то не шел, да и страшилки какие-то все время мерещились. И вот когда, наконец, к рассвету я погрузилась в более ли менее крепкий сон, меня принялись будить. Да еще так, что…

- А-а-а-а-а!- в коридоре кто-то шибко умный загудел в горн.

Я от неожиданности, с кровати слетела и очень больно ударилась коленкой.

- Вот, гады!!! Кто ж так будит?! - моему возмущению не было придела. Да еще уши напрочь заложило.- Если они так каждый день будят, то скоро мне понадобится помощь дядечек в белых халатах, - я приподнялась, завернулась в одеяло и высунула свою любопытную мордашку за дверь.

Картина, которая мне открылась, была очень занимательной. По коридору разгуливал призрак в рыцарских доспехах и гудел в такой же призрачный, как и сам, горн.

-О-бана,- я решила не травмировать свою и так расшатанную нервную систему, а посему быстро закрыла дверь. - Если у них призраки будильниками подрабатывают, то я уже боюсь того, кто у них готовит. В любом случае, после такого не уснешь и лучше бы одеться, - в комнате было прохладно, даже не прохладно, а холодно. Я всю ночь с бока на бок ворочалась, то от мыслей, то от холода. А к утру так вообще нацепила на себя всё мало-мальски теплое из своего багажа.

Штурм уборной я решила проводить после предварительного переодевания (все-таки "капустой" ходить как-то неприлично). Накинула на себя свои любимые джинсы и одну из обожаемых кофточек, можно сказать, по обстановке. У нее были длинные рукава, как у средневековых платьев, небольшой вырез и пояс, завязывающийся сзади. И весь этот шедевр был белоснежного цвета. Наверх я решила ничего не накидывать, за окном вроде светило солнышко, да и такие кофты под куртками не носят. На ноги же я натянула маленькие черные ботиночки в спортивном стиле. С моими длинными волосами ничего умного не придумала, только расчесала, да в косу заплела.

Ну, в общем, в таком наряде я вывалилась из своих "апартаментов", предварительно просканировав коридор на наличие призраков. От греха подальше быстро прошмыгнула в уборную и ахнула. Такого я, честно говоря, не ожидала. Стены в ванной комнате были сделаны из черного мрамора. Неяркий свет поступал от пяти небольших висящих шариков у потолка, которые парили в воздухе. Ну, в общем, на этом мое понимание санузла заканчивается. Ванны, в привычном понимании современного человека, здесь не оказалось, а то, что под ней подразумевалось, напоминало прозрачную пиалу. А материал, из которого она была сделана, вообще классификации не поддавался - мягкий, теплый и прозрачный. Вместо кранов тоже были какие-то странные штуки - золотистые шарики, висящие прямо в воздухе.

- И как такими пользоваться?!- недоуменно проговорила я.

Но это соответственно не всё. Потому как унитаз тоже отличался оригинальностью: тоже прозрачный, тоже из непонятного материала, а вот внизу у него вместо привычной воды находился какой-то темный дым. Да и бочка сливного, как такового не было, вместо него в воздухе висел золотой шарик.

Короче, вышла я из уборной минут через двадцать в полной растерянности, вся мокрая и злая.

Разумеется, я не собиралась купаться в одежде. Просто пока поняла-таки, как этими кранами пользоваться и как их регулировать, оказалась уже вся мокрая.

Но это было не самое плохое! Когда я вошла в свою комнату, меня там уже ожидал не кто иной, как мой "мучитель", то бишь учитель.

И вы представляете его шок, когда пред его светлые очи является такое чудо: все мокрое, замерзшее, с носа течет, и злое, как собака.

- Апчхи, - так и заболеть недолго.

Мой учитель на меня даже внимания не обратил. Вольготно прислонился к столу и начал вещать.

- Твоё обучение начнётся сегодня. Через полчаса спускайся в столовую, надеюсь, ты её найдешь, - я промолчала, - и еще, не думаю, что кто-нибудь оценит твой наряд, у нас в мире девушки носят платья.

- Но у меня их нет! И потом, в них ходить неудобно.

Он недовольно сощурил глаза.

- И где же этот демон тебя откапал?!- задал риторический вопрос мужчина.

Я благоразумна, предпочла смолчать.

- Хорошо, тебе что-нибудь подберут, а сегодня, так уж и быть, можешь ходить в своей варварской одежде.

Я бы что-нибудь ему сказала, да и не в очень приличной форме, но он на меня так пристально посмотрел, что захотелось сразу удавиться от своей ничтожности.

- Буду ждать тебя в столовой, и не опаздывай, я этого не люблю,- после чего он вышел из моей комнаты.

Я застыла, как вкопанная.

- Ну и чем, спрашивается, ему не нравится моя одежда. Да и еще, врываться в комнату девушки без предупреждения - это просто хамство…Апчхи… Если не переоденусь, точно заболею.

Переодевалась я недолго, да и настроение было поганое, так что я ограничилась черными брючками, водолазкой в тон и черными ботиночками, благо они после моего следственного эксперимента не намокли.

По замку я бродила, как в воду опущенная, так что особо ни на что внимания не обращала. И, честно говоря, серый камень угнетает. Да и по дороге мне никто из живых не встретился (и из мертвых к счастью тоже). Вот так я и дошла, до столовой.

Если говорить откровенно, то не понимаю тех, кто любит максимализм, это же просто патология какая-то. Огромная столовая с большущим столом, человек эдак на двести. И все это "великолепие" освещается подвесной люстрой, которая в диаметре не менее трех метров. В ней, кстати, вместо привычных для меня лампочек были сотни белёсых шариков.

Учитель сидел в дальнем конце стола и внимательно на меня смотрел. Я не растерялась и проследовала по направлению к нему.

Мое место располагалось, как ни странно, за несколько стульев от него. Но мне-то все равно, я в его друзья не набиваюсь, а поэтому не собираюсь лезть со своим уставом в чужой монастырь.

Он с меня глаз не сводил и так пристально рассматривал, что мне сразу стало не по себе.

Даже и не знаю, что ему во мне не нравится. Хотя может быть все. Но это, как говорится, меня не колышет. Он мне тоже не нравится, но это ведь только моё личное дело. И потом, по первому впечатлению нельзя о людях судить.

Что можно сказать о сервировке? Так, весьма нехило: полный набор всех приборов, положенных по этикету. Спрашивается: зачем это все на завтрак и притом для одной несчастной каши? Хорошо хоть, уже давно я знаю, что и чем надо есть, а то от моего учителя можно всякого ожидать, еще начнет критиковать мой варварский способ употребления пищи!

Я положила себе салфетку на колени, взяла прибор для поедания каши (ничего особенного - обычная ложечка) и начала медленно есть этот шедевр кулинарного искусства.

Обычная овсяная каша. Просто здорово, что я не привередливая и к кашам отношусь достаточно хорошо, а то у меня практически все знакомые, разумеется, дома, это блюдо на дух не переносят и лучше вообще есть не будут, чем такое, в смысле кашу.

- Ешь, прям как на каком-нибудь приеме,- сухо обратился ко мне мужчина.

- Я не совсем понимаю,- рассеянно отозвалась я.

- А что тут непонятного, просто не похоже, чтобы ты получила хоть мало-мальски приличное воспитание. А тут такие сюрпризы!- Язвительно произнес он.

Пусть издевается, сколько хочет. У меня просто замечательный характер, и пока меня вконец не достанут, умею терпеть.

Я воззрилась на него, но ничего не ответила. Может у учителя привычка такая, всех с утра доставать, кто его знает. И я, тем более, не приверженец тактики нападения. По-моему разумнее не отвечать на нападки, пока это возможно. (Но, конечно, в любом правиле есть исключения, и если меня довести, никому мало не покажется.)

Он только хмыкнул. Ну и пусть думает обо мне все, что ему вздумается, я примерная девочка, только когда мне это на руку, а сейчас я не вижу лучшей тактики. И потом, если он хочет испортить мне настроение, то у него ничего не получится: оно у меня и так поганое! А когда оно у меня поганое, мне на всех становится абсолютно наплевать.

Я покончила с кашей, затянув это удовольствие на добрые полчаса. Я уж думала, что он меня прибьет, ан нет. Похоже, ему все равно, а мне так просто, есть не хотелось.

Я посмотрела на свои часы и ужаснулась. Это же надо! Семь утра! А я на ногах, накормленная, напоенная и готовая к труду и обороне. Хотя я не шибко уверена, что на этой планете время также течет, как и на Земле.

- Ну что, моя новая ученица, я надеюсь, вы наелись. И мы уже можем приступить к проверке ваших способностей, - я привстала из-за стола и кивнула.

Может просто в молчанку с ним поиграть? А то на кислую физиономию, некоторого индивидуума, уже смотреть не могу.

И, вообще, с незнакомыми людьми надо держать ухо востро и первое время быть такой, какой они хотят тебя видеть. Даже если это маленькая затюканная девочка, боящаяся всё и вся. Конечно, я себя храброй не считаю, по крайней мере, не во всех вопросах, а вот с маленькой затюканной девочкой промашка вышла. В моей жизни столько всего было, что иной раз дурно становится. Ну, например: истекающий кровью человек на руках, а уж про драки так я вообще не говорю, за себя постоять мы умеем.

Короче, я пошла за ним, ничего не говоря. В уме же крутилась только одна мысль: "Как он собирается мои способности проверять?".

Мы прошли кучу коридоров, их было так много, что в какой-то момент я перестала запоминать, куда мы сворачиваем в очередной раз, предоставляя всё моему учителю.

Когда пришли в нужное место, я вконец перестала что-либо понимать. В небольшой комнатушке, где-то в подземелье, на длинном черном отшлифованном камне, лежал труп мужчины. Честно говоря, трупов я не шибко боялась, они, по крайней мере, не такие опасные, как живые. Да еще вдобавок, если верить всем древним религиозным талмудам, являются просто сосудами для хранения души.

Мужчине, кстати, было при жизни чуть больше тридцати, черные волосы ниже плеч, глаза закрыты, и над всем телом витает пелена смерти.

Я воззрилась на учителя с полным непониманием. А он, похоже, изучал мою реакцию.

- Это хорошо, что ты не испугалась. А то я уж подумал, что мне будет куда сложнее.

- Что я трупов никогда не видела!- возмутилась я.

- Чего угодно ожидал, но не такого. Но, может, это и к лучшему, что ты не похожа на всех этих кисейных барышень.

- А причем здесь труп?- спросила хмуро я, не разделяя энтузиазма мужчины.

- Как это причем?! Моя дорогая, ты же у нас обладаешь темной силой. Или до сих пор ты об этом не догадывалась?!- вопрос был чисто риторический, хотя произнесен с довольно неприятной интонацией.

- Да нет, почему же, были кое-какие подозрения,- неуверенно отозвалась я.

- Ну, тогда это просто замечательно, не придется тебя уговаривать на выполнение простого поднятия мертвеца, правда?!

- Если вы о некромантии, то я в ней совершенно не разбираюсь.

- А тебе и ничего, в принципе, делать не придется, только направить свою силу в мертвое тело, а после подчинить зомби своей воле. В общем-то, и все дела.

И чего он добивается, к этому телу я не притронусь.

- Если вы думаете, что я способна на такое , то точно не понимаете, что я вообще не умею своей силой пользоваться.

- Ладно, хватит ломать комедию,- оборвал меня учитель.- Тебе, как я уже сказал, надо просто захотеть его поднять, а если ты этого захочешь, то сила сама потечет в мертвое тело. А в том, чтобы подчинить зомби, вообще нет ничего сложного. Надо просто-напросто вселить в него самые простые качества и закрепить их своей волей. Ну, теперь - то ты понимаешь?!

Я надулась. Поднимать мертвецов - это что-то из ряда вон выходящее. Прям мороз по коже.

- А если у меня не получится?- вымученно произнесла я.

- А если у тебя не получится, то это будет уже другой разговор,- хмуро произнес он.- Ну, давай, иди к трупу поближе и начинай делать все, что я тебе только что сказал, - он говорил со сталью в голосе и я нехотя подчинилась.

Пришлось встать перед телом. Труп как труп. И что со мной не так? Я ведь столько литературы по некромантии прочитала, а тут… Конечно, это была лишь фантастика, но, как говорится, в каждой истории есть доля правды.

"Ну, ладно! Труп, сейчас мы будем тебя оживлять! Как он сказал: просто захотеть, а потом закрепить.":- мысленно наставляла я себя.

Я попыталась призвать все свои силы, хотя их никогда воочию не видела. По моим рукам побежал легкий холодок, а на кончиках пальцев стал появляться странный, черный туман. (Честно говоря, я не очень-то надеялась, что у меня вообще что-то получится, а тут!). Я невольно загляделась.

Но делать нечего, труп есть труп, и надо его оживить.

"Я уже заговорила как заправский некромант, а что дальше- то будет?!"

Я вздохнула и направила поток черного тумана к телу. Туман поплыл над трупом двумя небольшими струйками, от моих рук, пока не просочился через ноздри. Потом я, как прилежная ученица, начала представлять, что же он должен будет делать, в смысле, какими качествами обладать. По-моему, у меня в голове пошел какой-то сбой, потому что я и не заметила, как этот зомби открыл глаза. Но это еще ничего. А вот произошедшее далее, меня смутило окончательно.

Труп этого мужчины приподнялся, присел на черном камне и стал внимательно на меня смотреть. После чего почему-то сладко потянулся и спросил:

- А где это я?

Если сказать, что я была в шоке, то ничего не сказать. Вот лежит себе труп и никому не мешает. А тут - нате! - ведет себя как живой.

Я пошатнулась и в панике посмотрела на учителя.

- Да уж, юная леди, такого я точно от вас не ожидал! - он подошел поближе и стал внимательно рассматривать "деяние моих трудов".

Труп в это время (или уже не труп) внимательно за нами наблюдал, похоже, понимая еще меньше нашего. И глаза у него были ясные, да и разумом, похоже, не обделены.

- Учитель, что это значит?!- испуганно спросила я, отходя назад.

- А это значит, моя дорогая, что ты вместо зомби сварганила нежить, а именно вампира. И судя потому, что я наблюдаю, высшего уровня.

- Как вампира?! О чем это вы говорите? - это уже труп, или скорее новоявленный вампир, возникает.

- Любопытное явление, очень любопытное,- учитель перестал таращиться на это "создание" и внимательно посмотрел мне в глаза.- Ты поставила на него цепь повиновения.

- Ну-у-у-у, наверное. Но это же мой первый раз, я не совсем уверена

Он только хмыкнул.

- Если бы все мои ученики в свои первые разы такое творили, я бы даже не задумывался о достойном приемнике,- он перевел свой холодный взгляд на вампира.- Ты теперь собственность этой юной барышни, вампир, и не вздумай ей перечить, а то умрешь быстрее, чем успеешь подумать о неповиновении.

- Я ничего не понимаю,- вампир был в полной растерянности, хотя это и немудрено, если хоть на минутку представить, что я в него вложила…

- Ничего, сейчас все поймешь. Кристина, прикажи ему встать на колени.

- Эээ-э-э… Ну, это…- я вконец растерялась.

- Приказывай, я сказал!- учитель на меня так рявкнул, что я готова была вместо вампира свалиться на колени.

- На колени,- неуверенно приказала я.

Это бедное создание на меня грустно посмотрело, но все-таки подчинилось.

- Ну, вот и хорошо, - маг почему-то безмерно был счастлив, в отличие от нас, то бишь меня и моего нового приобретения.

- На этом, можно сказать, наш первый урок закончен. Да и, похоже, демон не обманул, у тебя действительно редкий дар. Но сейчас даже не это главное, - он отошел к дверному проходу и только потом продолжи, - сейчас главное это то, что раз ты заварила эту кашу, должна с ней и справится, то есть со своим вампиром разбирайся сама, и мне, честно говоря, нет до него никакого дела. А вот тебе советую хорошенько подумать, чем же ты его будешь кормить.

Я только хотела возмутиться и высказать своему учителю все, что я думаю о нем и его методах обучения, а этого негодяя и след простыл. Поэтому я в расстроенных чувствах перевела свой взгляд на вампира, который меня с большим интересом рассматривал, правда, все еще стоя на коленях.

- Встань, - я вздохнула, - и что же мне с тобой теперь делать?!

Он встал напротив меня и как-то заинтересованно посмотрел мне в глаза.

- Я-то уж точно не знаю, что со мной собирается делать моя хозяйка.

"И почему все мужчины, которых я встречаю, последнее время, меня ни в грош не ставят!" - пронеслось у меня в голове.

- Еще скажи, что тебе трупом быть нравилось?- съязвила я.

Он, похоже, растерялся, или мне это только показалось?

- Так что, я и, правда, умер?- недоверчиво вопросил он.

- Ты извини, но это не ко мне. Я и так тут самая пострадавшая!- он скосил на меня свои карие глаза.

- И почему же это?- хмыкнув, спросил он.

- Да потому, что воскрешать трупы, знаешь ли, не самое приятное занятие!- нервно передернув плечами, воскликнула я.

Пусть думает обо мне все, что хочет.

- Ладно, я уже понял, что был мертв, и то, что вы меня оживили. Хотя быть нежитью хуже смерти.

Вот стоит перед тобой двигающийся мужчина, говорит, и никогда бы я не поверила, что еще пятнадцать минут назад он был мертв. Ну, может, конечно, несколько бледноват, но это не странно, вот я, например, тоже постоянно бледная хожу, но это просто кожа такая и все.

- А ты помнишь, кем ты был до этого?- я заинтересовалась.

- Помню, да причем в прекрасных подробностях,- он сразу погрустнел и отвел глаза.

- И кем же?- не унималась я.

- А ты это действительно хочешь знать, моя юная госпожа?- он хищно улыбнулся, предоставляя мне полюбоваться на его белоснежные клыки.

- Можешь не говорить, - я пожала плечами, - в любом случае, это не имеет никакого значения, по крайней мере, для меня.

- А что же имеет, для вас значение?- он чуть наклонился ко мне.

- Вот сейчас меня очень интересует вопрос, чем же тебя кормить, да и вообще, что с тобой делать?!

- Странно слышать такое от темного мага, пускай ты даже и девушка.

- Может для мага это и странно, но не для меня. А если ты думаешь, что я тебе позволю убивать всё и вся, то сильно ошибаешься.

- Простите меня, моя юная госпожа, но зачем же тогда ты меня создала?- сама вежливость. У-у-у-у.

- А это случайно получилось. Или ты думаешь, если бы я хотела создать вампира, то бы не подготовилась? Или ты считаешь, что все мои мечты только о том, чтобы трупы оживлять?!- я начала сердиться.

Он пристально на меня посмотрел.

" Можешь и не верить, вампир ходячий, я ни перед кем оправдываться не собираюсь, тем более перед тобой!!!"

- Как это ни странно, я тебе верю. Хотя перед смертью я и был светлым магом.

- А я вообще лгать не умею. Да и не собираюсь начинать.

- Тогда тебе придется очень тяжело,- он улыбнулся.

- А когда жить было легко! И вообще хватит об этом. Нам надо решать проблемы по мере их поступления. Так что думай, что делать!

- А почему я должен об этом думать?- искренне удивился он.

- Опять двадцать пять!- я вздохнула. - Да я не знаю ничего о вашем мире и, вообще, здесь нахожусь только второй день.

- Это интересно. Тогда напрашивается другой вопрос: что же подвигло тебя стать ученицей Крейвиса Темного?

- Что, да как, а меня никто ни спрашивал. И вообще, что это я тут должна тебе все рассказывать.

В его глазах пронесся рой каких-то мыслей, но дальше меня мучить он не стал.

- Ладно, госпожа, вы правы. Мы сейчас не в том положении, чтобы сориться, - я согласно кивнула, - по моим прикидкам я являюсь высшим вампиром и, судя по тому, что о них знаю, могу вас успокоить: я могу обходиться без крови несколько месяцев, да и не обязательно питаться человеческой. Посему у нас есть еще время об этом подумать. А вот о том, что я помню свою прошлую жизнь, нам лучше не распространяться. Я, видите ли, был не самым лучшим другом темных.

- Хорошо,- оборвала я его пламенную речь.

"Вот и спрашивается, кто кем командует?!"

- Тогда нам стоит подумать о том, где я буду жить. Хотя была б моя воля, я давно бы покинул этот злосчастный замок. Но ничего, на ночь я могу и в летучую мышь перекидываться, так что проблем не будет, моя юная госпожа.

- Да уж, перспектива такая, что прям зашибись,- досадливо отозвалась я.

- Зашибись?- не понял мужчина.

- Да это выражение такое,- я отмахнулась.- Ладно, сделанного не воротишь, и пока ничего лучше не придумали, будешь жить в моей комнате. Только сразу предупреждаю, она очень маленькая.

Мне показалось? Или он, действительно, от моих слов покраснел?

- О чем это ты подумал?- зло сощурив глаза, спросила я.

- Ни о чем, моя госпожа, совсем ни о чем,- поспешил заверить меня новоявленный вампир.

- Вот и правильно, лучше об этом не думай, а то сразу обратно трупиком сделаешься,- с нажимом произнесла я.

Он лукаво улыбнулся.

- И, вообще, как мне тебя называть? А то как-то неприлично и некрасиво будет, если я тебя никак величать не буду.

- Мне кажется, вам придется это самой придумать. Как говорится, для новой жизни новые тапочки.

- Мужчины!- я печально вздохнула.- Ну, ладно, я что-нибудь выдумаю.

Я глубоко вздохнула и начала сочинять. Вампир в это время с меня глаз не спускал и я начала нервничать. Не люблю, когда на меня так смотрят.

- Не смотри на меня так!- нахмурившись, сказала я.

- Как, госпожа?!- наигранно удивившись, спросил он.

- Как на пирожное со сливками,- недовольно высказалась я.

- Хорошо. Я могу и отвернуться, - в следующий миг он уже вовсю рассматривал противоположную стену.

"И почему мне кажется, что он ухмыляется?!"

Короче, думала я, думала и ничего интересного не придумала.

- Ну что, придумала?

- Придумала, но знаешь, это непросто,- спокойным голосом произношу.

- Отчего же?- он оторвался от созерцания стены и воззрился на меня.

- Потому что имя - это отражение сущности,- наставительно протянула я.

- Ну ладно, не тяни, что придумала?- заинтересованно сверкнув глазами, поторопил меня вампир.

- Как тебе - Дариан?

- Да будет так, моя госпожа.

- Я же просто спросила!- искренне возмущаюсь.

- А я просто согласился, - спокойно ответил он и улыбнулся краешком губ.

Я не стала спорить и прошла к выходу. "То "госпожа", то "ты" - он меня, что за дуру держит?!"

- И куда мы пойдем, моя госпожа.

- Если бы я знала, то ответила. Хотя мне столько всего нельзя, что ничего другого, как попытаться вспомнить, где находится моя комната, у меня нет.

Он возражать не стал, проследовав за мной вдоль по коридору.

Через пятнадцать минут хождения по коридорам замка, я выдохлась и решила не травмировать свою нервную систему еще больше. Просто усевшись на пол и решая отдохнуть.

- Вот что ты смеёшься?!- эта деловая "репка" стоял, прислонившись к стене, и в открытую надо мной потешался.

- Я просто до сих пор не могу понять, почему бы тебе просто не воспользоваться магией и не найти свою комнату?- по-деловому заявил он.

- Магией?! Если бы я была хорошим магом, ты бы сейчас здесь не стоял.

- Ты безнадежна,- проигнорировав последнюю фразу, констатировал мужчина.

- А я этого и не отрицаю! И вообще, раз такой умный, мог бы и помочь.

- Конечно, помог бы, но я же никогда не был в твоей комнате. Да и магией пользоваться практически не могу, разве что вампирскими фокусами.

- Ладно, - я приподнялась.

- Ты, наконец, вспомнила, где она находится?!- иронически улыбнувшись, спросил он.

"Издевайся, издевайся, нахал!"

- Разумеется, нет,- недовольно пробубнила я.- Но, во всяком случае, нам никто не запрещал её искать. Да и вообще, как здесь что-то можно найти?! Куда ни посмотришь, всё одинаковое.

- И где ж ты раньше жила,- поразился вампир,- в четырех стенах, что ли?!

- Больше - не значит лучше!- торжественно заявила я.

- Ну да, ну да.

Через пять минут мы, наконец, выбрались на второй этаж. Я даже вроде начала вспоминать, где моя комната. Пока не увидела утреннее приведение. Этот погибший рыцарь беззаботно пролетел мимо, даже внимания на нас не обратив.

- Вот только не говори, что ты боишься призраков, - недовольно произнес вампир.

- Конечно, боюсь! Я еще совсем с ума не сошла, чтобы ничего не бояться!- Захлебываясь от возмущения, произнесла я.

Мужчина тяжело вздохнул и взял меня за руку. Я только в недоумении на него посмотрела.

- Ты, кажется, вспомнила, где мы находимся. Может, пойдем дальше?- спокойным голосом проговорил он.

Я ничего не ответила. Просто обиделась и пошла по коридору.

Ненавижу, когда меня считают маленьким ребенком. Я уже давно не кроха, и если чего-то боюсь, это еще ни о чем не говорит. Да и вообще, если ты ничего не боишься, то ты скорей всего сошел с ума или же умер. А я себя пока ни первым, ни вторым не считаю.

Через некоторое время, я уже находилась в своей комнатке, и, не обращая внимания на этого зануду, сидела на кровати и смотрела в окно.

- И долго ты собираешься злиться?- спросил вампир.

Я посмотрела на Дариана, который уже минут пять пытался воззвать к моему голосу разума.

- Я не злюсь, - тут же отвечаю, снова от него отворачиваясь.

- Тогда, что же ты делаешь?- недовольным голосом, спросил он.

- Думаю.

- И, позволь спросить, о чем?

- О том, что ждет меня в этом мире,- монотонно протянула я.

- Судя потому, что ты темный маг и ученица Крейвиса Темного, то много всего,- мрачно заявил он

- Что, быть темным магом настолько плохо?- измученно спросила я и вновь посмотрела на мужчину.

- Каждый выбирает свою судьбу сам,- твердо ответил он.

- А как ты думаешь?- не унималась я.

- Не думаю, что тебе понравится то, что я скажу.

- Можешь не говорить, я и так знаю, что все светлые об этом думают, - нахмурившись, быстро произношу.

Дариан на меня посмотрел, будто в первый раз увидел.

- И как же?

- Как о самых ужасных существах на свете, беспощадных убийц, да еще много чего,- я внимательно на него посмотрела, сощурив глаза.- Разве я не права!

- Ты права,- монотонно отозвался он, но взгляда не отвел, все также пристально меня разглядывая.

- Я так и думала,- печально пробубнила я себе под нос и снова отвернулась к окну, всматриваясь в голубую высь.

- Ты это о чем?- он удивился.

- Просто вывела причинно-следственную связь. И вообще, мне себя не переделать, но если хочешь, можешь меня ненавидеть. Добро, зло - это все бирки. В мире нет безгрешных, просто каждый сам выбирает, как ему жить.

- Если бы в жизни было все так просто,- он сел рядом со мной и крепко меня обнял, - если бы все было так просто, моя девочка. Порой мы не властны над своей судьбой и, что рви путы, что не рви, все равно выйдет так, как нам уготовано.

В следующий миг мои глаза закрылись, и я провалилась в страну снов.

***

Утро всех нормальных людей встречает рассветом, а меня - дебильным приведением с горном.

Я набросила на голову подушку и накрылась одеялом с головой. День опять с самого утра не заладился. Да еще вдобавок голова разболелась.

В комнате было холодно, и выбираться из теплой постельки не хотелось.

Кстати о птичках! И где этот гад, который вчера меня так по-свински усыпил? Я высунула свою мордашку из-под одеяла и встретилась с глазами небольшого черного волка.

- И как это называется?!- искренне возмутилась я, не сводя глаз с черной бестии.

- Ты о чем, я не понимаю?- волк заговорил ментально, но меня это, как ни странно, не удивило.

- Ты что со мной вчера сделал?!- вместо того чтобы ответить, он зевнул во всю свою волчью пасть и начал потягиваться. - Я тебя спрашиваю!- праведно возмутилась я.

- Да ничего я не делал, просто тебе необходимо было отдохнуть, вот и всё.

- Правда?!- я привстала с кровати.

Волк попятился к противоположной стене.

- Если ты еще раз что-нибудь такое выкинешь, я тебя разупокою, чтобы мне это не стоило. Ты меня понял?!- сердито заявила я, наседая на зверя.

- Понял, понял,- тут же заявил вампир.

Я недовольно фыркнула, затем посмотрела на часы и ахнула.

- Если я опоздаю, он меня убьёт!

На часах было уже шесть, а я еще не оделась, не помылась, да вдобавок есть хочу зверски.

Следующие минут пять, я выкидывала все вещи из своей сумки, сильно ругалась в тщетной попытке что-либо найти. Но, как говорится, старанья вознаграждаются, на дне я откопала то, что искала, а именно ванные принадлежности и полотенце.

Волк все это время сидел рядом и почему-то превратился в своеобразную вешалку. Времени не было, так что я собрала все, что можно, сняв с волка мою кофточку, и весь ворох одежды, запихнув в шкаф.

Посмотрела на часы. Было уже восемь минут седьмого. Не обратив никого внимания на Дариана, я вылетела из комнаты по направлению к ванной.

Следующие семь минут я наплевала на всё, и на законы физики - в частности, просто приводила себя в порядок.

И только после этого я вспомнила, наконец, что же я забыла:

- И почему у меня утром так плохо голова соображает. Вроде бы все взяла, а тут нате, сменную одежду забыла.

Делать всё равно нечего, так что я на все плюнула и, завернувшись в полотенце, пошла в комнату.

В замке было холодно и безлюдно, и приведение, к счастью, куда-то улетело. Я прошмыгнула в свою коморку и тут же встретилась с недоумевающими глазами вампира, кстати, он уже перекинуться успел.

- Ну что ты, девушек никогда не видел?!- с ходу заявила я.

И, вообще, я же не раздетая. Ну, может, почти одетая, полотенце же длинное, считай до колен.

Он поспешно отвел глаза и протянул мне платье.

- Тебе принесли только что,- смущенно заявил мужчина.

- Ненавижу платья!- я приняла из его рук что-то черное, слишком строгое и, вдобавок, до самых пят. - Отвернись.

Он на мое заявление ничего не ответил, только вымученно вздохнул и подчинился.

Все бы ничего, и платье вроде моего размера, но сорок маленьких пуговиц сзади - это просто кошмар! Половину из них я еще как-то застегнула, но вот вторая половина…

Я посмотрела на вампира, он в это время что-то заинтересованно рассматривал за окном. На часах было уже двадцать пять минут, да и выхода другого у меня не было.

- Слушай, я… это…, хотела тебя попросить,- он заинтересованно на меня посмотрел. Я не стала тянуть быка за рога и просто развернулась к нему спиной, - можешь застегнуть, а то я не дотягиваюсь, - он страдальчески вздохнул, но как хороший мальчик принялся выполнять задание.

- Ну, что там, все? - это уже я.

На часах была почти половина, а я еще даже в столовую не проследовала.

- Все, - выдохнул он.

Я развернулась и посмотрела в глаза вампира.

- Спасибо. Ну, я пойду.

- Иди уже.

Смущен, просто до корней волос смущен.

Я улыбнулась и в следующий миг вылетела из комнаты.

Кросс до столовой, как ни странно, занял у меня три минуты, так что в зал я вошла ровно в половину. Признаюсь честно, опаздывать ненавижу, а если уж и опаздываю, то для этого у меня должна быть веская причина.

Учитель уже сидел на своем месте и, завидев меня, удовлетворенно кивнул. Да уж, быть самой невинностью, это ещё-то удовольствие.

Я проследовала на свое место.

- Ну что, моя дорогая, я так понял, что вы решили оставить этого вампира себе, - я согласно кивнула, - что я могу сказать - это разумно. И притом, весьма эффективно. Прекрасный охранник, да и вообще, по-видимому, умом не обделен. Верно?!- я смущенно кивнула, - тогда замечательно, но в следующий раз, если ваша сила опять выкинет какой-нибудь фокус, лучше десять раз подумайте, а надо ли вам это.

- Да, учитель,- скромно сказала я, потупив взгляд.

- Вот и прекрасно. Ну, теперь поешь, ты вчера почти ничего не ела, а в твоем возрасте нельзя морить себя голодом.

Я посмотрела на блюдо с кашей. Конечно, если бы там её не было, я бы сильно удивилась, по крайней мере, сегодня, хоть рисовая.

С завтраком я решила сильно не затягивать, и в соответствие с правилами этикета управилась минут за пятнадцать. Конечно, есть хотелось зверски, но мне не впервой голодать, да и к еде я уже давно начала относится философски.

Учитель как-то больно приветливо улыбается все утро, небось, какую-нибудь пакость готовит.

Затем мы опять шли по коридорам, опять я молчала в тряпочку и опять пропустила всю дорогу.

Через какое-то время учитель остановился и вошел в одну из многочисленных дверей. Я себя долго ждать не заставила и проследовала за ним следом. В комнатке было довольно много света, полки с книгами, небольшой письменный стол, пара кожаных кресел, да и, в общем, всё. Учитель, меня не дожидаясь, прошел сразу к креслам, а я осталась стоять посередине комнаты.

- Чего стоишь?! Присаживайся за стол, сегодня мы будем упражняться в теории, - я кивнула, - достань там, в ящике, письменные принадлежности.- Небрежно бросил он.

Я отодвинула верхний ящик стола и достала оттуда чистые листы, перо и чернильницу. И в недоумение покрутила железное перо в руках.

- Что-то не так? - учитель скосил на меня глаза.

Я только мученически улыбнулась.

- Только не говори, что ты писать не умеешь?!- недобро произнес он.

- Умею, просто раньше никогда специально пером не пользовалась, вы уж извините.

- И чем же ты раньше писала, углем?!- с призрением, сказал мужчина.

И чего он всегда со мной так невежливо разговаривает?!

- Почему сразу углем,- возмутилась я,- ручкой шариковой или гелиевой, ну, может иногда карандашом.

- Если бы я еще понимал, о чем ты сейчас говоришь! - он недовольно наморщил лоб.

- Я попытаюсь,- стараясь приспособиться к перу, промолвила я.

- Нет уж, милочка, пытаться мне не надо,- сердито заявил он.

Маг молниеносным движением встал с кресла и подошел к столу. Взял у меня перо и аккуратно промочил его в чернильнице.

- Смотри внимательно, - обратился он ко мне.

И я смотрела. Он выводил на бумаге аккуратные буковки, которые складывались в слова. Но меня смутило даже не то, что меня считают полным бездарем, а иное. Он писал на другом языке, точно не на русском, а самое страшное, что я прекрасно понимала, о чем там написано:

"Урок первый: "О составной части темной магии, и её применение на практике".

- Ну что? Все понятно? Теперь, надеюсь, у тебя больше не возникнет никаких проблем, - меня как холодной водой окатило после его слов.

Так что же получается? Я разговариваю на другом языке, читаю на нем, а сама не в зуб ногой! Да уж, да уж. Наверное, это всё проделки демона, мог бы хоть предупредить.

- Да, учитель, мне всё понятно, - он брезгливо передал мне перо и вновь уселся в кресло.

- Тогда записывай. Темная магия берет своё начало в темном истоке. Темный исток представляет собой совокупности темной стороны жизни, иже Хаос. Хаос представляет собой первоисточник сущего и является беспорядочной материей, неорганизованной стихией, которую мы, тёмные маги, можем в некотором смысле подчинять себе. Почему в некотором? Да это очень просто - хаос, как первоисточник, является неподвластным и необъятным, это не добро и не зло, это хаотичная субстанция, которая выбирает сама, кому даровать право пользоваться её силой, а кому - нет. Не все маги могут хоть в малой степени использовать эту силу, а вот те, кто могут, называются темными. Темные маги являются проводниками или даже, можно сказать, инструментами высшей субстанции. Наша сила, в зависимости от нашей цели или от благосклонности первоисточника, может варьироваться, - я не вдавалась в детали, да и верить во всю эту ахинею, пока не собиралась, быть чьим-то инструментом. Фи, какая пакость. Просто выводила закорючки и внимательно следила, чтобы строчки не съезжали. Писала я, разумеется, на русском, так сказать, для конспирации, хотя меня мучают страшные подозрения, что на чужеземном я пишу грамотнее.

Тем временем учитель продолжал:

- Темная энергия сама по себе состоит из ряда составляющих. В первую очередь это смерть. Будучи неоспоримой частью всего сущего, она является главнейшим инструментом магии хаоса. Распад, как и конец для живого, является лишь частью бытия. Энергия смерти и её сила дает не меньшее количество магической субстанции, чем энергия жизни. И если смотреть на это, никак на свет и тьму, то значение этих двух составляющих одинаково.

Если магия жизни берет своё начало в зарождении, существовании и процветании, то смерть в свою очередь в гибели, распаде, страданиях, муках, горе и прочем. Об этом более подробно поговорим в другое время.

Следующим составляющим является, так называемая, "чистая тьма", берущая свое начало непосредственно от первоисточника. Она способна не только даровать силы, но и создавать подобие жизни. Например, можно взять твоего вампира. Также чистая тьма способна поглощать и создавать материю, но это все зависит он направленности мага. Об этой стезе мы тоже поговорим отдельно. А вот третья составляющая является наиболее интересной. Это связь мага непосредственно с первоисточником. В этом как раз и заключается отличие светлых магов от темных. В наших жилах течет не только и не столько кровь, сколько мириады частичек Тьмы. Мы являемся, в свою очередь, детьми Тьмы и способны непосредственно обращаться к хаосу. Конечно, как и у светлых, наша магия в первую очередь зависит от дарования или, можно так сказать, оттого, насколько хаос к нам расположен. А у светлых магов всё немного по-другому. У них, в отличие от нас, не так ярко выражена расположенность к силе. Даже более того: некоторые из них могут прожить всю жизнь, так и не заметив своего дара. А вот мы-то как раз этого не можем. В темных магах с самого рождения закладывается сила, которая с годами только нарастает и, если её не контролировать и не развивать, то она может превратить существование носителя в сущий кошмар. Ну, например: свести с ума или же просто превратить в подобие разумного существа. Так что, дитя моё, если тебе когда-нибудь будут предлагать отказаться от своей силы, подумай хорошенько, потому что мы не имеем возможности жить без нее, как светлые. Магия хаоса неотъемлемая часть нас, как и мы являемся её детьми, ее частицами. По большей части сейчас происходит сильное смешение крови, поэтому истинных магов остается очень мало. Дошло уже до того, что маги просто-напросто перестали рождаться или же их сила является настолько мизерной, что пару огненных шаров - это предел. Ведь свет и тьма, хоть и представляют собой две неразделимые сущности, являются, несмотря ни на что, противоборствующими стихиями. Соединение этих двух стихий ведет к полному блокированию дара ребенка, и это не зависит порой от того, насколько сильными магами были его родители. Вот, например, ты, наверное, слышала о противоборстве темных и светлых эльфов.- Я оторвалась от пергамента и посмотрела на учителя.- Так вот, они хоть и являлись некогда одним народам, в конце концов, поняли, насколько разнятся их силы. Каждый из них выбрал свой путь и каждый из них ненавидит другого, а все потому, что их силы берут свое начало в разных источниках. Смерть и жизнь не могут сосуществовать вместе! Каждая из этих субстанций хочет победить и не остановится ни перед чем ради достижения своей цели. В принципе, как и темные, со светлыми эльфами, воюют до сих пор, хотя уже лет триста они заключили пакт о ненападении. Но я отвлекся. Об истории тоже поговорим в другой раз.

Я развернулась, промокнула перо в чернильнице и приготовилась снова записывать.

- Ток вот, о чем я? Ах да. О блокировании дара. Из-за смешения кровей, происходит деградация и вырождение магии как таковой, что ведет к неминуемому отставанию и бессилию населения нашей планеты. Собственно, именно поэтому я и просил нашего общего знакомого найти мне подходящего ученика за пределами этого мира. Темных магов, я имею в виду, истинных, осталось мало, хотя светлые, если честно, тоже не могут похвастаться пиком рождаемости. Но мы сейчас говорим не о светлых. Так вот, из-за вырождения нас осталось очень мало, хотя последние лет пятьсот мы и ведем строгий контроль браков, и проверяем супругов, чуть ли не до седьмого колена, но это, как сама понимаешь, ситуацию не спасает, насильно мил не будешь. Хоть и из этого есть некоторые способы выкрутиться. Наша планета некогда была очень сильным центром развития магии, и все обладатели дара стремились хоть как-то наладить ситуацию по всем землям. Само собой, территорию влияния поделили, и государства, в свою очередь, распались на темные и светлые. Ныне же Темная империя находится в сильном упадке. Ковен магов редеет с каждым браком, а защищаться от нападок светлых сейчас становится поистине тяжело. Безусловно, мы стараемся компенсировать это различными артефактами и сильной армией, но ситуацию это не сильно меняет. Светлых всегда было больше, да и темная магия не всех прельщает. В смерти и её созерцании мало радости,- он усмехнулся, - но ты, я надеюсь, не относишься к тем, кто из-за чьего-то мнения бежит от своей сути?

- Я потому и здесь, учитель, что не собираюсь больше бежать. А жить, отрешившись от своей сущности - не жизнь, а бесстыдная её трата.

- Похвально,- он улыбнулся, - но мы сейчас не будем развивать эту тему,- он устало повел плечами, - так вот, темные земли сейчас не в лучшем виде, а светлые маги решили воспользоваться преимуществом: "и вконец искоренить эту темную заразу". Вот я и бьюсь, какой год, чтобы найти себе достойного ученика, но, как видишь, в этом не сильно преуспел. А то и просить бы никого не стал. Темному совету нужна, как говорится, свежая кровь. Ты, понимаешь, о чем я говорю?

- Понимаю, но замуж, ни за кого выходить не буду!- тут же заявила я.

Он рассмеялся.

- А тебя и никто не заставляет, моя дорогая. Я говорил совсем о другом. Просто в ковене слишком много свободных кресел, а достойных их занять нет. Хотя если на тебя сейчас посмотреть, то еще скоро не будет.

Я надулась.

- Только не надо обижаться на правду. У тебя поистине редкая склонность к темной магии, но ты ей пользоваться совершенно не умеешь, или я не прав?!

- Правы, но всё же можно исправить!

- Конечно можно, вот именно поэтому я готов потратить на твое обучение все свое свободное время. Но мы с тобой опять отвлеклись. Тёмный совет уже давно является главной, и, я не побоюсь этого слова, единственной надеждой императора остаться на престоле. Светлые земли слишком разрозненны и постоянно воюют между собой. Мы же не падаем так низко и держим страну в полном подчинении. Это не всех устраивает, да и сил на поддержание такой политики уходит гораздо больше. Но, по крайней мере, у нас есть стабильность, мы процветаем, стараемся не угнетать чернь, да и налоги в империи намного ниже, чем, скажем, в соседних королевствах, но светлых не устраивает, что мы ограничиваем в правах простое население, не давая ему спокойно дышать.

Я усмехнулась. Очень уж напоминает тоталитаризм.

- И чтобы ты думала?!- продолжал маг.- Они ни разу не удосужились спросить у этих "угнетенных", а все равно своё городят. Если бы людей что-то не устраивало, они в любой момент могли бы покинуть наше государство, им даже никто ничего не сказал бы. Но они не уходили и не уходят, а вот со светлых земель постоянно кто-нибудь к нам бежит. То налогами их душат, то торговать запрещают, то просто жить не дают, своими постоянными распрями. А у нас, как я уже говорил, все стабильно, да и не воюем мы уже давно ни с кем. Нам и так неплохо. Но эти светлые! Им только дай возможность утвердиться в своей правоте. Вот и сейчас, плетут интриги, посылают шпионов и все ради чего?! Не нравится им, видите ли, наши методы, да и магия им наша не нравится, я уж и не говорю о том, что они про нас думают. Признаю, темные маги иногда перегибают палку, даже сильно, но в любом правиле есть свои исключения.

Дальше учитель рассказывал, как же именно они применяют дарования хаоса, и почему светлые маги их недолюбливают. Можно только сказать, что зомби и вампирами дело не обходится, а шары хаоса, которые поглощают всю жизненную силу без остатка, так вообще используются только так.

Короче, лекция со всеми вытекающими из неё обстоятельствами закончилась только в три часа дня. После чего мы отобедали, и, после вручения мне парочки талмудов по истории темной магии, я была отпущена в свои покои до ужина.

До комнаты я дошла с полной кашей в голове и с пятью килограммами книг (по моим прикидкам). Конспекты учитель сказал прочитать еще раз, а книги желательно просмотреть вечером. Я ему так и хотела заявить, что мне два таких томика размером пятьдесят на пятьдесят сантиметров, как раз на месяц хватит, но сил спорить не было, да и я не шибко уверена в том, что до них сегодня вообще дойдет. Мне бы сначала двадцать полноценных листов формата А-4 конспектов прочитать, причем мелким шрифтом и с двух сторон, а потом, может, и посмотрю книжечки.

До своей коморки я еле-еле дотащилась, свалила книжки на стол и без сил плюхнулась на кровать.

Дариан в это время что-то усиленно читал, даже, по-моему, не очень заметив моего появления. Да, если быть честной, и мне было не до него. Я сбросила туфли на пол и, схватив подушку в охапку, прислонилась к стене спиной.

- Ну, как занятие?- Дариан не отвлекался от книжки.

И мне кажется, я даже знаю, что его заинтересовало.

- По-моему, гораздо лучше, чем у тебя с буддийской философией.

- Да я уже, какой час бьюсь, не могу понять на каком это языке.

- Как на каком?! На моем родном. Но даже если бы ты и умел на нем читать, я не уверена, что чего-нибудь понял.

- Почему это?!- возмутился вампир.

- Да просто в эти дебри лучше не лезть, если нет к ним предрасположенности, ведь это даже не совсем философия, это смысл жизни.

- Ты хочешь сказать, что живешь в соответствие с этой книгой?- хмыкнув, вопросил он.

- Иногда пытаюсь. Хотя у каждой веры есть свои заморочки. Но если хочешь, я тебе чего-нибудь почитаю.

- Могла бы просто дать ключ к этому языку, а я сам как-нибудь.

- Эта книга не лучший вариант, с чего надо начинать. Да и учитель из меня никакой. Сама, сколько лет мучилась, так всех правил и не запомнила.

- Что, он настолько сложный?- удивился мужчина.

- Конечно сложный, не зря же считается одним из сложнейших языков моего мира.

- Не знаю, как у вас, но у нас тоже всякого хватает, и меня раньше не очень останавливали сложности. Тем более, будучи моей хозяйкой, ты можешь просто передать все необходимые знания.

- Я могу попробовать, но за результат не отвечаю,- печально вздохнув, произнесла я.

- Я готов рискнуть,- он улыбнулся краешком губ.

- И что же я должна делать?

- Все просто, тебе достаточно захотеть, чтобы я всё узнал,- воодушевленно заявил вампир, сверкая своими карими глазами.

- Легко сказать. У меня в голове, знаешь, какая сейчас каша!

- Попытка не пытка, разве не так? - он лукаво улыбнулся и присел рядом со мной на кровать.

- Ладно, давай книгу, буду передавать знания,- я измученно вздохнула и попыталась сосредоточиться.

Он протянул мне заветный талмуд. Честно сказать, это не совсем буддийская философия, скорей даже просто теория йоги одного из Великих индуистских мыслителей.

Я раскрыла книжку на одном из своих любимых афоризмов и начала медленно, со смыслом читать, в это время как бы передавая знания. Через десять минут я уже вовсю вчитывалась, а Дариан склонился над книгой и, сев ко мне почти впритык, внимательно всматривался в строчки.

- Ну, что-нибудь понял,- через некоторое время спросила я.

- Что-нибудь точно понял, но ты была, похоже, права. Эта книга не для легкого чтения,- задумчиво отозвался Дариан.

Я хмыкнула и вручила ему заветную книжку, пусть мучается, раз ему так хочется.

- Мне сейчас не до нее, да и вообще, это произведение нужно поэтапно изучать, а у меня времени вечно нет, так что, если хочешь, можешь взять.

- Взять-то можно, но я саму суть не очень понимаю, может, объяснишь,- страдальческим тоном проговорил мужчина и посмотрел на меня умоляющими глазами.

- Конечно, объясню, но только не сегодня. Ты уж меня прости, но голова скоро взорвется, если я попытаюсь в нее еще что-нибудь запихнуть.

- Договорились. Но меня гложет смутное подозрение, что это - только начало, и тебя скоро будут пичкать большим объемом информации.

- Все равно, больше, чем нужно, не влезет. У меня в мозгу происходит фильтрация заведомо ненужной информации. - Выдала я на одном дыхание.

- Мне кажется, что когда начну понимать всё то, что ты говоришь, можно будет считать, что жизнь прожита не зря,- хмыкнув, произнес вампир.

- С этим уж ничего не поделаешь, разные менталитеты,- я вздохнула,- ты представляешь, он хочет, чтобы я за сегодняшний день прочитала эти две книги.

- А ты думаешь, что у тебя не получится?!

- Разумеется, не получится, мне их листать надо несколько часов не то, что читать.

- Да я все никак не могу привыкнуть, что мы с тобой из разных миров,- он устало вздохнул, - тебе практически и делать ничего не надо. Направляешь силу и пытаешься постичь все, что там написано не на бумаге, а у себя в голове. В этом - главное различие между обычными людьми и магами. Маги могут, благодаря своей силе, делать и не такое. Да еще, чтобы лучше запомнить, тоже надо приложить немного силы. Ну, давай попробуй,- он привстал с кровати, взял со стола один из учебников и протянул мне.

Я приняла книжку, отложила подушку в сторону и положила талмуд на колени, задумчиво на него смотря.

- А теперь закрой глаза и протяни к ней нити силы.

Я закрыла, протянула и…

Мое сознание потонула в куче информации: сначала об истории магии, потом о её структуре, затем появились различные термины, ритуалы и прочее. В голове проносилась куча информации: разнообразные картины истории, имена и лица множества магов, их открытия.

В этом мире информации как будто меня и не было, или была, но всего лишь частью чего-то большего. Я даже не знаю, сколько так просидела, пока все не потухло в сознание и я не начала осознавать себя. Открыла глаза и увидела заинтересованную мордашку Дариана.

- Что-нибудь получилось?- я кивнула. - А вот это уже интересно, потому как ни прошло и пары минут.

- Правда?!… А сколько должно было пройти?- я недоуменно воззрилась на вампира.

- Все зависит от мага и от его силы, но, чтобы книгу за несколько минут, это даже архимагу недоступно,- задумчиво на меня посмотрев, произнес Дариан.

- Может я с силой переборщила? И вообще, лучше бы дал следующую книгу, - я заинтересованно посмотрела на другой учебник.

- Ты же говорила, что мозг у тебя перегружен,- язвительно сказал Дариан.

- Это я тогда так думала, а сейчас уже не думаю. И вообще, ученые доказали, что человеческий мозг может хранить больше миллиона таких книг, - я протянула ему уже прочитанную, он нехотя взял и положил ее на стол.

- Я бы все-таки не советовал тебе сейчас переутомляться,- хмуро сказал вампир.

- Все равно делать нечего,- весело протянула я.

Мужчина укоризненно на меня посмотрел, но книжку все-таки передал.

Этот учебник также быстро был мною прочитан, хотя я понимала в нем, дай бог, половину, все какие-то термины, чертежи, да и вообще. Можно язык сломать, если начать, хоть что-нибудь из того, что там написано, цитировать.

Я отложила книгу на край стола. Потянулась и от нечего делать, решила разобрать свои каракули - конспекты. Дариан на меня не смотрел, будучи очень погруженным в давешнюю книжку, да и мне не хотелось разговаривать. Уж больно всем нравится меня жизни учить!!!

Вот так и дотянули до ужина. Я все пыталась разобрать, что ж я там такое понаписала, а вампир погрузился в тяжелые мысли и, не отрываясь от книжки, время от времени смотрел в никуда и что-то с мрачным лицом обдумывал.

Поужинав, в комнату я вернулась только около девяти. Дариан к этому времени уже стал волком и посапывал рядом с кроватью. Я тоже решила не заморачиваться, да и устала изрядно, в общем, кое-как сняла платье, переоделась в пижаму и улеглась спать.

 

 Глава 3. Осознание себя.

Прошел месяц моей учебы. Учитель, как мог, объяснял премудрости теории и практики черного искусства. А я внимала и просто поглощала книгу за книгой. Месяц забот и месяц работы.

Я многое узнала и много поняла. По большей части мы с учителем разбирали теорию, но пару раз я даже сварганила несколько сфер тьмы, хотя, если честно, то с этим заклинанием у меня нелады. То переборщу с силой, и он у меня получается размером с корову, то, наоборот, пожалею, и шарик при столкновении с землей просто испаряется, хотя, по моей задумке, должна появиться ямка в земле, ну, то есть исчезнуть то, во что я его направляю.

С мертвецами я, к счастью, дел не имела. Да и не очень-то хотелось. В общем, целый месяц училась быть магом.

Иногда у меня самые простые заклинанья не выходили. Ну, например, с левитацией предметов. Тогда Дариан надо мной сильно издевался. Но я ему, конечно, потом по-тихому мстила, хотя он меня быстро раскусывал и отчитывал по полной.

Вот так и жили, не тужили. Иногда, правда, вампир впадал в меланхолию и о чем-то вспоминал. Ну а в остальное время, вел себя как моя нянька: туда не ходи, это не делай и тому подобное. Кстати, за прошедший месяц я даже к платьям кое-как попривыкла, хотя у учителя вкус какой-то мрачный - то черное, то темно-синее подарит. Вот Дариану и мучатся не надо, вампирам в этом деле вообще повезло, что захочешь, то на тебе и появится, это у них называется овеществлением, кажется. А мне мучайся полным несоответствием цветов. Конечно, я люблю черный цвет, но когда в шкафу, считай, все темное - это перебор, даже для меня. Так что, в отрыве от занятий я наряжалась в свой любимый розовый сарафанчик и гуляла по замку. Да, кстати, учитель сжалился надо мной и разрешил гулять там, где мне вздумается, даже в лесок неподалеку ходить. Ну и вот, в отрыве от занятий я и шаталась по округе. Пару раз встречала прислугу (живую), но они, как меня видели, или сразу скрывались за поворотом, или же просто опускали голову и делали вид, что меня нет. Я не обижалась, мне и без них общения хватало, даже иной раз чересчур - то учитель нотации читает, то вампир. В общем, когда это было возможно, я просто сбегала и предоставляла себя самой себе.

Вот и сейчас, я решила прогуляться к облюбованному мной высокому дубу, неподалеку от замка. Погода стояла просто замечательная: летний вечер, легкий теплый ветерок и ласковые лучи заходящего солнца. Иногда сидишь под дубом, закроешь глаза и кажется, что кроме тебя и природы в округе никого нет. Пахнет зеленой травой, луговыми цветами, и становится так хорошо на душе, что просто лепота.

Я находилась в полудреме, прислонившись к кроне дуба и ни о чем не думая.

- Опять в облаках витаешь.

Нашел все-таки!!!

- И не делай вид, что спишь! Я же чувствую, что это не так.

Я нехотя открыла глаза и посмотрела на вампира. Он прислонился к соседнему дереву и недовольно на меня посматривал.

- Сколько раз тебе говорить, что одной ходить опасно и, если куда-то идешь, говори предварительно мне. Это не шутки, Кристина, я знаю, что ты самостоятельная девочка, но искать тебя по замку мне начинает надоедать.

- Думаешь, я не знаю, что ты меня где угодно можешь почувствовать?!- я сорвала ромашку и начала крутить её в руке, не обращая внимания на хмурого вампира.

- Ты же знаешь, что я этого не люблю, - он поморщился и раздраженно передернул плечами, - без особой надобности следить за тобой я не собираюсь. Это не в моих правилах, - он на некоторое время задумался, - нам с тобой надо возвращаться, завтра мы едем в Трит, а ты еще не собралась.

Если на него посмотреть, так она даже очень милый, хотя может все дело в вампирском обаянии и в этом синем костюме, который сидит на нем как влитой.

- Да что там собираться! Мы же на пару дней едем. Не потащу же я с собой целый ворох одежды!- Оторвавшись от глупых мыслей, произнесла я.

- Ну, если на то пошло, то ничего ты тащить не будешь. Карета на что?! Да и неприлично юной барышне не позаботиться о своем багаже.

- Ты хуже моей мамы, честное слово. Она, по крайней мере, меня так не контролирует,- я встала с земли отряхнула свои джинсы, впихнула ромашку в волосы и пошла прочь.

- И ты думаешь, это хорошо?!- вампир не унимался.

- Я не понимаю, о чем ты.

Мы медленно спускались с холма, я ловила взглядом грозовые облачка. Вампир шел рядом, как всегда - серьезный и непроницаемый.

- Тебя еще воспитывать и воспитывать!

Он подхватил меня на руки и потащил к замку. Я не сопротивлялась, да это и при всем желание не получилось бы, силы у него - хоть отбавляй, и, причем, нечеловеческой. Да и перепалку устраивать я не собираюсь. У меня сегодня такое хорошее настроение, что я готова стерпеть все на свете и даже новоявленного няньку.

Весь оставшийся вечер я собирала вещи под присмотром Дариана, сильно обиделась и ни о чем с ним не говорила. Его, похоже, этот вариант больше всего устраивал. Сидел все время с каменным лицом и что-то обдумывал. Спрашивать я его ни о чем не стала, да и не шибко он на мои вопросы отвечал, все увиливал да отнекивался.

Так вот, утром после завтрака и загрузки багажа (учитель мне такой "сундук" выделил, что там не один труп уместить можно, не то, что мои вещи!) мы отправились в путь. Дариан всю дорогу молчал, да и учитель в присутствии вампира предпочитал ни о чем не говорить. А я решила на них обоих плюнуть и перечитать книгу, которую взяла из дома. Читала я ее, кстати, обычным способом, просто, так интереснее, да и книжка была хорошая, несмотря ни на что.

Вот так мы и ехали. Я всю дорогу пыталась задавить в себе смешинки (книжка была жутко ржачная), а эти два изваяния таращились в окошки кареты, не обращая на меня абсолютно никакого внимания. Правда, пару раз они недовольно косились в мою сторону, но я делала вид, что ничего не замечаю.

Ехали мы долго, около десяти часов, нигде не останавливаясь и ни о чем не говоря. Изредка я выглядывала из окошка, но, кроме необжитой природы, ничего интересного не замечала. Почти у самого города я дочитала роман. И впихнув его в рюкзак, стала всматриваться в окружающую действительность. Около крупного города изредка показывались маленькие деревеньки. Дорога здесь была изъезжена и карета время от времени подпрыгивала на колдобинах. Мимо нас проезжали всадники на лошадях, даже пару рыцарей было, ну может и не рыцарей, но доспехи у них точно были. Крестьяне тоже проезжали со своими тяжеловозами, запряженными в телегу. Наш кучер, не смотря ни на что, просто ехал себе и ехал. У города народу стало значительно больше - то здесь, то там всадники да телеги. Но вот что странно: жителей здесь была целая куча, а вот ни одной женщины не наблюдалось ("Но об этом мы потом Дариана будем пытать").

Стражники на городских воротах нас пропустили без очереди, хотя народ всячески возмущался. Из-за сидения в карете я, честно говоря, ничего не могла рассмотреть в целом, а вот грязь на улицах и челядь во всей красе в трущобах - смогла. Они таращились на карету, как незнамо на что, мне аж не по себе от этого стало. Но вот, когда мы выехали к центру, начали показываться, то здесь то там, аккуратные домики, да и улицы стали мощенные. Люди здесь были значительно опрятнее, кое-где мелькали барышни в дорогих нарядах. Но меня, больше интересовали не они. Я все хотела на настоящих эльфов посмотреть, да и на гномов бы не отказалась. Как говорится, хочу исполнить мечту толкиениста. Но, как назло, никого не разглядела, обиделась на весь мир и задернула шторку.

Через десять минут мы приехали. Карета остановилась у небольшого, но аккуратного коттеджа в античном стиле, хотя для этого мира ничего точнее сказать не могу.

Нас встречал престарелый мажордом с двумя мужчинами на подхвате, которые сразу занялись нашим багажом, а старичок, в свою очередь вежливо поклонившись, просил проследовать за ним.

Учитель шел первый, Дариан замыкал, а я шагала в середине. Вид мне открылся замечательный: в доме было светло и чисто, везде лежал паркет из какого-то темного дерева, стены были выкрашены в белый цвет, везде мелькали золотые украшения, да и люстры были отделаны хрусталем. Все сверкало и лучилось, мебель была сделана из древесины светлых тонов.

Учитель что-то шепнул мажордому, тот кивнул и посмотрел на нас с Дарианом.

- Кристина, Варкер проводит вас в ваши покои, а после, если захочешь, прогуляйся по дому. Вижу, тебя он заинтересовал. Это одна из моих резиденций, так что можешь свободно все посмотреть.

Я улыбнулась и тут же кивнула.

Учитель быстро скрылся за одной из дверей на первом этаже, а нас с вампиром повели в предполагаемые покои.

Они оказались просто огромными! Две комнаты, соединенные небольшой уютной гостиной с аккуратненькими диванчиками и маленьким журнальным столиком.

Я не стала долго все обследовать, просто направилась в одну из комнат, скинула плащ и свалилась на кровать. Дариан проследовал за мной как тень.

- Мне все это не нравится, - с порога заявил он.

Я приподнялась на локтях и посмотрела в его серьезные глаза.

- Ты о чем?

- Да обо всем! Твой учитель до сих пор не сообщил цель визита в Трит, да и как-то ведет он себя больно приветливо.

- Я тоже об этом думала, но, чего гадать, осталось недолго, и все раскроется.

- Вот именно, что будет дальше, меня и беспокоит. У меня плохое предчувствие.- Он булл мрачнее тучи.

Я задумалась, у меня тоже на сердце не все в порядке, да еще все время, кажется, что вижу тень смерти. Я с недавних пор многое начала замечать, а недавно, так вообще, видела эту пресловутую тень, правда, у дерева, пронзенного молнией, но все-таки. Да и читала об этом кое-что. Оказывается, темные маги, многое могут видеть и чувствовать, но чаще всего предвестников смерти. Правда некоторые источники пишут, что искру жизни мы тоже можем видеть, но я пока ничего похожего не наблюдала.

- И что ты предлагаешь?- после непродолжительной паузы, спросила я.

- Тебе лучше от меня ни на шаг не отходить, да и по дому тоже лучше тебе без меня не гулять,- серьезно заявил вампир.

- В твоих глазах читается что-то очень нехорошее,- заметила я.

- Просто тому, кто тебе попытается причинить вред, очень не повезет,- ледяным голосом произнес Дариан.

Я тяжело вздохнула. Вампир был сама серьезность, в глазах читалась решительность, а на лице была маска беспристрастности.

Переубедить вампира невозможно! Так что он перекинулся в волка и ни на шаг от меня не отходил. Честно говоря, я так хотела побыть одна, но вижу, что моим мечтам не суждено сбыться.

Единственное, в чем я его убедила, так это - не ходить со мной на ужин, а в остальном ничего не вышло. Кстати, учитель и, правда, был сама вежливость: весь вечер улыбался, и глаз с меня не сводил. Я играла роль примерной ученицы и все время молчала.

После ужина решила поваляться в ванной часик-полтора, но меня бесстыдно ментально попросили выйти. Видите ли, охранять меня за стенкой он не может. Я только повозмущалась и назло ему вышла через полчаса. А что? Как будто в ванной обязательно со мной должно что-то случиться! Но можно, конечно, попытаться утонуть, но это же несерьезно.

Потом улеглась спать и провалилась в страну забытья. Вампир предварительно меня проинструктировал, что делать в случае чего, в смысле - спрятаться за него и не высовываться. Я решила панике не поддаваться, со всем согласилась, в душе посмеиваясь, и заснула.

Утром меня, как всегда, подняли ни свет ни заря. В этот раз, к счастью, просто в дверь постучали, а то от звука горна меня уже начинает колотить мелкой дрожью.

На часах было пять утра, в голове мелькала мысль только о том, как бы кого-нибудь за такую побудку не убить, но меня вежливо попросили явиться на завтрак к шести, так что пришлось смириться со своей незавидной долей.

Я покряхтела-покряхтела, выпроводила волка из комнаты и начала одеваться. Он, разумеется, сопротивлялся, но я была непреклонна. А то взял моду - за девушками подглядывать. Конечно, он отворачивается, но мне-то от этого не легче.

Платье я одела темно-синее со стоечной и шелковой отделкой, с прической долго не мучилась: распустила волосы и заколола челку. Вот и все премудрости. На ноги же обула маленькие, аккуратненькие, черные туфельки.

Все сборы у меня заняли минут тридцать, а оставшееся время я решила потратить с пользой, то бишь еще вздремнуть. Но мне, разумеется, не дали, и вместо того, чтобы пожалеть, начали читать лекцию о том, какая я безответственная и что совершенно не способна ценить заботу о себе. Я, разумеется, почти все пропустила мимо ушей. Ну не могу я утром адекватно соображать! А еще, вдобавок, когда на меня нападают по всяким пустякам.

- Ты меня слушаешь?- Дариан опять принял свой истинный облик и ходил взад-вперед по комнате, потом внезапно остановился и осуждающе на меня посмотрел.

- Слушаю, - я немного промедлила с ответом, все это время наблюдая за тем, как он расхаживает взад-вперед.

Вампир рассердился и прищурил глаза. Я сделала вид, что ничего не заметила и посмотрела на часы.

- Мне уже пора, - я взбодрилась, спрыгнула с кровати и пошлепала к выходу.

- Ты думаешь, я это тебе с рук спущу,- зло процедил вампир.

Я тут же развернулась, обезоруживающе улыбнувшись. Он на секунду растерялся.

- И глазки мне не строй, все равно не поможет,- через мгновение процедил мужчина.

Я показала ему язык и выбежала из комнаты.

Спустившись по лестнице, я увидела учителя. Он видимо уже давно меня ожидал.

- О! Моя дорогая, вы уже здесь!

- Учитель, что-то случилось?- я от такого приветствия растерялась. Да еще на нем была черная мантия, расшитая какими-то рунами.

- Да ничего особенного, просто каждодневная рутина, - он улыбнулся и протянул мне что-то отдаленно похожее на его мантию. Я непонимающе на неё посмотрела, - сегодня нам надо с тобой присутствовать на одном событии, хм… Ну, в общем, как моя ученица ты должна надеть эту мантию.

Я накинула ее на плечи и застегнула ряд передних крючков. Рукава в ней были широкие и длинные, и вдобавок расшиты рунами, как у учителя, но не красными, а зелёными. Сама мантия была очень широкая и, считай, полностью скрывала мою фигуру.

Мужчина меня критически оглядел, удовлетворенно кивнул и пошел к выходу.

- Учитель!- я недоуменно последовала за ним.

Во дворе нас уже ждала запряженная карета.

- Не беспокойся, моя дорогая, мы скоро вернемся, вот только съездим на одно мероприятие,- не дожидаясь вопросов, он взял меня под руки и повел к карете.

Я растерялась и не знала, что делать. Дариан меня предупреждал, но я не поверила.

Села я напротив учителя и вмиг притихла. Он же ничего не говорил, что-то, по-видимому, обдумывая.

Мы ехали по городу, на улицах было много народу и они все направлялись в одну сторону. Наше движение немного замедлилось, и лицо учителя стало еще мрачнее. Я решила не паниковать раньше времени и просто выкинула из головы все мысли, уставившись в одну точку.

Уже через какое-то время, карета остановилась. Учитель вышел первый, а я следом. Нас привезли, на главную площадь города, здесь была куча народа, а посередине стоял эшафот. Я сглотнула, недоуменно на него посмотрев. Стражники разогнали народ перед каретой, делая для нас своеобразный коридор из живых людей. Учитель, не отпуская моей руки, пошел прямо к эшафоту. Я пыталась подавить страх в зародыше, но у меня это плохо получалось. Перед "сценой" учитель кивнул какому-то вояке, а после мы поднялись наверх. Мне было не по себе в центре всеобщего внимания, да еще при таких обстоятельствах. На платформе была установлена гильотина, а рядом с ней стояли два палача в черных колпаках. Недалеко от гильотины стоял еще какой-то мужчина в черной мантии и со свитком в руках. Вид у него был сосредоточенный, но когда он увидел, что мы к нему приближаемся, как-то сразу взбодрился. Учитель ему кивнул, ничего не говоря, просто встал рядам, естественно, таща меня на буксире. Мужчина поклонился и окинул меня заинтересованным взглядом.

- Начинайте, - рявкнул господин Крейвис на этого мужчину.

Тот кивнул и пошел на край платформы, по-видимому, зачитывать приговор. Я проследила за ним глазами, потом посмотрела на учителя. Он был как никогда серьезен, можно даже сказать, я его еще таким не видела, хотя характер у него еще тот. Руку он мою держал крепко, так что, даже если захочу, не освобожусь.

Тем времени на эшафот вступила стража с приговоренным, на голове которого был пропыленный мешок и руки связанны серебристой веревкой. Два бугая, которые его вели, разжали захват, и приговоренный без сил повалился на доски. Один из вояк стащил с парня мешок. Преступник был эльфом: у него были длинные темные волосы и заостренные уши, на лице виднелись следы побоев, а в синих глазах отражалась безмерная тоска.

Тем временем мужчина в черной мантии начал зачитывать приговор:

- Мы собрались здесь сегодня, чтобы привести в исполнение приговор. Эроэн д'ель Шандер, приговаривается к смертной казни через отсечение головы. Его преступления заключаются в следующем: он признан виновным в убийстве десяти человек; в препятствии властям; в вооруженном нападении на караван; в оскорблении выше поставленных лиц; в попытке организации бунта против империи, в лице её императора; в заговоре со светлыми магами, против темного совета; в попытке убийства одного из членов совета. В связи со всем выше перечисленным - Эроэну д'ель Шандеру разрешается последнее желание, прежде чем приговор будет приведен в исполнение.

Эльфа приподняли с колен, поддерживая его под локти; он как-то нехорошо улыбнулся:

- Последнее желание, говорите, - его голос был мягкий и в то же время удивительно мелодичный. Он посмотрел на толпу, потом перевел взгляд на меня. - Я хочу умереть не от гильотины, а от руки темного мага.

Мне хотелась сказать: а я-то тут причем? Но потом как-то вспомнилось, что я же, вроде бы, темный маг.

Мужчина в черной мантии повернулся и спросил разрешение у учителя. Он только хмыкнул, отпустил мою руку, наклонился ко мне и шепотом проговорил:

- В нашей стране действует закон, моя дорогая, что преступник, обвиненный в противодействии темному совету, может по-своему желанию быть казнен от руки мага, если пожелает. А так как он хочет погибнуть именно от твоей руки, то это придется сделать тебе. Лучше всего просто забери у него жизнь, по крайней мере, эльф будет меньше мучиться. Но если ты хочешь отказаться, могу сказать сразу, что это невозможно, потому что темный маг, проявивший трусость у всех на виду, будет выставлен на всеобщее посмешище, или, куда хуже, отправлен на галеры. Ты все поняла, моя милая?

Я одарила его презрительным взглядом.

- Смерть должна быть безболезненной и быстрой, если ты, конечно, не хочешь его помучить, - это он уже сказал на всеуслышание.

Я ничего не ответила, развернулась и пошла прямиком к эльфу. Солдаты расступились, опуская преступника на колени, мужчина же с приговором отошел к учителю.

В голове пронесся рой мыслей: отступить, убежать, проклясть все и вся за такое или…

Я присела на корточки рядом с эльфом, он надо мной усмехался.

- Ты хочешь умереть от моей руки?

- Разве я должен что-то еще говорить.

- Можешь не говорить, - я посмотрела в его синие глаза, и в их глубине увидела обреченность. Если я отниму у него жизнь сейчас, это все равно ничего не изменит, над ним уже давно повисла тень смерти.- Ты умрешь быстро.- Я сказала это с холодом и безразличием. В глазах эльфа промелькнуло недоверие. "Все-таки думал, что я не смогу!" Я закрыла глаза и обратилась к силе. По жилам потек холод, заставляя кровь на миг остановиться. Магическим зрением, я увидела нить его жизни и, дотронувшись до нее, замерла в нерешительности. В этот же момент, я увидела еще и стоящую над эльфом женскую фигуру, она мне тепло улыбалась, и в голове отразился голос:

- Не волнуйся девочка, его судьба уже предопределенна. Не вини себя, и подари ему быструю смерть, потому что это единственное, что ты можешь сделать.

В следующий миг я оборвала нить, эльф умер, а его душу встретила эта незнакомка. Потом все потухло, и я открыла глаза. Мужчина лежал рядом со мной мертвый и с улыбкой на устах. Я встала и посмотрела на толпу. Люди были в недоумении, но не говорили, ни слова.

"Они смотрят на меня, как на чудовище?!":- пронеслось в голове.

Я посмотрела на учителя. На его лице не отражалось никаких эмоций. Он мне кивнул.

- Стража, что встали, забрать труп и похоронить по всем правилами.- Мужчина в темной мантии отдал приказ, и его начали тут же исполнять. Я встала рядом с учителем и, не веря, смотрела, как уносят тело эльфа.

Мы еще некоторое время находились на эшафоте. Потом к нему подъехала карета, мы с учителем в неё сели и отправились прочь с площади.

Странно, я совсем не чувствовала вины. На душе было как-то неприятно, но вины не было. Теперь я стала истинным темным магом. Ходу назад нет.

 

 Глава 4.Что, кто и когда.

До особняка, мы доехали молча. Учитель ничего не говорил, а я и не хотела с ним общаться. И что это может изменить, уже ничего. Это я, а не он, сделала выбор. И только я должна за это отвечать.

Из кареты мы вышли молча, проследовали внутрь дома, и я уже намеревалась подняться в свою комнату, но он меня остановил, разворачивая к себе.

- Ты можешь меня ненавидеть, но это было неминуемо. Рано или поздно тебе бы пришлось это сделать. Каждый маг окончивший обучение должен пройти посвящение, ты меня понимаешь!- он крепко сжимал мои плечи.

- Я вас не виню,- тихо, но в то же время уверенно, сказала я.

- Вот и хорошо, тогда иди, отдыхай, еду тебе принесут в комнату, а вечером мы должны будем встретиться с членами совета. Ты все поняла.

- Да, - он меня отпустил, но в его глазах была такая скрытая тоска и боль, что мне стала, его жаль.

- Ну, тогда иди.

Я развернулась и пошла наверх, а он все также стоял и смотрел мне в след.

"Боль. Почему в его глазах была боль? Мне раньше казалось, что в них нет места таким эмоциям, но может я ошибалась?! Но тогда почему сейчас, почему он страдает, неужели из-за того, на что меня обрек?"

Я вошла в свою комнату, закрыла дверь, развернулась и встретилась с обеспокоенными карими глазами.

- Что произошло? Что он с тобой сделал? Скажи мне!

Я отвернулась, просто не могла смотреть в его глаза. Он подошел ближе и взял меня за подбородок.

- Скажи, что?

Дариан переживал, очень переживал, но я не могла, не могла ничего сказать. Да и чтобы это изменило.

В этот миг по моим щекам потекли горячие слезы. Может я не такая сильная, как мне казалось, или просто я не хотела думать обо всем, об этом, как о реальном событии. Но сейчас, когда я встретилась с его карими глазами, мне почему-то стало очень плохо.

Мужчина растерялся, но больше ничего не спрашивал, просто обнял меня, обнял и не отпускал.

Слезы текли по щекам не переставая, а в мыслях были только глаза - синие глаза того эльфа, которого я убила.

Дариан уложил меня в постель, ни на шаг не отходя. Просто сел рядом и держал за руку. Я ничего не говорила, а он ничего не спрашивал. Вскоре слезы высохли, и я заснула.

***

Проснулась я уже вечером, на часах было пять, и в голове пусто. Нет, я все прекрасно помнила, но просто не хотелась думать о том, что произошло.

Я встала с кровати. Дариана в комнате не было. Шторы в помещении задернуты, и создавалось ощущение полумрака. Страшно хотелось пить, и на душе кошки скреблись.

Выйдя из комнаты, я сразу наткнулась на вампира. Он сидел на одном из кресел и внимательно на меня смотрел.

- Когда ты успокоишься, может, расскажешь, что произошло?

- Мне сейчас не до объяснений, - молча прошла и села на диванчик.

Налила себе стакан воды и начала пить. Сразу стало легче, по телу побежала приятная прохлада.

Вампир все это время с меня глаз не сводил.

- Нечего объяснять. Могу только сказать, что прошла посвящение.

- Что ты сделала?!- он привстал с кресла и подошел ко мне. Рывком поднял меня с дивана. - А теперь повтори, что ты сказала!- Дариан со злостью в глазах смотрел на меня, не отпуская.

- Отпусти.

- Не отпущу, пока ты все подробно не расскажешь, - я разозлилась.

- Хочешь знать. Тогда смотри…- в следующий миг я послала ему все свои воспоминания, все, что касается сегодняшнего дня.

Он разжал руки, я вырвалась и вылетела из комнаты.

"Пусть думает обо мне, все что хочет, мне теперь все равно. Я убийца и я этого не отрицаю. Я стала той, кого он так ненавидел, я стала чудовищем!"

Я не могла плакать, слезы все высохли, и осталась только тупая боль. Я вышла на улицу и села на ступеньках.

На небе не было ни облачка, светило яркое летнее солнце, но мне хотелась дождя, хотелась буйства стихии. Я не могла плакать, а дождь мог это сделать за меня. Но, как назло, светило солнце, и его лучи делали мою боль невыносимой, а я терпела, терпела… как всегда. Просто позволила своей боли жить в моем сердце, не пытаясь её спрятать или потушить. Все есть, как должно было быть, все так, как было суждено, и я всего лишь инструмент первоисточника, его дитя. В этом и отличие темных магов, мы берем на себя то, что другие не могут, мы терпим боль за других и не скрываем этого. Мы те, кто мы есть.

- Ты права дитя, - я обернулась и увидела сегодняшнюю незнакомку, но она теперь не казалась просто бесплотным духом. Ее темные глаза блестели, а черные как смоль волосы развивались от легкого ветерка. Она присела рядом со мной на ступеньки.

- Кто вы?

- А ты не догадываешься, Кристина?

- Смерть.

- Нет дитя, я не смерть, - она покачала головой.

- Но тогда, кто?

- Я Тьма, дитя,- нежным и очень приятным голосом сказала она.

- Но я думала…- женщина меня перебила.

- Это неважно, что ты думала до этого. Ты же сама говорила, что в мире нет ничего невозможного. И мой приход тоже был предрешен, - она улыбалась, - я пришла к тебе, чтобы успокоить и помочь.

- Помочь?!

- Я здесь, чтобы сказать тебе, что ты не одинока, и я всегда буду рядом с тобой. Ты для меня очень много значишь, и я не могу позволить тебе страдать, - она провела своей рукой по моим волосам, все также тепло улыбаясь, - чтобы не случилось, и чтобы ты не предприняла, я никогда не покину тебя, и если, дитя, тебе будет одиноко и больно, я приду, обещаю, - после этих слов она встала и исчезла.

Я еще некоторое время сидела в недоумении, но, как ни странно, боль прошла. Конечно, я чувствовала свою вину, но, в то же время начинала понимать суть вещей, которые раньше были мне недоступны.

Все во вселенной подвержено одним законам, и если пришла чья-то смерть, то значит такова его судьба. Хотя это и несправедливо, но что есть, того не миновать. Мы не судьи, чтобы кого-то обвинять или карать, мы просто проводники. Черные маги видят смерть и могут облегчить переход, как светлые маги видят жизнь и могут её сохранить.

Теперь, по крайней мере, я знаю, что я и кто я . И уже осознаю себя не как отдельную песчинку, а как песчинку в составе пустыни.

Я тяжело вздохнула, встала со ступенек и направилась на кухню. "Если чего-нибудь сладкого не съем, удавлюсь!"

Кухню я нашла быстро, да и ничего выдумывать не пришлось, все запах подсказал. Меня встретили четыре пары недоумевающих глаз.

- Сладкое что-нибудь есть?- я прошла внутрь и села за небольшой столик.

Повар растерялся, но через минуту все же соизволил ответить:

- Да, госпожа, но вам здесь нельзя находиться, это только для прислуги, лучше ступайте в столовую, я сейчас все принесу.

Я скосила на него глаза.

- Не стоит, я и здесь могу поесть, но, если вы против, то я уйду.

Повар с кухаркой переглянулись, в это время мальчик-поваренок с девочкой-помощницей на меня с любопытством посмотрели и в отличие от взрослых без страха.

- Нет, госпожа, мы не против, - он поставил передо мной чайничек, сахарницу и маленькую аккуратную чашечку. Кухарка в это время отрезала мне кусок черничного пирога и поставила рядом тарелку.

- Что-нибудь еще госпожа?- я улыбнулась и налила себе ароматного черного чая.

- Нет, больше ничего не надо, спасибо, можете заниматься своими делами, не обращая на меня внимания. Я съем пирог и уйду.

Следующие пятнадцать минут я пила чай, ела черничный пирог, просто замечательно приготовленный, и наслаждалась этой маленькой радостью.

Прислуга все время с меня глаз не сводила, но делами своими занималась исправно. Детишки о чем-то шептались все время, а взрослые впали в какой-то ступор и молчали в тряпочку.

Закончив чаепитие, я поблагодарила всех и вышла вон.

Может сегодня был и не лучший день в моей жизни, но от этого время не стало течь по-другому и я всё та же двадцатилетняя девушка.

В следующий миг я наметила себе поход в кабинет учителя, если он, конечно, в нем сейчас находится. Надо задать кое-какие вопросы.

Я шаталась по дому и просто поворачивала наугад, то там, то здесь останавливаясь и рассматривая картины и скульптуры. В основном на них были изображены пейзажи, но иногда попадались люди, да и не люди тоже.

Вот так я и остановилась у одной картины и минут десять пыталась понять, кто же на ней изображен: то ли человек, то ли эльф? Но в конце меня стали мучить подозрения, что Это - женского пола. Да и таблички с именем не было, что меня еще больше смутило.

- Что, заинтересовало?- я повернулась, встретившись глазами со своим учителем.

- Да вот уже минут десять, как не могу понять, кто на ней изображен.

Мужчина хмыкнул.

- Это один из темных магов древности, по крайней мере, его всегда изображают на коне и в черных доспехах.

- А он человек?

- Вообще-то, это тоже неизвестно, - я недоуменно посмотрела на учителя, - ну, что я могу тебе сказать, время неумолимо и иной раз уносит весьма ценные сведения.

- А я вас кстати искала.

- Правда?!

- Да. Хотела спросить, что будет после посвящения.

- После посвящения ты станешь полноправным магом и получишь разрешение вступить в Темный совет.

- Я не об этом.

- А-а-а-а, я понимаю! Ты получишь дом в столице, да и вообще тебе ежемесячно будут перечислять твое законное жалование.

- Если честно, то деньги меня меньше всего заботят.

- А я от тебя ничего другого и не ждал. Но тебе жить тоже где-то надо, ты ведь всерьез не собираешься всю время находиться рядом со мной.

- Конечно, не собираюсь, у вас характер плохой и вы на меня плохо действуете.

Мужчина рассмеялся.

- Характер у меня плохой, кому скажи, умрет со смеху. Ну, нет, ты меня так уморишь. - Учитель прислонился к стене, согнувшись в покатухе.

Я пыталась не рассмеяться, но у меня это плохо получалось.

Затем маг успокоился, глубоко вздохнул, поправил мантию и состроил представительное лицо.

- Нам уже надо выезжать, а то опоздаем, - я кивнула.

***

Мы с учителем подъехали к зданию в пять этажей. Этот дом был ничем не примечателен: серый, без внешних украшений.

У входа стояли два типа, которые были закутаны в черные плащи с капюшонами, надвинутыми на лица. Когда мы проходили мимо, они только склонили головы, и при этом почти не двигаясь.

Внутри тоже все было как-то серо и неинтересно. Через какое-то время мы вошли в огромный зал, в котором уже находилось много народу.

Все они, похоже, были магами. И каждый старался выделиться из толпы разнообразными украшениями: у некоторых на груди висели огромные не ограненные драгоценные камни, у кого-то пальцы были все в перстнях, а кто-то был вооружен посохами с различными навершиями. И при всем при этом, цвет мантий тоже разнился: таких как у учителя, я заметила несколько, и то их обладатели были, скажем так, больно серьезными. Таких как у меня - с зелёными рунам, было больше, по крайней мере, я углядела десять. А вот дальше встречались мантии то с фиолетовой отделкой, то с синей. А у некоторых были даже голубые руны. И в этой сумятице почему-то превалировал синий. Похоже, таким образом, маги различают друг друга. Хотя я, честно, толком не понимаю, зачем и почему? Хотя, конечно, это может быть из-за различия в силах, а может - в направлениях магии, да есть еще вероятность: в зависимости от возраста, хотя последнее, мне кажется мало возможным.

Тем временем мы с учителем продвигались по направлению к кафедре. Там уже находился какой-то маг с длинной белой бородой и с огромным посохом в руках. Навершие, кстати, у него было выполнено в виде волка, который в пасти держал огромный рубин.

Маги на нас с учителем как-то больно странно косились, а точнее на меня, но по мере того, как мы продвигались, только почтительно кланялись и освобождали дорогу.

Старичок за кафедрой поднял посох, по-видимому, призывая к вниманию. Все подчинились и направили свои взоры на него. Мы к этому времени уже протиснулись сквозь толпу и встали рядом с кафедрой, развернувшись к остальным лицом.

Я несколько растерялась и не знала как себя вести, разумно посудив, что лучше держатся гордо и на провокационные взгляды не реагировать.

Старый маг в тот миг, когда все взоры обратились к нему, начал вещать:

- Дорогие коллеги, мы собрались здесь для решения множества вопросов. Для вас не секрет, что сегодняшний день ознаменуется моим уходом, и появлением нового магистра, - кое-где маги стали довольно ухмыляться, а в задних рядах вообще начали оживленно шептаться. - И мое место, Архимага и главы Темного совета, займет господин Крейвис.

Старый маг в этот момент повернулся и посмотрел на учителя, он же в ответ только учтиво кивнул. Архимаг удовлетворенно улыбнулся и снова повернулся к залу.

- И так как последние несколько сот лет, как вы прекрасно знаете, в темном совете произошли сильные изменения, мы с господами магистрами приняли решение, выбора в совет из магов высшей ступени.

В толпе уже шепталась добрая половина волшебников.

- Но это исключение может быть принято только в двух случаях: во-первых, если число действующих магистров будет меньше пяти, и соответственно замена не появится, или же, во-вторых, если члены совета не представят претендентов, достойных занять столь ответственное место.

- Да, господин Архимаг, простите, что прерываю, но разве господа магистры выдвигали претендентов? И не лучше ли сразу перейти к выборам? - это выдал полный маг, лет эдак под пятьдесят, в такой же мантии, как и у меня, и с огромным пивным брюшком в придачу.

Архимаг недовольно поморщился, но речь свою продолжал:

- Будьте терпеливы, господин Хаисман, - толстопуз только смущенно кивнул, замолкнув, - вы правы, до недавнего времени претендентов не было, но, как я уже сказал, до недавнего. Господин Крейвис полмесяца назад предоставил имя нового претендента.- В зале все затихло, и недоумевающие маги таращились во все глаза на учителя и на меня. - И как вы, наверное, догадываетесь, личность этого мага и его сила были тщательнейшим образом проверены.

Я удивленными глазами уставилась на учителя, но он не одарил меня, даже взглядом,

- Поэтому как руководитель совета, могу сказать, что сила и компетенция этого претендента заслуживают доверия.

- Но, господин Архимаг, почему мы не были об этом осведомлены?- это опять толстопуз.

И что ему все неймется!

- Вы не были осведомлены, господа, потому что совет, и только совет, принимает решения о выдвижении и принятии нового члена,- Архимаг говорил стальным голосом, не давая возможности для препирательств, - и как тот , кто выполнял эту проверку и как тот , кто принимает заключительное решение, я могу сказать, что согласился с выдвинутой кандидатурой. Впрочем, как и другие члены совета. Этот маг пройдет сегодня посвящение и примет все соответственные регалии, отвечающие его статусу. - Мужчина говорил жестко и громко.

Честно говоря, от его голоса у меня в жилах стыла кровь, и я стоически держалась. Старик перевел взгляд на учителя:

- Господин Крейвис, прошу вас, представьте вашего претендента и нашего нового коллегу.

- С удовольствием, господин Периони.

Старый маг уступил свое место за кафедрой, вставая рядом со мной. В то же время учитель не заставил себя долго ждать и начал говорить.

- Господа коллеги! Вы все знаете, что членом совета может стать только истинный маг, хотя в настоящее время и было принято некоторое послабление, но оно перестает действовать при появлении достойного претендента. Да, я понимаю, многие из вас уже надеялись выдвинуть свою кандидатуру. Не скрою, среди этих имен есть достойные претенденты, но в связи с тем, что появился маг более сильный и являющийся истинным, мы с членами совета не могли не принять это во внимание.

- Прошу прощения, магистр, но как вы можете так легко принимать в совет незнакомого мага, даже, несмотря на то, что у него достаточно силы и его чистота крови неоспорима.

Учителя прервал высокий мужчина в мантии с фиолетовыми рунами. У него был выдающийся нос и огромные темные глаза, волосы с проседью были аккуратно убраны назад в хвостик.

- Вы правы, господин Хаккерс, мы не могли. Вот именно поэтому сам господин Периони проводил проверку. - Хаккерс помрачнел и отвел глаза. - У уважаемых коллег будут еще вопросы или возражения?

Никто не осмелился возразить. И им только оставалось яростно сверкать глазами и косится в мою сторону.

Мне было не по себе, но виду я не подавала, состроив бесстрастную мину и смотря сквозь всех.

Тем временем учитель продолжал:

- Очень хорошо! Тогда позвольте Вам представить нового магистра и члена Темного совета, мою ученицу - Кристину.

Меня как помоями облило. Чувствую, сегодня у меня появилось десятка два новых и очень опасных врагов.

Я перевела взгляд на учителя, но он опять не смотрел в мою сторону, продолжая свою речь:

- Прошу принять к сведению, господа, что посвящение пройдет сегодня после собрания. Уже завтра господин Периони сложит с себя все полномочия, и совет начнет работать в новом составе. А теперь я прошу господина Периони вновь взять слово.

Старый маг кивнул, и они с учителем поменялись местами.

- Как уже сказал уважаемый магистр, завтра совет начнет работать без меня, и я, наконец, после трех тысяч лет служения темным землям, смогу отдохнуть.

Ну, и ну, я, конечно, подозревала, что маги живут дольше обычных людей, но не настолько же!!!

Я скосила глаза на учителя и подумала о том, сколько же ему лет.

- Конечно, наша новая коллега еще юна, но мне кажется, что совет сможет направить её помыслы в правильно русло, что только укрепит наши позиции перед светлыми землями.

Дольше Архимаг перечислял, какие же именно цели у светлых магов, то и дело, опуская их ниже плинтуса.

Позже он поздравлял магов с их успехами в "нашем" нелегком деле. Иных отчитывал за нерадивость, других же просто проигнорировал.

В общем, больше ничего интересного для меня не произошло, и я благополучно погрузилась в свои думы, ни на кого и ни на что, не обращая внимания. К реальности я вернулось только тогда, когда учитель меня взял под руку и куда-то повел. Зал в этот момент уже покинула добрая половина собравшихся. Обстановка была, скажем так, просто замогильная, но я решила на время от всего отрешиться.

Меня вели куда-то по коридору, пока перед моим носом не появилась двустворчатая дубовая дверь.

Мы вошли в небольшую круглую комнатку, в ней не было окон, и единственное освещение составляли несколько маленьких магических шариков. В комнате нас уже ждали. Три мага стояли в лучах пятиконечной звезды. Звезда кстати была необычной, врезанная в пол, неведомыми мастерами: золото образовывало правильную геометрическую фигуру, в каждом луче были выложены рубинами различные символы, а в центре, находился знак хаоса, сделанный из золота с вкраплениями серебра.

Сами магистры были очень серьезны, и на их лицах не отражались никакие эмоций.

Учитель поставил меня в один из лучей, а сам встал в другой.

- Ну что, господа, прежде чем мы начнем, я думаю, вам стоит представиться, - учитель говорил спокойным и размеренным тоном.

Маги кивнули и по очереди начали называть себя.

- Я магистр Мариот, - он был невысокого роста, жилистый мужчина с правильными чертами лица, длинными черными волосами, и на вид я бы ему дала ни больше сорока. Но, как вы понимаете, это только на вид, а там - кто их знает!

Дальше слово взял высокий смуглый маг с короткими светлыми волосами и ухоженной небольшой бородкой:

- Я магистр Вилькнов.

- А я магистр Ларенцо. Но ты не смотри, юная барышня, на этих стариков, они уже разучились с девушками общаться, - слово взял смешной рыжеволосый мужчина с приличными богатыми усами и такими озорными зелеными глазами, что сразу захотелось улыбнуться.

Магистры скосили на него глаза, но разбираться с ним сочли ниже своего достоинства.

- А я…- магистр Ларенцо меня перебил.

- Можешь не представляться, мы и так прекрасно знаем, что тебя зовут Кристина, - я смутилась.

- Ладно, господа, не будем тянуть с ритуалом. Господин Вилькнов, начинайте, - учитель, как всегда, сама почтительность.

Магистр кивнул. В следующий миг от него пошла чистая энергия тьмы, впиталась в его луч и зажгла иероглиф из рубинов. Следующим был Ларенцо, потом Мариот, затем мой учитель, а когда очередь дошла до меня, то мою левую руку от локтя и до запястья страшно обожгло. Я сжала челюсти, чтоб не вскрикнуть, и упала на колени. Рука начала светится красным светом, причем, даже под одеждой. Жгло так, как будто к ней приложили раскаленное железо. В следующий миг подо мной зажегся иероглиф, и вся звезда вспыхнула огнем. В центре знак хаоса стал источать темный дым, который поплыл ко мне, окутывая с ног до головы. Боль пропала, и вместо нее пришли спокойствие и покой. Мне даже показалось, что я слышу нежный голос той незнакомки. Она мне что-то шептала, но разобрать я так ничего и не смогла.

Звезда погасла, а вместе с ней пропала и завеса мрака. Магистры стояли, скрестив руки на груди, и внимательно за мной наблюдали.

Я встала на ноги и начала засучивать рукав. От локтя до кисти на левой руке теперь красовалось изображение золотого дракона. Он обвивался вокруг моей ручки, сложив свою мордочку почти к самой кисти. Глаза его были закрыты, и выглядел он спящим.

- Очень интересно, моя дорогая, по-моему, в истории совета еще такого не было.

Я воззрела на Ларенцо недоумевающий взгляд.

- Я имею в виду, что твой хранитель не очень свойственен темным магам, да и вообще, золотые драконы считаются королями своего народа.

- И что это значит?

- А это значит, леди Кристина, что ваш хранитель послужит вам хорошую службу, - маг Мариот, похоже, заинтересовался этим не меньше остальных.

- Понимаешь, Кристина, каждый член совета имеет своего хранителя, и хранитель в свою очередь должен защищать и ограждать своего хозяина от всяческих неприятностей, - учитель, как ни странно, улыбался.

- Я думаю, господа, что на эту тему мы можем поговорить и потом, а сейчас не лучше ли нам будет закончить ритуал, - магистр Вилькнов оставался абсолютно беспристрастным.

- Согласен,- учитель кивнул, - магистр Ларенцо, пожалуйста.

Магистр улыбнулся и направился ко мне. В его руках в следующий миг возник длинный посох черного цвета с навершием в виде золотого дракона.

Он протянул мне посох со словами:

- Да послужит сей дар тебе верой и правдой, во всех деяниях твоих, во славу Темной империи, - фраза явно была церемониальной, но посох тут же я приняла.

Он оказался тяжеловат, да и я мало представляла, что с ним делать.

- Не беспокойтесь, юная барышня, это просто дань памяти, если вы захотите, можете не таскать его везде, просто иногда на торжественные события, так сказать, отличительная черта, - голос Ларенцо был приятным, а в его глазах пылало неугасаемое пламя жизни.

Я улыбнулась и поставила посох рядом с собой. Магистр Ларенцо тут же встал на свое место.

- Ну что, осталось последнее. Вилькнов. - Магистр кивнул, щелкнул пальцами, и мантия на мне поменялась. Теперь на ней вместо зеленых были аккуратные красные руны.

- Ну, теперь поистине все. Господа, я думаю, мы можем распрощаться до следующего собрания совета, которое состоится через месяц в столице.

Магистры кивнули и в следующий миг исчезли.

Мы с учителем остались одни. Мужчина повернулся ко мне со словами:

- Ну, что, моя дорогая, теперь можно и возвращаться.

- Минуточку, - учитель скосил на меня глаза, - так что, все это время за мной следили?

- Не совсем за тобой.

- А за кем, или за чем, в таком случае?

Учитель тяжело вздохнул. Было видно, что он не хочет сейчас разговаривать на эту тему.

- Следили за тем, как ты используешь силу, да и то, чтобы уяснить, как она на тебя влияет.

- И на казни тоже следили?

- Там особенно, - он посерьезнел, - Архимаг Периони наблюдал за всеми твоими действиями на казни и, если честно, то он до этого был против твоего назначения, но когда увидел, что ты не сплоховала и проделала все быстро и четко, согласился и самолично убедил всех остальных членов совета.

Я взгрустнула.

- Понятно.

- Но, а сейчас нам надо возвращаться в особняк, завтра тебе предстоит трудный день.

- А что, мы тоже переместимся?

Учитель лукаво улыбнулся.

- Конечно! Можно сказать, это маленькая привилегия всех магистров.

- А с посохом мне что делать?

- Как это, что?! Пользоваться, конечно, это же не просто деревяшка. Это прекрасный накопитель и хороший проводник силы. Разве я тебе не говорил, что есть ритуалы, которые без проводников просто невозможны.

- Говорили,- смущенно произношу.

- Ох, учить тебя еще и учить, - он взял меня под локоть.

- Но, я думала, что вы меня побыстрее хотите кому-нибудь сбагрить.

- Да куда ж я от тебя денусь, - он посмотрел на меня со смешинками во взгляде.

Я улыбнулась в ответ.

В следующий миг нас окутала пелена мрака, а когда она рассеялся, мы оказались уже в холе особняка.

- Быстро!- констатировала я.

- А то! Но знаешь, сколько энергии сжирает…- учитель отпустил мою руку.- Ну, ладно, иди, отдыхай, завтра нам нужно будет о многом поговорить.

Я кивнула и поплелась наверх. Даже думать не хотелось, что мне сейчас Дариан устроит, а если даже не устроит, то и так понятно, что подумает.

Я тяжело вздохнула, но шагу не убавила. Посох, как якорь, тянул мою руку к земле, а идти и опираться на него мне гордость не позволяла. Да и мой хранитель меня волновал. Как там Мариот сказал? Мой хранитель послужит мне хорошую службу? Я, честно говоря, смутно себе представляла, как татуировка в виде дракона может мне послужить, но, что сейчас гадать, вот завтра учителя помучаю и все узнаю.

Со всеми этими мыслями я и дошла до своей комнаты. Немного постояла, сжала посох посильней и вошла.

В маленькой гостиной было темно и тихо. Я зажгла магическую лампу, кинула посох на диванчик, усевшись там же.

Дариан не показывался, да и чего-то больно тихо было. Магический огонек неярко сиял мягким золотистым светом. На сердце было неспокойно и появилось какое-то плохое предчувствие. Я попыталась почувствовать вампира. Сила магического союза расплывалась по венам.

- Он далеко,- я удивленно потерла глаза, - и куда его понесло, или он так меня возненавидел, что решил уйти. - Тут я разозлилась. - Да как он смеет так со мной поступать! Вампир недоделанный!

Я закрыла глаза и еще раз попыталась его почувствовать.

- Ну, все, гад, когда я до тебя доберусь, тебе мало не покажется!- я направила силу на перемещение, схватила посох и в бешенстве погрузилась в темную пелену.

"Нет! Ну, это же надо, я переживаю, волнуюсь, как он, что он. А этот гад просто куда-то умотал".

Если по правде, то я не столько злилась, сколько расстроилась, и посему решила себя не травмировать лишними переживаниями и сразу обо всем с ним поговорить.

Сила пришла, как легкий весенний ветерок, пронеслась по телу, и подчинилась моему желанию. Я почувствовала небольшую слабость от такого напора темной энергии, но это еще сильней подстегнула меня к действию.

Потом пелена рассеялась, и я оказалась в каком-то темном переулке, перед не слишком ухоженным трактиром.

Я наморщила лоб, сжала посох посильнее и решительно пошла дальше. Брезгливо открыла дверь, протиснулась внутрь и встретилась взглядом с недоумевающим трактирщикам. Да и посетители, скажем так, не самые приятные типы, при виде меня, эдакой злой барышни с палкой в руке. (Почему с палкой?! Да потому, что как ею пользоваться я не знала, да и дрын из нее больно хороший получился, поэтому, если что, могу кого-нибудь и огреть!)

В зале сразу наступила полная тишина, трактирщик запуганно озирался по сторонам. В помещение была куча личностей, неопределенной, как половой, так и расовой принадлежности.

Просто, считай, на всех были длинные черные плащи с надвинутыми капюшонами. Но мне то, что. Того, кто мне нужен, я могу и почувствовать! И почувствовала. Он как раз сидел ко мне спиной у дальнего столика с какими-то типами.

Я время терять не стала и просто пошла в указанном направлении. Личности за столиком даже не пошевелились, при виде меня. Но мне, честно говоря, до них не было никакого дела.

Рядом с Дарианом стоял свободный стул, на который я, собственно, и плюхнулась. На меня тут же посмотрели три пары глаз, две недоуменные и одна сердитая. Но я тоже сюда не извиняться пришла, и поэтому одарила его таким же взглядом.

- Извините, но что нужно столь высокопоставленной особе в таком месте, - это один из личностей заговорил, я перевела на него взгляд.

- Дело, - я снова посмотрела на Дариана.

Такое чувство, что он сейчас взорвется или прибьет меня, в конце концов.

- Тебе не стоило сюда приходить. Тем более в полном облачении.

- Это уже мое дело.

- Ты злишься?

- А ты нет?

- Я не могу на тебя злиться, ты же знаешь.

- Ты думаешь, я полная дура?

- Я так не думаю. Но вот посетители трактира об этом могут подумать. Ведь ты уже кучу времени молчишь.

Я повернулась к трактирщику. Мужичок явно нервничал и при моем пристальном взгляде чуть в обморок не упал.

Забавно.

- Трактирщик, принеси нам вина и поживее. - Трактирщик оттаял и побежал в подсобку. Я перевела взгляд на типов напротив.

- Ну, что, может, представишь мне своих друзей?- я улыбнулась.

Типчики недоуменно воззрились сначала на Дариана, потом на меня.

- Но если вы стесняетесь, то могу первая представиться.

Дариан молчал, но в его взгляде не было ничего хорошего.

- Меня зовут Кристина.

В этот момент прибежал трактирщик и принес аж три бутылки вина. Поставил на стол оные, еще кружки и, поклонившись, также быстро исчез.

"Похоже, он решил, что я сюда пить пришла!"

- И какое дело, юная госпожа?- всё тот же тип с краю от меня.

Спокоен, как удав, да его друг не хуже - просто сверкают глазками из-под своих капюшонов.

- Да, вот, хотела узнать, что же нужно господам так далеко от дома?

Светлые маги, да притом, по-моему, эльфы. Хотя на сто процентов не уверена. Да и как тут будешь уверенной, когда это просто внутренний посыл. Последнее время я все лучше и лучше замечаю такие вещи.

- В мире много дорог, не так ли?

- Может быть.

Я не очень обращала на них внимания, меня больше интересовало, что написано на бутылке с вином. Кажется, что-то напоминающее дату, а может и название. На них был изрядный слой грязи и, несмотря на то, что трактирщик явно пытался его смыть, все равно покрывал практически всю стеклянную поверхность. Еще через какое-то время я все-таки добралась до надписи или, точнее, даты: 3256 год.

- Ну, и что там такого интересного?- Дариан все-таки не выдержал моего издевательства.

- А какой сейчас год?

- 3480 от разделения народов, - эльф, похоже, считает меня полной дурой. (Хотя я еще, точно не знаю, эльф ли?)

Я хмыкнула. Вину больше двухсот лет и, если оно не скисло и не превратилось в уксус, должно быть вкусным.

Дариан только тяжело вздохнул:

- Ты же не собираешься его пить.

- А почему бы и не выпить? У меня был сегодня тяжелый день, да и завтра будет не легче.

- И чем же был омрачен, сегодняшний день?

У этого эльфа такой презрительный тон, что неприятно становится и грубить сразу хочется.

Вот интересно, а его спутник-то чего молчит?

Я сделала вид, что ничего не заметила неприятных интонаций в голосе светлого.

- Неизвестность убивает.

Эльф, наверное, хотел добавить, что не только она, но не успел. Моя рука засветилась, и из-под рукава вылез маленький золотой дракончик, посмотрел на всех озадаченными голубыми глазами, повернул свою маленькую мордочку, взлетел и приземлился у меня на левом плече.

Вся троица уставились на моего хранителя. Я бы, конечно, тоже с удовольствием посмотрела на него, но как-то боковым зрением пока не обзавелась.

- Золотой дракон?!- то ли мне показалось, то ли нет, но кажется, они сказали это на эльфийском и, причем, в унисон.

Дракончик в это время пытался поудобнее устроиться на моем плече. Я, естественно, этой наглости не стерпела и сняла упирающегося засранца.

Положила его себе на колени и начала щекотать.

- Ну, мама, прекрати, щекотно же, - дракончик заговорил и, причем, на чистом всеобщем, в это время похихикивая и сопротивляясь.

Размером он, кстати, был не больше котенка, но почему-то у меня такое смутное подозрение, что малыш будет расти.

- И какие еще сюрпризы у милой леди? - эльф, наконец, вышел из ступора.

Я не обратила на него никакого внимание, в это время все доставая маленького забияку. Он усиленно сопротивлялся, и колотил меня маленькими лапками, в конце концов, ему это надоело, и он вцепился в мой большой палец:

- Отпусти.

-Не-от-пу-щ-у, - и как ему еще говорить удается с забитым ртом! Кусался-то он не больно, да и зубки у него похоже еще не прорезались, но все-таки.

Дариану вся эта возня надоела, он просто оторвал от меня дракончика и посадил к себе на плечо. Этот негодник не сопротивлялся, устроился поудобнее, и тут же заснул.

"Предатель!"

Я вздохнула и уселась поудобнее. На часах было уже два ночи, а спать, как ни странно, не хотелось.

-Тебе спать не пора?

- Хочешь, чтобы я ушла?

- Я за тебя переживаю.

- А я за тебя. И, потом, зачем тебе эти светлые?

- Хотел кое-что узнать, но ты пришла "очень вовремя"!

Как ему удается язвить, даже ментально?

- Так узнавай или ты не хочешь, чтобы я это слышала.

- Я не думаю, что они при тебе, что-нибудь, скажут.

- Я опять виновата!

Я отвернулась от Дариана, щелкнула пальцем, передо мной появился аккуратный фужерчик, откупорила одну из бутылок и налила себе немного. Честно говоря, для таких фокусов с овеществлением нужны куча энергии, четко поставленная задача и еще множество формул и теорий, которые при создании надо применять. У меня пока ничего крупнее фужера не получалось, но где моя не пропадала. Хотя, если вспомнить моего знакомого демона, то ему для создания чего-либо вообще это всё ненужно, чего он захочет, то и появится. Разумеется, все дело в силе, но если припомнить также, что он спокойно перемещается по мирам, то я не удивлюсь даже тому, что он из высшей демонической касты.

- Хм…- Дариан возмущенно на меня посмотрел.

- Чего, опять воспитывать будешь? - я обиженно на него посмотрела, но бокал не отставила.

Эльфы, похоже, давно в прострацию вошли от моих выходок, только и делают, что таращатся то на меня, то на вампира.

- Знаете, может, я вмешиваюсь не в свое дело, но что здесь происходит?- незнакомец эльф оказался эльфийкой, она откинула капюшон и внимательно на меня посмотрела. Голубоглазая блондинка с удивительно правильными чертами лица и остренькими ушками.

- Господин Фридрих, вы-то хоть можете объяснить, в чем здесь дело?- эльфийка поняла, что от меня ничего не добьется, и перевела взгляд на Дариана. (Пусть делает, что хочет, но Фридрихом я его называть не буду.)

Он скосил на меня глаза. А я на него смотреть отказывалась, все просчитывая в уме, отравлюсь или нет. На цвет вино было темно-бордовое, да и пахло премило, но я все же не решалась.

- Всего и не расскажешь, но если вкратце, то моё задание провалилось.

- Провалилось? Но если оно провалилась то, как вы можете здесь сидеть?!- эльфийка удивленными глазами смотрела на вампира.

- А я бы здесь не сидел, если бы не эта юная леди, - он говорил спокойно, но в то же время внимательно следя за моей реакцией.

- Вы же не могли им сдаться, а она… явно темная, - девушка одарила меня презрительным взглядом.

- А я и не сдавался.

Он пожал плечами.

- Я умер.

- Как это?

- Он больше не человек, Лериэн, - эльф решил присоединиться к их маленькой беседе, для этого даже снял капюшон.

Эльф как эльф. Серебристые волосы, васильковые глаза, конечно красивый, но мне почему-то все равно. Да и взгляд у него такой презрительный, хоть топись от такого счастья. Бэ.

Да и мне не впервой на таких высокомерных зазнаек натыкаться, еще и дома видывали.

Я в их дела не вмешивалась, мне и так проблем хватает, просто сидела и думала, на ком бы проверить это вино.

- Вы стали вампиром, я прав?

- Да, вы правы.

Эльфийка совсем растерялась. Дариан же еще сильнее погрустнел. Отобрал у меня бокал с вином и выпил все содержимое залпом.

- И не смотри на меня так, я тебе пить не разрешал.

- А она-то тут причем?!- эльфийка посмотрела на меня в недоумении.

- Она меня воскресила, если можно так сказать.

- И зачем?- эльф вопрошающе на меня уставился.

Я его проигнорировала.

- Понятно, что ничего не понятно, - светлый что-то начал обдумывать.

- Ты решила фоном подработать.

- Это твои знакомые, а не мои. И потом, ты же моя нянька. Или забыл? Не делай то, не делай это. А я, между прочим, уже не ребенок.

- По тебе не скажешь.

- Вот я про это и говорю. Только вырвешься из-под одной опеки, как попадаешь под другую.

- Не дави на жалость, меня этим не проймешь.

- И не собираюсь. Но потом не допытывайся, почему это я с тобой не разговариваю.

На этом я решила закончить перепалку и поставила ментальный блок.

Он сердито на меня посмотрел, но продолжать при свидетелях не стал.

- Так что же вы собираетесь делать теперь?- светлой наше молчание уже порядком надоело.

- Жить.

Краткость - сестра таланта. И вообще, если мужская половина молчит в тряпочку, то я не собираюсь.

- Как странно, что темные маги знают это слово, - а вот язвить-то зачем?!

Эльфийка, кажись, решила сорвать весь свой гнев на мне.

Я ей улыбнулась, и в этот миг мне на ум пришло одна языческая песнь:

 Будь милосердна, Судьба, Я в молитвах к тебе призываю! Путникам даришь ночлег, О достатке печешься для смертных, Как Артемида, улов приносящая ловчим в охоте, Ты многолика, кровь Эвбулея оплакала горько. О, погребальная, нрав твой изменчив, Темны побужденья. Смертные чтут тебя, ты- Вечный ключ к человеческим жизням: Радость приносишь одним и богатство Другим посылаешь Жалкую бедность и смерть, Если в гневе душа твоя, Тихе. Но умоляю: войди в нашу жизнь и яви благосклонность Тем, кто достоин ее; Одари их достатком и счастьем. (Орфей. Мистические таинства. Мистерия восхождения.- М.: Изд-во ЭКСМО-Прес, 2001.-432 с.,)

Светлая смутилась, эльф, наконец, оторвался от своих мыслей и в недоумении на меня посмотрел. Дариан, уже привычный к моим выходкам, только вздохнул.

- Ты это к чему? - эльфийка, похоже, на ум туговата.

- Да так, просто вспомнилось одна старая богиня, которой была дарована власть решать судьбы людей. Она подбрасывала шар то вверх, то вниз. Еще у нее было колесо Судьбы. Одних она осыпала дарами, других лишала даже самого необходимого. Однако она лишь кажется безответственной и непредсказуемой. В земной жизни каждый имеет то, что заслужил в прошлых жизнях, и своими деяниями в этой.

- И что это на сей раз?- Дариан мученически на меня посмотрел.

Как-то раз решила ему кое-что из моих небольших познаний в античной философии рассказать. Но он ничего не понимал, или просто смеялся, не переставая. Говорил: "Да как это возможно?! В бочке жить и считать себя собакой?!". Или же: "Кто это придумал, что земная жизнь это всего лишь испытание, а если его пройти, тебя в посмертие ждет новый, удивительный мир".

Так вот, я решила не мучить его нездоровый разум и умом не блистала, все равно без толку, что и не говори - разные миры.

Эльф на меня в свою очередь как-то заинтересованно посмотрел, а его спутница похоже ни слова не поняла.

- Может, наконец, поговорим о том, что, действительно, важно, - эта эльфийка опять не выдержала.

- Лериэн права. Если вы сюда пришли, то у вас была веская причина. И, пожалуйста, оставим эту игру слов, у меня на это нет времени.

Похоже самый здравомыслящий в нашей компании эльф.

- Можете на меня не смотреть, я здесь вообще чисто случайно, - в васильковых глазах появилась недоверие.

- Но тогда вы, господин Фридрих.

- Мне надо было с вами поговорить, но теперь вижу, нет смысла, - Дариан грустно на меня посмотрел, снял маленького соню с плеча и встал.

- Я понимаю, - эльф кивнул.

- Пойдем, Кристина, - дракончик зевал, но на руки ко мне перебрался.

Я встала, прижала малыша к груди. Дариан посмотрел на эльфов.

- Будем надеяться, что следующей встречи не будет.

Эльф склонил голову в знак согласия. Я хмыкнула, взяла посох и принялась нас перемещать.

В следующий миг мы уже стояли в моей комнатке. Дариан на меня серьезно посмотрел:

- Не делай больше так, никогда!

- И не собираюсь!- я обиженно отвернулась.

- Ты меня не так поняла.

- Я все прекрасно поняла!

Тут я развернулась и посмотрела ему в глаза.

- А теперь, если позволишь, я еще намеревалась пару часиков поспать.

- Я все это делал ради тебя.

- Нет, ты это делал ради себя . Я сразу все поняла, как только увидела там светлых. Ты хотел, чтобы я отказалась от своей силы и сдалась им на милость. Ты до сих пор не понял, что я не намеренна отступать. Я темный маг и дороги назад у меня нет!

- Я не хотел, чтобы ты страдала.

- В жизни есть не только черные полосы, но и белые. И после бури обязательно выглянет солнце.

- Как бы тебе не стать этой бурей.

- Все что должно случиться, произойдет.

- Ты правда не ребенок, - он посмотрел на меня своими карими глазами, в глубине которых что-то таилось, а после развернулся и пошел прочь.

Я прислонила посох к стене, положила моего хранителя на кровать, быстренько скинула все свои вещи и нырнула под одеяло. Дракончик покряхтел-покряхтел, но, в конце концов, улегся рядом со мной и засопел.

Вот так и закончился этот тяжелый день. 

 

Глава 5. Что встреча нам...

Завтрак я благополучно проспала. На все попытки воззвать к моему голосу разуму я плевала. Просто выгнала все нежелательные элементы из комнаты и заперла дверь. А все из-за того, что дракончик ни свет ни заря, начал меня терроризировать, типа он кушать хочет. Да и Дариан сильно возмущался и пригрозил, что будет лично следить за тем, чтобы я ложилась спать вовремя, а то потом, видите ли, я становлюсь очень вредной и злой. Я ему только приветливо улыбнулась, сунула дракошу в руки с наказом покормить, а потом выпихнула их из комнаты и снова улеглась спать.

Солнышко приветливо играло своими лучами на моем лице, я нежилась в постели и улыбалась. Настроение было просто замечательное, на сердце было тепло-тепло. Вставать не хотелось, я покосилась на ручные часы. Было одиннадцать, нехотя перевернулась на спину и вперилась в потолок. Накрылась одеялом с головой и отчего-то начала беззаботно улыбаться.

- Вижу, у тебя все хорошо.

Я удивилась, опустила одеяло и встретилась с иссиня-черными глазами Дрейка. Он вольготно уселся на краю моей кровати, улыбаясь во все тридцать два зуба.

Из-под одеяла торчала только моя макушка и недовольные глаза.

- Ну, не смотри на меня так, - он склонил голову на бок.

Я пока вступать в разговор не спешила.

Демон тяжело вздохнул и продолжил:

- Не переживай, я просто в этом мире по делам, вот и решил заскочить проверить, как у тебя все обстоит.

- Нормально, - обыденно отвечаю.

- Да, я уже заметил, что нормально, но, может, вынырнешь из-под одеяла, и спокойно поговорим?- с напряжением в голосе произнес демон.

Я недовольно присела, прислонившись к спинке кровати.

- И о чем?

- Как о чем?! Разумеется о тебе.- Он лукаво на меня посмотрел.

Я смутилась и отвела глаза.

- Ну, рассказывай, что ты тут такого натворила, что о тебе уже весь город судачит.

Я ошарашено на него посмотрела.

- В каком смысле?

- Как, в каком? В прямом. Говорят, что ты со светлыми связалась. Или что убила кучу народа, да и привычки у тебя плохие.

- Все они врут,- насупилась я.

- Конечно врут, вот поэтому я и хочу правду услышать.

- А зачем тебе это надо?

С его уст тут же пропала улыбка.

- Ты разве забыла, что мы с тобой связаны. Или ты думаешь, что мне нет до тебя никакого дела?

- Ты имеешь в виду мой долг?

- Нет! Я имею в виду свою репутацию.- Твердо сказал мужчина.

- Понятно, - я отвела от него глаза и стала усиленно разглаживать складки на одеяле.

- Ну что, я слушаю, - он взял меня за руку и пристально посмотрел в глаза.

Я вздохнула:

- Ну, если ты так хочешь, могу передать свои воспоминания, - страдальческим тоном произношу.

- Хочу, но только самое главное. А то не очень-то хочется копаться в твоей милой головке.

Я закрыла глаза и начала передавать "самое главное".

- Хм… Я закончила.

Дрейк недовольно на меня посмотрел.

- Вот уж не думал, что за такой короткий срок можно столько натворить.

Я обиженно надула губы.

- Вот только не надо обижаться на правду.

Я ничего ему не ответила.

- Ну, и как мне теперь со всем этим разбираться?!

- В каком смысле тебе ?- удивляюсь.

- В прямом! С твоей катастрофической везучестью ты и до первых ста лет не доживешь.

- Я же невиновата!

Он недовольно сверкнул глазами.

- Ну, тогда во всем этом виноват я!

- Такая у меня судьба.

- Да, люди, вы меня скоро в гроб загоните!- Дрейк недовольно повел плечами. - Какая судьба, моя милая, мне казалась, что ты разумнее, чем остальные.- Я напряглась.- Судьба - это только вероятность, и мы сами можем влиять на стечение обстоятельств. Есть много дорог на нашем пути, но только мы можем их выбирать. Вот если бы ты меня не вызвала, то жила бы себе в своем мире. Или, если бы ты, прежде чем делать, хоть иногда думала, то слухов было бы намного меньше.

Я только хотела ему все высказать, что я о нем думаю, но не успела. Мужчина предупредительно приложил к моим губам указательный палец.

- Молчи. Я не хочу ничего слышать. Лучше посиди тихо, пока я подумаю над ситуацией.- Демон отвел руку и погрузился в свои мысли.

Я обиделась и, скрестив руки на груди, принялась перечислять в уме вероятность моего помешательства в скором времени. Цифры выходили, скажем так, не ахти, да еще принять во внимание все раздражители невозможно.

- Ты не сойдешь с ума, если, конечно, этого не захочешь.

- Читать мысли неприлично!- он перевел на меня свои недовольные глаза.

- А мне их и читать не надо, ты у меня, как на ладони.

- Вот не думала, что такая предсказуемая.

Дрейк рассмеялся.

- Да кто говорит о предсказуемости?! - в следующий миг он опять посерьезнел.- Ладно, хватит. Единственное, что можно сейчас сделать, так это не влипать в новые неприятности, хотя, чтобы ты не влипала, надо тебя или под замком держать, или с собой таскать.

"Еще один воспитатель на мою голову!"

- О, нет, моя милая, я тебя воспитывать не собираюсь.

"Может, прекратишь мои мысли читать!"

- Ну, как их не читать. Может это единственное, что меня радует в этой жизни.

"Копаться у других в голове?"

- Не у других, а у тебя! И не копаться. Мне просто интересно, почему ты думаешь вечно не о том, о чем нужно. Ну, хватит уже, у меня не так много времени, чтобы с тобой болтать на отдаленные темы.

В следующий миг у него в руках появились два изогнутых клинка.

- Я знаю, что ты всегда о таких мечтала. Так что, милая моя, придется тебе учиться обращаться с оружием, но не волнуйся, это не простые железяки, их питает сила хаоса, и если ты очень захочешь кого-то убить, достаточно будет одной царапины.

- А с чего ты взял, что мне захочется?- я сердито на него посмотрела; его глаза стали ледяными.

- Не играй со мной в игры, я этого не люблю.- Он впихнул мне в руки клинки.- Ты стала темным магом, а значит, у тебя появилась куча врагов и тебе рано или поздно придется смириться с этим. И если ты думаешь, что они пожалеют тебя из-за того, что ты девушка, то сильно ошибаешься. Они никого не жалеют и ни о ком, кроме самих себя, не думают. Их призрачные цели и идеалы - единственное, что для них имеет хоть какое-то значение. А ты уже сделала все, чтобы обратить их против себя.

- Ты говоришь о светлых?

- Нет, я говорю про всех! Ты выбрала опасную дорогу, и идти по ней для тебя теперь будет непосильной ношей, потому что кроме меня, для всех, в конечном счете, ты всегда будешь лишь девчонкой, возомнившей из себя слишком много. И вставшей на темный путь. Может, ты и не думаешь, что все, кто тебя окружают не твои друзья, но это ничего не меняет. И твой вампир не исключение.

- Я знаю, что он думает обо мне. Но почему тогда ты…

Демон меня перебил.

- Потому, что мы с тобой связаны, а еще потому, что в тебе течет та же сила, что и во мне. Только я понимаю твой путь, и только я могу тебе помочь.

- Но зачем тебе такая обуза как я?

- А кто тебе сказал, что ты для меня обуза?- он прищурил глаза. - Возможно, от тебя и много проблем, но это, по сути своей, ничего не меняет. Во вселенной мало тех, кого принимает первоисточник, а еще меньше тех, кто может разговаривать с Тьмой.

- Я с ней не разговаривала, это она первая.

- Об этом поговорим в другой раз. Бери мечи и учись с ними обращаться. Они тебе в скором времени понадобятся.

Демон встал на ноги.

- Да и еще, не ищи учителя, твой вампир некогда был прекрасным мечником. Я думаю, он не откажется дать тебе пару уроков.- Мужчина улыбнулся. - Ну, все, не скучай. Мы скоро увидимся.

В следующий миг он пропал.

- А кто тебе сказал, что я буду по тебе скучать?! И что он о себе думает?!

Я перевела глаза на свой подарок. Два парных клинка были вставлены в ножны. Весили они не так много, как я думала ранее, да и выглядели очень представительно.

Я вытащила один клинок из ножен. Он был не длинный, чуть больше полуметра, с вязью рун на черной стали, и очень остро заточенный.

- Детям оружие не игрушка, еще порежусь!- я хмыкнула и запихнула клинок обратно в ножны. Отложила их в сторонку и, наконец, встала с кровати.

Настроение было безнадежно испорченно, есть хотелось зверски, никого не хотелось видеть, и ко всему прочему, я не знала, что надеть.

Платья уже поперек горла стояли, черный цвет видеть не могу.

В сундук, который мне подкинул мой учитель, поместилось все моё барахло. Конечно, таскать с собой столько шмотья я не хотела, но Дариан настоял, и, честно говоря, я ему за это очень благодарна. Теперь я не уверена, вернусь ли когда-нибудь еще в тот замок, в который стал мне вторым домом.

Порывшись в с багаже, я выудила и напялить на себя красный спортивный костюм, кроссовки и веселую футболку оранжевого цвета, с золотым футбольным мячом, нарисованным на спине.

После кое-как заправила свою кровать, убрала клинки в сундук и вышла из комнаты.

Дариан сидел на диванчике, обложенный разнообразными продуктами, и всячески пытался оные запихнуть в дракошу. Тот лежал у него на коленях, задрав весьма отъетое пузико, и все равно продолжал что-то усиленно жевать.

- А я уж думал, ты вставать сегодня не собираешься.

Я фыркнула и, взяв со стола яблоко, села на кресло, заложила ногу на ногу и усиленно захрустела.

Дариан на меня подозрительно посмотрел.

- Что-то случилось?

- Ни-фи-во, - доев яблоко, я принялась за грушу.

- Если ничего, тогда почему у тебя такая мина?

- Сон плохой приснился. И вообще, хватит откармливать моего хранителя.

Дракон обиженно на меня посмотрел, но есть, не перестал.

- Если бы ты позаботилась узнать о драконах, то так бы не говорила.

- А что о них знать, и так все понятно.

- Что именно?- Дариан на меня смотрел, как на дуру.

- Да все!- я спрыгнула с кресла.- Но у меня сейчас другие дела, так что извините, я пойду.

Я развернулась и пошлепала к двери.

- Стоять!- Мужчина так рявкнул, что я непроизвольно вздрогнула и остановилась. - Что за дела? И куда ты направилась в таком виде?

Я обернулась и одарила его презрительным взглядом.

- Далеко и надолго.

Он положил отъетого зверя на подушку и встал.

- Одна ты никуда не пойдешь!- вампир демонстративно скрестил руки на груди и предупреждающе на меня посмотрел.

- Тоже считаешь, что я до ста лет не доживу?

- О чем ты говоришь, кто тебе такое сказал?!

Я глубоко вздохнула.

- Ладно, не хочу об этом говорить, я скоро вернусь. И переодеваться я не собираюсь!

- Я не спросил когда, я спросил куда?!

- Да какой же ты зануда?! У меня к учителю вопросы, вот и все.

- Этот твой учитель столько тебе "хорошего" сделал, что я бы так спокойно к нему не относился!

- А я спокойно, ни к кому не отношусь, потому что у меня в этом мире, как оказалось, только одни враги.

Вампир прищурился.

- И не смотри на меня так. Это правда, и, если ты думаешь, что для тебя я сделаю исключение, то сильно ошибаешься.

- Кто тебе это вбил в голову?- ледяным голосом спросил мужчина.

Я отвела глаза и сжала кулаки.

- Один, очень много думающий о себе субъект, но тебя это не касается! И можешь не докапываться, все равно не скажу ничего!- я развернулась и вышла из комнаты.

- И почему все думают, что я должна перед ними отчитываться?!- я шла по коридору и возмущалась. - То я делаю не так, это я делаю не так! Да как они вообще смеют мне указывать?!

Злая как черт, я спустилась вниз. К учителю решила зайти, после того как остыну, а то еще и с ним препираться начну.

Вышла на улицу и уселась на облюбованную ступеньку. Время было уже далеко за полдень, солнце святило ярко и целенаправлено.

Ели бы сейчас была дома, то, наверное, вовсю плескалась в речке. Лето в самом разгаре, а я должна сидеть здесь и париться. Да и вообще с их нравами и пляжей, наверное, нет. А если кто и купается то, наверняка, в длинной сорочке до пят или вообще в какой-нибудь глуши, где никого нет.

Злость потихоньку проходила, и в голове стало проясняться.

Во дворе никого не было, и я без зазрений совести принимала солнечные ванны. Разумеется, не раздеваясь, но от этого удовольствия меньше не стало. Приятное тепло обволакивало все тело, в животе порхали бабочки, а на душе не осталось места для сомнений.

- Вижу настроение, у тебя улучшилось, - я обернулась и посмотрела на учителя.

- Учитель, а вы откуда знаете, что у меня было плохое настроение?

Мужчина присел рядом.

- О! Такое мимо не проходит. Может быть, ты этого и не замечаешь, но когда ты в ярости, источаешь много темной энергии. А это, как понимаешь, магистр магии не заметить не может.

Я от досады закусила губу.

- Ну ладно тебе!- он мне ласково улыбнулся. - Вот, если хочешь, могу показать, как скрывать свою силу.

- Что, совсем?- я удивилась.

- Конечно совсем, знаешь, этот навык весьма полезен в наше время, - он на минуту погрустнел. - Ну, пустое. Закрой глаза.

Я подчинилась.

- Призови внутреннюю силу, не облекая её в оболочку.

Я сделала все так, как он говорил.

- Ну, а теперь прикажи этой силе сделать вокруг тебя барьер и скрыть твою суть.

Честно попыталась, но ничего необычного не почувствовала, да и барьер сам тоже.

- Ну, для первого раза неплохо, но я бы тебе не советовал делать из него еще и защиту.

Открыла глаза и в недоумение посмотрела на свое тело. Как я и думала, ничего было не видно, да и не чувствовалось.

- Не смотри так озадаченно. Этот щит и не должен быть заметен, даже для нас, а то его могут засечь светлые, а я думаю, ты знаешь, как они чувствительны к темной энергии.

- Что слухи уже и до вас дошли?- озадаченно произношу.

- До меня в первую очередь, мая милая, я же все-таки с сегодняшнего дня руководителем Темного совета, и знать такие вещи - моя прямая обязанность.

Я загрустила.

- Ну-ну, не расстраивайся, никто тебе и слова не скажет, это только твоё дело, что ты там делала, - учитель не выглядел расстроено или зло. - И, конечно, моё.

- Ну, вот, опять. И почему всем так интересно, что я делаю?- учитель хмыкнул.

- Потому что ты теперь не просто девушка, ты член совета и должна понимать, что к твоей особе будут присматриваться.

- Никакой личной жизни.

- Какая личная жизнь? Тебе до совершеннолетия еще расти и расти.

Я всхлипнула от возмущения.

- И вы туда же! Я уже, как два года совершеннолетняя, у меня даже паспорт есть.

- Говори, что хочешь, но в нашем мире действуют совсем другие законы, и пока ты не достигнешь пятидесяти лет, будешь считаться ребенком.

- Это не справедливо! Я с этим категорически не согласна!

В глазах учителя плясали смешинки.

- Справедливо. У нас средний возраст мага это пятьсот-семьсот лет. А у простых людей - двести, двести-пятьдесят.

- Это у вас, а у нас все совсем по-другому и если вывести несоответствие и все вытекающие из этого обстоятельства, то мне в вашем мире должно быть не менее двухсот лет.

- Да уж. С тобой спорить толку никакого.- Озадаченно произнес он.

- Правильно! Со мной и не надо спорить.- Торжественно заявляю.

- Ох, выдрать бы тебя сейчас.

- Еще чего!- я насупилась и отвернулась от насмешливого взгляда этого мучителя.

- Хорошо, раз мы с эти разобрались, теперь я объясню тебе твои прямые обязанности. Во-первых, как член совета ты обязана посещать ежемесячные собрания. Во-вторых, как новый магистр ты должна предстать перед нашим императором. Ваша встреча назначена на конец следующей недели. Но об этом подробно поговорим уже в столице. Так, что там еще? Ах да! Тебе предстоит изучить кучу документации, как по внешней, так и по внутренней политике империи. Эти бумаги тебе доставят вечером. Дальше, тебе в подчинения переходят маги, с ними ты встретишься тоже в столице. О них мы более подробно позже поговорим.

Я посмотрела в его серьезные глаза.

- Конечно, тебе, если ты захочешь, будут бить баклуши все маги, ниже тебя рангом, но личные советники и соратники не повредят. Что же дальше?- он на мгновение задумался.- В твои обязанности входит присутствие на балах и тому подобное, конечно, если у тебя будет на это время. Да и Император предпочитает видеть совет не реже чем это ему необходимо. Но у меня такое подозрение, что для тебя он сделает исключение.

- Пусть мечтает!

- Умница!- учитель благодушно кивнул. - Но попыток не оставит, пока не поймет, что ты за фрукт и как тебя едят. Если честно, он еще никому не спускал отказа, очень бы хотелось посмотреть, как несогласие воспримет несогласие магистра магии.

- Будем надеяться, что спокойно, а то ему мало не покажется.

- Но-но-но! Он все-таки глава государства и к нему ты должна относиться соответственно.

- Не больше и не меньше того, что требует этикет.

- Будем надеяться,- учитель как-то мечтательно заулыбался. (И что он на этот раз мне подсунет?).- Но об этом, как я уже говорил, позже. А сейчас о твоих обязанностях. Так, у нас там еще дипломатия, ну, это только в крайнем случае, если из старших никто не сможет, про политику я вообще не говорю, в этом аквариуме нужно не одно столетие плавать, а вот с набором новых учеников у тебя проблем не возникнет.

- Каких учеников?

- Да в нашу академию в столице. У нас последнее время недобор. Сама понимаешь, светлые то и дело вмешиваются в дела страны. Маги пытаются держать границы защищенными и рубежи покидают только в крайнем случае. А те, кто остается, честно говоря, многого не стоят. Вот наша академия и мучается недобором, хотя среди её преподавателей есть и истинные маги, но они в связи со своей занятостью не могут искать новые дарования. А для тебя сейчас это лучший вариант, естественно, пока не освоишься со своими силами и со своим местом в совете. Дальше, тебе будет необходимо посещать некоторые города с проверками, но это уже по ситуации. Еще в наши обязанности входит присутствовать на допросах,- я скривилась, - вот и напрасно, будучи сильным магом можно просто прочесть всю необходимую информацию, не прибегая к пыткам. Но это тоже по обстоятельствам, разумеется, к простым преступлениям это не имеет никакого отношения.

- А к каким имеет?

- К шпионажу, измене родине и тому подобным. Ты сама понимаешь, что мы не можем пытать всех, кого подозреваем. За некоторыми следим, за другими просто иногда наблюдаем, к третьим присматриваемся, к четвертым вообще ничего не имеем. Светлые тоже частенько посещают империю, мы, конечно, им не доверяем, но ничего другого не остается, хотя сами их земли посещаем не чаще чем раз в год, и то вместе с посольством. Но терпимость, которую проявляет наша империя к соседям, воспринимается как насмешка над их светлыми головами, у них-то до сих пор темных магов без соответственного разрешения на нахождения в их странах просто на костре сжигают.

- И кто спрашивается из нас изверг?- искренне возмутилась я.

- Вот именно. Но в эти дебри лучше не вдаваться.

- Но сильных магов они, естественно, на кострах не сжигают.

- Ты права, сильных не сжигают, а вот простачков, которые не умеют пользоваться своей силой, за милую душу.

- И поэтому в мои обязанности также входит путешествие инкогнито в светлые земли и вербовка таких простачков.

- Ты права, хотя это очень опасно, но в обязанности магистров входит поиск всех маломальских темных магов по всей планете. Нас слишком мало осталось, и мы не можем просто сидеть, сложив руки на груди и ждать конца. Мир без магов впадет в хаос и междоусобные войны, которые, ты сама понимаешь, ничем хорошим не закончатся.

- А светлые, что об этом думают?

Учитель фыркнул.

- Они думают в большинстве своем о том, что это неизбежность, и надо её принять, хотя некоторые все же придерживаются плана по сохранению чистоты крови, но таких меньшинство, к сожалению.

- А вот я уже давно хотела спросить, а почему я так мало видела женщин, да и девушек в частности, про магов так вообще молчу.

- А я все гадал, когда же ты об этом спросишь?- учитель лукаво улыбнулся. - Все просто, дорогая, у нас как бы это сказать, девушки, да и вообще женщины, конечно, никуда не делись, просто в нашем мире немного другие представления об их принадлежности к обществу.

- А можно вкратце?

- Конечно. У нас непринято присутствие женской половины в большинстве дел государства. И если честно, то они не особо стремятся, сидят дома, смотрят за детьми, в общем, все тому подобное.

Я хмыкнула.

- Клуши, одним словом. Блюдут свое целомудрие и кроме домашней рутины, ничем не интересуются. В нашем мире такого уже давно нет.

- Что совсем?

- Да нет, конечно, я не в этом смысле. Просто у нас равноправие, и женщины делают много чего.

- Например?

- Учатся, работают, руководят, воюют, совершают открытия, правят. Да много чем еще занимаются.

- Да, у вас мир занятный. Но что, они совсем домом не занимаются?! А дети, как же?!

- Дети, прекрасно, да и домом многие успевают заниматься, кроме каждодневной рутины, конечно.

- Мне это трудно представить.

- Не забивайте голову, учитель. Каждый мир хорош таким, какой он есть.

- Возможно, ты и права. Но с твоей индивидуальностью уже ничего не поделаешь. Так что - смирись.

- Я уже давно смирилась. Да и у меня есть большое преимущество.

- Какое?

- Да светлые ни в жизнь меня не заподозрят, а если даже и заподозрят, будет уже слишком поздно.

- Они уже знают, что ты есть, и я не думаю, что их совет не примет предосторожностей.

- Да какие предосторожности? Они решат, что я просто марионетка и из столицы выезжать не буду. Да и еще, могут подумать, что темный совет специально поставил в свои ряды такую как я, чтобы не допускать к власти новые лица.

- Очень интересный ход мыслей.

- Вот только не говорите, что вы об этом не думали, учитель.

- Думал-думал, и не только я. Признаюсь, у меня были такие же мысли, но это было до того, как я понял, что из тебя марионетка не выйдет.

Я недоверчиво скосила глаза.

- Ну, разумеется, не во всех вопросах, но ты же должна понять, что есть такие обстоятельства, что выбора просто не остается.

- Вот, кто бы моим родителям сказал, что я примерный ребенок.

- Да я поначалу тоже думал, что ты примерный ребенок, но потом понял, что отнюдь.

- Просто я играю по тем правилам, которые считаю наилучшими в той или иной ситуации.

- Вот я об этом и говорю.

- В связи с этим, получается, что я - самое секретное оружие, запрятанное у вас в рукаве. Так что цените!

- А тебя не оценишь. Как ты светлых облапошила, над этим весь совет смеялся.

- В каком смысле?- маг осекся.

- Э-э-э-э-э.

- Следили за мной?- я спокойно посмотрела в его глаза.

- Не совсем. Просто нас заинтересовало твое перемещение в, скажем так, не самый приличный район. Выброс силы был слишком большой, вот мы и проследили. Как ни странно, одновременно.

- Надо срочно ставить блок, а то и ванную без подозрений не принять.

Учитель смутился и покраснел.

- Мы до такого никогда не дойдем.

- Ну, так, что там дальше было?

"Предостережен, значит вооружен!!!"

- Так вот, мы все проследили за тобой, использую магические шары, и знаешь, как удивились когда увидели, кто же там был.

- А вы их что? Арестовали?- Я перепугалась.

- Конечно, нет. После того, что ты и твой вампир им устроили, мы не могли и пожелать лучшего для тебя прикрытия. А эдакая "марионетка", как ты говоришь, получилась в лучшем виде. Хотя если честно, тебе надо поговорить со своим вампиром, что-то он много на себя берет.

- Без толку,- я печально вздохнула. - Ну, а что дальше?

- А дальше ты их так запутала и вот то, что ты им последнее рассказала, про судьбу, нам очень понравилось. Если бы я не знал, какая ты, наверняка бы поверил, что ты не сном и не духом, и вообще там случайно.

- А я и правда там случайно оказалась.

- Там-то да. Но я говорил о твоем назначении. Да и, кстати, чуть не забыл, я тебе тоже пить не разрешаю, в этом я с твоим вампиром полностью согласен.

- О боже, и за что мне все это?- учитель оторопел.

- Ты веришь в бога?

- Я во многое верю.

- Вот это, действительно, странно. Служители богов так себя не ведут, и уж тем более, темными магами не становятся.

- Судьба - злодейка,- я улыбнулась.

- Ты та еще загадка. Твоему мужу однозначно повезет.

- Или не повезет, смотря с какой стороны посмотреть.

Учитель рассмеялся.

- Да или не повезет. Таких своенравных особ, как ты, у нас в мире единицы.

- Зато с нами не скучно.

- Да уж. С тобой не соскучишься, и как тебя вампир еще терпит.

- А на маленьких не обижаются,- я состроила самую невинную мордашку.

Учитель сначала на меня внимательно посмотрел, но потом схватился за живот и минут пять, не переставая, хохотал.

- Ой, уморишь старика,- он протер выступившие слезинки с глаз, - вот сейчас я и, правда, готов поверить, что ты не ребенок.

Я удовлетворенно улыбнулась.

Учитель встал со ступеней:

- Ну, я вас оставлю, милая барышня,- а после лукаво улыбнулся и исчез в дверях.

Я еще немного посидела на улице, понаблюдала за облачками, но потом все же собралась с силами и отправилась к себе. Так сказать, мириться со своим "надзирателем".

Как ни странно, в нашей маленькой гостиной никого не оказалось. На столе были сложены остатки еды, но самого обжору и Дариана я не застала. В моей комнате тоже никого не обнаружилось, поэтому я направилась в соседнюю.

Открыла дверь и засунула в проем свою любопытную мордашку. Дариан, по-видимому, решил вздремнуть, поэтому спокойно и размеренно дышал. Дракошка примостился рядом, разумеется, к верху пузом, смешно при этом во сне пуская пузыри. Я хмыкнула, вышла и закрыла за собой дверь.

Вернулась в свою комнату и достала из сундука клинки. Повесила их на пояс и некоторое время крутилась у зеркала. Удовлетворенно кивнула своему отражению и убрала подарок обратно в сундук.

Управляться я с ними не умела, и без предварительных тренировок даже и не собираюсь. Конечно, если у меня не будет выбора, то можно на свой страх и риск ими воспользоваться, но это только в самом крайнем случае.

Потом я решила разобрать свои пожитки, рассортировала одежду, уложила все аккуратно в сундук и благополучно закрыла его. После уборки я плескалась в ванной эдак часика полтора, потом заплела много косичек и закрепила их магией, чтобы не расплелись.

Как ни странно, в комнату никто не входил и меня не контролировал. Если честно, было обидно.

"Но я же сама этого хотела!"

Часов в семь, слуги мне принесли пять кип долгожданной макулатуры, то бишь документом. Я сглотнула от такого подарка, но делать было нечего, и я принялась разбираться.

Конечно, я могла их прочесть и разобрать магическим способом, но последнее время мне как-то разонравился этот вариант, и я практически все старалась делать естественно, без магии.

Вот так и сидела весь вечер, на кровати обложившись докладами, указами, доносами, признаниями и прочим, прочим, прочим - пока не заснула.

***

- Пора вставать, спящая красавица, день на дворе.

Я открыла один глаз, увидела чему-то очень обрадованного вампира, благополучно его закрыла, и накрылась одеялом с головой.

- Ну вот, что мне с тобой делать?!- Дариан пошел в наступление, стащил с меня одеяло и отобрал подушку.

Я воззрилась на своего мучителя, но с кровати вставать не собиралась.

- Ну, если ты и дальше будешь валяться, то в город мы не пойдем.

Я заинтересовалась и соизволила приподняться.

- В город, а зачем?

Вампир широко улыбнулся.

- Как, зачем?! Погуляем, прикупим тебе чего-нибудь, да и не все ли равно, ты из четырех стен уже давно не выходила.

- Что, учитель решил нас из дома спровадить?

- Почему спровадить? Он просто дает тебе отдохнуть и проветриться.

- Хорошо, допустим. И во сколько ему это обошлось?

У Дариана улыбка стала еще шире.

- Хватит, чтобы ни в чем себе не отказывать.

Я повела носом.

- Ну, так что - идешь или нет?!

- Иду.

- Буду ждать тебя через полчаса внизу.

- Договорились.

Вампир хмыкнул и вышел из комнаты.

Я сползла с кровати, покосилась на пять аккуратных стопок документов. Дошла я вчера только до второй, и то даже до половины не изучила, печально вздохнула и потопала в ванную.

***

Был час дня, светило солнышко, дул легкий ветерок, в небе плыли облачка, а меня во дворе ждали Дариан и дракоша.

Кстати сказать, чтоб сильно не выделяться из толпы, я надела самое строгое платье, косички расплела, и, сейчас, на голове волосы струились мелкими аккуратными волнами.

Дариан улыбался, а дракоша, как мог, цеплялся за его плечо, правда, у него это плохо получалось, по-видимому, пузико мешало. Я сжалилась над маленьким негодником и взяла его на руки. Он благословенно засопел и, удобно устроившись на руках, начал подремывать.

- Ну что, пойдем?- обратился ко мне Дариан.

- Пойдем! А куда?- заинтересованно сверкнув глазками, спросила я.

- В центр, - я кивнула и пошлепала за ним.

Дракоша самозабвенно дрых у меня на руках, то и дело, фыркая во сне. Я умилялась, на него глядя. Такой вроде бы маленький был еще вчера, а сегодня уже в два раза больше, да и в весе изрядно прибавил. Но что такое несколько килограммов перед здоровьем малыша!

Тем временем мы проходили мимо множества особняков, некоторые были совсем простенькие, другие же поражали своим величием и всевозможными украшениями.

Мы шли неспешно и молча, Дариан правда пару раз на меня странно посмотрел, но я делала вид, что ничего не замечаю, и просто шла дальше.

В городе, кстати, несмотря на летний зной, было достаточно прохладно и свежо, и я почти не чувствовала дискомфорта. Но это только почти, потому что мое платье мне ужасно мешало.

Через некоторое время мы, наконец, выбрались на оживленную улицу. На ней находилось множество маленьких магазинчиков и разнообразных кафе. Туда-сюда ездили кареты, всевозможные всадники, и было множество простых пешеходов. Кто-то торопился, кто-то, наоборот, мерил каждый шаг, поглядывая в разные стороны, кто-то задорно смеялся или просто вел неспешный разговор. Жизнь текла и струилась.

Дариан взял меня под локоть и повел по центральной улице.

- Куда мы идем?

- Увидишь.

Я заинтересованно поглядывала по сторонам, следуя всюду за своим спутником.

Мы остановились у магазинчика со странным названием "Белюрина".

- А почему "Белюрина"?

- Это имя. Пойдем внутрь.

Я кивнула и проследовала за ним.

Магазинчик оказался необычным, везде висело оружие, вперемежку с одеждой и украшениями. Хозяин же оказался невысоким старичком с длинной бородой и выцветшими голубыми глазами.

- Чем я могу вам помочь, молодые люди? - голос у него был сиплый и скрипучий.

Дариан приветственно поклонился.

- Нам бы, господин Вильям, что-нибудь из оружия посмотреть и, если можно, какие-нибудь необычные, но очень полезные, вещи.

Старичок приветливо улыбнулся.

- Для вас, господин, все, что угодно, но, может быть, вы представите мне свою очаровательную спутницу?

- Да, конечно, господин Вильям, эту прелестную девушку зовут Кристина.

- Очень приятно, дорогая.

Я тепло улыбнулась.

- Ну что, так и быть, пойдемте за мной.

Старичок развернулся к нам спиной и скрылся за незаметной доселе дверью.

- Идем. - Дариан подтолкнул меня вперед.

Я прошла в проем и оказалась в небольшой комнатке. В ней было огромное количество оружия, но не такого, как в главном зале, более внушительного что ли, или даже нет, скорей тщательно сделанного.

Я застыла у одного из мечей, уж больно он мне напоминал самурайский. Дариан в это время что-то оживленно обсуждал с хозяином. Я не вслушивалась, да и меня, честно говоря, ничего сейчас кроме мастерски сделанного оружия не волновало.

Еще совсем недавно я представляла большинство из этого арсенала только по книгам, а сейчас могу его увидеть воочию.

Так же меня заинтересовала пара вещиц, первой оказался лук, но не просто лук, а с большой буквы. Он был искусно сделан, из какого-то дерева, а по всей его длине был причудливый узор, я так подозреваю, эльфийский. Вторыми были маленькие ножички, искусственно выполненные, с ножнами, крепящимися к бедру.

- Ну, что, юная леди, выбрали что-нибудь?

Старичок смотрел на меня заинтересованным взглядом. Дариан же куда-то подевался.

- Даже не знаю.

- Но вы, я погляжу, заинтересовались луком и вот этими ножами, - старичок улыбнулся, снял ножи с крепежа и аккуратно вытащил один из них, - очень хорошая работа, сделаны они были одним из лучших оружейников-гномов.

- Я вижу, что они искусно сделаны, но, честно говоря, мало представляю, что с ними делать.

Хозяин улыбнулся.

- Это не простые ножи, милая, они специально заговорены и напитаны магией. Смотри.

Он размахнулся и бросил нож в мишень на стене. Нож прошел сквозь деревянную сердцевину, как будто это не дерево, а масло.

- Ну что, убедилась, попадая в цель, будь то дерево или метал, проходит мгновенно.

- Убедилась. А что у вас, все оружие здесь необычное?

Старичок вытащил нож из мишени, всунул в ножны и повесил обратно на крепеж.

- А что именно тебя интересует?

- Но хотя бы вон тот меч, - я кивнула на подобие самурайского клинка.

Хозяин смешно потер маковку.

- Честно говоря, он мне просто за необычность нравится, таким, как ты, понимаешь, многого не сделаешь и против доспеха не пойдешь, но сама идея, - я улыбнулась.

- Вы не правы, этот меч в умеющих руках может многое сделать. Просто нужно знать технику боя и видеть уязвимые места противника.

- Вижу, вы разбираетесь в оружии, - старичок широко улыбнулся.

- Не то, чтобы разбираюсь, просто есть кое-какие общие сведения.

- А что вы скажете об этом? - он снял со стойки огромный арбалет, с железными болтами.

- Самострел, скорее всего, создан против облаченных в доспехи, хотя поручиться не могу, в арбалетах не разбираюсь.

- Если бы совсем не разбирались, не сказали бы, для чего он годен. Ведь вы правы, его первоначально создавали, чтобы пробивать доспехов, но после завершения оказалось, что он прошибает не только доспехи, но и чешую подгорного дракона, - старичок заинтересованно покосился на спящего дракошку.

- Ну, ладно, оставим,- он повесил арбалет на место, - я вам, моя дорогая, так скажу, если вы имеете представление об оружие и о его применение, то я бы посоветовал вам что-нибудь по душе. Поэтому я вам упакую ножи и вон тот эльфийский лук.

Я ошарашено уставилась на хозяина магазина. Он в это время усиленно складывал всю вышеперечисленное на небольшом столике.

- А зачем мне столько оружия?

- Оно к тебе расположено. А я в этом хорошо разбираюсь. Если оружие выбирает себе хозяина, то это о многом говорит. И в первую очередь о том, что его достойны не все.

В этот момент в комнатушку, наконец, вернулся Дариан, с кучей всякого барахла в руках и с изможденным лицом.

- Ну что, нашел то, что искал?- хозяин внимательно посмотрел на вампира.

- Нашел еле-еле, у тебя там такой кавардак, что и за год ничего не откопаешь.- Вампир сгрузил кучу на пол.- Ну, что выбрала чего-нибудь?

Я решила промолчать.

- Не волнуйся, выбрала, а ты мне раньше никогда не говорил, что у тебя есть знакомые девушки, разбирающиеся в оружии.- Дариан покосился на меня, а потом на мое новое оружие.

- Если бы я знал.

Старичок хмыкнул.

- Ну что, тебе я меч уже приготовил, он в другом зале, так что бери все, что надумал и пойдем.

Вампир на меня пристально посмотрел, взял вещи и вышел вон. Хозяин сгреб со столика моё богатство и проследовал за вампиром.

Я посмотрела на спящего малыша, вздохнула и вышла в главный зал.

Когда я соизволила явиться, Дариан и старичок спорили. Я решила им не мешать, вставая у стеночки.

- Когда это магические плащи столько стоили?!- возмутился вампир.

Та куча, кстати, оказалась не совсем хламом, или точнее вообще не им. Пара плащей, кожаные рюкзаки, какие-то цепочки с изумрудами, ремни, крепежи, веревка, крючки и что-то еще, чему я просто не могу дать определение.

- Когда, когда! Да тогда, когда их делать перестали!- воскликнул хозяин.

- А магические рюкзаки, или ты хочешь сказать, что и их делать перестали?!- недовольно сказал Дариан.

- Их не перестали, но вот именно эти вмещают в себя в десять раз больше, и весят совсем ничего.

Дариан только отмахнулся:

- Сколько лет тебя знаю, как был скрягой, так им и остался.

- Я беру за свой товар столько, сколько он стоит в действительности.

Вампир больше возмущаться не стал, отсыпал ему семьдесят золотых.

Горка получилось внушительная, а кошелек как был небольшим, так и остался, наверное, тоже магический.

Хозяин благоговейно зацокал языком и закинул всю кучку к себе в карман.

Я даже знать не хочу, как это получается!

Потом они вместе укладывали все вышеперечисленное в рюкзаки. Естественно, кроме оружия.

Хозяин магазинчика подобрал Дариану меч под две руки, который он вместе с ножнами закрепил на поясе.

- Ну что, бери свое оружие, и пойдем.

Я приблизилась, одела один из рюкзаков на плечи, предварительно впихнув дракошу вампиру. И покосилась на свое приобретение.

Неплохая горка получилась: четырнадцать небольших ножичков в ножнах, крепящихся ремешками к бедрам, лук и колчан со стрелами.

- Что ты девушку смущаешь, - старичок приветливо улыбнулся, - лук с ножами можно и в рюкзак положить, ничего с ними не случится.

Я кивнула, сняла рюкзак, запихнула в него все, что можно и повесила его обратно на плечи.

- Ну что - доброго вам пути, - хозяин улыбнулся напоследок.

Я склонила голову, Дариан пожелал доброго здравия, и мы благополучно, наконец, выбрались из магазинчика.

- Ну, и чего ты там наговорила старику, что он даже сбросил нам цену?

- Да ничего особенного, он просто задал пару вопросов, а я ответила, вот и все.

- Все?! Да он в своей жизни еще в таком шоке не был, ты уж мне поверь. И когда это ты оружием стала интересоваться, сколько тебя знаю, ты ни разу о нем даже не заикнулась.

- Знать - не значит уметь с ним обращаться. И потом, я брать ничего не хотела, он сам мне все впихнул, сказал только, что оружие меня выбрало.

Вампир остановился и недоуменно на меня посмотрел. Даже дракоша на его руках заинтересованно заблестел глазками.

- Что он тебе сказал?

- Оно меня выбрало, а что в этом такого?

- Оружейный мастер, проработавший в этой сфере более тысячи лет, говорил такое девушке?!

- Какое, такое?- я нервно повела плечами.

Вампир озадаченно покачал головой.

- Милая, милая, не уж-то ты не понимаешь, что оружие выбирает только истинных мастеров. А ты, уж извини, на мастера не тянешь.

- А я и ничего не утверждаю, и вообще первый раз меч в руках держала, уж и не говоря о луке, так что все претензии не ко мне.

Я отвернулась и пошла дальше по улице.

- Ладно, извини, я просто не ожидал.

- Мама.

Я повернулась к дракоше.

- Мам.

- Что милый?

- Мне надо тебе кое-что сказать, - дракончик смущено поджал хвостик.

Я присела на корточки и посмотрела в его голубые глаза.

- Ну, говори.

Он наклонился, и тихонько зашептал мне на ухо:

- Мам, тот, кто к тебе вчера приходил, я его очень боюсь, будь, пожалуйста, осторожнее.

Я улыбнулась, приподнимаясь.

- Хорошо, дорогой, обещаю.

Дракончик взбодрился, засветился и в следующий миг пропал. Мою руку немного пожгло, но боль быстро ушла.

- Он вернулся обратно? - Дариан явно был удивлен.

- Вернулся. Но это ненадолго, так что не переживай.

У меня смутные подозрения, что дракоша это сделал из-за того, что испугался Дрейка, а, может, просто слишком маленький и ему надо набраться сил. Кто знает.

- И что он тебе сказал?- спросил меня вампир.

- Чтобы я была осторожнее,- я улыбнулась.

Мужчина недоверчиво прищурился, но допытываться не стал. Взял меня под руку и повел вдоль улицы.

- Я знаю тут недалеко отличное кафе, и мне кажется, тебе оно понравится.

- Хорошо бы так, - я мечтательно прищурила глаза.

С этой всей нервотрепкой уж не знаю, когда последний раз нормально ела.

***

Местечко действительно было премилое: небольшое двухэтажное здание, полностью переоборудованное в кафе, с симпатичными круглыми столиками, накрытыми белоснежными скатертями, везде расставлены цветы, картины на стенах, приятное освещение и удивительно услужливый персонал.

Мы разместились на втором этаже, в укромном, отгороженном от остального зала местечке.

Рюкзак я положила на ближайший стул, а после, прислонившись к своему стулу спиной, внимательно разглядывала вампира. Он сидел напротив, сложив руки на груди и смотря на меня.

- Ну, и что ты так на меня смотришь? - не выдержала я.

Вампиру эта комедия, похоже, надоела.

- Резонный вопрос. А зачем нам все это?

Я кивнула на приобретение. Вампир хищно улыбнулся.

- Потому что у вас, милая леди, слишком оригинальная манера влипать во всякие неприятности, и враги ваши растут, как грибы.

Дариан на меня зло посмотрел.

- От врагов никуда не деться, но таскать с собой целый арсенал - это маразм.

- А кто ж виноват, что ты столько набрала.

Я возмущенно закатила глаза. Вампир не отставал, следя за моей реакцией.

- Оставим,- удовлетворенно произнес мой мучитель, расправляя плечи, и ближе придвигаясь к столу. - А сейчас ты мне поведаешь о том, что же мы будем делать дальше и куда отправимся.

Я обиженно на него посмотрела.

- И, пожалуйста, не смотри на меня так, а то снова начну тебя воспитывать.

Его это, похоже, забавляло, а меня безмерно раздражало.

- Вы что, все сговорились!

Вампир хмыкнул, но отвечать не удосужился. Я только смирилась, с таким как он, о чем-то спорить - без толку. Если упрется, как баран, то это уже навсегда.

- У меня назначен прием в императорском дворце в конце следующей недели.

- Значит столица, - с его лица спала улыбка. - Слишком много хищников для тебя одной. Да еще император.

- А что император?

- Да этот человек настолько опасен и непредсказуем, что я бы тебе посоветовал его опасаться в первую очередь.

- На каждого хищника управа найдется.

- Это не смешно!- Дариан проговорил это ледяным тоном.

- Ты даже не представляешь, на что он способен. А его министры и советники ему под стать.

- Но я тоже не простая кухарка.

- Вот именно, в этом и проблема. Если бы ты была простой кухаркой, как ты говоришь, у нас было бы гораздо меньше проблем.

Я презрительно фыркнула и отвернулась.

- Извините, - нашу маленькую тираду прервал невысокий жилистый мужчина, средних лет, с выправкой настоящего военного и в элегантном камзоле. - Что вы будете заказывать?

Вампир на меня покосился, но я его проигнорировала.

- Нам, пожалуйста, одно ваше фирменное, соку и бутылку лучшего вина.

Мужчина поклонился и быстро отправился выполнять заказ.

- Не веди себя, как ребенок.

Я ему ничего не ответила, в это время, усиленно разглядывая натюрморт на стене.

Дариан тяжело вздохнул и решил принять правила игры и не разговаривать.

Через некоторое время вернулся официант с подносом, принес все заказанное, молча кивнул и удалился.

Вампир пододвинул ко мне рагу, налил мне апельсинового сока в стакан, сам же принялся пить вино.

Рагу, кстати, было ничего: много овощей, кусочки мяса и душистые пряности. Ела я медленно, долго прожевывая каждый кусочек. Мужчина на меня недовольно косился, но я делала вид, что этого не замечаю. А он тем временем опорожнил добрые полбутылки вина и, не стесняясь, следил за моими ухищрениями.

- Вот не понимаю, как можно так еду мусолить,- искренне удивился он.

- По правилам этикета так положено,- я одарила его сухой фразой.

- Но ты же сейчас не на приеме.

Я посмотрела на него спокойными и ничего не отражающими глазами.

- Но это не значит, что я должна их забывать и есть руками.

Вампир отмахнулся.

- Все ясно, хочешь меня помучить и доесть это рагу только к вечеру.

Он раздраженно откинул выбившуюся прядку своих черных волос и налил себе еще вина.

Я посмотрела на часы: на них было четверть шестого.

- А мы разве куда-то торопимся? - я ему нежно улыбнулась.

Он от неожиданности аж вином подавился, смотря на меня дикими глазами.

После минутной задержки Дариан все-таки соизволил ответить.

- Конечно, нет, но вместо того, чтобы здесь сидеть, могли бы еще по городу погулять.

- Ну, тогда пойдем, - я отставила тарелку с рагу в сторону и начала собираться. Вампир на меня недовольно посмотрел, но возражать не стал.

Распрощавшись с хозяином столь гостеприимного места, мы свернули на какую-то совершенно безлюдную улицу.

Дариан был серьезен как никогда. О чем-то усиленно думал и руки моей не отпускал.

Может, мы так и проходили бы весь вечер, не разговаривая, если бы не…

- Ану-ка, ребята, посмотрите-ка, кто у нас здесь, - с этими словами здоровенный детина перегородил нам дорогу, а его дружки, лица бандитской национальности, начали нас окружать.

Дариан выпал из ступора и зло сузил глаза, хватаясь за эфес своего меча.

- Что вам надо?- вампир произнес это жутко холодным и безразличным голосом.

Детина только засмеялся вместе со своими дружками.

- Как это что, уважаемый? Нам нужен твой кошелек, да и девчонка неплоха.

Он плотоядно на меня посмотрел.

- Ты хочешь умереть, - я зло процедила слова.

- От твоей руки, что ли, крошка?

"Он надо мной издевается!"

- Не надо, они того не стоят.

Дариан отстранил меня за свою спину и вытащил меч из ножен. Бандюги не растерялись, выставляя свои чиколки, и в предвкушении развлечения начинали на нас наступать.

Они действовали слаженно и напали сразу с четырех сторон. Вампир молниеносно отразил удары и ввязался в бой. На мгновение мне показалась, что Дариан движется быстрее ветра, отражая и нанося короткие удары. Он то и дело издевательски промахивался и отклонялся. Его это все воистину забавляло. Среди преступников не было ни одного достойного мечника, и вампир, разумеется, особо не напрягаясь, отбивал все четыре меча.

Бандиты забеспокоились, занервничали и начали рубиться еще быстрее.

Я стояла в сторонке и наблюдала за всем происходящим, не вмешиваясь. Как раз в это время один, невидимый доселе субчик, схватил меня за талию и приложил к горлу кинжал.

- Лучше не рыпайся, а то перережу горло твоей Ляле.

Эта тирада предназначалась вампиру. Он развернулся, зло зашипел и посмотрел в глаза моего предполагаемого убийцы с безудержной яростью. Дружки же этого негодяя, сразу расслабились и начали откровенно ухмыляться.

- А теперь ты отдашь нам все свое добро, и, может быть, мы тебе её еще отдадим.

Я зло улыбнулась. Дариан это заметил и, не обращая ни на кого внимания, обратился ко мне:

- Тебе не стоит о них руки марать, они этого просто не достойны.

Бандиты в недоумение переглянулись.

- Эй, ты это о чем?- У детины с лица спала ухмылка. - Она в наших руках и, если вы что-то придумали, лучше сразу сдавайтесь, а то Эмиль ей горло быстро перережет. Эмиль внял голосу главаря и придвинул нож ближе к моему горлу, по шее потекла струйка крови. Я посмотрела на главаря полными ненависти глазами и еще шире улыбнулась.

Вампир опустил меч и кивнул.

Дальше все происходило как при замедленной съемке, бандюки оправились, начали заносить мечи. Эмиль позади меня уже собрался довести дело до конца…

Он умер быстро, мне даже особо ничего делать не пришлось, нить его жизни слишком сильно истончилась, легкого прикосновения силы хватило, чтобы мужчина упал наземь кулем. Мне было его совсем не жаль, его душа была черна, как смоль. В ней давно не осталось ничего человеческого. В моем разуме даже пронеслись некоторые картины его жизни. Эмиль был убийцей, изощренным убийцей, не щадящим ни женщин, ни детей. Рано или поздно ему всунули бы кинжал под ребра его же товарищи, если бы он, конечно, не встретился со мной.

Бандиты сначала попытались напасть на Дариана, но когда увидели лежащего в грязи дружка, начали пятиться назад и поспешно ретировались. Вампир не упустил момента и вонзил меч одному из нападавших в грудь, тот пошатнулся, захлебываясь кровью, и упал на землю. Мой друг вытащил свой клинок и уже собирался добить остальных, улыбаясь своей вампирской улыбкой, но они так припустили, что только их пятки сверкали

Дариан их преследовать не стал, обтер меч об одежду незадачливого преступника и подошел ко мне:

- Тебе больно?

Он вложил меч в ножны и посмотрел на меня полными вины глазами. Я покачала головой и стерла ладонью кровь с шеи. Рана была не глубокая, но кровь текла не останавливаясь.

Вампир, ко мне наклонился, сжал в объятьях и начал слизывать кровь с моей раны.

Я моментально отстранилась:

- Что ты делаешь?

- Прости, но это лучший способ остановить кровотечение.

Он виновато отвел глаза и рукавом стер со своих губ капли моей крови.

- Что здесь происходит?

Я развернулась на голос и встретилась с глазами невысокого коренастого стражника. Его сопровождали еще два весьма представительных напарника.

- Это я хочу узнать, что здесь происходит, господин капитан?

Мужчина не понял моего вопроса, оторопел и воззрился удивленными глазами.

- Что замолчали? Я к вам обращаюсь! Или вы думаете, что за разгул преступности посреди бела дня вас по головке погладят?

- Да как ты смеешь?!- было воскликнул один из его компаньонов, высокий складный мужчина средних лет, но капитан его остановил.

- Простите, госпожа, мой друг вас не признал.

Стражник склонился в низком поклоне, его дружки непонимающе на него уставились.

- Чего встали, болваны, или не видите, кто перед вами стоит?

Стражники поклонились, но все равно непонимающе на меня таращились.

- На первый раз прощаю, но не думайте, что я это забуду, и при следующей встрече, капитан, вы лично мне будете отчитываться, за все происходящие в городе.

Стражник почтительно кивнул и притупил взор.

- А сейчас, господа, разберитесь с этими трупами, да и дружков их желательно вам найти, - я говорила холодным и властным тоном.

После непродолжительной тирады развернулась, схватила вампира под руку и пошла прочь. Он впал в ступор и минут пять, пока я его тащила вдоль улицы, находился в полной прострации. Потом резко остановился, схватил меня за плечи и, смотря прямо в глаза, сказал:

- Если бы я не знал тебя до этого, готов был бы поспорить, что ты хладнокровная и расчетливая особа, которая ради достижения своей цели не остановится ни перед чем. Но это же не так?!

Он смотрел на меня полными муки и горя глазами.

- Что ты хочешь услышать? Что я не волк в овечьей шкуре или, что я тебе не лгала?

Его взгляд посерьезнел.

- Я хочу услышать правду, - твердо сказал он.

- Правду… Я та, кто я есть, и таковой останусь. Я с тобой не играла в игры и играть не собираюсь, но если и веду с тобой себя по-другому, это еще ничего не значит.

- Что ты этим хочешь сказать?

- Я хочу сказать только то, что если я от тебя не скрываю себя настоящую, то перед другими я не обязана этого делать.

Вампир смутился и тут же меня отпустил.

- Я думаю, нам пора возвращаться, скоро уже стемнеет, а я как-то не хочу еще на кого-нибудь нарваться.

Мужчина от меня отвернулся и молча пошел вперед.

"Мужчины! И этим всё сказано!!!"

В особняк мы вернулись уже ближе к восьми. Прислуга суетилась по дому, то и дело почтительно кланяясь.

Дариан, не задерживаясь внизу, сразу направился в наши покои. Я распорядилась подать мне ужин в комнату, а затем проследовала за ним.

Вечер опять не задался, да еще вдобавок я слишком много на себя взяла, и лишним трупом в городе стало больше. Да еще мысли, разные противные мысли, стали меня посещать. Ну, например: что я ни в чем не виновата, потому что этот мужик итак бы умер в ближайшее время. Далее были соображения о том, что я становлюсь слишком безжалостной и расчетливой, и естественно о том, что мне это нравится.

Короче, от всей этой сумятицы меня начало тошнить, я кинула рюкзак в шкаф и едва добежала до ванной.

Мне было плохо, очень плохо, мутило, голова кружилась, да еще рвота подкатила. Я еле-еле держалась за стену. После тщательного умывания в холодной воде с грехом пополам добралась до кровати и сразу же отключилась.

 

Глава 6. Путь в столицу.

Я проснулась поздней ночью. Меня крепко кто-то сжимал в объятьях. Я удивилась, подняла взор и встретилась с серьезными черными глазами Дрейка. Потупила взгляд и вновь легла на его грудь. Он убрал волосы с моей шеи и взял мою руку в свою.

Мы ничего не говорили друг другу. Просто есть такие моменты в жизни, когда слова не нужны, да и нет в них смысла, тогда просто нужно, чтоб кто-то был рядом, и вот так, как сейчас, держал за руку. Не осуждая и не жалея, просто был рядом.

Я ни о чем не думала и ничего не хотела, просто слушала размеренный стук его сердца и наслаждалась тишиной. Потом я снова заснула, а когда утром проснулась, его уже не было рядом. А на прикроватном столике в вазе стоял огромный букет алых роз.

Я мечтательно улыбнулась, по-кошачьи потянулась, сползла с кровати и, взяв в охапку это чудо, начала вдыхать дивный аромат.

- Кристина, ты…- Дариан вошел в комнату без стука, я перевела на него глаза.

Он недоуменно на меня уставился.

- Да, я уже встала, - поставила букет обратно на столик и развернулась к нему, - ты что-то хотел?

- Хм, через полчаса завтрак.

- Хорошо.

Я спрятала руки за спину и стала покачиваться взад-вперед на пятках.

- Ну, я пойду, - вампир на меня бросил заинтересованный взгляд.

- Иди.

Он очень хотел что-то спросить, но не стал и просто вышел вон.

- Вот так всегда!- я вздохнула и поплелась в ванную комнату.

Через полчаса я уже сидела в столовой и уминала блинчики с вареньем, при этом улыбаясь, как последняя дура, и думая о всяких глупостях.

- Вижу, у тебя сегодня хорошее настроение, дорогая.

Я посмотрела на учителя и кивнула.

- Очень хорошо. - Учитель был сегодня тоже весьма доволен. - Через час вы должны будите отправиться в столицу, путь дальний и я бы не хотел Вас потом подгонять, а так будет еще пара дней, чтобы посмотреть главный город нашей империи. А у меня здесь, к сожалению, еще кое-какие дела остались, так что прибуду я позже.

- Хорошо, учитель, как скажете.

В этот раз я плюнула на все правила этикета и начала есть блинчики руками.

- И что же такое с тобой случилось, если ты отбрасываешь все правила и так себя ведешь?- говорил он холодным голосом, но в его глазах порхали смешинки.

- А вы же сами говорили, что раз я не на приеме, могу и не придерживаться этикета.

Я вытерла салфеткой варенье с подбородка и посмотрела на мага.

- Если бы ты была обычной девушкой, то решил, наверное, что влюбилась, но так, я даже и не знаю…

Я смутилась, пряча руки под столом.

- Ничего я не влюбилась, и, вообще, я влюбляться по определению не могу.

Учитель склонил голову на бок.

- Почему?

- Я слишком здравомыслящий человек, чтобы верить во всякие глупости.

Маг улыбнулся.

- Ну, если только так, то конечно.

Я обиженно на него посмотрела, просто не люблю, когда надо мной издеваются.

- Можно мне уже идти собираться.

- Конечно-конечно, иди.

Я встала и вышла из столовой.

"Ну вот, опять настроение испортилось, а так все хорошо начиналось!"

Я проследовала в свою комнату, на всех плюнула и опять начала улыбаться, как пятнадцатилетняя девчонка.

Дариана в гостиной не оказалось, и я без зазрения совести направилась в свою комнату.

Напевая себе под нос веселую песенку, открыла дверь и вошла. Вампир стоял рядом с окном, по-видимому, дожидаясь меня.

- Уже поела?

Он развернулся и грустно на меня посмотрел.

- Поела,- я кивнула.

- Я хочу у тебя кое-что спросить.

- Спрашивай.

- Есть ли то, что я не знаю, но знать это мне необходимо?- он говорил серьезно, но я сегодня не была настроена на ведение светских бесед.

- Конечно, есть, но это мой секрет, - я не обратила на его строгий взгляд никакого внимания, направилась к шкафу и начала в нем усиленно копаться.

- Вижу, этот секрет связан с твоим сегодняшним хорошим настроением.

- Не совсем, а точнее вообще к моему настроению не имеет никакого отношения.

Я вытащила из шкафа рюкзак, посох и, пыхтя, как паровоз, еле-еле сундук.

- Тогда в чем дело?

- Просто сегодня такой хороший день!

- Чем же?

- Ну, во-первых, солнышко светит, во-вторых, мы сегодня уезжаем, а в-третьих, почему ты такой бука?

- Уезжаем?! В столицу?

Последнее он, естественно, не расслышал.

- Ну да! Так что, собирайся, карета будет готова уже…- Я посмотрела на часы.- Уже через пятьдесят две минуты.

- Ты все равно ничего мне не хочешь сказать?- вампир прищурил глаза.

- Не хочу. Ну, если ты, конечно, хочешь узнать, что мне снилось, могу просветить.

Я положила палец на подбородок и задумалась.

- Не хочу, - вампир зло на меня посмотрел и вышел из комнаты.

"Ревнует, что ли? Вот только к кому или к чему?"

Дальше эту тему я развивать не стала и, отбросив все неприятное и ненужное вглубь своего сознания, продолжила укладывать пожитки.

Для начала я вытряхнула всю одежду и вещи из сундука, потом из рюкзака, оружие сложила отдельно, вещи начала равномерно и конструктивно посылать в бездонный мешок.

Конечно же, у него было дно, просто в его строении я ничего не понимала и решила принимать все как должное.

После некоторой заминки, вещи, как ни странно, все влезли. Осталось только оружие, с ним как раз и возникли некоторые проблемы.

Мечи пихать в наплечный мешок нельзя, да и показывать парные клинки я никому не хотела, но делать, как говорится, нечего.

Скинула с себя надоедливое платье, надела джинсы, свою любимую стрейчевую кофточку, кроссовки. Закрепила парные клинки с ножнами ремнями через плечи. Рюкзак взяла в правую руку, предварительно запихав в него лук, колчан со стрелами и ножечки. Да еще мой посох все никак не хотел всовываться в него, так что пришлось взять его в правую руку. Хорошо хоть мантия оказалась не такая капризная, а то я просто не знаю, как бы на меня смотрели, итак выгляжу вызывающе.

Вот так я и встретилась с вампиром. Он на меня уставился, как незнамо на что.

- Готов?

- Я-то да. Но вот ты, куда с таким обмундированием собралась?!

- Ну, что я могу сделать, если они в рюкзак не хотят запихиваться, а про посох я вообще молчу, была б моя воля, я бы его здесь оставила.

Вампир недовольно сморщился и обошел меня кругом.

- А это что за штуки?

- Это не штуки, а парные клинки.

- Что это оружие, я понимаю, но как они у тебя оказались?

Я состроила озадаченную мордочку.

- Это тоже твой маленький секрет?- вампир осуждающе на меня посмотрел.

- Если хочешь, может так думать.

- Я хочу?! Да мне надоели твои секреты и недомолвки. Я не то, что защитить тебя не могу, я даже не знаю от чего!- Он кричал, наверное, первый раз за все время нашего знакомства.

Я встала, как вкопанная и только и могла, что виновато опустить глаза, как провинившийся ребенок.

- Как ты можешь себя так вести?! Ты скоро до того дойдешь, что я тебе верить перестану. Ты не в таком положении, чтобы играть в двойную игру, сейчас ставка слишком высока, и это ставка - твоя жизнь. Ну, что ты молчишь?! Скажи что-нибудь!

Я подняла на него растерянные глаза.

- Если я что-то тебе не говорю, то для этого есть веские причины, и они, эти причины, возможно, даже значительнее, чем моя жизнь.

Похоже, он не ждал такого ответа, замер напротив, буравя меня своими потемневшими от злости глазами.

- Хорошо, с этого момента я не задам тебе ни одного вопроса.

Он от меня отвернулся и направился к выходу. Я пошла следом, чувствуя себя последней лгуньей, хотя не сказала ни одного слова неправды.

Внизу нас ждала карета. Учитель стоял на лестнице и всматривался в голубую высь.

- О! Вы уже здесь!- маг перевел на нас глаза.

- Последние наставления?!- я улыбнулась и подошла поближе, вампир встал у меня за спиной.

- Да, моя дорогая, вот возьми кое-что тебе в дорогу

Маг вытащил из рукава свиток и передал мне.

- Прочитаешь, как будет время.

Я кивнула и запихнула его под мышку (просто руки были заняты).

- Ну, что я еще могу сказать? Желаю вам доброго пути.- Я благодарно кивнула.- Ах да, чуть не забыл.- Учитель вытащил из потайного кармашка мантии кошель и передал его мне.- Здесь, можно сказать, твоя первая зарплата и, конечно, на прочие расходы тоже немного.- Я приняла кошель и запихнула его в джинсы.- Ну, вот и все, до свидания.- Учитель склонил голову.

- До свидания, учитель,- я улыбнулась и проследовала к карете.

Кучер расторопно приоткрыл мне дверцу, следом за мной сел вампир, а после мы тронулись.

Дариан насупился и не смотрел в мою сторону, делая вид, что меня не существует. Я тоже надулась, и разговаривать с ним не спешила.

Положила рюкзак рядом, посох прислонила к дверце и, достав блокнотик, начала выводить причинно-следственную связь, а то бишь, откуда и в каком количестве стоит в первую очередь ждать всяческих неприятностей.

Писать было нетрудно, я предусмотрительно из дома набрала кучу письменных принадлежностей, да и блокнотик был одним из моих любимых, в смысле - часто используемым как для творчества (рисую понемногу), так и просто для различной информации.

В общем, выходило следующее: врагов у меня выше крыши, а союзников раз, два и обчелся. Даже Дрейк как-то мне особого доверия не внушал, ведь я до сих пор не знаю, какое он ответное желание от меня потребует, и во что это самое желание выльется.

Короче, я забросила это бессмысленное занятие и решила порисовать. Сначала было что-то похожее на собаку, потом на волка, а в конце вышел какой-то страшный зверь, который если и существует, то только в моей больной голове.

К вечеру уже совсем умаялась, и заняться было нечем. Вампир решил поработать предметом интерьера и, похоже, меньше всех заботился о развлечениях. А вот мне было жутко скучно и обидно, делать ничего не хотелось, читать тоже, а смотреть по определению не на что. А на лес я уже вдоволь насмотрелась, еще, когда дома на природу выбиралась.

Вот так и ехали до вечера, и до ближайшего трактира.

Я вылетела из кареты, не дожидаясь, когда мне соизволят открыть дверцу. Все тело затекло и сил смотреть на обиженного вампира, не было. Я сразу направилась в трактир, распахнула дверь и, не обращая ни на что и ни на кого внимания, подошла к стойке. Трактирщик смотрел на меня, как на манну небесную, даже рот открыл:

- Хозяин, три комнаты, и позаботьтесь о лошадях.

Ступор у этого пожилого мужичка начал проходить, но вот у его клиентов, похоже, наступил, я оглянулась: пару подозрительных типчиков в дальнем углу зала, заезжие торговцы и естественно несколько персон, не поддающихся классификации из-за наличия плащей и надвинутых капюшонов. Вот как раз эти все вышеперечисленные особы очень внимательно на меня уставились.

- Хозяин комнаты!

- Да, конечно, юная барышня, а позвольте спросить, кто ж вы такая будете?- старичок покосился на мой посох, мечи и вообще на мой внешний вид.

Хорошо хоть, моих разрисовок на коже под кофтой не видно, а то, вообще, небось, подумал, что я бандитка какая-нибудь.

Я начала злиться. В это время Дариан как раз соизволил явиться, весь такой непроницаемый и бесстрастный. Встал рядом со мной, сложив руки на груди, и уставился на хозяина.

Мужичок испугался и, переведя взгляд на меня, сказал:

- На третьем этаже первые три комнаты свободны, полсеребрушки - ночь.

Я кивнула и достала из кармана кошелек. Выудила оттуда золотой и протянула хозяину. Он удивленно на это дело покосился, но деньги взял и даже сдачи отсыпал.

Дариан делал вид, что его здесь вообще нет, и в дела не вмешивался.

- А лошади?

- Не беспокойтесь, госпожа, обо всем позаботятся.

Мужичок, по-видимому, не знал, то ли ему удивляться, то ли за голову браться. Ведь я же девушка! А в этом мире слабая половина вообще не имеет никаких прав.

- Тогда, если можно, поесть чего-нибудь, да поживее.

Трактирщик кивнул и скрылся в закромах своего заведения.

Оглядела зал, свободных столиков почти не было, а те, что были, находились в самом центре. Тяжело вздохнула и направилась прямиком к одному из оставшихся. Прислонила посох о ближайший свободный стул, туда же положила рюкзак, а парные клинки решила пока не снимать. Поерзала на деревянном стуле и уставилась на присевшего рядом вампира.

- Так и будишь злиться?

Он приподнял бровь и демонстративно мне не ответил. Я виновато на него посмотрела.

- Ну, хочешь, я извинюсь?

Ответа не последовало, вместо него я получила презрительный взгляд.

- Ну, как хочешь, - я пожала плечами и отвернулась.

В зале народ все еще на меня таращился, даже больше того, просто глаз не сводил. Я их проигнорировала и принялась исследовать застарелые пятна на столе.

Если честно, то мне почему-то показалось, что его сто лет уже не мыли, и как-то даже притрагиваться к нему не хотелось, ни то, что сидеть за ним.

Когда мне, наконец, надоело и это занятие, трактирщик уже тащил долгожданный ужин. Мужичок поставил на стол две тарелки с каким-то варевом, смутно напоминающим рагу. А после вежливо осведомился, что же мы еще желаем.

Мы ничего не желали, в смысле я, а вампир вообще категорически отказывался что-то говорить.

Хозяин благожелательно улыбнулся и снова вернулся за стойку.

Я критически поглядывала на предполагаемое рагу и, наверное, минут пять ковыряла его ложкой. Потом мне надоело это занятие, и я на всякий случай проверила еду на отраву, да и, вообще, на все что только могла. Магия при этом используется не сильная, да и практически незаметная для других.

К моему большому сожалению, проверка не дала никаких результатов, и я со скрипом на душе положила ложку с рагу себе в рот.

Кстати, оказалось, весьма, недурно, даже чем-то по вкусу напоминало картошку с тушенкой, естественно в этом мире консервов нет и быть не может, но ассоциации никуда не денешь.

Дариан следил за всеми моими ухищрениями и издевательски ухмылялся. Я на него плюнула и ела, не поднимая глаз. Опять-таки, аппетит куда-то пропал, и, когда я, наконец, доела, мне показалось, что в зале облегченно кто-то вздохнул. Я презрительно покосилась в сторону вздоха, и мужичок, до этого на меня с особым интересом поглядывающий, испуганно сглотнул и поспешно отвел взгляд.

Вампир хмыкнул и пододвинул ко мне свою тарелку. Я на него непонимающе уставилась.

- Ешь, а то с твоим аппетитом скоро скелетом станешь.

- Много есть вредно.

Дариан, похоже, оттаял и решил меня повоспитывать для профилактики.

- Так это для нормальных людей вредно, а для тебя в самый раз.

В зале послышался приглушенный смех.

Я зло на него взглянула. Пусть издевается, но лучшая стратегия сейчас - это нападение. Я широко улыбнулась и вернула тарелку ему обратно.

- Только после тебя, дорогой.

При этих словах вампир смутился было, но потом одарил меня таким испепеляющим взглядом, что, будь я льдинкой, наверняка испарилась.

За всей этой картиной с любопытством наблюдало около двадцати пар глаз и естественно, среди них не могло не оказаться чрезвычайно острых на язык:

- Слушай, детка, а зачем тебе этот прощелыга, хочешь быть моей подружкой, да я б за такую как ты…- мужик бандитской национальности где-то в углу зала скорчил морду, пытаясь изобразить, что же он ради меня сделает.

Дариан скосил на него злые глаза и холодно улыбнулся. Я, разумеется, такого хамства стерпеть не могла:

- Не лезьте, пожалуйста, ни в свое дело, уважаемый.

Бандюга мне сально улыбнулся.

- Почему это не в свое?! Как раз в свое. Если я сказал, что ты мне нравишься, то это то и значит, а то, что мне нравиться я обычно беру, не спрашивая.

- И как это, спрашивается, вы решили взять магистра темной магии?

Я вскочила из-за стола и взяла посох. Мужик оторопел, но от своего не отошел.

- Да что ты такое городишь?! Все знают, что в совете девок нет и быть не может.- Его дружки согласно закивали.- Так что не пари чепухи, и деревяшкой своей нам не угрожай, мы такого отродясь не страшились.- Я уже собиралась задать ему взбучку, но меня нагло прервали.

- Ну вот, опять ты ввязалась в неприятности.

Ко мне подошел человек в плаще с надвинутым капюшоном, повел рукой в сторону наглого мужика, тот тут же отлетел к стене, причем с такой силой, что сразу потерял сознание. Его дружки растерялись, но ввязываться в заведомо проигрышное дело не решились.

До меня обычно доходит туго, но сейчас…

- А что ты тут делаешь?

- Сядь!- Дрейк произнес это приказным тоном.

Я села.

Вампир на все происходящее смотрел с большим интересом. Дрейк в это время присел рядом со мной.

- Ну, что, господа хорошие, теперь поговорим,- ледяным голосом заявил мужчина.

- И о чем же?- Дариан решил, наконец, вмешаться.

- О том, что я с сегодняшнего дня путешествую с вами.

- И, позвольте узнать, с какой целью?

"И почему мне кажется, что я здесь лишняя?!":- промелькнуло в голове.

- Мои цели тебя не касаются, вампир!- Дрейк произнес это с нескрываемым презрением.

Мужчины зло друг на друга смотрели.

Как бы чего не натворили на мою голову.

Вмешиваться в их перепалку я не собиралась, да и если главная проблема, то бишь я, исчезнет, то конфликт тоже должен сойти на нет. Конечно, логика железная, но делать нечего.

Пока они мерили друг друга взглядами, я мышкой выскользнула из-за стола и направилась в свою комнату. Честно говоря, мне кажется, они на мой уход и внимания не обратили, но это дело не моё, так что…

До комнаты я дошла без эксцессов, никто меня не преследовал, к счастью. Я хмыкнула и завалилась на кровать. Она была, конечно, не ахти, да и размером раза в три меньше моей кроватки в особняке, но я так устала от тряски в карете, что свалилась на нее совсем обессиленная. Вещи и мечи, конечно, предварительно сложила у стенки, поэтому сейчас мне ничего не мешало наслаждаться долгожданным отдыхом.

Как всегда счастье мое было недолгим, без спроса ко мне вломилась озадаченная парочка.

- Ну, и как это называется?- вопрос вампир задал, конечно, резонный, но ответ не получил.

Я накрыла голову подушкой и отвернулась к стене.

Дрейк поступил куда действенный. Просто отобрал у меня её и насильно посадил.

"Спелись!"

- Нам надо серьезно поговорить!- демон на меня зло посмотрел.

Вампир, кстати, в это время удобно расположился, прислонившись к стене и бесстрастно взирая на то, как меня мучают.

Да, что это с ним сегодня?

Дрейк же сел рядом и взял меня за подбородок. Я отстранилась и перекочевала на другой конец комнаты, а именно на подоконник.

- Ну, и зачем я вам обоим понадобилась.

- Обстоятельства изменились, - демон сел поудобнее и воззрился на меня.

- Что за обстоятельства?

- На тебя начали охоту, - он говорил совершенно холодным тоном.

- И что это меняет?- совершенно бесцветно спросила я.

- А это меняет все! Теперь ты цель номер один для весьма изощренных и сильных убийц этого мира.

- Ну и зачем я им сдалась?

- Похоже, некоторые личности очень боятся, что ты подчинишь себе всех темных магов и пойдешь войной против светлых земель.

"Он это всерьез, или решил подшутить?"

Я слюной даже подавилась после такого открытия.

- Они что, спятили! На кой мне это всё нужно.

- Они не спятили, просто решили на всякий случай тебя ликвидировать,- говорит так, будто его это совершенно не волнует.

- Да уж. С такой бальной фантазией, как они еще родную маму в этом не заподозрили.

Я поерзала по подоконнику и, усевшись поудобнее, спросила:

- И что дальше?

- А дальше, моя милая, я пока побуду с вами, так сказать, для подстраховки, - Дрейк лукаво улыбнулся.

- Но меня-то вы зачем спрашиваете?- я обиженно на них покосилась. - Прошу покинуть сиё помещение, господа.

Я зевнула.

- Боюсь, что это невозможно,- вампир решил, наконец, вставить слово.

- Что, решили всю ночь здесь торчать?!- я недовольно покосилась на Дрейка.

- Конечно, а как же иначе?- на его лице прорезалось подобие улыбки.

- Прекрасно.

Я сползла с подоконника, отобрала у демона подушку, села на кровать, прислонилась спиной к стене, поджала колени и закрыла глаза.

Сон, как ни странно, пришел быстро.

***

Утром я проснулась от чьего-то очень наглого вмешательства. Меня без спроса сгребли в охапку и поставили на ноги.

- Что ты делаешь?- я протерла сонные глаза и уставилась на демона.

- Нам надо поторопиться, сегодня мы должны приехать в Гринвут к закату.

- Зачем тебе эти трудности, просто запри меня где-нибудь, и нет проблем.

Я посмотрела в его серьезные глаза.

- Если бы я хотел, ты бы уже была заперта. И хватит об этом.

"С каким же холодом, он со мной разговаривает…"

- А где Дариан?

- Он пошел договариваться о завтраке. Поэтому у тебя еще есть время сходить в уборную.

- Надеюсь, ты со мной туда не пойдешь?!

Он как-то больно искусственно улыбнулся.

- Вот сейчас договоришься, и обязательно пойду.

Я тяжело вздохнула, подняла рюкзак с пола и пошлепала в ванную. Хорошо еще, что её додумались сделать в комнате, хотя, конечно, обстановка сего помещения оставляла желать лучшего: какая-то бочка, заменяющая ванную, водяные шары изрядно потрескавшиеся, а про туалет я вообще молчу. Хотя другого все равно нет и в ближайшее время не предвидеться.

Я быстренько искупалась, надела на себя спортивный костюм и вышла прочь.

Меня встретили две пары недовольных глаз.

-Что?

- Ничего, иди, ешь.

Дариан стоял рядом с кроватью и в руках держал тарелку. Дрейк же что-то высматривал за окном.

Я взяла предложенное, то бишь манную кашу, и начала её есть.

- Только, пожалуйста, Кристина, побыстрее?- вампир изобразил страдальческую физиономию.

Демон хмыкнул и одним молниеносным движение сел рядом со мной, отобрав предварительно тарелку.

- Ну что, давай сначала за маму, а ну-ка открой ротик.- Мужчина протянул ко мне ложку с кашей, вампир заржал.- Ну, что ты, милая.- Дрейк наклонил голову и пристально на меня посмотрел, улыбаясь в это время уголками губ.

- Если ты так, то я вообще не буду есть.

Я отвернулась от этого нахала.

- Дариан, можно тебя попросить выйти на пять минут?- тут же сказал нахальный демонюга. Я недоуменно уставилась на него.

- Конечно!

Вампир в одно мгновение скрылся за дверью.

"И когда это они успели определиться, кто в их компании главный?"

- А теперь поговорим, - демон на меня строго посмотрел, - ты будешь делать все, что я тебе говорю, безоговорочно. Я не собираюсь с тобой ломать комедию и пререкаться, твоя жизнь в моих руках, или ты забыла?!

Он отставил тарелку в сторону и взял меня за правую руку.

- Я не забыла.

- Это хорошо, потому как я знаю, что от тебя хочу, - Дрейк сузил глаза.

Мне стало почему-то страшно.

- И что же это?

Он наклонился к моему уху и прошептал:

- Ты станешь моей женой.

Я оторопела. И из-за шока не могла пошевелить и пальцем.

Он снова взял тарелку в руки и мило мне улыбнулся.

Следующие пять минут я терпела унижение и ела с его рук. Мозг просто отказался работать в таких тяжелых условиях и ушел в заслуженный отпуск.

Когда вернулся вампир, я уже успела съесть всю кашу. Дрейк удовлетворенно улыбался и, не скрывая своего превосходства, вовсю пользовался моим временным помешательством.

Я смотрела на все происходящее, как через экран телевизора, витая где-то далеко.

Вампир на меня удивленно косился, но ничего не спрашивал.

Вот так мы и распрощались с хозяином таверны, сели в карету и поехали дальше.

Демон, разумеется, сел рядом со мной, то и дело мне подмигивал, отчего мне становилось еще хуже, и я начинала просто тупо смотреть в одну точку. Дариан непонимающе на все это смотрел, но, по-видимому, решив, что так все и должно быть, просто на нас плюнул и занялся более интересным для него делом, то есть смотрением в окно.

Я закрыла глаза и постаралась отстраниться от этого кошмара. Через какое-то время меня начало укачивать, и я задремала.

В моем сне я сидела на берегу реки и всматривалась в звездное небо. Ночь была приятная, дул легкий ветерок, принося с собой запах луговых трав. Летняя ночь будоражила и волновала сердце.

- Я поняла, что нужна тебе, дитя.

Я повернулась и увидела уже знакомую мне женщину. Она присела рядом и приветливо улыбнулась.

- Это сон, почему вы здесь?

- Я не могла придти к тебе раньше, тот демон, что с тобой рядом, мог это почувствовать.

- А сейчас, он не может?

Она покачала головой.

- Сейчас нет. В мире снов действуют совсем другие законы.

- Если вы знаете о демоне, то…

Она меня перебила.

- Я знаю о вашем контракте и о его желании, и не понимаю, что тебя смущает.

- Ну, как же, он меня заставляет, а не просит.

- Прямо так уж тебе это и неприятно.

Она прищурила глаза и лукаво улыбнулась. Я смутилась и, наверное, первый раз в жизни начала краснеть.

- Все равно я не согласна, он из меня куклу делает, а это полное ущемление в правах. "Ты будешь делать все, что я тебе говорю, безоговорочно". Я же живой человек, а не бездушная игрушка! - По моим щекам потекли слёзы.

- Ну-ну, милая, не плачь.- Она стерла с моих глаз слезинки.- Тебе совсем необязательно во всем ему потакать, да и вообще он своё желание уже изъявил, и чтобы ты теперь не делала, ему придется терпеть.

- Конечно, терпеть!- всхлипывая, говорила я. - Он вон какой сильный, если захочет, может все что угодно со мной сделать.

- Если бы он хотел, чтобы его жена была просто красивой вещью, давно бы женился. А он уже не одну тысячу лет ищет достойную пассию.

Я заинтересовалась.

- А что вы еще можете о нем рассказать?

- Многого не могу, ты уж прости, но в ваши отношения вмешиваться не собираюсь, если, конечно, не будет крайней нужды.

- Если он меня на цепь посадит, что ли?- я раздраженно повела плечами.

- Но, вот этого не надо, он не такой уж и плохой мальчик. А если все-таки себе такое позволит, я его самолично накажу. И, уж поверь, ему мало не покажется.

- Хорошо. Ну, а все-таки?

- Ну, ладно. Ему одно время сватали разных невест, разумеется, нелюдей, но он так просто не хотел жениться, даже пусть его невеста будет в сто раз писаной красавицей и с огромным приданным. Некоторые, кстати, были весьма милы и хорошо образованны, пару раз даже попадались какие-то больно шустрые девчонки, желающие его любой ценой на себе женить.

- А зачем? Что, никого кроме него нет?

- Кроме него, конечно, есть, но такого как он еще надо поискать.

- И что же в нем такого?

- А вот об этом, моя девочка, я говорить не буду. Если захочет, сам расскажет.

- Как же, расскажет! Мне почему-то никто ничего про себя не рассказывает. Только и делают, что выбивают из меня нужные сведения, и мнения моего не спрашивают.

Женщина хмыкнула.

- Нам пора прощаться моя девочка.

- Уже?!

- Да. Вы, почти приехали, а во сне время летит по-другому. Но ты не бойся, если тебе будет плохо, я обязательно приду и помогу.

- Но почему?- она мне ласково улыбнулась и…

Карета остановилась и я, естественно, проснулась. Правда, немного не так, как рассчитывала, а именно в объятьях демона.

- Сколько ты можешь спать?

Я потерла сонные очи и посмотрела в полные смешинок глаза.

- Если не травмировать мой бедный мозг, то часов восемь.

- Уж я постараюсь, чтоб твой мозг больше не травмировали, - он плотоядно улыбнулся.

- Я понимаю, что это очень милая тема для разговоров, но может, наконец, выйдите из кареты?

Вампир, похоже, давно стоял на улице, а посему сейчас оттуда раздраженно кричал.

- Дамы вперед.

Я хмыкнула и вылезла из кареты, следом вылез Дрейк.

Мы приехали поздним вечером в город под названием Гринвут. Про сам город ничего сказать не могу, я благополучно всё прозевала, а вот гостиница, к которой мы подъехали, была весьма милой. Небольшое здание, выполненное в стиле классицизма, с аккуратными клумбами и маленький фонтанчиком у парадных дверей.

Дрейк взял меня под руку и повел внутрь, Дариан шел с нами рядом. Все мои вещи, кстати, были благополучно вручены носильщику, юноше лет семнадцати, с озорными веснушками на лице и ярко рыжей шевелюрой.

Номера нам уже заказали заранее, так что мы просто поднялись наверх. Ну, число номеров я преувеличила, один номер, но зато всем трем фору даст: четыре комнаты, три из них спальни, а четвертая - полукруглая гостиная с мебелью в пастельных тонах и как, ни странно, белым роялем у окна.

Мальчишка отнес мои вещи в одну из комнат и испарился.

- Да уж, апартаменты президент-люкс.

Демон хмыкнул и усадил меня на диванчик. Дариан сел на кресло напротив.

- Но здесь, по крайней мере, не так опасно, да и защита на всем здании стоит, в том числе и блокираторы магии.

- То есть, магией в здании, тоже пользоваться нельзя?- вампир вопрошающе уставился на Дрейка.

- Почему нельзя? Можно, но только слабенькой.

Я, довольная, соскочила с дивана и пошла в предполагаемую мою комнату.

- Ту куда это собралась?- Дрейк меня окликнул.

- Как куда? Разумеется, в свою комнату. У меня острая потребность от вас отдохнуть.

Я развернулась и исчезла в покоях. Обстановка была истинно королевской: огромная кровать с балдахином, кушетка у окна, пара огромных платяных шкафов, два прикроватных столика и немалый овальный ковер песочного цвета с длинным ворсом. Кстати, вся мебель была выполнена в одной цветовой гамме, только, варьировались оттенки: от бежевого до темно-коричневого.

Ванная тоже предвосхитила все мои ожидания: маленький круглый бассейн изумрудно-зеленого цвета с напором воды как в джакузи.

Увидев это чудо, я, естественно, не могла пройти мимо и, скинув с себя одежду, быстренько залезла в него. Вода была теплая, приятная и пахнущая морем. Мур.

Когда я, наконец, заставила себя выйти из чуда современной магии, то было уже далеко за полночь. Натянув на себя свою любимую розовую пижаму с мишками, я решила заняться самым любимым своим делом, то есть порисовать. Всегда любила рисовать, иногда так хочется что-нибудь сделать для души. Вот и сейчас я достала из рюкзака пару карандашей, ластик, несколько чистых листов бумаги, улеглась на мягкий ковер и занялась творчеством.

Тянулись минуты, складываясь в часы, а я все рисовала и рисовала. В голове всплыл образ какой-то долины, и я его, не отпуская из мыслей, пыталась изобразить. Если честно, то пейзажи мне довались тяжелей, чем например портреты или натюрморты, но в этот раз почему-то все было по-другому.

На бумаге постепенно появлялась прекрасная долина с ниспадающим водопадом и цветущими яблоневыми деревьями.

Вода в озере была чистейшая, и можно была увидеть гальку и песок, а также маленьких рыбок. Яблоньки склонялись своими кронами к воде, делая своеобразное украшение из огромных белых цветов. В тени крон кое-где притаились маленькие полевые цветы, смешиваясь с сочной зеленой травкой. По небу плыли аккуратные пушистые облачка, и солнце приветливо освещало великолепие этого места. В общем, когда я все дорисовала, было уже полшестого утра, и ложиться спать, не было никакого смысла, эти изверги, небось, скоро явятся по мою душу.

Я позевывала, но держалась. Натянула на себя темно-синее атласное платье, заплела аккуратную косу и, побросав все лишнее в рюкзак, уселась на кровать с карандашом в зубах, ластиком в правой руке и рисунком в левой.

Через какое-то время в мою комнату, разумеется, без стука, вошел Дрейк. Он озадаченно на меня посмотрел. Я вытащила карандаш изо рта, опустила картинку на колени и воззрилась на демона:

- Что, завтрак?

Демон не ответил, подошел ко мне, сел напротив и пристально посмотрел в мои глаза.

- Что делаешь?

- Составляю план, как отделаться от одного назойливого демона.

- Я серьезно!

- Ну, что я могу делать в такую рань.

- Вот поэтому я и спрашиваю.

Я зевнула и протянула ему свой рисунок. Дрейк долго на него смотрел.

- Интересно!

- Что именно?

- Когда ты успела побывать в Долине Духов, во владениях светлых эльфов.

- Никогда.- Мужчина на меня недоверчиво уставился.- Я там никогда не была.- Я сползла с кровати и сладко потянулась.- Ну что, завтракать пойдем?- Он на меня еще некоторое время странно смотрел, но потом соизволил встать.

- Я это возьму, не возражаешь?

- Бери.

Дрейк сложил рисунок вчетверо и запихнул его во внутренний кармашек камзола.

- Ну, тогда пошли, буду тебя кормить.

- Что, опять?!

- Конечно!- он мне лукаво улыбнулся. - Была б моя воля, я б тебя постоянно кормил.

- Тогда бы я уже была на поросенка похожа.

- Ну конечно… - возмущенно протянул похотливый демон.

- А как же.

- Если бы ты, хоть два раза в день нормально ела…- демон укоризненно покачал головой.

- Какие мои годы, - задорно подмигнув, заявила я.

- Ладно, пошли.

Женишок взял меня под руку и повел в гостиную.

 

Глава 7. Столица.

В столицу мы приехали без особых происшествий. Если не считать того, что Дрейк меня всю дорогу доставал, а вампир конкретно над этим всем прикалывался.

Вот так я вся на нервах и чертовски замученная, встретила столицу моей новой родины.

Астерия - это город, неподвластный времени. Как звезды неподвижны на небосклоне, так и столица темных земель остается неизменна тысячелетиями. Она прекрасна. Как черная жемчужина, обрамленная серебром, Астерия величественна и чарующа.

Над землей возвышаются башни, построенные из отшлифованного черного камня. Маленькие домики рядом с ними отражают прекрасный контраст, между величественной громадностью башенных построек с тонкими длинными шпилями, напоминающими потемневшие стебли земного донника, и изысканной миниатюрностью обычных зданий: музеев, ресторанов, гостиниц и прочего.

Крепостные стены тянутся на многие мили и поражают своей основательностью и высотой. И если долго смотреть на них, то, кажется, будто приморские скалы решили дотянуться до неба. Аккуратные вымощенные улочки навевают ассоциации с Венецией и ее карнавалом, и между тем они намного радостнее, беззаботнее. Миленькие домики, ухоженные сады и парки могли бы стать замечательными темами картин Ватто и Фрагонара. Разнообразные по стилю фонтаны встречаются то тут, то там.

Этот город не походил ни на что виденное мной когда-либо: он был ухожен и чист, в нем не было трущоб, и на улицах не текли реки помоев. Люди радовались жизни и ценили дарованное им.

Наша карета остановилась у маленького особнячка, который, в общем-то, был ничем не примечателен в этом чудесном городе, среди сотен таких же небольших и ухоженных строений.

Нас встречала целая орава слуг, выстроенных в два ряда по обе стороны входа, и деликатно кланяющихся при нашем появлении. Вперед вышел невысокий статный черноволосый мужчина и начал свою приветственную речь:

- Добро пожаловать, госпожа и её спутники. Мы рады приветствовать нашу новую хозяйку и владелицу этого особняка. Меня зовут Рагнир и я ваш дворецкий.

Я смущенно кивнула и посмотрела на Дрейка, он только хихикнул и, перебив тираду Рагнира, потащил меня внутрь.

- Нам очень приятно с вами со всеми познакомится, но госпожа устала с дороги и хотела бы отдохнуть.

Дворецкий стесненно отступил в сторону, давая нам пройти.

Я только и успела, что приветственно кивнуть, пока меня внутрь не затащили.

Дариан как тень следовал за нами.

Внутри было очень мило, вся обстановка выполнена в теплых тонах, везде стояли различные цветы, а на стенах висели премилые пейзажи.

Но мне опять ничего толком не дали посмотреть! Меня так тащил Дрейк, что я только и успевала, что голову поворачивать, то вправо, то влево. Потом меня посадили в небольшой комнате и, не обращая на мой недовольный вид никакого внимания, начали спорить.

- Если они не предприняли никакой попытки на нас напасть по дороге, где мы были менее защищены, то наверняка уверенны в своей безнаказанности в столице!

- Я не думаю, что Император захочет им помогать, - вампир покачал головой.

- Возможно, он и не захочет, но вот его прихвостни…- Дрейк ходил по комнате взад и вперед, заложив руки за спину.

- Они своенравны, но без ведома Императора в столице ничего не происходит, - Дариан стоял на своем.

- Даже если и так, охотники хитры и коварны, они могут просочиться в город тайно,- демон был сильно раздражен.

- Возможно и нет, - вампир уселся на небольшое креслице в углу.

- Что ты этим хочешь сказать?- мужчина остановился и внимательно посмотрел на собеседника.

- Я хочу сказать только то, что наш правитель не любит слабаков, тем более в правительстве. Возможно, он хочет проверить, на что же она способна, наша милая Кристина.

Мужчины воззрились на меня.

- И нападут они скорей всего во дворце, когда нас не будет рядом.

Дрейк задумчиво посмотрел в мои глаза.

- Я тоже так думаю. Ведь всем известно, что во дворец могут попасть только те, кого пригласил Император, а мы с тобой, естественно, не приглашены. Да и еще, у меня смутные подозрения, что защиту дворца снимут специально для такого случая.

- Это мне тоже в голову приходило.- Демон оторвал от меня свой взгляд.- И что мы будем делать?

Естественно меня никто не спрашивал, что Я БУДУ ДЕЛАТЬ! Я как всегда не при чем, и вообще только игрушка, которой можно управлять.

Я на них обиделась и решила продолжить строить из себя полный ноль, по крайней мере пока.

И ничего придумать нельзя в присутствие моего женишка, он вечно без приглашения лезет в голову, да и блоки не помогают, как будто их вообще нет. Да, и этот нахал только посмеивается надо мной, когда я их ставлю, и очень просит не устанавливать такую "детскую защиту", потому что это без толку, и он в любом случае её взломает.

Вот и сейчас приходится думать о цветочках, скрывая свои истинные намерения и планы, о которых будем размышлять, естественно, в полном одиночестве, конечно, если такое представится. А то мои мучители последнее время стали очень ретивыми и от меня ни на шаг не отходят. Как говорится, никакой личной жизни! Да и просто никакой жизни, одно несчастное существование.

Пока они усиленно разбирали все варианты моей предполагаемой защиты, я благополучно погрузилась в мир иллюзий и их не слушала. Дрейк на меня пару раз непонятливо косился, но мне было не до того.

Закрыв глаза и прислонившись к спинке кровати, я погрузилась в придуманный мной мир, к берегу уже знакомой речки и к такому прекрасному звездному небу. Как и во сне представила себя сидящей на берегу и всматривающейся в звездный купол. Не знаю, сколько я так просидела, но когда открыла глаза, на меня смотрели очень недовольные глаза, да и вампир куда-то подевался.

- Это серьезно, а ты думаешь о всяких глупостях.

Мужчина сел рядом со мной.

- Да какая разница, о чем думаю я, моего мнения все равно никто не спрашивает.

Я обиженно надула губы. Демон наклонил голову и строго на меня посмотрел.

- Не веди себя как ребенок, ты прекрасно знаешь, почему мы это делаем.

Я отвернулась и ничего ему не ответила. Но его это не устроило, и, взяв меня за подбородок, он повернул мою голову обратно.

- Смотри мне в глаза, когда я с тобой разговариваю!

- Не надо делать вид, что тебя волнует мое мнение, по-моему, ты и так всё уже за меня решил!

Я зло на него посмотрела. Он отпустил моё лицо и укоризненно покачал головой.

- Ты так ничего и не поняла.- Дрейк меня крепко сжал в объятьях, я сопротивлялась, но это было напрасно, его хватка была стальной.- Если бы я хотел все за тебя решать, не уж-то ты думаешь, что сейчас был бы здесь.- Я подняла на него глаза.- Я бы давно плюнул на всю эту тягомотину и забрал тебя отсюда. Но я же здесь, и я хочу, чтобы ты жила так, как хотела! Но для этого сначала нужно разобраться с "охотой", а дальше посмотрим.- Он наклонил голову и поцеловал меня в лоб. После выпустил меня из своих объятий.

- Отдыхай, у тебя до ужина есть еще пару часов.- С этими словами он встал с кровати, развернулся и пошел прочь.

Я смотрела ему вслед, толком не понимая, что же он от меня хочет.

- А когда, наверное, это пойму, будет уже слишком поздно.

В следующее мгновение я, не раздеваясь, забралась под одеяло, накрыла голову подушкой и закрыла глаза.

***

Во время ужина на меня никто не обращал внимания, и я могла спокойно поесть (Наконец-то!!!). Мои надзиратели же в это время бурно спорили.

Из их разговора выходило, что во дворце не действует магия, там не разрешено ношение оружия, естественно, всем кроме стражи и самого императора, также все входы и выходы тщательно охраняются и попасть в "маленькую крепость" практически невозможно. А те варианты, которые остаются, просто нереальны.

Да, еще они так красочно рассуждали на тему "как меня могут убить", что я на нервной почве начала поглощать шоколадные конфеты. В итоге объелась сладкого, а так как у меня на шоколад аллергия, еще и чесаться начала.

Через некоторое время зуд стал нестерпимым. Я вылетела из столовой в надежде откопать в своей сумке долгожданный пузырек с лекарством.

Прибежав в свою комнату, выудила из шкафа рюкзак и, не теряя времени, стала вытряхивать, выкидывать, и просто бросать все вещи в разные стороны ради того только, чтобы найти небольшой пакетик с медикаментами.

И, как назло, когда тебе позарез что-то нужно, этого ни в жизнь не найти!

Когда меня соизволили отыскать, комната была похожа на место прохождения торнадо, а я вся взмыленная, вытряхивала из рюкзака последние вещички.

- Что здесь случилось?- вампир в недоумении обозревал поле моей бурной деятельности. Дрейк же, напротив, как-то больно спокойно на это реагировал, то есть сел на стул рядом с дверью и состроил бесстрастную мину.

Мне в этот момент было дело только до таблеток и до моего зуда, так что я не обращала на них никакого внимания, усиленно тряся рюкзак.

- Так что случилось?- вампир повторил вопрос, внимательно на меня уставившись.

- Что-что! Да ничего, - я начала злиться, а рюкзак не хотел отдавать мне желаемое.

- Как это ничего, а тогда это все что значит?- Дариан обвел глазами комнату и вопросительно на меня посмотрел.

Я не отвечала, а в голове крутилось столько мыслей, что демон от их изобилия даже бровь поднял.

"Если я их не найду, удавлюсь! Нет, лучше кого-нибудь убью или все же напьюсь, а если не поможет, утоплюсь ну, в крайнем случае, из ванной недель не вылезу или…".

А что или, я уже не успела додумать, долгожданное спасение, наконец, соизволило явиться, в смысле, свалится на пол, небольшим таким, набитым таблетками пакетиком.

- Ну, наконец-то?- Я радостно подняла лекарство и побежала в ванную.

Выпив две таблетки вместо одной и для профилактики положив успокоительное под язык, довольная вышла из ванной.

Если сказать, что меня встретили два удивленных взгляда, значит, ничего не сказать, они просто в осадок выпали. Я на них плюнула, потихоньку начав собирать разбросанные вещи.

- Что с вами, может воды принести?

Я была спокойна, как удав, да еще зуд начал проходить, что меня несказанно радовала.

Вампир подошел ко мне, потрогал лоб, что-то просчитав в голове.

- Так и будите здесь торчать. У вас же вроде были дела?!

- Ты что-нибудь понимаешь?- вампир обратился к Дрейку.

- Если бы я понимал, то не чувствовал бы себя полным кретином.

Я бы, наверное, им что-нибудь нелицеприятное сказала по поводу сования своего носа не в свои дела, но мне было так спокойно и хорошо, что уборка меня волновала гораздо больше, чем их физиономии. Тем более что уже давно пора разобрать весь свой хлам.

Мужчины смотрели на меня, как на умалишенную, а я, не теряя даром времени, укладывала вещи.

Через десять минут моего труда рюкзак был собран, вещи отсортированы, а я довольная, как паровоз, уселась на кресло и воззрилась на все еще ничегошеньки не понимающих мужчин.

- Ну и что вы так на меня смотрите?

- Да вот думаем, не заболела ли ты случайно, - Дрейк говорил взволнованным голосом.

Вампир согласно кивнул.

Я хмыкнула.

- Конечно, нет.

- Тогда как назвать все, что ты сейчас вытворяла?!- Дариан деликатен, как всегда.

- Не знаю о чем ты.

У вампира от возмущения отвисла челюсть.

- Тогда, что ты там думала: убьешься, утопишься и что там еще.

- А ты мне в голову поменьше залазь.

- Тогда, может, сама расскажешь, чего ты так отчаянно искала.

- Лучшее средство ухода в нирвану, - и я блаженно улыбнулась.

- В каком смысле?!- мужчина встал со стула и направился ко мне с такой зверской гримасой, что стало страшно. Я вскочила с кресла и уже собиралась драпануть, но не тут-то было, меня перехватили на старте.

- Может, ты нам покажешь это средство?- Дрейк сжимал мою руку и так миленько корчил зверскую рожу, что я готова была сдаться, почти.

- А что у вас тоже с этим проблемы?

- С чем?- похоже, он скоро потеряет терпение.

Я состроила наивную мордочку. Демон смутился, но хватки не ослабил.

Ятяжело вздохнула. Выудила из кармана пакетик, выбрала нужную пластинку и протянула ему.

- Это что?- он недоуменно покрутил таблетки в руках.

- Как что, ты же сам просил! Таблетки от аллергии.

- Как, от аллергии?- он посмотрел на меня, как на дуру.

- Вот так.

Я отобрала у него пластинку, сунула обратно в пакетик и убрала в карман.

- Но тогда, что за цирк ты здесь устроила?!

"Ну вот, пошли наезды".

- Дариан, выйди, пожалуйста.

Вампир недовольно фыркнул, но, как ни странно, подчинился. Демон же на меня зло смотрел, и отставать не спешил.

- Дорогой, только для тебя поясню, чем же аллергия хуже смерти. Я не могу спать, не могу ходить, сидеть, есть, здраво рассуждать и вдобавок все это чудо длится не меньше недели. Теперь надеюсь тебе все понятно, - я приветливо улыбнулась.

Дрейк на меня недовольно посмотрел.

- Конечно, милая.

Он произнес это уж слишком медовым голосом. Я напряглась.

- Но в следующий раз не смей делать из меня дурака!!!- последнее он уже кричал.

- А что я должна, по-твоему, об этом орать на всю улицу!- я тоже начала кричать.

- Я не все, да и Дариан тоже вроде бы твой друг.

Дрейк как-то больно быстро стал остывать. Я возмущенно на него посмотрела. Демон спокойным на этот раз тоном сказал:

- Только ты можешь из-за всякого пустяка устроить полную неразбериху.

Он притянул меня к себе.

- Ты чего? - сорвалось с моих уст.

- Как это чего?! Могу же я воспользоваться моментом.

В следующий миг он посмотрел в мои испуганные глаза, улыбнулся и поцеловал.

Мир в этот момент померк, оставив только нежность поцелуя и тепло его рук.

Реальность возвращалась с трудом, и первое, что я увидела, это довольную мордашку демона.

Я тут же нахмурилась.

- И почему ты у меня такая вредная?

- Я не вредная.

- Правда?!

- Разумеется,- я довольно улыбнулась. - А ты что, меня так и будешь всю ночь держать?

- Ели ты этого хочешь, то с удовольствием, - по его лицу растеклась сальная улыбка.

- Размечтался!!!

Он состроил обиженную мордашку.

- Но хоть рядом полежать я могу?

- Нет!

- Но хоть немножечко.

- Нет!

- А если обещаю, что приставать не буду.

На него сейчас кто бы ни посмотрел, сразу бы сжалился.

- Если пообещаешь, что мысли мои читать не будешь, может и подумаю.

- Так не честно, ты же знаешь, что это невозможно.

- Тогда прошу покинуть мои покои.

Он посерьезнел.

- Если только на пару дней, и это всё.

- А почему только на пару?

- Да потому что на большее я не рискну. А то я тебя знаю, придумаешь что-нибудь эдакое, а потом разгребай.

- Хорошо, но эти два дня ты точно не будешь их читать?

Демон тяжело вздохнул.

- Обещаю, что два дня точно не буду читать твои мысли!

Я довольно улыбнулась.

- Но тебе придется выйти, пока я буду переодеваться.

- Я же тебе этого не обещал.

Видел бы кто-нибудь, как он лукаво улыбнулся. Наглец!

- А на такие мелочи обещанья не распространяются.

Дрейк обиженно вздохнул.

- Но я через пять минут вернусь.

Демон отстранился, прошел к двери, грустно на меня посмотрел и вышел прочь.

Вот спрашивается, на что надеется?! Я же его совсем не знаю, и мне как-то все равно, что он мой жених. А если ему что-то не нравится, может искать себе другую невесту! С этими мыслями я надела на себя пижаму и со счастливой улыбкой растянулась под одеялом.

Через несколько минут Дрейк, как и обещал, вернулся. Я глаза не открывала, пытаясь поймать сон за хвост.

Он лег рядом и спросил:

- Ну, что?

Я на него удивленно покосилась.

- В каком, это смысле?

Демон нахально улыбался, причем, будучи раздетым.

- А ты, почему голый?

- А кто тебе сказал, что я буду спать в одежде?- Я смутилась.- И потом я не совсем голый, трусы же я оставил.- Улыбается как мартовский кот.

- Ну, тогда и спи, - отрезала я и повернулась на другой бок.

- Конечно, милая, сейчас, только обниму тебя покрепче.

В следующий миг он придвинулся ко мне и, обхватив за талию, прошептал:

- Не уж-то ты думала, что я буду лежать в сторонке?

- Да, пожалуйста, но потом не жалуйся, что я всю ночь тебе спать не давала.

- Что, преставать начнешь?- попытался шуткануть демон, хихикнув.

- Нет! Крутиться.

Я сладко зевнула и успокоилась.

- Ну, спокойной ночи.

- Конечно, дорогая. Спокойной ночи.

***

Как ни странно, выспалась я замечательно. Дрейк крепко сжимал меня в своих объятьях, от этого на душе становилось хорошо-хорошо и очень спокойно. Готова даже поклясться, что я не крутилась с боку на бок, как обычно.

Глаза открывать не хотелось. Солнышко приятно играло на моем лице своими веселыми утренними лучиками. И сон вдобавок хороший приснился, и так хотелась его досмотреть и узнать, наконец, выиграют ли тролли у эльфов в карты или нет.

Дрейк видно понял, что я притворяюсь и начал усиленно меня щекотать. Я сопротивлялась, как могла, но это меня мало спасало.

- Дрейк ну прекрати!- Я смеялась как заведенная.

Все, что мне удалось в нелегком деле спасения, так это перекатится на другой бок, тем самым встретившись с наглыми темными демона.- Ну и что ты бедной девушке спать не даешь?!

- Ты же, вроде бы, сама проснулась?- Дрейк сделал удивленное лицо, но глаза его были при этом такие хитрющие.

- Ничего я не проснулась, я как раз хотела досмотреть свой сон.

Он мне улыбнулся и, придвинувшись почти впритык к моему лицу, прошептал:

- Если этот сон был не про меня, тогда я не согласен.

Я только хотела возмутиться, но получила вместо этого долгий и нежный поцелуй.

Когда он, наконец, от меня отлепился, запал уже сошел на нет, и как-то перестал иметь хоть какое-то значение. Дрейк смотрел счастливыми глазами, закручивая на свой указательный палец прядку моих волос.

- Если бы не твоя встреча с императором, я тебя из постели бы не выпустил.

Я закрыла ладошкой рут и зевнула.

- Еще жениться не успел, а уже делаешь неприличные предложения.

Он хмыкнул.

- Почему неприличные? Весьма приличные, а пожениться мы всегда успеем, ведь ты от меня никуда не денешься? - Мужчина лукаво посмотрел на меня, при этом нахально улыбаясь.

Я не спасовала, мило улыбнулась и в тот же миг перенеслась к платяному шкафу, схватила оттуда рюкзак и, показав этому наглецу язык, удрала в ванную. В комнате послышалось недовольное бурчание, но я как умная девочка на это не отреагировала.

Переодевание, умывание, расчесывания и все в том же духе заняли у меня минут пятнадцать, а когда я, наконец, выбралась из уборной, встретилась с удивленным взглядом вампира.

- И как это понимать?- Вопрос явно был риторический, в смысле, что может мужчина делать в комнате девушки, как ни то самое.

Дрейк бесстрастно в это время застегивал на себе камзол и, повернувшись к вампиру, одарил его испепеляющим взглядом и ледяной фразой:

- А это уже не твое дело.

Вампир перевел злой взгляд на меня, но, по-видимому, не увидев желаемого, ретировался.

- Завтрак через полчаса будет готов.- Его слова были холодны, как лед.- Поэтому не буду вам больше мешать.- С этой фразой он развернулся и вышел из комнаты.

"И что это он в последнее время так себя ведет?"

Я перевела взгляд на демона. Он недовольно фыркнул и, подойдя ко мне, проговорил:

- Пусть не лезет не в свои дела.

Я одарила его недовольным взглядом.

- Он, наверное, невесть что обо мне подумал.

Дрейк ядовито улыбнулся.

- А когда это тебе было дело до чьего бы то ни было мнения.

Я нахмурилась.

- Но он же мой друг,- искренне возмущаюсь.

- А я твой жених!- С этими словами он меня развернул и начал застегивать мое платье.

- Но он об этом не знает.

Закончив с моим нарядом, мужчина прошипел.

- А ему это знать необязательно. Еще чего! Я не обязан отчитываться перед каким-то вампиром.

Я развернулась и, нахмурив лоб, проговорила.

- Можешь думать обо мне все, что хочешь, но если ты так и дальше собрался себя вести, я могу тебя и возненавидеть.

Мужчина опешил.

Я же просто развернулась и, не дожидаясь его бурной реакции, пошла в столовую.

Завтрак у меня был просто "замечательный". Вместо одной пары злых и недовольных глаз на меня смотрели две. И в такой "благодушной" обстановке кусок в горло не лез.

Кое-как запихнув в себя один блинчик и запив его двумя чашками чая, я быстренько встала и покинула это "дружелюбную" парочку. Кстати говоря, друг на друга они смотрели куда менее агрессивно, чем на меня.

"Сразу видно, что во всех смертных грехах виноваты только женщины!": Промелькнула шальная мыслишка, когда я уже приблизилась к своей спальне.

Войдя внутрь, села на кровать, предварительно захватив свой баул, и, наконец, решила прочесть дарованный мне свиток.

До этого как-то времени не было, да и при всех читать не хотелось. А сейчас все равно деваться некуда, карета за мной прибудет через час и "долгожданная" встреча с Императором, наконец-то, состоится.

В свитке же было написано следующее:

"Прости меня, милая, старого дурака, что сказать тебе это лично не смог, боялся что подслушают, да и обратят потом все далее изложенное в этом письме против меня.

Так что заранее прости и прими как данность, что в столице меня не будет до конца следующего месяца и вследствие этого присутствовать на аудиенции вместе с тобой не смогу".

- Так, понятно,- я тяжело вздохнула и вновь начала вчитываться.

"Это, как ты сама уже догадалась, не моя инициатива, меня… это… как сказать потактичнее… попросили не вмешиваться в дела императора. Сама понимаешь, доводы они привели весьма и весьма убедительные, но об этом уже при личной встрече.

А вот о так называемых делах его Императорского величества, я тебе могу рассказать. Император не терпит рядом с собой слабаков и лицемеров, он властный и разумный правитель, но его мания всех проверять на прочность, меня иной раз вгоняет в краску. Да и в случае с твоей проверкой, я, честно говоря, ожидал более мягких мер, но как оказалось, просчитался. Не думай только обо мне, как о подлом негодяе, бросившем тебя на произвол судьбы. Ведь если бы я и вправду был таковым, то не предупредил бы тебя об этом".

- Еще б! Хорошо, что до вашей любимой ученицы, в конце концов, дошло, что надо прочесть сии излияния!

" Так вот, по моим данным проверка будет очень жестокой".

- Ну, мне всегда везло на всякие там неприятности.

"Но ничего конкретного сказать не могу, только искренне надеюсь, что ты должным образом подготовишься и не спасуешь в решающий момент". Я сглотнула. "Конечно, я на девяносто процентов уверен, что ты бы с любыми трудностями справилась и без моего письма, но эти злополучные десять, ты сама понимаешь, иной раз стоят всех девяносто.

Так же до меня дошли слухи, что Император и его свора считают тебя ничем иным, как пустышкой, поставленной нами с целью удержания власти. И в соответствие с этой уверенностью, властелин и решил надавить на тебя пополной, и, возможно, даже переманить на свою сторону. Как говорится, шпион в совете не лишний. Да еще, у них, как и у большинства наших мужчин, как это не прискорбно, бытует мнение, что женщина, ты уж меня прости, по своей сути дура и кроме домашних дел ей ничего и доверить нельзя". Я хмыкнула. "В связи со всем выше перечисленным могу только посоветовать тебе, быть готовой ко всему. Конечно, магия во дворце не действует, но тебе ведь никто не запрещал взять с собой хранителя или посох. А эти две составляющие в решающий момент могут здорово помочь.

Ну, вот и все, милая моя девочка. К сожалению, я больше ничем тебе помочь не могу. Но отчаянно желаю, чтобы ты всё поняла правильно и, пройдя испытание, встретилась со мной при более благоприятных обстоятельствах.

Желаю удачи. До свидания.

Твой учитель. К.".

- Да уж, учитель, столько подсказок скрыть в письме и говорить, что он ничем не помог!- В следующий миг я призвала немного силы и от греха подальше превратила свиток в прах.- И вот скажите, зачем мне посох, ладно дракончик, он, может быть, еще и сможет преодолеть барьер, но посох…. Хотя им можно и отбиваться, весит он прилично. Ну вот, опять я не о том думаю!!!

Времени у меня еще оставалась около тридцати минут, и я не теряя ни секунды, начала собираться.

Подобрала и пригладила мантию, убрала волосы в тугую косу, немного покрутилась перед зеркалом, и достала из шкафа посох. Все-таки дань традиции.

В это самое время в мою комнату вошли до жути серьезные и чрезвычайно загруженные приятели.

- Уже собралась?- вампир, похоже несмотря ни на что, решил со мной заговорить.

Я посмотрела в его глаза и улыбнулась.

- И чему ты так радуешься?- Дрейк с укором на меня посмотрел.

- А почему я должна переживать, вы двое, похоже, и без меня неплохо справляетесь,- я получила два неприятных взгляда на свое заявление, - и потом, перед смертью все равно не надышишься. Так что теперь голову ломать и трястись от страха?

- Логика железная, - Мужчина тяжело вздохнул и уселся на кровать.

- Да уж, и как после такого заявления мы должны реагировать? - вампир сел на стул и демонстративно поднял бровь. - Что, по-твоему, нам лучше вообще остаться здесь и предоставить все на волю случая.

- Конечно нет!

- А тогда что?- демон осуждающе на меня посмотрел.

- А что сразу я? Зря, что ли, вы столько голову ломали?! Конечно, будем действовать, как и планировалось.

"И чего это они сегодня моим мнением заинтересовались?"

Друзья на меня недовольно покосились, но что-либо возражать не стали.

- И хватит вам раскисать, мне от этого только хуже становится, а ведь это мне, а не вам, предстоит встреча с его "Величием".

Последние слова я произнесла с таким отвращением, что их недоумение сменилось интересом.

- И откуда столько неприязни в голосе? Ты же еще даже с ним не встречалась, - Дрейк усмехнулся.

Я лукаво улыбнулась:

- Да так, просто до меня дошла кое-какая информация.

- И когда это?- вампир прищурил глаза.- Ты же от нас ни на шаг не отходила, да и этой темой как-то не интересовалась.

Я недовольно на него посмотрела.

- Что? Допрос решили мне учинить? Если так, то вы теряете время, я вам все равно ничего объяснять не буду, а, если бы и стала, времени все равно нет.

Дрейк тяжело вздохнул и, не дав возмущенному вампиру продолжить тираду.

- Ты права, сейчас у нас нет времени, но не думай, что я так просто оставлю все без ответа.

Он поднялся с кровати и, направившись к выходу, произнес:

- Пойдемте. Что встали? Император ждать не любит!

***

Ехали мы молча. Мужская часть нашего маленького отряда на меня демонстративно не смотрела. А я, бедная, несчастная, на нервной почве начала кусать губы.

Через некоторое время мы подъехали к огромным железным воротам, которые нам любезно отворили весьма представительного вида стражники.

За высокими стенами оказался ухоженный и тщательно спланированный сад. Деревья стройными рядами отходили от замка, образовывая своеобразные лучи. Всюду цвели розы разных цветов и оттенков, шумел величественный фонтан со скульптурой какой-то девушки в центре. Кстати, она была облачена в доспехи и величаво приподнимала подбородок, держа в одной руке длинный меч, а в другой странного вида жезл. Вода окружала её стройную, каменную фигурку, придавая всей композиции какой-то чарующе-интригующий вид.

Карету у входа встречал мальчик лет пятнадцати, с золотистыми кучерявыми волосами и озорными глазами. Он деликатно открыл дверь и помог мне вылезти. Я оглянулась на ребят и, не получив никакой реакции, пошла вместе с мальчишкой.

Да и их план был прост, если они замечают что-то подозрительное, то начинают действовать без промедления, а то бишь меня спасать.

Мальчик шел медленно и размеренно, то и дело, поясняя, что и где находится, как вообще замок построен, с какой целью и прочее, прочее, прочее.

С виду все, действительно, не внушало опасений.

Все в замке было сделано из белоснежного камня, искусно вырезанного и отшлифованного. Ряды колонн вдоль длинного коридора были практически невесомы и не давили своей массой на ничтожных смертных.

Если честно, то сам дворец мне ужасно понравился, да еще уместные комментарии и дополнения мальчишки, которого, кстати, звали Феликсом, были весьма в тему.

Уже через какое-то время мы дошли, наконец, до тронного зала. Перед нами стражники вежливо отворили двери, и моему взору предстал полный величия и света удивительно красивый зал. На стенах были искусно вырезаны из камня причудливые исторические сцены, пол был сделан из мрамора, но такого гладкого и блестящего, что не верилось. В самом конце царственно возвышался резной черный трон, на котором, собственно, и восседал Император. У него были длинные черные волосы, обрамляющие удивительно мужественное и красивое лицо. А вот его темно-зеленые глаза казались бесчувственно-холодными и жестокими. На голове у мужчины был небольшой черный обруч, который украшала вязь каких-то золотых рун из причудливых завитушек.

По обе стороны от правителя стояли шесть неизвестных личностей в надвинутых капюшонах. Мдя.

Мальчишка рядом со мной поклонился Императору, потом произнес длинную речь о том, кто передо мной. В смысле - Император с его бесчисленными титулами и именами, из которых я запомнила только Лорэт, Великий и Темнейший. Все остальное как-то проскочило мимо ушей. Дальше Феликс представлял меня. Конечно, это дело заняло считанные минуты, если не сказать секунды.

Все время пока шло представление я стояла на одном колене, как того требуют правила, и внимательно смотрела на Императора. Он тоже с меня глаз не сводил, даже, по-моему, с большим интересом, чем ему хотелось показать.

Кстати, только сейчас я заметила, что на нем надет достаточно элегантный и в то же время не вычурный черный камзол с интересной вышивкой на рукавах и вороте. Теперь я еще как-то задумалась о том, сколько же ему лет, хотя, если честно, в этом мире без головной боли и пристрастного допроса не разберешься.

В тот момент, когда мы с повелителем по второму кругу стали мерить друг друга взглядами, мальчишка, наконец, закончил.

- Феликс, можешь быть свободен, - Император говорил властным и в то же время спокойным тоном.

Мальчишка еще раз поклонился владыке, а затем размеренным шагом пошел к выходу из зала.

- Встаньте же, пятый магистр, а то негоже вам на коленях стоять, - он говорил таким же холодным тоном, но за этой иллюзией обыденности скрывалось нечто большее.

Я медленно поднялась, получше обхватила посох и совершенно бесстрастными глазами воззрилась на Императора.

- Для нас, поистине, было сюрпризом, что магистром и членом темного совета станете Вы. Даже больше - мои министры до сих пор не могут понять, откуда Вы взялись, и что послужило поводом Вам заняться таким, хм… делом. И что Вы можете сказать об этом Вашему Императору?

Он посмотрел на меня испытующим взглядом, от которого по идее должны или бежать, или молить о пощаде.

Поистине, он меня презирает и еще как! Но мне от этого ни жарко и ни холодно, так что я даже бровью не повела и, естественно, не отвернулась.

В глазах повелителя на секунду появился интерес, но он быстро сгинул вместе с последними искрами тепла, превратив его глаза в два темно-зеленых бездонных озера.

- В мире много дорог, мой Император. И хотя многие из них извилисты и трудны, по ним приходится кому-то идти.

Я говорила спокойно и бесцветно, от чего Император чуть приподнял бровь.

- Но вы, магистр, не ответили на вопрос.

Повелитель, похоже, не ожидал от меня или, точнее, от всех представительниц женского пола, таких туманных и непонятных речей.

"Вот потом и думай, откуда феминистки берутся?!"

- Простите, мой Император, но точнее на Ваш вопрос и не ответить. Вся моя жизнь до занятия магией потеряла какой-либо смысл, когда я от нее отказалась. А что касается моего назначения, мой Император, то об этом Вам лучше спросить у членов совета, ибо для меня оно тоже было сюрпризом.

Я почтительно склонила голову, потом опять выпрямилась и замолчала.

Мужчина что-то в голове переваривал некоторое время, но потом все же соизволил снизойти до меня.

- Я вижу, что вы не склонны отвечать при таком скоплении лишних ушей. Так что прошу следовать за мной.

Он плавным движением перетек в стоячее положение и размеренным шагом пошел к дверям, которые находились позади трона. У меня екнуло в груди, и сердце провалилось куда-то в пятки, оставляя вместо себя только нечеловеческое спокойствие и холодный расчет.

Я последовала за императором, за нами следом направилась вся его многочисленная свита.

"И почему меня это не удивляет?"

Он шел уверенным шагом, ни на миг не оборачиваясь.

Мы прошли множество коридоров и мимо множества дверей, пока повелитель не распахнул ничем не примечательную дубовую дверцу и не зашел внутрь. Я прошла за ним следом, как ни странно, дверь тут же закрылась, оставив нас наедине в небольшом, но чертовски уютном кабинете. Около окна стоял аккуратный письменный стол, от него по бокам располагались многочисленные книжные полки. Так же рядом со столом стояли два кожаных кресла, в одно из которых и сел повелитель, властным жестом указывая мне на соседнее.

Он был спокоен, как удав и у меня появилось такое странное чувство, что эту встречу повелитель давно спланировал, а теперь только действует по пунктам плана.

Я села, не выпуская посоха из рук.

- А теперь поговорим.- Он наклонился немного вперед и ухмыльнулся.- Похоже, тебя хорошо обработали перед нашей встречей. И чтобы я у тебя не спросил, твои ответы будут туманны и отдалены от истины.- Он говорил это со сталью в голосе и явной угрозой.- Не думаешь же ты, что я приму на веру всю твою ахинею? Слишком многое поставлено на карту, чтобы какая-то, незнамо откуда взявшаяся девица, становилась ни с того ни с сего членом Темного совета.- Я смотрела на него абсолютно спокойными глазами.- Что ты можешь на это всё ответить?

- Какой смысл отвечать, если досрочно любое мое слово будет считаться ложью.

В глазах правителя появилась ярость, но как-то быстро на смену ей пришло презрение.

- Стража!

Повелитель произнес это негромко, но на его зов в кабинет вошли две темные личности.

Император, не переводя на них взгляда, произнес.

- Проводите нашу гостью в отведенные ей апартаменты, и её побрякушки оставьте при ней.

Не знаю, какой реакции ждал от меня властелин, но то, что произошло дальше, от себя даже я не ожидала.

Повела пальцем в сторону охраны и эти два увальня повалились на пол, бесчувственной массой, их дружки за дверью последовали вслед за ними.

Я их не убила, просто на некоторое время лишила чувств.

Я, не отводя взгляда, смотрела на Императора.

- Как ты смогла взломать защиту?- в его голосе не было ни страха, ни паники, вообще ничего.

- Если вы меня не считаете магом, это еще не значит, что я таковым не являюсь.

В голове почему-то до сих пор было пусто, и только тьма и покой меня сейчас держали на ногах.

Я не знаю, откуда у меня взялась такая сила, но то, что её чересчур много, я почувствовала сразу.

Император только поудобнее устроился в кресле, спрашивая:

- И что же Вы хотите? Власти, денег или, может быть, мой трон?!

Меня почему-то пробрало на ржач, что повелителя в крайность добило.

- Вы тоже поддерживаетесь версии, что я решила взять власть в свои руки и пойти войной против светлых земель? А мне-то казалось, что этот бред только выдумка!

Император недоуменно приподнял бровь.

- Тогда чего же Вам нужно?

- Вы ошибаетесь, мой император!

- В чем же?- он наморщил лоб.

- Это не мне от Вас, а Вам от меня что-то нужно. По крайней мере, меня и такая жизнь, как есть, устраивает. Никогда не понимала тех, кто лезет выше своей головы. А деньги… Что они могут дать?!..- Повелитель на меня странно посмотрел.- Так что же, мой Император, Вам нужно от меня?

- Хм.- Он задумался на некоторое время, я его не тревожила, внимательно разглядывая книжные полки.- Так, признаюсь, проблему я не рассматривал.

- Да уж, с вашим-то отношением я бы тоже так вопрос не ставила.

- В каком это смысле?

- В смысле бесправия, - я тяжело вздохнула. - Ладно, ваше Императорское величество, я сюда не о равенстве полов пришла говорить. Если вы считаете, что я являюсь членом совета необоснованно, то может я Вас и удивлю, но мне эта перспектива тоже не очень нравится.

Император действительно уже ничего не понимал.

- Тогда зачем?

- Мой жизненный путь этого требует, и пока я не покинула вашу прекрасную планету, я буду защищать Темные земли, пускай даже собственной жизнью. Мир без магии, уж Вы мне поверьте, ничем не лучше, только варианты убийств значительно увеличиваются, да и средства достижения различных целей - тоже. Ну, все. Я вас загрузила, теперь вы вообще, наверное, ничего не понимаете?

- Если бы мне была сотня другая лет, я бы, наверное, соврал, что нет.- Он улыбнулся. И эта улыбка не сравнится ни с чем, что я сегодня видела на его лице. Она была искренняя.

- Все, больше не буду отвлекаться, только по делу. Какие у вас вопросы?

- Если честно, у меня их много, но если по делу… Вы сказали, что будете защищать империю?

- Буду!

- И что вы для этого делать собираетесь?

- На первое время меня посылают искать юные дарования.

- Магов.

- Да магов! Хотя из-за наличия проблемы чистоты крови это будет крайне тяжело.

- Ну, это я понимаю. А что дальше?

- Не знаю, я так далеко не люблю загадывать, все равно ничего толком не сбывается, одна нервотрепка.- Император хмыкнул.- Знакомо?

- Еще бы, но все же страной управлять надо не с бухты-барахты. А чтобы она процветала, да еще и не развалилась, надо прикладывать усилия и предвидеть возможное будущее.

- Вот поэтому я ничем управлять и не хочу.

Император рассмеялся.

- Первый раз слышу, чтобы так говорили о престоле. Если бы мои министры так мыслили, то проблем бы не было.

- Всех не переделать, да и смысла нет, все равно будут своё городить.

- Ну, можно же надавить.

- Можно и убить, но на место того, кто умер, придет другой, а то и два, которые будут только делать вид, что со всем согласны, а на самом деле…

Повелитель перебил меня.

- А на самом деле плести интриги и заговоры.- Он ухмыльнулся.

- Так, что вы там про будущее говорили. Что? Решили мне работенку подкинуть?

- Можно и так сказать,- он улыбнулся уголками губ,- мне нужен новый посол в королевство Эларов.

- А что со старым случилось?

- Он уже слишком стар, да и играет на две стороны сразу.

- А разве это плохо!

- Конечно, это не плохо, дополнительная информация не бывает лишней, да и дезинформация тоже хорошая вещь.

- Тогда зачем?

- Разве Вы не знаете, что это королевство - центр светлой магии?

Я впала в задумчивость.

- Эта важная информация как всегда прошла мимо меня.

Император оживился.

- А я-то уже начал думать, что Вы всё знаете.

- Конечно, нет. Да и жить неинтересно, если все знаешь.

- Ну, тогда слушайте.- Император улыбнулся, а я приготовилась внимать.- Светлые маги давненько подбираются к нашим границам, вот они и решили сделать своей негласной столицей это маленькое королевство на юге. Вот там и замышляют они все свои "плохие" дела. Я надеюсь, вы понимаете, о чем я.- Я согласно кивнула.- Ну вот, светлые последнее время организовали слишком бурную деятельность, а мои люди в тех землях не шибко преуспели.

- Не думаю, что они на меня клюнут, в смысле, как на поставщика информации.

- Но я же клюнул…

Правитель смутился и покосился на валяющихся охранников.

- Они живы, не беспокойтесь.

Мужчина хмыкнул.

- Но охрану все равно придется менять.

- Они не виноваты.

- Они-то не виноваты, но вот моя репутация пострадает.

- А мы никому не скажем.

- Интересная мысль, и что дальше?- Он заинтересовался.

- А дальше все заподозрят, что я попала на крючок, разумеется, кроме совета, но главное, чтобы светлые об этом подумали, и тогда можно будет не волноваться за предприятие.

- Так что, вы согласны?

- Мое мнение сейчас не очень-то котируется, надо у учителя спросить.

- У учителя?

- То есть, у Архимага.- Император смутился.- А чем вы его так напугали?

- А можно я не буду отвечать на этот вопрос.- Он с надеждой посмотрел в мои глаза.

- А я и ничего не требую.- Повелитель облегченно вздохнул.- Мне все равно все учитель расскажет, он уже обещал.

Мужчина на меня страдальчески посмотрел.

- Вы всегда добиваетесь своей цели?!

- Вы смеетесь?- Я погрустнела.- Последнее время мной только все командуют, вот называется, начнешь новую жизнь, а тут…- Я грустно шмыгнула носом.

- И что? Прям так и командуют?! Ни в жизнь не поверю.- Он состроил заинтересованную мордашку.

- Но, может быть, не все, но некоторые - точно!

- Если так и будут командовать, мои дворец для вас всегда открыт.

Я хмыкнула.

- Об этом как-нибудь в другой раз. Так как Вам мой план?

- Согласен, но как мы их будем убеждать?- повелитель кивнул на охрану.

- А что их убеждать? Можно просто внушить, что это был сонный порошок, и что он на них подействовал на краткое время, а те полчаса, что мы с вами разговариваем, можно списать на простое стояние на месте, в смысле охранников.

- Я имел в виду немного другое.

- Подержите.- Я вручила императору посох, он немного растерялся, но его принял. После подошла к одному из охранников и, вынув у него из ножен меч, вернулась к правителю, встав на колени около него.

- И что это все значит?- он на меня уставился, как баран на новые ворота.

- Как что, вы меня обезвредили, выхватив меч у этого типа, и приставили его к моему горлу, что тут непонятного?!

Повелитель скосил на меня глаза.

- И вы мне доверяете? Я же полчаса назад собирался вас убить.

- Что я могу поделать, такой уж меня мама родила.- Я улыбнулась и протянула ему меч.

Встав с кресла, Император приставил к моему горлу меч. Я состроила несчастную мордашку и привела сценарий в действие, а то бишь промыла магией охране память, и тому подобное. Вот спрашивается, почему моя магия работает и вдобавок её столько, что можно запросто город разнести в пух и прах, да еще и останется?

Потом, Владыка делал вид, что пытается меня убить, ибо я отказалась на него работать и так далее, и тому подобное.

С властелином же мы условились, что как только я поговорю с учителем, хотя ему это идея очень не нравилась, сразу сообщу, то бишь приду на прием, как законная доносчица. Я согласилась и благополучно отбыла. Меня великодушно проводили до кареты, я еще немного строила из себя на жизнь обиженную, но это было лишь видимость, в душе я была несказанно рада. Конечно, император еще тот субчик, но его отношение к жизни мне понравилось. И вообще неизвестно, кто больше получил от нашего разговора: я или он? Зато теперь я смогу мир повидать, но это, конечно, если учитель меня отпустит в посольство. Да еще, что говорить ребятам? Или ничего не говорить?

Со всеми этими мыслями я села в карету. Я была сильно рассеянная, и я не очень обращала внимание на волнение друзей.

Мы выехали за ворота, и только тогда они начали мой допрос с пристрастием.

- Что произошло?- Дрейк наклонился ко мне и взял за плечи.

- Да все нормально, не беспокойтесь.

- Как это, на тебя лица нет, да еще, куда ты умудрилась деть свой посох?

До меня только что дошло, что, и, правда, посоха-то нет.

- Я его забыла.- Я тяжело вздохнула.- Но ничего в следующий раз заберу.- Ребята на меня непонимающе уставились.

- В каком это смысле, в следующий раз?- Дрейк прищурил глаза.

- А ну, это…- Я замялась и опустила глаза.

Демон начал терять терпение, вампир кстати тоже.

- Что!!!- молвили они в унисон

- Император ждет меня в следующем месяце.

Дрейк наклонил голову и пристально на меня посмотрел.

- Зачем?

- По делу, разумеется, а ты о чем подумал?- Я состроила обиженную мордочку.- И, вообще, я же сказала, что все нормально и, по крайней мере, сейчас меня никто убивать не собирается.

- Ты забыла про "охоту",- Дариан нахмурился, - они так просто от своих целей не отступают.

"Об этом я забыла спросить? Блин…"

- И Император… Что-то мне не верится… Что, он тебя так просто отпустил?- вампир недоверчиво на меня посмотрел.

Демон же с меня глаз не спускал, что-то прокручивая в голове.

- Если бы я тебе не пообещал…- прошипел Дрейк.

- Успокойся. Со мной ничего страшного не произошло, так что не надо сцен. А если вы так уж хотите все знать, то я вам скажу, с условием, что вы от меня отстанете.

- Говори!- в унисон, молвили они.

- Император, конечно, не ангел, и сначала даже пытался меня убить.- Дрейк напрягся.- Но это только сначала, и не надо так на меня смотреть.

- Дальше.

- А что дальше? Мы поговорили спокойно, и пришли к обоюдному согласию.

Я улыбнулась, а вот Дариан с Дрейком на меня воззрились дикими глазами.

- В каком это смысле - договорились? - Демон это проговорил с нескрываемой злобой.

- Не в том, в котором ты подумал.- Я ответила ему тем же.- И вообще с чего ты взял, что я на такое пойду?!- Мужчина смутился и отвел глаза. - Я же сказала, что мы беседовали, и все, а если ты мне не веришь, то я и говорить больше ничего не буду!

- Мы тебе верим,- вампир, видя нашу заминку, решил вмешаться, - и о чем вы говорили?

- В основном - об империи и о моем новом назначении.

- Каком назначении?- Дрейк, наконец-то, пришел в себя.

- Это все еще точно не решено, но скорей всего мне придется некоторое время побыть послом.

- Послом?! Ты же маг, и что у магистра дел больше нет, чем с посольствами ездить?!- Дариан, сильно возмутился.

- В этом вся и проблема, что без мага там никак не обойтись.

- Королевство Эларов? - проговорил Дрейк сдавленным голосом.

Я согласно кивнула.

- Это же смерти подобно, соваться в логово врага,- возмущенно воскликнул вампир и недоуменно на меня уставился.

- Почему же?- возразил демон.

Вампир скосил на него глаза.

- Это очень хороший ход, если, конечно, все так, как я думаю.

- Ты о чем?- Дариан удивился.

- Я говорю о большой игре.- Он перевел на меня пристальный взгляд.- Не правда ли, милая.- Мужчина неестественно улыбнулся.

- Это не игра, а хорошо продуманная стратегия и теперь важно только, чтобы рыбка клюнула.

- Это слишком опасно! Тем более что тебя там уже никто не сможет защитить! Вампир переводил взгляд, то на меня, то на демона.

- Мне-то вы можете объяснить?!

- Что тут объяснять. Наша милая девочка решила поработать наживкой для светлого совета.

Вампир от удивления закашлялся.

- Что ты собиралась делать?!- Дариан на меня озлобленно посмотрел.

- Оставь,- Дрейк его остановил, - ведь это - её решение.

Вампир перевел на него ошарашенные глаза.

- Да как ты можешь так говорить! Это то же самое, что совать руку в пасть голодному зверю. Они её убьют и на этом все закончится. А мне казалась, что для тебя она не безразлична.

- Она имеет для меня огромное значение, но отговаривать или препятствовать я не собираюсь.

- Но как же?!- возмутился Дариан.

- Её дело - защитить Империю, и с этим не смогут ничего поделать и сотни светлых магов. А если она все же на это пойдет, я не смогу ей помочь. Даже если Кристина будет умирать.- У вампира отвисла челюсть.- Я не могу пойти против светлого совета. Если я все же это сделаю, то буду проклят и там же, где нарушу запрет, рассыплюсь в прах.

- Запрет, какой запрет?- не понял вампир.

- Запрет на вмешательство в противостояние светлых и темных магов,- Дрейк говорил совершенно бесцветным голосом, - пока она не вмешивается, я могу ей помогать, но как только она пересечет границу Темных земель и ввяжется в это предприятие, мои руки будут связаны. Этот запрет контролируют не смертные, и обмануть или предать, здесь не получится.

- Высшие силы? - вампир измученно привалился на свое место.

- Да, высшие силы, - согласился демон.

- И что же нам делать?- Дариан взволнованно встряхнул головой.

- А это уж решать не нам. Правда, дорогая?

На его лице появилась непроницаемая маска, хотя я чувствовала, что в душе у него сейчас страшный пожар.

- Это не так,- я сложила руки на груди, - если совет одобрит, то я поеду, а если нет, то займусь другими делами.

Ребята не успели ничего возразить, потому что карета остановилась, и я, не теряя времени, из нее выбралась.

 

Глава 8. Время действий.

Весь оставшийся день я провела в своей комнате в полном одиночестве. Обед и следующий за ним ужин мне принесли слуги. Дрейк с вампиром не появлялись, по-видимому, решив, что мне надо хорошенько подумать над своим поведением в одиночестве.

Я не расстраивалась. Хотя прекрасно понимала, во что это все может вылится.

Сон тоже не шел. Все думала о Дрейке, да и о вампире не забывала, потом об Императоре и о нашем с ним плане, об учителе и еще о многом другом, пока не плюнула и не вышла на балкон.

Ночь стояла удивительная: в столице гремела жизнь, горели сотни фонарей, разливающих нежный золотой свет по широким улицам; ездили кареты, слышался веселый смех и мелодичная музыка. Легкий ветерок ласкал мое лицо, развивая распущенные волосы. Я улыбалась и вдыхала приятный аромат спелых яблок, стоя облокотившись о перила и закрыв глаза, вслушиваясь в ночную жизнь. Ночь пьянила и обвораживала, даря какой-то неестественный, но в то же время приятный покой. Но этот покой был обманчивым, и за ним скрывалась беспощадная смерть.

Стрела пролетела в нескольких сантиметрах от моего лица, я еле успела увернуться. Время для меня остановилось на миг, стрела же продолжила свой путь и воткнулась в каменную стену. В груди екнуло, и время вновь начало свой бег. Я быстро присела. Балкон не очень-то хорошее убежище, но получить стрелу в спину при попытке спрятаться в комнате, было не лучшим вариантом.

- И как эта стрела смогла пройти через мой щит?

Я закусила губу, соображая, что же могу сделать.

Невидимый стрелок не спешил вновь палить, но это и понятно - выжидает. А вот мне, почему-то, от этого становится не по себе. Страх обволакивает сознание, мысли лихорадочно носятся в голове, руки от напряжения крепко сжаты.

Да и как я могу найти пресловутого стрелка в таком огромном городе, несмотря даже на то, что я маг?

Время текло. Я все также сидела, прислонившись к перилам спиной, и выжидала. Враг тоже не спешил, надеясь на то, что я совершу какой-нибудь необдуманный поступок, и он сможет завершить начатое.

"Что же мне делать? Если я позову на помощь, то могут пострадать другие, а если не позову, то…"

Я невольно кинула взгляд на стрелу и ахнула. Она начала источать черный едкий дым, а из дырки в стене потекли грязные смоляные полосы какого-то ядовитого вещества.

Стало не по себе. Если эта стела способна пробить камень, который с трудом ей сопротивляется то, что же говорить о теле живого существа.

Перспективы были просто заоблачные. Смерть притаилась за углом и выжидала, когда я, наконец, окончу свой путь.

Поэтому назло всем и себе любимой, я решила идти на все.

Потянулась к источнику, решив создать свой призрачный двойник. Конечно заклинание трудоемкое, и мало вероятно, что у меня все получится. Да и в книге было написано что:

"При использовании магом заклинания "призрачный войн", затрачивается больше половины резерва, и маг может потерять сознание от отделения части своей души. Посему настоятельно рекомендуется использовать заклинание только в том случае, если нет другого выхода".

Плохо еще то, что в книге толком не было написано, зачем вообще оно применяется и какие могут быть последствия, но у меня сейчас не было времени думать об этом, на кону стояла моя жизнь.

Сила потекла, и заклинание начало принимать соответственную форму. В голове страшно гудело, и по коже побежали мурашки. Острая боль в области сердца на секунду заставила меня забыться, но это были только цветочки.

Что там говорилось? От тела отделяется часть души?! Это ощущение невозможно передать словами, как будто из тебя вырываю кусок плоти, и ни погасить, ни успокоить боль невозможно. Я до крови закусила губу. Казалось, что я терплю мучения целую вечность, но потом…

Все закончилась очень быстро, мой призрачный двойник сидел рядом со мной и ждал дальнейших указаний. Боль прошла, и в голове сразу просветлело.

- По счету три, побежишь в комнату.

Мой двойник кивнул.

Я набрала побольше воздуха в легкие, готовясь действовать.

- Раз, два, три - пошла!

Она взметнулась и двинулась в комнату.

Я подождала все один миг, а потом быстро поднялась.

Мне необходимо было понять откуда летят стрелы, чтобы попытаться достать стрелка.

Я не ошиблась, враг клюнул на наживку, и за миг до того, как я появилась, выстрелил.

Стрела летела, и в ночной темноте, как ни странно, я видела, откуда её послали.

В моих руках появился лук, и я не успела этому удивиться. Просто взяла и выстрелила. Лук был настоящим, а вот стрела как раз непростой. Созданная из чистого мрака, она по моей команде сорвалась с тетивы и полетела к заданной цели. Миг, еще миг, и …

Метрах в трехстах от меня, на крыше одного из домов, моя стрела настигла цель. Не было ни взрывов, ни вспышек света, просто одна темная стрела и один враг. Попав в цель, она забрала у него все жизненные силы, и он умер, а потом мир поплыл перед глазами, и я упала в обморок.

***

Не знаю, сколько я так провалялась, но когда, наконец, пришла в сознание, солнце уже вовсю светило, врываясь в комнату яркими теплыми лучами.

Моя несчастная тушка лежала на кровати. Я попыталась привстать, но острая боль в затылке заставила передумать.

- Вы проснулись?

Устало перевожу взгляд и смотрю на свою точную копию.

Она не выглядела прозрачной, да и вообще не очень-то походила но то, что описывается в книгах. На вид обычная девушка, вот только…

- Ты… Но почему?

Она смочила кусок ткани, опустив его в миску с водой, а затем положила его мне на лоб.

Сразу пришло облегчение и снова захотелось закрыть глаза и отдохнуть, но я сейчас не могла так поступить, мне было любопытно.

- Что это все значит, ты можешь сказать?

Девушка была очень спокойна и бесстрастна. Сев рядом со мной на кровать и внимательно посмотрела в мои глаза, она сказала:

- Госпожа, вы призвали меня, подарив часть своей души, я ваша Тень.

- Тень?!

- Простите, госпожа, я всего не знаю, но могу только сказать, что вы сделали меня материальной, потратив практически все силы, после чего ваш выстрел был просто самоубийственным.

"В её голосе нет ни капли эмоций".

- Но я выжила!

- Да, вы выжили, но провалялись без сознания почти неделю.

- Что?! Неделю!- шокировано воскликнула.

От этой новости мне явно стало еще хуже.

- Да, недёлю, госпожа.

- А что Дрейк с Дарианом?

На её лице появилась неприятная гримаса.

- Не беспокойтесь, госпожа, пока я с вами, они не будут вам досаждать.

У меня отвисла челюсть, и я минуты две просто смотрела в её холодные глаза.

- В каком это смысле - досаждать?

- Негоже мужчинам входить в комнату незамужней девушки. И вместо того чтобы помочь, они пытались меня замучить вопросами и приказами.

- А ты?

Она лукава улыбнулась.

- А я, госпожа, не позволю никому мной командовать, кроме вас, да и делиться с ними своими знаниями тоже не собираюсь.

- И они согласились?- я недоверчиво прищурилась.

- Нет. Но у меня против них есть два весомых аргумента, которым они не могли не внять.

Я все же привстала, голова, конечно, загудела, но разговор был очень занимательным. Компресс, конечно, при моих потугах свалился, и я его передала обратно двойнику.

- И какие это были аргументы?

Девушка лукаво улыбнулась.

- Во-первых, госпожа, я воин, и со мной справиться очень непросто, а, во-вторых, на меня не действует чужая магия.

Да, вот и всплывают интересные подробности, когда уже поздно.

- То есть на тебя не действует никакая магия, кроме моей собственной?- Она кивнула.- Но ты же не неуязвима, правильно я понимаю?

- Правильно, госпожа, я могу умереть от сильных ранений или по вашему приказу.

- Все ясно, что ничего не ясно,- я тяжело вздохнула, - ладно, что к чему, потом определим. А сейчас можешь помочь мне дойти до ванной комнаты?

Тень принялась помогать мне, придерживая и страхуя. Ноги не хотели держать, да и слабость во всем теле не позволяла перемещаться самостоятельно.

Девушка помогла мне раздеться, набрала в ванную воды, и как ни в чем не бывало, принялась мыть мои волосы.

- Зачем? Я и сама могу! - запротестовала я.

- Не стоит вам, госпожа, волноваться, у вас слишком мало сил.

Сил и, правда, было мало. Я чувствовала себя беспомощным ребенком, которого надо кормить и одевать. Уже и не говорю о том, что и думать мне было тяжело, голова все еще болела, разрывая сознание на части.

Закончив с помывочными процедурами, Тень помогла мне надеть вещи, после чего усадила обратно на кровать и ушла за едой.

Я сидела и просто смотрела в никуда. Мысли были тяжелыми, и решать хоть какие-то проблемы сейчас я была не в состоянии.

Через какое-то время девушка вернулась. За ней следом пришли и мужчина. На их лицах были бесстрастные маски, которые они не собирались срывать, сев на небольшой диванчик напротив моей кровати.

Тень положила поднос мне на колени, а после встала рядом с кроватью, и стало ожидать.

- Вижу, тебе уже лучше, - Дрейк говорил спокойным, но в то же время больно холодным тоном.

Я ему не ответила. Принявшись за молочный суп. Ела я медленно и безучастно. Вкус еды не чувствовала да и сил хватало лишь на то, чтобы держать ложку в руках.

Мужчины меня не торопили.

- Вы узнали, кто это был?- тихо спрашиваю.

Я передала поднос Тени, девушка его приняла, но с места не сдвинулась.

- Он был одним из "охотников", так называемый "Стрелок смерти", его стрелы были пропитаны очень сильным ядом, да и, похоже, заговорены на убийство.

Вампир говорил негромко и спокойно. Дрейк же в это время смотрел на меня как-то уж неприятно.

- Мы предупреждали, чтобы ты была осторожнее. Или ты думала, что это всего лишь слухи?- Дрейк не выдержал, его маска в мгновения ока разлетелась на сотни осколков, открывая сильное раздражение и гнев.

Дариан положил ему руку на плечо.

- Если ты так хочешь умереть, я и сам могу тебя убить и, причем, без лишних проблем!

Я начала злиться, но Тень решила, что ей надо вмешаться.

- Вам не стоит так разговаривать с госпожой. Вы в этой ситуации виноваты не меньше. Эти стрелы с ядом без проблем преодолели магический барьер, не сломав его и не сообщив о нахождение врага.

- Это, действительно, так, но…- замямлил вампир, но девушка перебила его.

- Простите, но сейчас это уже не так важно.

- Важно, неважно. Если эта дурочка не начнет думать головой, то скоро ей уже и ты не сможешь помочь.- Дрейк начал успокаиваться.

- Я сделаю все, что в моих силах.

- И что ты сможешь сделать в одиночку? Мне кажется, после этого случая "охотнички" решат быть более осторожными и начнут объединяться в пары или даже группы. И Кристине уже не поможет её везучесть, против двоих даже с её силой не справиться.

Демон изучал мою реакцию, но я была абсолютно спокойна и невозмутима.

- И что вы предлагаете?- тихо спрашиваю.

- Тебе нужно больше тренироваться, как в магии, так и во владении оружием. Пока у нас есть немного времени до следующего нападения.

- Хорошо.

- А сейчас могу я поговорить с тобой наедине? - Дрейк покосился на Тень, но она и с места не сдвинулась.

Вампир же не противился и уже через некоторое время покинул мою комнату.

- Тень, оставь нас.

Она недовольно на меня посмотрела, но приказа не ослушалась.

Мужчина подошел к кровати и сел рядом.

- Почему ты никого не позвала?

Он пристально всматривался в мои глаза.

- Потому что он мог вас убить.

- Глупая.- Он сжал меня в своих объятьях.- Какая же ты у меня еще глупая. Нас с твоим вампиром не так легко убить, а вот тебя…

Я подняла на него виноватые глаза.

Он грустно улыбнулся.

- Ты больше не злишься?

- Конечно, злюсь, но этим делу не поможешь и тебя жизни не научишь.

Он положил мне на лоб свою руку. Телу сразу же стало намного легче, силы начали возвращаться, и головная боль, наконец-то, прошла.

- А почему ты так раньше не сделал?

Он хмыкнул.

- У нас с твоей Тенью, произошли некоторые разногласия. Похоже, в ней проявились скрытые в тебя качества.

Я лукаво улыбнулась.

- Ты так думаешь?!

Вместо ответа он приподнял бровь. Я тяжело вздохнула и сердито на него посмотрела.

- Вот скажи, когда ты, наконец, перестанешь играть со мной в игры?

- Наверное, когда узнаю, почему ты не похож на других демонов.

Он сразу посерьезнел.

- В каком это смысле - непохож?

Я ничего не ответила, и мужчина как-то подозрительно на меня посмотрел.

- О, кстати, хотела спросить, учитель еще не приехал?

- Ты не ответила.

- Так что приехал или нет?

Я делала вид, что не слышала его вопроса.

- Нет, - ответил, как припечатал.

- Да ладно, хватит тебе. Мне просто обидно, что ты про меня практически все знаешь, а я о тебе ничего.

- В другой раз.

- Что в другой раз?

Он быстро ретировался.

- У нас нет на это сейчас времени.

- ПРЕКРАСНО!- я начала сердиться, но продолжать демагогия было выше моих сил, и посему я просто отвернулась от него, поудобнее укладываясь на кровати.

- Разве мое прошлое имеет сейчас какое-то значение?

Он прильнул ко мне и зашептал:

- Но если ты так хочешь, я расскажу тебе кое-что.

Я повернулась, с любопытством всматриваясь в его темные глаза.

Он наклонился ко мне еще ближе.

- Демоны, моя милая, были созданы Тьмой, и мы являемся её детьми, как эльфы являются детьми света, конечно, исключая темных эльфов. Наш народ был создан совершенным, разумеется, в понятии Тьмы, бесстрашным, сильным, властным и практически бесчувственным…

Я только хотела его спросить о том, что же он тогда, но не успела. Мужчина прикрыл мне рот ладонью, продолжая:

- Со временем и мы стали меняться. Гордыня, честолюбие, зависть и прочие, не самые чистые эмоции, надолго поселились в наших сердцах. Но не у всех. Около двадцати тысяч лет назад на одной из разумных планет разразилась страшная война Света и Тьмы, но силы у обеих сторон оказались равны. Десятилетиями они сражались и не могли победить, пока Свет не сдался. Армия Тьмы ликовала и уже собиралась праздновать победу, но случилось небывалое. Воин Света, чья душа была проглочена повелителем Тьмы, смог слиться с душой властелина. И в этот самый момент вся темная армия получила последний подарок. Начиная с повелителя, у всех темных забились сердца. Они получили часть, того, что не имели, способность любить, жалеть, помогать, сострадать и просто радоваться каждому дню. И с тех пор некоторые из демонов изменились. А если быть еще точнее, то изменились только те, кто жил на планете под названием Агрель. А так как моя прабабушка была её уроженкой, то я думаю, ты теперь должна понимать.

Он убрал руку от моего лица и сел, развернувшись спиной.

Я тоже села.

- Но разве это плохо?

Дрейк хмыкнул и посмотрел в мои растерянные глаза.

- Для человека, может, это и не плохо, но вот для демона - не слишком хорошо.

- Я не понимаю.

- Для нас чувства - это слабость, а не сила. Любовь и привязанность любого демона делают слабым. А слабость в нашем обществе наказуема. Поэтому, таких как я, очень мало. И если бы я не подтвердил, что достоин жить, меня бы здесь не было.

В его глазах появилась всепоглощающая печаль.

- Что ты сделал?

У меня было куча вопросов.-

- Я стал первым рыцарем владыки демонов. Но об этом, моя дорогая, мы поговорим в другой раз.

- Но…- я уже собиралась возмутиться, но Дрейк меня остановил.

- Не спорь. Все в свое время.- Демон поднялся на ноги и вышел из комнаты.

***

- Бей!- Дариан уже какой час мучает меня.

Все: "бей, бей!". Да что же это такое?!

С самого утра мои приятели решили устроить мне тренировку. Вампир гонял меня по залу с мечом, не давая и минуты передышки. Дрейк же вместе с моей Тенью стояли в сторонке и наблюдали.

Я приняла выпад Дариана, увернулась, пригнулась, провела ответную комбинацию и получила деревянным мечом в живот.

- Когда ты, наконец, будешь слушать?- Дариан ворчал как старый дед.

Мне было не до него; меня скрутило от боли, и я привалилась на левое колено, схватившись за живот.

- Ладно, думаю, на сегодня хватит.

Мой мучитель сжалился, наконец, и подал мне руку. Я, кряхтя, еле-еле встала. Дариан улыбнулся и забрал у меня этот злосчастный деревянный меч.

- Для первого раза неплохо, но если ты не будешь слушать то, что тебе говорят, это все напрасно, - ровным голосом прокомментировал Дрейк.

Я скосила на него глаза, но припираться не стала.

Все утро Дариан учил меня владеть мечом без отдыха и передышек. И единственное, что меня еще держало на ногах - это злость. Хотя я прекрасно понимала, что с затуманенным разумом многого не сделаешь, но сейчас после всех этих часов мучений, я очень хочу погрузиться в ванную с горячей водой и не выходить оттуда никогда.

Я уже хотела выйти из зала, но меня на полпути остановил Дрейк.

- После обеда поработаем над заклинаниями Тьмы.

- Если я доживу, - я промямлила эти слова себе под нос и пошлепала вон.

Тень следовала за мной, ни на шаг не отходя.

- Вот скажи, почему они меня так мучают?

Я вошла в свою комнату и повалилась на кровать.

- Это необходимо, госпожа, - девушка говорила спокойно и монотонно, - примите ванну, а я пока приготовлю вам одежду.

Я посмотрела на неё измученными глазами, вздохнула и еле волоча ногами, пошла принимать душ.

Обед прошел без сюрпризов. Все ели молча, при этом о чем-то усиленно думая.

Мне, если честно, тоже говорить не хотелось, да и сил не было.

После обеда мы с Дрейком пытались создать различные атакующие заклинания. Почему мы? Да потому, что мой мозг практически не соображал, и демону приходилось, чуть ли не на пальцах объяснять, что, да как.

Вот так и прошли две самые адские недели в моей жизни. Заклинания, тренировки, тренировки, заклинания… И ни одного живого места на моем теле. Это говорит о многом! Да, я стала пластичнее, да, я стала лучше управляться с боевыми заклинаниями, но ни капли свободного времени и никакого личного пространства, меня просто доконало или, лучше сказать, доконали.

И сегодняшний день, если честно, не сулил мне ничего хорошего.

Я лежала в постели, уткнувшись лицом в подушку, и не могла пошевелить ни одним мускулом. От усталости и перенапряжения уже не могла ни спать, ни есть. Да еще мои мучители с каждым днем делали занятия все труднее и труднее. А сегодня настал-таки тот день, когда, даже если и захочу, не встану. Конечно, когда подойдет срок, они, может быть, и попытаются со мной что-нибудь сделать, в смысле - с моим измученным телом, хотя я абсолютно уверена, что у них ничего не выйдет.

Я гаденько улыбнулась своим мыслям и закрыла глаза. Примерно через полчаса в мою дверь постучали, и в комнату вошла Тень.

- Госпожа, вы уже проснулись?

Я попыталась перевернуться на спину, но вместо этого заработала страшную боль во всем теле. А пока не двигаешься, почти ничего и не болит.

- Госпожа?

- Скажи этим извергам, что сегодня они меня не увидят.

- Вы сегодня не будете тренироваться?

- Ты угадала.

- А я уж думала, когда вы, наконец, поймете, что этот темп вам не подходит.

Я скосила на нее глаза.

- В каком это смысле?- подозрительно спрашиваю.

- Простите, госпожа, но для человека, а точнее для вас, это слишком быстро и слишком жестко.

- Я знаю, что это так, но мои убийцы не будут спрашивать: умею ли я пользоваться мечом или нет?

- Вы правы, они и не станут, но, напади они сейчас, вам уж точно ничто не смогло бы помочь.

- Может ты и права, но сдаваться я не собираюсь, и, во что бы то ни стало - выживу. Я, кряхтя, приподнялась, свесила ноги с кровати и, мучаясь от сильной боли во всем теле, встала.

- Тень, принеси мне мой тренировочный костюм.

- Но госпожа?

- Принеси,- твердо сказала я, - если я сейчас сдамся, то ради чего я вообще хотела стать сильнее.

Как всегда мои желания меняются неожиданно и быстро.

- Хорошо, госпожа, - обреченным голосом сказала девушка и вытащила из шкафа мои вещи. Ей, наверно в сто первый раз, пришлось помогать мне одеваться, а я кривилась и прикусывала нижнюю губу.

Потом она принесла мне завтрак в комнату. После еды, мне вроде как немного полегчало, хотя это только вроде, потому что, когда я решила-таки направиться в зал тренировок, при каждом шаге начинали болеть мышцы. Но я терпела и шла. Тень на меня косилась, но отговаривать от глупых поступков не собиралась. Да и когда она меня отчего-то отговаривала?

В зал я вошла первая, моих мучителей, как ни странно, еще не было. Тень подала мне тренировочный меч и отошла. Я прислонилась к стене и просто ждала, хотя и смутно представляя, как буду сегодня орудовать мечом.

Через какое-то время в зал вошли Дариан и Дрейк. У них были какие-то больно серьезные физиономии.

- Что-то случилось?

- Случилось, дорогая. Можешь радоваться, твой учитель, наконец-то, приехал и обещался явиться сегодня,- Дрейк говорил уж больно язвительно.

- Разве это плохо?- наигранно удивляюсь.

- А разве хорошо?- кинув на меня испытующий взгляд, сказал демон.

- Ладно, хватит спорить, у нас есть дела поважнее, - Дариан говорил спокойно и рассудительно, и не теряя времени даром, взял меч и принял атакующую позицию.

Я тоже решила не тянуть. Да и какая разница, когда начинать, мне от этого легче не станет.

Тренировка началась. Дариан сделал выпад, я его отбила, кривясь от боли и пытаясь заставить свои мышцы работать. Вампир же не терял времени и провел еще серию ударов. Я не сдавалась, принимая и отбивая его меч. Мужчина улыбался больно довольно, но я делала все, чтобы не проиграть. И в какой-то момент я перестала защищаться и принялась нападать. Боль для меня в этот момент уже не имела никакого значения, да и осталась ли она еще, я не знала, и не хотела знать.

Передо мной был противник и цель. Холодный расчет и все. Нет чувств, нет эмоций, есть выпад, удар, разворот, полу-присед, опять удар, контр-защита.

Схватка ученика и наставника в какой-то момент переросла во что-то большее… И если бы мечи были настоящими, еще неизвестно кто бы победил.

Вампир уворачивался и нападал, молниеносно проводя ряд комбинаций. Но я не отставала, даже, наоборот, в какой-то момент моя скорость стала расти и, возможно, даже приблизилась к скорости вампира.

В его глазах были удивление и интерес. А в моих - пустота. "Победа или смерть" - говорило мое сердце. "Победа или смерть" - вторили мои мысли.

Наверное, это было смешно, но для меня мир изменился быстрее, чем я того хотела, победа сейчас была не просто необходима, она была важнее всего.

Чистый разум, не затуманенный эмоциями, и сердце, полное надежды, жаждало преодолеть барьер безысходности и слабость, оно просто хотело победить, как никогда ранее, победить не врага, а самого себя.

Наши мечи взмывали в воздух и сталкивались друг с другом, клинки пытались побороть друг друга. Танец, которой сегодня был разыгран, закончился моей победой и поражением Дариана. Мой деревянный меч отбил его оружие и был направлен ему прямо в грудь. Странное чувство посетило мое сердце - даже не радость, а удовлетворение.

За моей спиной послышались аплодисменты, и я, опустив меч, повернулась на звук. В дверях стоял учитель в сопровождение двух магов и хлопал в ладоши. Один из его спутников был достаточно собранный и волевой мужчина, лет эдак за сорок, конечно, только на вид, а вот второй был молод и худощав, но с бесконечной мудростью во взгляде.

Я поклонилась учителю, он в ответ склонил голову, его спутники тоже мне поклонились.

- У нас к вам дело, магистр, закончите здесь, а мы вас пока подождем в гостиной, - Архимаг говорил спокойно и рассудительно.

Я кивнула.

- Тень проводи господ в гостиную и угости их чаем.

Девушка кивнула и пошла выполнять приказ, учитель заинтересованно на нее посмотрел, но в присутствии посторонних расспрашивать не стал, проследовав за моей копией, его спутники отправились следом.

Я повернулась и посмотрела на удивленного вампира.

- Что это было?

- Да, мне тоже интересно, когда это ты научилась так владеть мечом?- Дрейк подошел ко мне.

Я улыбнулась и вручила ему меч.

- Прошу прощения, но меня ждут, поговорим после.- Я развернулась и проследовала к дверям.

- Постой!- Я приостановилась и посмотрела на вампира спокойными глазами.- Как ты смогла меня победить? Я же и при жизни был не слабым мечником, а после так вообще стал двигаться чуть ли не в пять раз быстрее.

Я задумалась, но гадать не стала, пожимая плечами.

- Не знаю.

***

Я сидела напротив учителя и магов, за моей спиной стояла Тень. Гости были немного напряжены, а учитель, наоборот, чересчур радостен.

Мы расположились в небольшой гостиной на первом этаже; несколько кресел, аккуратненький диванчик и маленький журнальный столик, из какого-то темного дерева, посередине.

Гости сидели на диванчике, а я - на небольшом креслице напротив. На столике стоял маленький фарфоровый чайничек, наполненный ароматным чаем, чашечки и разнообразные печеные вкусности.

- Господа, можно узнать цель вашего визита?- заинтересованно сверкаю глазами, спрашивая.

- Да, конечно. Позвольте сначала представить вам этих господ.- Учитель развернулся к мужчине постарше.- Это господин Нортон, один из преподавателей академии магии.- Я кивнула.- А этот молодой человек - Крейн, один из перспективнейших студентов своего выпуска, уже как два года работает в пятом отделе. Они будут помогать вам в вашей работе, магистр.

Я согласно кивнула, обдумывая истинную цель их визита.

- Мы с господами магами, как это сказать, решили вас навестить.

- Я понимаю,- я говорила спокойно и уверенно.

- Но, признаюсь, были несколько поражены вашей манерой ведения боя на мечах.- Учитель улыбался и все время косился за мою спину.

- Если каждый второй пытается тебя убить, тут надо уметь пользоваться не только магией. Разве вы так не считаете?

- Разумеется,- мужчина согласно кивнул.- Ну, ладно, оставим. Мы бы хотели узнать, когда вы собираетесь посетить вверенный вам отдел?

Я напряглась. Так, новые подробности всплывают и опять меня не удосужились о них известить заранее.

- В ближайшее время, господин Архимаг.

- Простите магистр, что перебиваю.- Парень был серьезен и настойчив.- У нас возникли некоторые проблемы в отделе и нам жизненно необходимо ваше присутствие.

- Что за проблемы?- спокойно спрашиваю, в душе сжавшись в комочек.

- Вы простите Крейна, он еще молод.- Господин Нортон был немало смущен прытью парня и одарил его злым взглядом.- В отделе рядовые неурядицы, после вашего там появления, мне кажется, что все образуется.

- Хорошо господа, я завтра приеду в отдел.- Нортон согласно кивнул.- А теперь, господин Архимаг, вы можете мне рассказать, что вас не устраивает в моей Тени?

Я внимательно посмотрела на Архимага. Похоже, он так ждал этого вопроса, что сразу стал поблескивать глазами. Маги не поняли в чем дело, но, кинув взгляд на главу совета, тоже заинтересовались.

- Просто очень интересный экземпляр. Если честно, то я такое применение заклинания "призрачного воина" вижу впервые.

Маги закашлялись и более внимательно посмотрели на учителя.

- В мире магии многое бывает в первый раз,- выдаю умную фразу и пытаюсь не удавиться.

Мысли в голове крутились разные, но хороших была единица. Я попала! Не успела и в должность войти, а тут уже какие-то проблемы, подчиненные и радостный Архимаг. Чье веселье вызывало неприятные предчувствия.

- Да, безусловно,- мужчина хмыкнул.

- Извините, магистр, так это и, правда, "призрачный воин",- парень был очень заинтересован и удивлен.

- Боюсь, что уже нет,- я повернулась и внимательно посмотрела на свой двойник.

- Как это?- Юноша не унимался.

Я вдохнула и повернулась обратно.

- Дело в том, что заклинание "призрачный воин" создает что-то вроде призрака, а живое и реальное тело оно создать не может. Вот именно поэтому я и не могу назвать её "призрачным воином".

- Сколько же нужно силы, чтобы создать такое?! - господин Нортон сделал большие глаза.

- Практически все мои.

- И зачем вам понадобилось создавать её?

Парень мне определенно начинает нравиться.

- Она спасла мне жизнь. - Что-либо объяснять я не стала.- Господин Крейвис, я бы хотела уточнить день встречи совета.

- Послезавтра. Насчет места вас позже уведомят.

Я кивнула, пытаясь разглядеть истины в его мудрых глазах.

- Ну, тогда, господа, я думаю, нам пора идти,- учитель был не склонен раскрывать свои секреты, и постарался поскорее уйти, поднимаясь со своего места.

- До свидания, Кристина!

- До свидания!

Архимаг уже почти вышел из гостиной, но вдруг развернулся и, протянув мне какие-то бумаги, произнес:

- Вот, возьмите, обязательно изучите их к завтрашнему дню.

- Хорошо.

Мужчина прищурился и кивнул, а затем направился к выходу. Маги следовали за ним, то и дела кидая на меня странные взгляды.

Да, похоже, настало то время, когда придется подозревать вех и вся.

Они ушли, а я все также сидела в гостиной и пила чай. Бумаги отдала Тени с наказанием отнести в мою комнату. Она подчинилась и оставила меня одну.

Пила чай и думала обо всем, что случилось в эти несколько месяцев. Я не жалела, даже скорее радовалась, что все не сложилась еще хуже.

Да, я совершила кучу ошибок, и вела себя иной раз как ребенок, но зато многое поняла и научилась быть другой или скорей стала другой.

Мне иногда кажется, что я всегда жила на этой планете и другая жизнь была лишь сном. Наверное, слишком многое со мной случилось, слишком много я пережила. Моя семья, мои друзья… Интересно, как они там? Что делают и как живут? Надеюсь, что у них все хорошо.

- Кристина.

Дрейк сел напротив и внимательно всматривался в моё лицо.

А я и не заметила, когда он появился, да и вампира нет рядом. Ненормально все это. Надоела неизвестность.

- Кристина, что с тобой происходит? Ты ведешь себя странно.

- Прости, наверное, я просто устала.

Я поставила чашку на стол. Мужчина недовольно вздохнул.

- Пойдем.

Дрейк встал и протянул мне руку.

- Куда?

- Увидишь.

Я поднялась и взяла его за руку.

В следующий миг все закружилось, потемнело, а когда прояснилось, мы с демоном стояли на берегу небольшого озера, недалеко от нас шумел ниспадающий водопад, а по берегу озера росли цветущие яблоневые деревья.

Я не могла оторвать от всего этого великолепия глаза. Да и странно это как-то было видеть в конце лета.

- Но как?- тихо вырывается из груди.

- В этом нет ничего сложного. Я же вроде тебе говорил, что на твоем рисунке была эльфийская долина мертвых.

- Да, но я не думала, что она и правда такая.

Дрейк хмыкнул и, сжав меня в своих объятьях, нежно поцеловал.

- Кто вы такие и как здесь оказались?- голос был жесткий, но в то же время очень мелодичный. Демон выпустил меня из рук и я смогла немного осмотреться.

Нас окружили эльфы в количестве пяти штук и с направленными в нашу сторону луками.

- Кто вы?- повторил высокий эльф с длинными, чуть ниже поясницы, пшеничного цвета волосами.

Я нахмурилась и вместо того, чтобы ответить, посмотрела на Дрейка. Он почему-то в это время довольно улыбался.

- И что в этом смешного? Втянул меня в неприятности и улыбаешься.

Я говорила на русском, чтобы никто не понял. Эльф недовольно передернул плечами.

- Не беспокойтесь, мы уже уходим, - демон говорил на эльфийском, как на родном. А я-то почему его понимаю? Опять это его проделки.

Эльфы тоже оказались не робкого десятка.

- Вы вторглись в нашу святыню и думаете, что вам это сойдет с рук?

Главный эльф угрожающе сузил глаза.

- А разве сюда не может придти тот, кого позвала долина?!

- И кого же она позвала?- светлый говорил презрительным тоном.

- Её, - мужчина кивнул в мою сторону.

- Её?!- Светлый изучающее на меня посмотрел.- Это невозможно, она темная.

- Разве?- Дрейк наклонил голову и недоверчиво сузил глаза.

Эльф на секунду смутился, но потом снова принял грозно-презрительный вид.

- Да.

Демон хмыкнул и вытащил из кармана камзола мой рисунок, после чего протянул эльфу.

Он его принял, но все равно недоверчиво на нас косился.

- И что это?

- А разве вы не видите?- намеренно третировал его мой женишок.

- И что я должен здесь увидеть?! - зло воскликнул главный.

Один из стрелков подошел к нему и вгляделся в рисунок, потом что-то прошептал главарю. Тот недовольно хакнул.

- По закону, она имеет право встретиться с Видящей. Но ты…- светый кинул на Дрейка презрительный взгляд.- Должен покинуть долину немедленно.

- Хорошо.

Демон посерьезнел и передал мне ментально: "не беспокойся, так и должно быть, они тебе ничего не сделают. Я вернусь в столицу, а ты встреться с Видящей".

- Но…

Он улыбнулся и в тот же миг исчез.

- Пойдемте.

Я развернулась и пошла за главным воином, все остальные шли за нами.

Дорога, по которой мы ступали, огибала озеро и подходила практически впритык к водопаду. Я неспешно шла, попутно разглядывая множество золотых рыбок в воде и разнообразные полевые цветы рядом с озером. Яблони цвели, как и в моем видении, роняя свои лепестки в воду. Было такое ощущение, что я во сне, а не наяву.

Главный остановился внезапно. Поднял руку к водопаду, и вода тут же расступилась, образовывая некий проход. Мужчина кинул на меня недовольный взгляд и пошел первым, я ступала за ним следом, смотря во все глаза.

Мы вошли в пещеру, с потолка свисали сталактиты, а на полу валялись камни различной величины. Эльфы шли уверенно, то и дело, прибавляя скорость. Пещера тянулась не на одну милю в длину и казалась невероятно-большой.

У главного война в руках святился магический огонек, который разгонял тьму на несколько метров от нашего небольшого отряда. Зажигать свой я не решилась, еще обидится, высокомерный выскочка. Мда.

Дорога оказалась долгой, мы шли не один час, нигде не останавливаясь и не говоря. Хотя о чем я могла с ними разговаривать? От этих типчиков и имени родного не дождешься, не то, что доброго слова.

Потом внезапно из темноты пещеры появился серебристый мост, отливающий призрачным светом.

Эльф остановился около него и, повернувшись ко мне, произнес:

- Вам надо пройти по мосту, и еще несколько сот метров, после чего Вы встретитесь с Видящей.

- Хорошо.

- Да, еще возьмите обратно,- он протянул мне мой рисунок и холодно добавил,- теперь идите.

Я ступила на мост, перевешанный через пропасть, неуверенно шагая по хрупкому с виду сооружению. Через какое-то время оглянулась, преодолев очередной приступ страха, и никого не увидела.

- Вот блин!

Я осталась одна, и пришлось топать вперед, не думая о том, что меня там ждет.

Тьма окутывала все вокруг, но зажигать магический огонь я не стала, а вот улучшить зрение рискнула.

Хмыкнула только тогда, когда вместо привычных цветов вокруг меня все преобразилось в красно-оранжево-желтое. Даже как-то оригинальнее стало. Продвигалась неспешно, и как говорил эльф, метров через двести, набрела на светящуюся дверь. Вернула себе нормальное зрение и вошла внутрь.

Меня встретило приятное серебристое свечение. Стены небольшого зала были расписаны различными знаками, на полу располагался просто огромный алхимический круг, в центре, которого стояла хрупкая фигурка эльфийки. Она была удивительно красива и нежна, её длинные золотистые волосы ниспадали к самой земле, а ярко-голубые, как ясное него глаза, внимательно на меня смотрели.

- Я ждала тебя, дитя Тьмы.

Её голос был подобен легкому весеннему ветерку.

- Ждали?- я удивилась.- Но зачем?

Прошла ближе и встала метрах в трех от нее.

- Я ждала тебя потому, что такова твоя судьба - встретиться со мной, а моя судьба - ответить на твои вопросы. Ты не знаешь, но эта долина издревле притягивала к себе достойнейших знать свое будущее и будущее других. Долина мертвых, как её называют, хранит в своей памяти не одно поколение видящих и не одну тысячу избранных. Здесь, в самом центре эльфийских земель мы хороним и чтим умерших. Это место центр нашей силы и мудрости. А я, Видящая, та кто может передать эту мудрость другим, сотни лет многие из моих предшественниц встречались с теми, кто достоин и кого выбрала долина. Но, если честно, ты первый темной магистр, которого позвала к себе эта земля.

- Но для чего? Поведать мне будущее, а зачем мне его знать?

- Ты не хочешь его знать?- она снисходительно на меня посмотрела и улыбнулась краешком губ.

- Разве мне будет легче, если я его узнаю? Будущее на то и будущее, чтобы догадываться о нем, а не знать. Разве приятно человеку ведать, что он умрет через два года, или, что его убьют через месяц. Он будет думать об этом и страдать от безысходности, так как будет не в силах ничего изменить.

- Возможно, ты и права, но если человек знает, что его собираются убить и он может это предотвратить? Или королю говорят, что если он сделает так, а не эдак, то его страна выиграет в войне, или правитель, например, сможет подготовиться и предотвратить страшный голод и мор. Разве тогда не лучше знать?

- Знать…- я хмыкнула.- Но сейчас перед вами, уважаемая Видящая, стоит не король. Какое же будущее вы хотите раскрыть мне?

Эльфийка улыбнулась чуть наклонив голову.

- Да, Вы не король и не королева, но Ваше будущее от этого не менее интересно, да и прошлое.

Я смутилась.

- А если я не захочу его знать?

- Чтобы помочь себе и другим вы должны знать некоторые очень важные вещь. Ваша фигура отнюдь не пешка на шахматной доске, вы ферзь, который многое может сделать.

- Что именно вы хотите мне рассказать и какова будет плата?

- Я расскажу Вам то, что Вы сможете изменить и то, что Вы должны знать. А плата…

Она грустно на меня посмотрела.

- Я прошу вас освободить меня от плена веков.

- Вы что, с ума сошли! Я не буду вас убивать.

Я уже собралась уйти из этого дурдома, но Видящая меня остановила, взяв мою руку и пристально посмотрев в глаза.

- Это было предрешено, дитя Тьмы. Мы всегда умираем от чьей-то руки, и на этот раз это твоя рука.

Я дико на нее посмотрела.

- Я не стану этого делать.

- Ты не должна переживать.- Она ласково мне улыбнулась.- Хоть по мне и не видно, но я прожила уже почти пять тысяч лет, и мое время освободиться пришло. Моя дочь уже достаточно взрослая, чтобы занять мое место, да и мне уже пора отдохнуть.

- Но вы же бессмертны, зачем вам умирать?

- Дар Видящей передается только от матери к дочери и никак иначе, а если я не умру, она не сможет унаследовать мой дар, а я не смогу отдохнуть. Или ты думаешь, знать и хранить - легко? Проходят века, тянутся тысячелетия, а я нахожусь в этой долине и не могу её покинуть. Видящая на то и Видящая, что она должна оберегать свой народ, и я оберегала в течение почти пяти тысяч лет. И моя мать, так же, как и я в свое время, ушла и передала мне свой дар.

- Да, но это не дает вам право делать меня убийцей.

- Разве?- женщина загадочно улыбнулась.- Это всего лишь соглашение, по которому я выполняю свою часть, а ты свою. Это ритуал и это неизбежно, так как я с самого первого дня посвящения знала, что именно ты меня освободишь.

- Я не могу, не могу отнять у вас жизнь.

Я попыталась отстраниться, но эльфийка крепко сжимала мою руку, поэтому ничего не вышло.

- Успокойся, девочка. Это будет не убийство, а освобождение, после которого я смогу отдохнуть.

- Вы обрекаете меня на это и думаете, что я так просто соглашусь?! Даже пускай от ваших знаний будет зависеть моя жизнь, я на это не пойду!

Она лукаво улыбнулась.

- А если от этого будут зависеть жизнь твоих друзей, родных, твоего жениха, ты тоже не согласишься?

- Дрейка.- Я растерялась.

- Да, и не только. Еще очень многих людей и нелюдей.

- Но, как я могу… - Я от волнения опустилась на землю, эльфийка тоже присела рядом.- Как я могу убить вас, пускай даже за эти знания. Это же…

- Не беспокойся и прими это как данность, потому что, если ты этого не сделаешь, я не смогу умереть никогда. А если меня убьет кто-то другой, мой дар не перейдет моей дочери.

- Вы просите меня о невозможном! Или думаете, что я убиваю всех направо и налево.

- Конечно же нет! Я знаю о тебе очень многое, и даже, несмотря на то, что ты темный маг, я никогда не считала тебя убийцей, и тем более чудовищем. Ты моя освободительница, вот и все.

- А почему я, почему не кто-то другой?

- Потому что ты сможешь сделать это быстро и безболезненно. Наша смерть не должна проходить в муках, а то в противном случае наш дар пропадет.

- А раньше тогда, как было?

- Раньше было по-разному, но результат был один.

- Вы не ответили.

- Дитя, я не думаю, что в моем ответе ты найдешь выход. Судьбой было предрешено, что мы встретимся.

- Судьбой,- я хмыкнула.- А один мой знакомый утверждает, что такого понятия не существует.

- Он ошибается. Судьба есть, и она вершит наши уделы. Просто в некоторых случаях что-то можно изменить, а в некоторых - нельзя.

- И наш случай относится как раз ко второму?! - понятливо добавила я.

- Да, - тихо, но твердо сказала женщина.

- Хорошо, я исполню ваше желание.

- Тогда я дам тебе пять советов. Первый: ты мастер меча и не должна бояться использовать оружие. Что я могу сказать про эти способности? Наверное, только то, что у тебя душа воина и тебе уготована тяжелая судьба.- Я нахмурилась.- Не стоит расстраиваться, девочка. Тебе предназначены сражения, но ты будешь не одна в этой битве. Рядом будет воин достойный тебя, и вместе вы сможете многое сделать.

- О ком вы говорите?

- Во вселенной есть еще один человек, которому было уготовано, как и тебе, встать на тяжелый путь. Придет время, и вы с ним обязательно встретишься.

- А мои друзья?

- Твои друзья будут идти с тобой по пути, но изменить что-либо в твоей судьбе не смогут.

- Меня обрекли на войну, и что теперь я должна радоваться?!- искренне возмущаюсь.

- Но разве ты не говорила, что хочешь защитить Темную империю.

- Говорила, но мне почему-то, кажется, что та война, о которой вы говорите, будет не здесь.

- Ты права, она будет не здесь, но итог её повлияет на всех и на всё. И для этого, девочка, ты не должна бояться мечей. Ты обязана развиваться и тренироваться, насколько это будет возможным.

- Я поняла. А что вторым пунктом?

- Во-вторых: ты обязана опасаться демонов, как бы они не были милы и дружелюбны, в большинстве своем они мерзкие твари, желающие только одного - добиться своей цели.- Я нахмурилась.- В-третьих: никогда не забывай, что у тебя есть хранитель и он может тебе помочь.

- Да, но он же еще маленький!

Она отрицательно покачала головой.

- Это не так. Твой хранитель такая же часть тебя, как и твоя сила. Чем выше твои возможности и умения, тем больше и опытнее дракон. А сейчас, моя дорогая, мне кажется, он уже на многое способен. Да, еще одно: не думай о нем только, как о живом существе, это в некотором смысле не так. Любой хранитель в первую очередь призван хранить, а уж потом существовать. Он живой и он добрый только потому, что это нужно его хозяину, не больше и не меньше. Хранители, конечно, обладают и душой и разумом, но тебе не стоит забывать, что они призваны ради кого-то и, пока не выполнят свой долг, не освободятся.

- А это возможно?

- Возможно. Во-первых, хранитель может освободиться после смерти своего хозяина, и вернуться туда, откуда он пришел. Во-вторых, хранитель может быть освобожден своим хозяином перед своей смертью, и только тогда существу будет позволено жить. Есть и третий способ, но он сокрыт даже от меня,- она говорила спокойно и рассудительно, и её мягкий голос успокаивал меня.

- Четвертый совет: в нашей вселенной есть множество сущностей, которые руководят и направляют нас, но тебе не стоит забывать, что эти сущности тоже преследуют свои цели и не брезгуют ради них ничем.

- Вы о Тьме?

- И о ней тоже. Я могу, говоря о Тьме, сказать, что она зло, но это будет не так. Тьма эта всего лишь одна из детей Хаоса и я, как светлая, многого не понимала, и, наверное, никогда уже не смогу понять её действий. Но Безымянная не хочет причинить тебе вред, это я знаю точно. Но кроме неё, тебе стоит опасаться и других. Их много: есть и сильнейшей, есть и послабей, но тебе стоит опасаться всех.

Её глаза святились уверенностью.

- Мой пятый совет будет последним. Запомни, девочка, этот мир очень жесток и ты не должна посовать перед трудностями. Ты магистр и на тебе лежит ответственность за всех, кто проживает в Темной империи. Ты должна быть твердой и властной, сейчас, в начале пути, это поможет и оградит тебя от многого. Я понимаю, что ты добрая девочка, но проявлять слабину тебе, ни в коем случае нельзя. У людей, да и не только, в первую очередь ценится сила духа, и, если ты её не проявишь сейчас, для тебя и для твоих друзей это плохо может закончиться.

Я понимающе кивнула.

- Я знаю, что вы выполнили свою часть сделки, но можете ответить еще на один вопрос?

Эльфийка улыбнулась.

- Я знаю, что тебя гложет. Ваш контракт с демоном давно заключен, но вот выполнишь ли ты часть своей сделки? Я права?

- О чем вы?

Она лукаво улыбнулась.

- Все в мире меняется, так и любовь может пройти, если её не беречь. А на ваши головы выпадет слишком много испытаний. И здесь, пожалуй, только вы можете что-то изменить. Любящее сердце слишком хрупкое, но оно иной раз ломается не от падения или урагана, а от одного единственного слова. Поэтому я не смогу сказать тебе, как у вас все сложится, это только в ваших руках.

- Спасибо Вам.

- Пожалуйста, дитя, а теперь выполни и ты часть своей сделки.

Я на нее грустно посмотрела.

- Не беспокойся ни о чем, такова моя судьба,- её голос был нежным и добрым, и я попыталась запомнить ее, запечатлеть в душе, чтобы вспоминать иногда ярко-голубые глаза, в которых теплилась вечность.

Я опустила веки и сразу увидела нить её жизни. Золотое свечение было нежное и приятное. Мне было больно и грустно делать это, она могла еще жить не одну тысячу лет, а я…. Почему на мою долю выпадают именно такие моменты. Почему?

По моим щекам побежали холодные слезы, и я уже была готова от всего отказаться, но Видящая обняла меня и сказала:

- Жизнь, смерть - это всего лишь пути, по которым идет душа, и тебе не стоит бояться помочь мне перейти на другую дорогу.

Потянувшись к её нити жизни, через секунду, я оборвала её.

Открыла глаза. Жизнь покинула её тело в тот самый момент, когда я оборвала нить, но вместо того, чтобы увидеть безжизненные труп, я смотрела на полную радости женщину. Её плоть постепенно истончалась, становясь прозрачной. Эльфийка до последнего момента улыбалась мне, а потом исчезла. От неё осталось только белое невесомое платье, одиноко лежащее на полу.

***

Когда я переместилась в особняк, стрелки на часах показывали восемь часов вечера. В моей комнате было темно и спокойно. Меня донимали разные мысли и чувства, но сдаваться им на милость я не собиралась.

Пусть будет все, как будет, я больше не стану оглядываться на прошлое, впереди у меня трудный путь, по которому я должна пройти, не пряча глаз.

Я сняла с себя вещи, набрала ванную, взяла бумаги и, лежа в горячей воде, начала их разбирать.

В основном это были доклады и доносы, которые я прочла, но акцентировать свое внимание на них не стала. Также там находились некоторые личные дела моих подчиненных, и одно из этих личных дел меня очень заинтересовало:

"Господин Лесли Маерс, 124 года, место рождения неизвестно, имена родителей и место проживание до поступления в академию неизвестны. Попытки узнать данную информацию, как гипнозом, так и внедрением в память, результатов не дали. Возможно, это вызвано полной потерей памяти вследствие серьезной, как психологической, так и физической травмы. Хотя есть подозрения, что на его памяти стоит хороший магический блок, который очень трудно распознать и выявить несоответствия в психике человека". Сразу наводит на подозрительные мысли, хотя… "… Магическую академию закончил с неплохими результатами и со средним показателем силы, хотя возможны в дальнейшем и некоторые сдвиги…. В пятом отделе начал работу с 3461 года. В его обязанности входит как поиск новых магов, так и проверка городов и муниципальных учреждений на наличие нарушений и некомпетентности должностных лиц". Чувствую, именно с этим субчиком мне и придется в основном работать. "… Последнее задание провалилось. Господин маг был послан в приграничье светлых земель. По нашим сведениям там появился достаточно перспективный молодой человек, которого господин Лесли и должен был привести в академию, но задание провалилось. По свидетельствам самого господина Лесли, на них напали светлые маги; в ходе сражения подопечный и сопровождение погибли, а сам маг еле-еле спасся". Подозрительно, хотя с чем черт не шутит. Интересно, учитель специально подсунул мне этот документ или нет?

Дальше, вроде, ничего интересного не было. В общем, рутина: расходы, планирование, зарплаты, проверки и прочее, прочее, прочее. На котором я чуть не заснула.

Пока я возилась с документами, вода успела остыть, и мне ничего другого не оставалось, как быстро из нее вылезти, накинуть на себя пижаму и, стуча зубами, направиться к кровати.

В комнате было темно, поэтому я не сразу заметила Дрейка. Он сидел на постели и внимательно на меня смотрел. Я зевнула, положила бумаги на прикроватную тумбочку, а после села рядом с ним.

- Давно ждешь?

- Давно. Я уж думал, ты там утонула, и не пойти ли мне тебя спасать?

Я улыбнулась.

- А что мы в темноте сидим?

Я уже хотела зажечь магический огонек, но он мне не позволил.

- Ненужно.- Недоверчиво на него смотрю.- Что тебе сказала Видящая?

- А разве это было не лично для одной меня?- улыбнувшись, вопросила я.

- И ты не хочешь мне ничего рассказать?

- Не хочу, - коротко отвечаю, устало передернув плечами.

Демон хмыкнул, поцеловал меня в лоб, а после поднялся и вышел из комнаты.

- Что это он?

Я с недоумением покосилась на дверь, и не найдя там ответа, просто легла под одеяло и попыталась заснуть. Сон пришел быстро, растекаясь по моему сознанию вереницей образов и фраз.

 

 Глава 9. Когда мы становимся взрослее.

Идя на поводу у других, мы теряем часть себя и забываем истину.

Рассвет встретил меня уже собранную и на ногах. Странное я все-таки существо, иной раз мне нужно всего пару часов, чтобы выспаться, а иногда и целого дня мало.

Сегодняшний день обещает быть занятным. В первый раз все-таки буду разговаривать со своими подчиненными.

Когда я об этом обо всем думаю, у меня просто дрожь по всему телу бежит. Странно, тем не менее, в моем возрасте кем-то управлять, да и ответственность на мне сейчас лежит просто огромная. Но я стараюсь не унывать и идти вперед, вот именно поэтому, сегодня встала пораньше и готова к новым свершениям.

На часах было шесть утра. Хотя мне не впервой в такую рань вставать, но нервишки немного, скажем так, пошаливают. Чтобы себя еще больше не накручивать, я решила с утра пораньше поехать в отдел, глядишь, и узнаю чего.

Поэтому после приведения себя любимой в порядок, я направилась вниз. По пути встретила несколько человек из прислуги, они уже вовсю шуршали по дому. Я их поприветствовала, они только смущенно поклонились и, притупив взор, продолжили заниматься своими делами.

Домик у меня был, конечно, не маленький, но и виллой его назвать нельзя. Два этажа, пять спальных комнат, большая гостиная, малая гостиная, лоджия, столовая, комнаты для прислуги, подвал, тренировочный зал, небольшой, но аккуратненький сад позади дома - еще конюшни, и дворик перед главными воротами.

Как-то до этого момента не очень интересовалась этим строением, по большей части считая его, чем-то временным и не очень значительным. И, возможно, только сейчас я поняла, что это уже не так. Для меня этот дом стал родным и желанным, и то время, которое я прожила здесь навсегда останется в моем сердце.

Вышла в сад. Природа ликует в летние месяцы, радуя нас красотой и теплом. На деревьях уже вовсю созревали плоды, одаряя все вокруг удивительно-приятным запахом сочных фруктов.

Я подошла к небольшой яблоньке и сорвала с нее крупненькое, наливное яблочко, которое так и просилось в рот. Оно было сочным и вкусным, от чего мое настроение немного поднялось.

- Гуляешь?- Дариан стоял на веранде и внимательно на меня смотрел.

- Что-то вроде. А ты?

- Да просто мне стало любопытно, чего это моя хозяйка встала в такую рань, да еще в полном облачении ходит?

- Я сегодня еду в пятый отдел.

Он нахмурил брови.

- А почему ты мне об этом не сказала?

Вопрос был мне , но с интонацией, почему только мне, хотя я, в общем-то, и Дрейку не говорила.

Я подошла к нему ближе и села рядом на ступеньку.

- В отдел я поеду одна.

- Как это одна?!

Дариан скосил на меня недовольный взгляд.

- Одна, это значит одна. Тень я тоже оставлю дома.

- А Дрейк об этом знает?

- Нет.

- Понятно.

Я хмыкнула.

- Понятно, так понятно, но я все равно еду одна.

- Ты так сильно хочешь умереть?

- А ты считаешь, что "охота" попытается на меня напасть?

- Да.- Он говорил серьезно и уверенно.

Я встала со ступеньки, отряхнула мантию и посмотрела внимательно на вампира.

- Хорошо, тогда ты едешь со мной?

Отвернулась тут же от него и пошла обратно в дом.

- Ты куда?

- Пойду, схожу за мечами, карету должны были уже подготовить. Поэтому встречаемся в холле через десять минут.

Дальше разговор продолжать не стала, вошла в дом и сразу направилась в свою комнату.

Мечи я уже давно не доставала из своего сундука, и другое оружие кстати тоже. Но сейчас брать все обмундирование смысла не было, а вот, если все-таки поеду к моим "светлым собратьям" в гости, то и им не премину воспользоваться.

Закрепив парные клинки на поясе, я сразу же направилась к выходу, в дверях столкнувшись с Тенью.

- Госпожа, вы куда-то уходите?

В её руках был поднос с едой.

- Да, Тень, мне нужно съездить по делам.

- Тогда я поеду с вами.

Её голос был спокоен, но в то же время в нем чувствовались уверенные нотки.

- Нет, со мной поедет Дариан.

- Я была призвана вас защищать,- холодно сказала девушка.

- Не волнуйся, все будет со мной хорошо, - я тепло ей улыбнулась.

- Даже если и так, я все равно поеду с вами.

- Ты должна выполнять все мои приказы, Тень?

- Да, госпожа.

- Тогда я приказываю тебе оставаться в доме. Ты меня поняла?!

Она недовольно нахмурила лоб.

- Будет исполнено.

- Ну и хорошо.

Я улыбнулась, стащила с подноса свежую булочку и направилась вниз.

По дороге, слава богу, я не встретила демона, а то эта комедия бы повторилась. Куда? Зачем? Я с тобой! Ну, разве так можно!

Дело здесь даже не в том, что я не ценю заботу о себе, или что я настолько глупа, что готова снова подвергнуть себя опасности. Здесь как раз все совершенно по-другому. Просто не хочу появляться в отделе с целой оравой сопровождающих. Мне еще дорога моя честь и свора нянек не произведет должного впечатления на окружающих, даже, возможно, наоборот, они посчитают меня настолько слабой, что я и защитить себя не способна. А это уж на моей репутации может отразиться огромным и не смывающимся пятном. Вон, например учитель, путешествует налегке и ничего, а я должна тащить с собой их всех. И как я могу стать после этого сильной и самостоятельной, если я - слово, а мне - десять в ответ, и каждый считает своим долгом поспорить и навязать свое мнение.

До вампира я добралась без приключений и этому была безмерно рада. Он стоял какой-то больно напряженный и задумчивый.

- Ну что, пойдем?

- Ты уверена, что не хочешь сказать Дрейку, куда мы едем?

- Уверена.

- Хорошо.

После этих слов он развернулся и вышел на улицу, где нас уже ждала карета.

Мы ехали молча. Я вглядывалась в окружающую действительность, то и дело улыбалась. Столица была, действительно, главным городом Империи; чистые улочки, ухоженные парки и множество людей и нелюдей повсюду.

Кипит жизнь: бедокурит детвора, шумят торговцы, подзывая покупателей, туда-сюда проезжают кареты и всадники.

Моя карета остановилась на одной из главных улиц около небольшого трехэтажного здания, по обе стороны от дверей которого стояли стражники с непреступными физиономиями.

Мы вышли из кареты и направились внутрь. Стражники, конечно, на меня покосились, но, разглядев мантию, допытываться не стали. Чуть наклонили головы в приветственном жесте и снова принялись охранять то, что положено. Я хмыкнула и без лишних слов проследовала внутрь.

В здании сначала я никого не заметила, по крайней мере, на первом этаже. Но я упрямая и не растерялась, пройдя на второй. Разумно предположив, что мой кабинет должен находиться где-то наверху.

Поднявшись по лестнице, мы прошли немного вперед. Практически весь второй этаж был заставлен письменными столами, на которых крупными стопками лежали различные бумаги, и вокруг всего этого хаоса носился молодой юноша, сильно ругающийся и пытающийся хоть как-то рассортировать бумаги. Я хохотнула, узнав в нем своего недавнего знакомого. Потом подошла к нему поближе. Парень в это время усиленно что-то искал в ящике одного из столов.

- Извините, вы не могли бы мне помочь?

- Подождите минуточку, я занят.

Он разговаривал со мной, не поворачиваясь. Меня это, признаюсь, начало веселить.

Я села на свободный стул напротив него и стала ждать, когда же парень все-таки обратит на меня внимание. Дариан прислонился к одному из столов и тоже ждал.

Молодой человек так усиленно рылся в своем столе, что в какой-то момент мне его стало жаль. Хотя я его понимаю, так запустить отдел, а потом еще чего-то пытаться откопать, это очень проблематично.

Через минут пять, он, наконец, откопал какую-то больно помятую бумажку и с радостным вздохом повернулся ко мне.

Нет, его лицо надо было видеть! Смесь удивления и страха, да еще несколько каких-то эмоций, которые я не смогла распознать.

- Ма-ма-ма-гистр, - уж больно сильно заикаясь, проговорил он.

Я улыбнулась.

- А что вас так удивляет, господин Крейн?! - лучезарно, но несколько напряженно сказала я.

Потом встала со стула и серьезно на него посмотрела.

- Нет-нет, ничего, просто мы думали, что вы приедете днем.

- Я не считаю, что рабочий день лучше начинать с обеда, надеюсь, вы тоже.

Веселье мое прошло так же быстро, как я поняла, что у них здесь не все чисто.

- Ну что ж, покажите, где мой кабинет.

- Да, магистр, сейчас.

Парень быстро спрятал бумажку в полы своей мантии (кстати, он-то у нас относится к третьей ступени1 магов) и повел нас в означенное место.

Мы шли недолго, на третьем этаже и располагался мой, так называемый кабинет, с окнами на главную улицу. Нет, ничего ужасного там не было, может, немного пустоват, да и пыли полно, а так: письменный стол, кожаное кресло, пару стульев и полупустые книжные полки.

- Что-нибудь еще, магистр?- нерешительно вопросил юноша.

- Да, скажи мне, пожалуйста, когда придут все остальные и придут ли они вообще? Парень на минуту оторопел, но потом ответил.

- Они придут, госпожа, к девяти часам, правда не все, некоторые уехали с проверками и будут только через месяц.

- Прекрасно.- Я посмотрела на часы: без десяти восемь.- У нас есть еще час, не так ли, господин Крейн?

- Да, магистр.

С каждой минутой он начинал говорить более уверенно. Я хмыкнула.

- Ну, раз у нас есть время, я бы хотела просмотреть все дела за недавнее время.

После сказанного села в кресло и серьезно посмотрела на мага.

- Все?- он удивился и выпучил глаза.

- Да все. Или это невозможно?

- Нет, магистр.

- Тогда почему? - закономерно спросила я.

Он виновато потупил взгляд.

- Вы не знаете, где они лежат, или не можете их найти в том бардаке внизу?

Парень закашлялся, но отвечать не стал.

- Что ж, придется тогда сначала разобраться с этим.

Я встала, сняла мечи с пояса и пошла в сторону мага. У него округлились глаза, но с места он не сдвинулся. Не знаю, чего он так испугался, меня или моих мечей, но убивать его я не собиралась, да и вообще, зачем? Вместо этого я встала напротив, сложила мечи и тут же отдала их Дариану. У вампира была серьезная физиономия, но мечи он взял, не произнеся, при этом ни слова.

1 Третья ступень.- У магов этого мира, есть разделения на ступени силы. Начиная от первой, Магистра и долее по убыванию. Так же ступени отличаются друг от друга цветами магических рун на мантиях. Например, у магов первой степени, руны- красные, второй - зеленые, третьей - фиолетовы, четвертой - синие и, наконец, пятая ступень - так называемая низшая, с голубями рунами. Но это не все, критерии назначения ступени зависит и от чистоты крови мага. Магистры в этой связи могут иметь только чистую кровь, хотя в последние несколько столетий из-за недостатка таковых, было сделано послабление, в счет магов второй ступени.

Я стояла напротив парня и смотрела в его испуганные глаза.

- Ну что, господин Крейн, пойдемте разбираться в бумагах, а то я отсюда и до вечера не уйду.

- Но, - было запротестовал парень, но взглянув на мое серьезное лицо, ретировался.

- Вы против?

- Нет, просто остальные…

- Не волнуйтесь, когда они придут, я с ними тоже поговорю, а сейчас, пожалуйста, давайте не будем тратить время.

Мужчина растерялся, но возражать и препятствовать мне не рискнул.

Мы пошли обратно. Маг был напряжен, это сразу как-то бросалась в глаза.

Ха! Интересно, что они обо мне напридумывали?

Когда я думаю, сколько же там работы, меня бросает в пот, но ничего, мы и не с таким разбирались, и потом, могу и магией себе помочь.

По дороге я сняла с себя мантию, благо на мне была удобная одежда: черные брючки, белая ажурная рубашечка и в тон брючкам камзол, так что можно было не волноваться, если испачкаюсь, да и просто двигаться удобнее. А мантия… Не хотелось бы её испачкать в первый же день на работе.

Мы спустились вниз, маг остановился, недоуменно на меня поглядывая. Мантию кстати я тоже сгрузила вампиру, он скорчил недовольную мину, типа, что я из него вешалку собираюсь сделать, но я ему, только, многозначительно улыбнулась, и он, как хороший мальчик смолчал.

Работы и вправду много, но чем раньше мы начнем, тем раньше закончим.

- Ну, с чьего стола начнем?- Я покосилась на парня.

- Я не знаю.

- Хорошо, тогда начнем с первых.

Хотя, по-моему, тоже все равно, с каких начинать, восемь столов были так забиты всякой бумажной ерундой, что здесь и за год без хорошего отряда секретарей не разобраться. Конечно, были и пустые столы, но они в этом хаосе просто терялись.

Я подошла к одному из столов, прикинула, сколько разбирать три огромные стопки макулатуры, плюнула и принялась их магически читать, сортируя в уме, что и куда. Мне, честно говоря, даже понравилось это дело, с магией все гораздо проще. Все, что я отбирала и сортировала, в мгновение ока перемещались в один из шкафов в небольшой комнатке на третьем этаже, предварительно проходя соотношения, как по годам, так и по важности. Да и мне не мешает вникнуть во все это. Так вот, с первым столом я разобралась минут за двадцать. Дальше дело пошло гораздо быстрее. Ведь первое всегда труднее, а потом уже намного все легче, да и картотеку я создала, правда комнатка с ней на третьем этаже оказалась, но это не мои проблемы, что во всех помещениях на втором творится полных кавардак. Поэтому осталось только соотнести и перекинуть бумаги в картотеку.

Парень на меня странно косился, у него так хорошо не получалось, поэтому я недолго думая, отправила его разбираться с собственным столом. Хотя у меня смутные подозрения, что и это он будет долго делать.

В общем, к девяти часам я уже возилась с четвертым столом, старательно все раскладывая и читая, кстати, чтобы потом меня мои подчиненные в гроб не загнали со своими претензиями, я заносила в журнал, что и куда. Журнальчик я создала минут за пять, но после часа работы он превратился в здоровенький талмуд, да и заносилось в него все не только по алфавиту, но и по именам. А то кто их знает, этих магов?!

Вампир, кстати, не выдержал стояния на одном месте и благодушно привалился к стене, сделавшись при этом практически незаметным. Вот, спрашивается, зачем за мной тащился, говорила же, что не будет ничего интересного, но нет, как это, чтобы я и одна.

В общем, вся замученная и уставшая, я встретила первого аборигена. Но встретила - это сильно сказано: я была вся пыльная, сильно ругающаяся, и при всем при этом пребывающая под столом.

Короче, стала я вылезать с кучей ненужных бумажек и столкнулась нос к носу с нахальным типом среднего роста, черноволосым и сероглазым, который в свою очередь чему-то довольно улыбался, смотря на меня. Но мы не медом намазанные, в смысле я, и поэтому такого не терпим.

Я впихнула ему стопку запыленных бумаг, схватила вампира за рукав и пошлепала вниз.

- Вы куда, магистр?

Крейн уже хотел меня догонять, но я обернулась и уставшим голосом проговорила:

- Кофе выпью и вернусь.

У того типчика с лица сразу спала улыбка, но мне как-то сейчас не до разбирательств.

Все-таки использовать магию для такой рутины, этого еще то удовольствие. Нет, сначала мне понравилось, но когда я дошла до четвертого стола, у меня пропал весь энтузиазм вместе с силами.

Пока мы спускались, я пару раз чихнула и, чтобы себя не мучить, произнесла очистительное заклинание, но в итоге вконец размякла. Нет, магических сил, у меня еще было много, но физических и моральных, увы.

Никогда еще за свою жизнь не читала столько доносов, жалоб, отчетов, различных досье и прочей рутинной ерунды. Конечно, я прекрасно понимаю, что это очень важные вещи и их надо знать, и, причём, досконально, но какие же они одинаковые и нудные!

Я еще раз вздохнула, и, забрав мечи у вампира, пристегнула их к поясу. По дороге на улицу мы встретили еще двоих мужчин, но особого внимания, как они, так и я, друг на друга не обратили.

Когда мы вышли, я стала накидывать мантию, хотя на улице было, скажем так, очень жарко, но мантия на то и магическая, что в ней комфортно в любое время и в любом месте.

- И что дальше?- Вампир не разделял моего энтузиазма.

- Как что? Если я сейчас не выпью кофе, то сразу можешь отправлять меня на свалку.

- Карета уехала и будет только вечером.

- Ничего, мы пройдемся.

Стражники на нас заинтересованно косились, я хмыкнула.

- Извините, уважаемые, где здесь можно выпить кофе и спокойно посидеть?

Мужички задумались.

- Госпожа, вы можете сходить в "Вейден", приличное заведение, да и хозяин там - бывший вояка.

Я широко улыбнулась.

- И где же я могу найти это место?

- Здесь недалеко, по этой улице, направо, еще метров пятьдесят пройдите и сразу его увидите.

- Благодарю!

Не теряя больше ни минуты, я направилась в вышеуказанное заведение. Дариан шел за мной.

- А тебе не кажется, что лучше бы сначала поговорить со всеми магами, а потом идти пить кофе?

- Конечно, это разумно, но я так умаялась, разгребая там завалы из бумаг, что не думаю, что полчаса что-то изменят. Хотя, может, ты и прав, но зато теперь я знаю кучу всего, что мне поможет в деле, а то еще неизвестно, осталась бы и половина из этих бумаг, если бы мы пришли, скажем, в обед.

- Ты думаешь, они что-то скрывают?

- Я не думаю, я в этом уверена.

С этими словами я открыла дверь кафе и вошла внутрь.

Заведение было неплохо обставлено, небольшие квадратные столики из темного дерева красовались тут и там, чистенько, да и света много.

Хотя посетителей в такую рань, слава богу, немного, а то еще пристального внимания к моей персоне мне не хватало.

К нам подошла молоденькая девушка лет пятнадцати на вид, зеленоглазая и светловолосая, в скромном черном платье с воротником по горло и с белым фартучком на талии:

- Чего желаете?- она говорила негромко и мягко.

- У вас есть кофе?

- Есть, госпожа.

- Прекрасно, тогда принеси, пожалуйста, кофе, и чего-нибудь к нему.

- Что именно, госпожа?

Я задумалась. Вампир же в это время скорчил недовольную мордашку.

- Пирог у вас есть какой-нибудь?

- Есть, госпожа, как раз только испекли, с клубникой.

- Замечательно, тогда кусочек пирога.

Девушка кивнула и повернулась к Дариану.

- А вы господин, что-нибудь будете?

- Нет.- Он говорил резко и без особого энтузиазма.

- Хорошо! Я сейчас все принесу.- Она поклонилась и быстрым шагом пошла к кухне.

Через пять минут девушка вернулась, неся на подносе долгожданный кофе.

Я радостно вздохнула. Вампир же удручённо скукожился.

Девушка поставила поднос и снова исчезла.

- Ты что такой хмурый сегодня?

- Мне просто не нравится то, что ты делаешь.

- Но, боюсь, с этим ты ничего сделать не сможешь.

Я взяла чашку и отпила из нее немного. Благословенная теплота разлилась по жилам. Потом откусила пирога, и совсем расслабилась.

- Что с тобой происходит в последнее время, ты сама не своя?!

Опускаю чашку и смотрю в взволнованные карие глаза.

- Правила игры изменились. Я больше не буду прятаться и ждать. Времени остается все меньше и меньше, а я толком ничего не сделала.

- Какого времени?

- Времени до больших неприятностей, а, зная себя, могу точно утверждать, что они наступят скоро.

- Все ясно.

Он нахмурил брови и в задумчивости притупил взгляд.

Я решила не мешать, старательно в это время, поедая пирог и допивая кофе. Через семь минут мы уже двигались в обратном направлении. Стражники на дверях нам приветливо поклонились, можно сказать, даже с гораздо большим уважением, чем ранее.

На лестнице я снова отдала мечи, хотя Дариан сказал, что делает это в последний раз, так как свое оружие негоже отдавать кому-либо. Я на это заявление только улыбнулась.

Когда я, наконец, добралась до второго этажа, то поняла, что мне здесь не рады. Нет, надо было видеть лица этих магов, когда я пришла, то ли неприязнь, то ли зависть или, может быть, даже злость.

Я хмыкнула и недовольно сузила глаза. Маги стояли напротив меня в количестве пяти "штук" и все, кроме Крейна, сдержанно поклонились. У парня на лице болталась такая озадаченность, что все сразу стало ясно. Отчитали.

Я посмотрела на часы: полдесятого.

- Ну что, господа, так и будете молчать или представитесь, а то уж и не знаю, что с вами делать.

Они подчинились без должной прыти, но все-таки.

Первым был тот сероглазый брюнет, которого я встретила.

- Лесли Маерс, - коротко и недовольно сказал он.

Кто бы сомневался!

Следом за ним был невысокий мужчина с проседью в черных волосах и небольшой аккуратной бородкой.

- Васс Тоун.

Я кивнула. А дальше, кто знал, что мне выпадет такая честь - лицезреть самого толстопуза, а то есть:

- Хаисман Роэт, - сказал, как выплюнул, высокомерный индюк.

Но нам чего, вот именно, нам ничего, и поэтому я ему также кивнула головой, как и остальным. Дольше был тоже знакомый, правда, не такой высокомерный, хотя…

- Хаккерс Стоун.

- Кристина, тебе не кажется, что они слишком уж враждебно настроены?

Голос Дариана в моей голове разогнал все неприятные мысли, да и приятные тоже.

- Не волнуйся, разберемся, а пока оставь меня одну.

- Что?!

- В смысле - побудь пока в моем кабинете, я скоро приду.

- Нет.

- Это приказ.

Вампир фыркнул, но противиться он не может, так что подчинился.

- А теперь, господа, хотелось бы услышать ваши претензии и предложения, а то у меня нет никакого желания начинать нашу работу с недомолвок.

- Да какие недомолвки! То, что Вас сюда поставили, уже говорит об отношение к нашему отделу.- Кто бы сомневался, его светлость Хаисман собственной персоной.

- Правда?- я сощурила глаза.

- Да, это так, или вы думаете, что нам приятно будет с вами работать?

- Не знаю, но разве Вам не сказали…- я мило улыбнулась.

Толстопуз заинтересованно на меня посмотрел.

- О чем?- я без лишних разговоров вторглась в его разум и сказала ему, примерно следующее:

- Господин Хаисман, я не буду с Вами церемониться и потакать. Я буду здесь работать, а если Вы не будете проявлять ко мне должного уважения, причиню такую боль, что смерть покажется вам спасением, но вы ее не дождетесь и будете годами мучиться и изнывать, пока не сойдете с ума.

И для должного подтверждения своих слов, я причинила ему ментальную боль, от которой он свалился на колени.

Вся наша беседа заняла не больше десяти секунд, я же в это время мило улыбалась.

Маги непонимающе посмотрели сначала на него, а потом на меня.

Ну что, поиграем!

- Вам плохо?- я наклонилась к толстопузу.

Он посмотрел на меня глазами полными ненависти и боли, но все-таки произнес:

- Я понял.

Остальные на него непонимающе посмотрели.

- Что вы поняли?

- Я понял, что был не прав.

- Рада, что вы так быстро поменяли свое мнение.

- У кого-нибудь есть еще, что сказать?

Все покосились на Хаисмана, который все же умудрился встать, и отрицательно покачали головами.

- Прекрасно, тогда через час я жду вас в своем кабинете, а пока можете быть свободны.

Маги недоуменно на меня посмотрели.

- В каком смысле - свободны? - Господин Васс непонимающе потер подбородок.

- Мне нужно закончить с бумагами, а после этого я хотела бы с вами поговорить.

Маги кашлянули и странно посмотрели на нехилые стопки на письменных столах.

- Вам нужен только час?- Хаккерс с интересом на меня посмотрел.

- Да, только час, я не думаю, что у меня это займет больше времени, но если все же займет, то я надеюсь, вы сможете подождать несколько минут.

"Они мне не верят, ну и ладно".

- А нам что делать этот час?

"Лесли, Лесли, и почему мне, кажется, что ты не так прост, как хочешь казаться?"

- Выпейте кофе.

- Кофе, хм.

Маги ушли, а я осталась. Вот ведь и куда лезу? Неугомонная моя душа. Власти захотелось, дурочка, куда тебя несет, ведь знаешь же, что угрозами ничего не добиться. Теперь главное, чтобы хуже не стало.

Я вздохнула, положила мантию на стол и принялась за работу…

***

-Что с тобой?- Я вошла в свой кабинет уставшая и со страшной головной болью. Вампир сидел на стуле и читал какую-то книгу.

- Голова разболелась.

- Не стоило себя так мучить.

Села на кресло и закрыла рукой глаза.

- Дело есть дело, а эти маги… Ну что я могу сказать, мне с ними работать, хотят они того или нет.

Вампир неслышно подошел ко мне и начал делать массаж.

- Да уж. Хоть что-нибудь нужное нашла?

- Нашла уйму всего нужного, кучу неясного и гору хлама.

- Рад за тебя.

- Я тоже.

- И когда ты собираешься с ними более тесно пообщаться?

- Через три минуты они уже должны быть здесь, и, надеюсь, маги придут со своими стульями,- я хмыкнула.

- Рад, что ты еще можешь шутить.

- А я-то как рада!

Я вытащила небольшую книжечку из мантии и положила на стол.

- Что это?

- А это - сведенья обо всем, что я нашла.

- Занятно.

- Да уж, так занятно, что лучше бы я об этом обо все не знала.

- Что, все настолько плохо?

- Да нет, просто счастье в неведении.

В этот момент в дверь постучали, затем вошли в кабинет. Вампир убрал от меня руки и превратился в неподвижную статую за моей спиной.

Как ни странно, пришли все. А то уж я подумала, что некоторые особо рьяные личности скажутся больными!

Маг выстроились в ряд и ожидающе на меня посмотрели.

- Ну что, выпили кофе?

- О чем вы хотели поговорить?- Хаккерс решил не играть.

Отлично! Люблю деловых людей.

- Разговор будет долгим, так что будет разумно, если вы принесете недостающие стулья.

- Я принесу, - вызвался Крейн.

- Мы постоим.

"И чем же я вам не угодила господин Лесли?"

- А кто Вам сказал, что это пожелание?- Маг недовольно сверкнул глазами.- Вы же поможете Крейну принести стулья, или я не права?!

Гнев в серых глазах, но ни слова против.

"Интересно, сколько сегодня у меня появится новых врагов?"

Через несколько минут они вернулись и маги, наконец, уселись.

- Прекрасно. Для начала я расскажу вам о принципе работы картотеки. Во-первых, под нее я отвела одну из пустующих комнат на третьем этаже. Почему на третьем? Да потому, что в тех комнатах, которые имеются на втором, нужно еще повозиться, но когда все там уладится, я её перенесу. Во-вторых, сортировка бумаг. Все дела сортируются по важности, по дате, по назначению и по алфавиту. В-третьих, создан общий журнал, в котором идет перечисление наименования дел. В-четвертых, на каждого из вас сделана отдельная книга, в которой идет перечисление всех вашим документов. Эти книги лежат на ваших столах. В-пятых, все документы по истечении определенного срока будут возвращаться в картотеку.

- Вы, конечно, простите, но как нам с ними работать, если они будут возвращаться?- Господин Васс хитренько так улыбнулся.

- Не волнуйтесь, все очень просто: в журнале посещения картотеки будет стоять дата взятия и важность документа, да и сроки его выдачи и сдачи, последний можно продлить. А те документы, которые будут необходимы Вам в поездке, будут копироваться.

- А вы не думаете, что это все усложнит нам работу?

"Язви, язви, Лесли Маерс!"

- Система никому не усложняет жизнь, она на то и создается, чтобы её упрощать.

"Если б она еще была компьютерная…" Я вздохнула при этой мысли.

- И чего вы этим добьетесь?

"Нет, я не могу. Уважаемый мистер Васс, ну почему вы не понимаете?!"

- Я добьюсь хоть какого-то, но порядка, или вас очень устраивало то, что творилось в отделе еще недавно?

- Вы бы так говорили не о бумажках, а о реальных делах!

"Господин Лесли, ну да, ну да".

- Хорошо, давайте поговорим,- я открыла книгу на его имени.- Ага, вот очень интересный момент,- перевела на него взгляд.- Что у вас с городом Хь'енай?1 - Маг посерьезнел.- Может, расскажите мне о происшедшем и о попытках улаживания этой ситуации, чтобы я могла завтра отчитаться перед советом.

1 Хь'енай- город в северной части Темной Империи. В начале 3480 года от разделения народов в нем начались волнения, вызванные некомпетентностью местной власти. В Хь'енай для предотвращения конфликта был отправлен член пятого отдела, темный маг третьей ступени - Лесли Маерс. После его вмешательства ситуация в городе ухудшилась, вследствие чего был убит член местной администрации Арти Лост и его семья. Волнения улеглись только после того, как в дело вмешались военные. Ситуация с администрацией до сих пор не была улажена, местные жители категорически отказываются признавать власть магов. В городе были избраны новые управляющие. Но со времен последнего волнения, маги туда не приезжали и не пытались восстановить там сферу своего влияния.

Император смотрит на это сквозь пальцы, не желая давить на людей больше возможного. Темный совет же всю вину переложил на пятый отдел. До улаживания этого конфликта некоторые полномочия отдела снимаются, в связи с чем, членам отдела не разрешается пользоваться своим служебным положение, бюджет отдела был существенно урезан, вследствие чего был сокращен и расформирован штат.

- Все, что я знаю, написано в моем отчете.

- Да, я читала ваш отчет. Общие фразы и ничего конкретного, но не волнуйтесь, с этим я в ближайшее время разберусь.

- Вы собираетесь ехать в Хь'енай?

"И чему он так удивляется, да и остальные?"

- Если вы ничего не предложите в течение недели, то скорей всего, но я поеду не одна, не волнуйтесь, со мной поедите Вы.

Маг закашлялся.

- Но если я туда поеду, они…- он замялся.

- Что они, господин Лесли? Попытаются вас убить?- Мой голос был будничный и спокойный; маг на меня зло посмотрел.- Право, не стоит на меня злиться, я же даю вам время, а Вы уже сдаетесь, так не пойдет,- я покачала головой.

- Вы хоть понимаете, что там за ситуация? Они отвергают власть совета, и я не думаю, что наш приезд туда что-либо решит. Да и горожане не слишком "обрадуются" такому визиту.

- Ладно, господин Лесли, поговорим об этом через неделю. А сейчас….- я открыла страницу на следующем маге, - господин Хаисман.

Маг аж икнул от удивления.

- Да-а-а.

- Вы ничего мне не хотите рассказать?

- Не-е-т.

- А как же маг по имени Истам Шоо1 ? Или вы его не помните?!

- Но какое он имеет отношение к делу?

Окружающие недовольно скосили на него глаза. Значит, знают и помнят. Ну, отлично.

1 Истам Шоо - один из студентов академии, выходец из небогатой семьи. Одно время был учеником Хаисмана Роэта. Подрабатывал в свободное время от занятий охранником в одном из трактиров столицы (название неизвестно). Был убит своим учителем в связи с тем, что вышеозначенный студент не проявил "должного уважения" к своему учителю и работал в злосчастном месте. В расчет предъявленных обвинений не бралось то, что Истам Шоо был единственным мужчиной в семье и должен был содержать мать и двух сестер.

- Господин Хаисман, единственное, что сейчас не имеет для меня значения, это Ваша личная жизнь. После того как отдел передали мне, я отвечаю как за вас, так и за Ваши поступки. И мне бы очень не хотелось слышать и знать о том, что Вы совершаете грязные делишки за моей спиной.

- Я, я не…- он раскраснелся как помидор и от досады не знал, что сказать.

- Все понимаю. И буду надеяться, что наши дела впредь не будут ухудшаться, но для этого мы должны работать вместе, а не порознь.

- Мы видим, что вы достаточно хорошо нас изучили и что дальше?

"Господин Хаккерс, вы правы и, что же дальше?"

- Дальше. Я не собираюсь больше тормошить Ваше прошлое, по крайней мере, кроме Хь'енай. Мне важно, что вы готовы сделать сейчас и как вы себя проявите, и я не вижу здесь никаких проблем. Каждый имеет права стать лучше.

- А вы?- господин Васс решил взять слово.

- Я?- наигранно удивляюсь.

- Раз Вы знаете о нас почти все, неужто будет неправильным узнать и о Вас?- маг говорил уверенно и убедительно.

- Что вы имеете в виде?- бесцветным голосом спрашиваю.

- Ходят слухи, что Вы связаны со светлыми.

"Да, похоже, слухи быстро распространяются".

Я улыбнулась.

- Обо мне ходят разные слухи, и почему вы думаете, что этот правдивее других?

Маги смутились, но отступать не стали.

- Да, но разве Вы не встречались с ними?

"Крейн, любопытство до добра не доводит, по себе знаю".

- Встречалась.- У магов округлились глаза. Не думали, что так все и выложу, или не знали, правда это, или нет?- И что?

- Как и что? Это же предательство!- возмутился толстопуз.

Кто бы сомневался!

- Предательство - какое громкое слово!

Я хмыкнула.

- Если бы за каждым магом следил весь совет, то я думаю, что у нас все оказались предателями и сидели бы или висели уже.

- В каком смысле - весь совет?- господин Васс решил вставить слово, пока его коллеги в ауте.

- Не думаете же вы, что за моими действиями не наблюдают. Я член совета, а значит, на мне лежит огромная ответственность и многие обязанности. Вследствие этого любое мое опрометчивое действие может принести урон стране.

- Тогда почему Вы с ними встречались?- у Крейна были заинтересованные глаза.

- В жизни много случайностей, почему же Вы думаете, что эта к таковым не относится? Или мне уже и на улицу выйти нельзя, вдруг там будет кто-то из светлых, и, не дай Тьма, я с кем-то по дороге столкнусь.

Разговор постепенно заходит не в то русло.

- Есть еще вопросы?

- Почему Вы стали магом?

"Господин Васс, похоже, вы решили сегодня вытянуть из меня всю нужную информацию".

- А почему нет? У меня есть способности, желание, да и учителя неплохие.

- Вы же девушка?

Крейн, похоже, тоже относится ко всему слабому полу, как к домохозяйкам. И почему мне так везет?!

- А Вы разве не знаете, что случается с темными магами, которые отвергают свой дар?

Мужчины смутились.

- Ладно, хватит обо мне. У нас есть дела поважнее. - Я встала из-за стола.- Пойдемте, буду вам объяснять правила работы с картотекой.- Маги переглянулись и встали.

Дальше была будничная рутина, я им объясняла все, что я наворотила с бумагами, они слушали и внимали. Потом разбирались с их личными книгами, обсуждали некоторые важные вопросы. В общем, дело начало сдвигаться с мертвой точки, впрочем, как и взаимоотношение с коллективом. Конечно, нельзя сказать, что они перестали меня ненавидеть, особенно некоторые субъекты, просто постарались взглянуть на ситуацию под другим углом и принять все плюсы и минусы нашей совместной работы.

Правда, может быть, я немного поторопилась, меняя их работу так кардинально и быстро, но времени остается все меньше и меньше, а предчувствие все паршивее и паршивее. Даже не знаю, с чем оно связано, но определенно с чем-то плохим. Да и так называемая "охота" у меня из головы не выходит, неужели они так просто отказались меня убить? Что-то мне в это смутно верится, особенно, когда я спаслась чисто случайно, как говорится, повезло. Но в следующий раз все может обернуться по-другому. Мне тогда и одного охотника за глаза хватило, а если они пошлют больше? Да и что-то последнее время мне стало казаться, что Дрейк ошибался на их счет, и они охотятся за мной по какому-то другому поводу, нежели из желания не допустить мою светлость к власти. Ну, хватит голову себе дурить. Все будет так, как карта ляжет!

***

Домой мы вернулись часам к шести вечера. Страшно болела голова, да и есть очень хотелось. Еще вампир на меня всю дорогу бросал странные взгляды. И чем я его так поразила, надеюсь, не своей глупостью?

Переступив через порог, наткнулась на Тень. Девушка стояла почти неподвижно.

- Ты что здесь делаешь?

- Я ждала вас, госпожа.

- Что, целый день?

- Да.

Я бросила на неё недовольный взгляд и, схватив за руку, повела в свою комнату. Она шла молча и не сопротивляясь.

До моей комнаты мы дошли довольно быстро. Я усадила это неугомонное создание на кровать, а сама сняла мантию, убрала мячи, а после внимательно и сердито на нее посмотрела.

- С этим пора кончать!

- С чем, госпожа?

- С твоим отношением к жизни.

- Я не понимаю?

- Ты сегодня ела?

- Нет.

- Почему?

- Я ем столько, сколько мне нужно для жизни.

- Ты должна питаться нормально, ты же не бесплотный дух, ты живая девушка!

- Я - Тень.

- Ты Тень,- я согласно кивнула.- Но кроме этого в тебе есть капля моей души, и я не хочу, чтобы ты вела себя как ничтожная вещь.

- Но я обязана вас защищать.

- Да, ты обязана меня защищать, а я обязана о тебе заботиться.

- О чем вы?

Как же её речь бесцветна, и на лице - ни одной эмоции.

- Ты живая! Как ты этого не понимаешь!- Нетерпеливо и порывисто вскрикнула я.

Я села рядом с ней, взяла её руку и приложила к своей груди.

- Ты чувствуешь, как бьется мое сердце?

- Да, госпожа.

Я отняла руки и приложила теперь к её груди.

- А теперь, что ты чувствуешь?

Она прислушалась к своим ощущениям.

- Оно тоже бьется.

- Да, оно бьется, потому что ты жива, потому что работают твои легкие и течет кровь по жилам. Ты жива, потому что у тебя есть душа, потому что ты не просто вещь и твоя жизнь не только служение мне.

- Но я же ваша Тень.

- Ты живая, и не должна себя ограничивать только обязанностями. У тебя же есть еще и свободное время, не так ли?

- Да, госпожа.

- И что ты делаешь тогда?

- Я сплю.

- И все?

Я недовольно на нее посмотрела.

- Нет, еще я ем и привожу свое тело в порядок.

- Замечательно. Но разве тебе не хочется иногда прогуляться по саду или посмотреть на звезды?

- Если это приказ, то я…

Я её перебила.

- Это не приказ, а вопрос. Так хочется или нет?

- Нет.

Я тяжело вздохнула.

Похоже она и вправду безнадежна.

- Хорошо. Тогда так, я сейчас приму душ, оденусь, и мы с тобой займемся самообучением.

- Хорошо. Тогда я Вас здесь подожду.

- Нет, иди лучше на кухню и приготовь еды на двоих, с собой. После чего приходи в сад.

- Будет сделано, госпожа.

- И еще не забудь мне напомнить, чтобы я, наконец, придумала тебе имя.

- Хорошо.

Я посмотрела на неё, тяжело вздохнула и направилась в ванную.

Ну, нет, она просто невозможное создание, живая, а ведет себя как робот. "Да, нет, не знаю, а то есть, хорошо, будет сделано, поняла" - и прочие односложные предложения.

У-у-у-у. Не люблю я, когда со мной так разговаривают. Сразу чувствуешь себя женщиной средних лет, у которой за плечами полжизни, куча забот, первая любовь, первый брак, первый ребенок, первая квартира, машина и так далее по списку. А у меня- то пока не так много было этих первых, я же еще столько всего не видела и не знаю! Ну, нет, я все-таки постараюсь показать ей, что она не просто воин, но еще и девушка, и человек.

Я быстренько приняла душ, надела легкое платье, взяла две накидки, одеяло и пошла в сад.

Как-то странно, что Дрейка я сегодня не видела. Может, он куда-то уехал или что-то случилось? Нет, лучше об этом не думать, а то себя виноватой начну чувствовать.

До сада добралась быстро. Тень меня уже там ждала, стоя около одного из деревьев.

Я время зря не стала тратить, выбрала уютненькое местечко, расстелила одеяло и уселась.

- Садись, чего стоишь?

Девушка села, положив корзину с продуктами рядом. Я протянула ей одну из накидок, а вторую набросила на свои плечи. Погода была хорошая, солнышко приветливо светило, пели птички, облачка плыли по небу, хотелось только лежать и всматриваться в эту синюю даль.

- Как ты думаешь, зачем мы здесь сидим?- спросила я.

- Я не знаю, госпожа.

- Мы сидим здесь, потому что мне просто так захотелось,- я посмотрела в её синие глаза.- Скажи, как ты хочешь, чтобы тебя называли?

- Я не понимаю вопроса, госпожа.

- Хорошо. Вот смотри, меня зовут Кристина, а у тебя нет имени, вот поэтому я и спрашиваю, как ты хочешь, чтобы тебя называли?

- Я ваша Тень, госпожа, у меня не может быть имени.

- А если бы было?

- Но его нет.

- А все-таки. Если бы ты была обычной девушкой, как бы ты хотела, чтобы тебя называли.

- Но я же не обычная девушка.

- А ты представь,- я произнесла это с небольшим нажимом.

- Представить?- удивилась она.

- Да, просто представь и скажи, как бы ты хотела, чтобы тебя называли, если бы ты была обычной девушкой.

Тень задумалась. Я решила не мешать её размышлениям, отвернулась и вперила свой взгляд в голубую высь.

- Айя.

Я повернулась на голос.

- Как?

- Айя.- Тень говорила уверенно и, наверное, первый раз за все время в её глазах было что-то большее, чем просто пустота.

- Я рада, что у тебя получилось, Айя.

- Но я не…

- Ненужно оправдываться, ты сама его выбрала. Позволь же мне теперь называть тебя Айя.- Я улыбнулась и посмотрела на нее.- А теперь давай поедим, а то я с голоду скоро думать не смогу.

Странно, как иногда хочется поговорить о всяких глупостях, в такие моменты мне всегда не хватает своих подруг из другой моей жизни.

Мы с тенью разговаривали, я смеялась, шутила, рассказывала о своей жизни, отвечала на её вопросы и просто радовалась приятному вечеру.

Кстати, мне в какой-то момент даже показаться, что дело по сдвижению Айи с мертвой точки началось, чему я безмерно радовалась.

Так и пролетел вечер, я немного отдохнула, да и развеялась просто отлично, а то в последнее время на меня много всего свалилось, мозг просто не может со всем этим справиться.

После этого я отослала Айю в её комнату отдыхать, а сама направилась наверх. У меня сегодня было еще одно очень важное дело, которое не терпело отлагательств.

Зашла в свою комнату, кинула накидку на стул, после чего достала платок и один из своих ножичков. Он был достаточно острый, чтобы…

Не теряя времени даром, я направилась в комнату вампира, благо она находилась недалеко.

Я постучалась, через некоторое время он открыл.

- Что-то случило?

Какие у него были удивленные глаза!

- Нет. Но, может, ты меня не будешь держать в дверях и впустишь внутрь?

Мужчина недоверчиво сузил глаза, но в комнату меня все-таки впустил.

Я прошла внутрь.

Кстати, ничего интересного, комната похожая на мою, только вот света в ней мало, хотя это и неудивительно.

Вампир на меня недоуменно смотрел.

- Ты хотела о чем-то поговорить?

Присела на кровать и улыбнулась.

- Хотела.

Он сложил руки на груди и недовольно сузил глаза.

- О чем?

- Сядь рядом со мной,- с моего лица спала улыбка, оставив после себя только непоколебимую уверенность.

Он сел рядом, недоверчиво на меня смотря.

- Что ты еще придумала?

Я вытащила нож из рукава. Вампир подозрительно на него посмотрел.

- Что ты собираешься сделать?- его голос был холоден и неприятен.

- Прошло уже больше двух месяцев. Разве не так?

Он сразу посерьезнел.

- Я не собираюсь…

Я не дала ему договорить.

- Моя кровь, кровь мага первой ступени, лучше всего восстановит твои силы, ты же знаешь?

- Да, но…

Я не стала его слушать. Взяла нож в левую руку и сделала надрез на правой.

- Чего ты ждешь?

Дариан ошалело на меня посмотрел, но противиться не стал.

Мне было больно. И эта боль была заслуженная, как говорится, мы в ответе за тех, кого приручили, а в моем случае - воскресили. Ответственность. Да, ответственность, а с ней приходит тяжесть и боль, но, принимая её на себя, мы взрослеем и становимся сильнее.

Мужчина пил медленно, наслаждаясь каждой каплей, а я терпела. Терпела и ждала. Когда у меня невыносимо начала кружиться голова, я его остановила. Он поднял на меня виноватые глаза. Я перевязала руку платком.

- Тебе плохо.- Дариан виновато отвел глаза.

- Главное, что тебе хорошо.- Я улыбнулась.

Он перевел на меня глаза.

- Но вот знаешь, до своей комнаты я все же не дойду. Так что, тебе придется меня отнести.

Вампир, не теряя времени, подхватил меня на руки и понес в указанное направление.

Положив меня на кровать, Дариан спросил:

- Почему?

Я посмотрела на него полными усталости глазами.

- Потому что ты мой друг, и я бы не простила себе, если бы ты в конец ослаб. Я же видела, что тебе тяжело бороться с жаждой. Ты еще слишком мало прожил, будучи вампиром, чтобы терпеть, и если бы я затянула…- продолжать фразу я не стала: и так понятно, что если бы я затянула, то его голод был бы невыносим, и он мог начать убивать ни в чем неповинных людей. А кровь мага, имеется в виду, темного мага, способна утолить жажду вампира очень надолго. В ней содержаться сила, темная сила, которая способна на многое. Хотя, наверное, в дальнейшем придется что-то с этим придумывать, а то, скажем так, это не шибко приятное занятие.

Вампир понимающе кивнул и вышел из моей комнаты.

Меня тошнило, кружилась голова, все-таки он выпил многовато. Но что теперь… Терпи, раз такая глупая. Я хмыкнула, легла поудобнее и попыталась заснуть. Сон навалился внезапно, да и снилась мне всякая ерунда. В подтверждение этого я проснулась в три часа ночи вся взмыленная и взволнованная. Пить очень сильно хотелось, а сил вставать не было. Все тело колотило мелкой дрожью, отчего я сжалась в комок.

- Что ты опять натворила, пока меня не было?- Дрейк сел рядом со мной, потом потрогал мой лоб.- У тебя высокая температура.

- Почему ты здесь?

- Почему?!- он сердито на меня посмотрел.- Потому что мы с тобой связаны, и я чувствую, когда тебе плохо.

Демон прижал меня к себе и начал произносить что-то на странном щелкающем языке. Разумеется, я ничего не понимала.

По моему телу стала разливаться сила, принося с собой покой и прогоняя хворь. На глаза навалилась непомерная тяжесть и я нехотя заснула.

Утром высунула свою любопытную мордашку из-под одеяла. В комнате было темно и прохладно. Вставать не хотелось, да и после температуры чувствовалось легкое недомогание.

В раскорячку сползла с кровати и потопала в ванну. Быстренько помывшись и причесавшись, я вышла, распахнула шторы, а после начала усиленно рыться в сундуке. Одевать мне почему-то в принципе ничего не хотелась. Но в отдел ехать надо, надо, на совет сегодня пойти надо, надо, так что нечего думать. Поэтому я надела свой обычный наряд, а после спустилась в столовую.

Наша маленькая компания была вся в сборе. Только вот не понимаю, чего это вампир с демоном с утра не поделили, смотрят друг на друга исподлобья, только что не рычат.

Я села на своё место, по одну сторону от меня сидел вампир, по другую демон, а чуть поодаль Айя. Эти злюки на меня недовольно посмотрели, но мое выражение лица, по-видимому, и у них отбила какое бы то ни было желание со мной сейчас разбираться.

Положила салфетку на колени и без лишних разговоров принялась есть запеканку. Вампир что-то читал, демон ел, кидая на меня злой взгляд. Тень тоже ела, как-то вообще не обращая внимания на все происходящее.

Есть, кстати, пришлось левой рукой, правая после вчерашнего ныла, и тревожить её я не хотела. Поела я быстро. Сегодня у меня что-то не было желание растягивать это удовольствие на полдня, да и "приветливая компания" только способствовала такому повороту событий.

Из-за стола встала первая и, не обращая ни на кого внимания, вышла в холл.

- Госпожа.- Ко мне подошел Рагнир, держа в руку какое-то письмо.- Госпожа, вот возьмите, только что принес посыльный.

Я взяла письмо и запихнула его в полы мантии.

- Спасибо, Рагнир. Карета уже готова?

- Да, госпожа.

- Хорошо. Передай кучеру, что через пятнадцать минут мы выезжаем.

- Будет исполнено, госпожа.

Я кивнула и направилась в свою комнату.

Не успела я войти в неё и достать мечи, как послышались шаги, и в дверях появился сердитый Дрейк.

- Ты куда-то собралась?

- Я еду в отдел, - я говорила спокойным и бесцветным голосом.

Демон подошел ко мне, приложил руку к моему лбу и недовольно сощурил глаза.

- У тебя температура.

- Ничего, выпью жаропонижающее и все пройдет.

Не теряя времени, я отстранилась и направилась к двери, но не тут-то было. Дрейк схватил меня за руку и силой развернул к себе.

- Я тебя не отпускал.- В его глазах мелькали яростные огоньки.- Почему ты меня игнорируешь?

Я высвободила свою руку и посмотрела в его черные глаза. Потом приподнялась на цыпочках и нежно его поцеловала. Он оторопел, его злость тотчас же пропала, оставив после себя удивление. Я отпрянула.

- Мне пора.

Воспользовавшись его временным помешательством, я выскользнула из комнаты.

Все-таки очень интересно, что его так удивило? Разве я не могу поцеловать своего жениха?! Или это связанно с тем, что раньше я этого не делала, а может просто ситуация неподходящая? В любом случае результатов мы добились: дезориентация и спасательная операция мной были проведены с блеском. Еще бы он не раскусил мой план раньше времени.

Вышла на улицу и, больше никого не дожидаясь, отправилась в отдел. Странное ощущение, наверное, первый раз за все это время я одна куда-то еду.

Я так привыкла, что со мной кто-то есть, что уже, наверное, и забыла, как быть самостоятельной.

Карета неспешно ехала по дороге. На улице стояла прекрасная погода, на небе не было ни облачка. Я смотрела на оживленный город и невольно любовалась его непредвзятостью и искренностью.

- Ты думала, что я куплюсь?

Я от удивления аж на месте подскочила. Напротив меня сидел Дрейк и недовольно щурил глаза.

- Ты меня напугал.- Я глубоко вздохнула.- И, вообще, зачем ты здесь?

- Поначалу я даже подумал, а не отпустить ли тебя? Но потом, знаешь, что я понял?

Он наклонился ко мне, и угрожающе сузил глаза.

Мне сразу захотелось оказаться отсюда как можно дальше.

- Что ты забыла о предосторожности и поехала одна.- Он говорил тихим и бесцветным голосом, но его глаза пылали пуще любого костра.

Когда в твоей душе потухнет пламя, Когда пройдет лютая злость, Поймешь ли ты, что сердце ранят, Твои глаза, лишенные любви?

Строчки пронеслись, и в голове сразу прояснилось, стало спокойно на душе.

Похоже, он опять читал мои мысли. Потому что вместо того, чтобы продолжить меня ругать, непонимающе приподнял бровь, да и запала у него как-то поубавилось.

А я сделала вид, что не обратила на это внимания, отводя глаза и смотря за окно.

- Я просто не могу на тебя злиться.- Я непонимающе перевела взгляд на демона.- Вроде я тебя уже достаточно хорошо знаю, но все равно каждый раз ты меня удивляешь.

- А ты каждый раз повторяешься.

- То есть?

- Ну, вот смотри, сначала ты исчезаешь на какое-то время, а когда возвращаешь, практически всегда меня ругаешь.

- Хм.- Он недовольно нахмурил лоб.- Если бы ты в мое отсутствие не влипала в различные неприятности, тогда бы я и не злился.

Я лукаво улыбнулась.

- А если неприятности сами ко мне липнут?!

Дрейк пристально на меня посмотрел, а потом ни с того ни с сего щелкнул меня по носу.

- Поэтому надо слушать, что тебе говорят, и не вести себя как ребенок.

Я недовольно на него посмотрела, при этом потирая свой бедный носик.

- Взаимно.

- Что взаимно?

- Почему-то ты меня слушаешь только тогда, когда это тебе выгодно.

Он тяжело вздохнул.

- Хорошо, с этого момента ты получишь больше свободы.- Демон хитренько так улыбнулся.- Но взамен ты пообещаешь мне, что не будешь ничего от меня скрывать.

- Ничего важного или вообще ничего?

- Это уж мне решать, важно оно или нет.

- А ты знаешь, что большинство браков распадаются из-за недоверия.- Я сложила руки на груди и стала пристальней вглядываться в его лицо.

Дрейк еще сильней задумался и как-то оценивающе начал меня разглядывал.

В общем, на этой веселой ноте карета и доехала до отдела.

- Ты пойдешь со мной?

- А ты этого хочешь?

- Нет.

- Хорошо, тогда я больше не буду тебя задерживать.

Демон невесело улыбнулся и исчез.

Ну почему со мной всегда так?! Он, наверное, обиделся и разозлился, а я поступила по-хамски, и ничего. На душе осадок, сердце болит, а я все так же иду, ни щадя, ни себя ни других.

Вышла из кареты, кивнула охране и прошла внутрь. Времени было - без четвери девять, наверное, все уже на месте, по крайней мере, я надеюсь.

На втором этаже, как ни странно, кипела работа, маги чего-то усиленно обсуждали, при этом споря и ругаясь. Меня эта ситуация заинтересовала и я прибавила шаг.

Быстренько вбежала по лестнице и застала примерно такую картину: господин Васс и господин Хаисман катались по полу и усиленно пытались друг друга избить, выглядя уже, скажем так, достаточно пострадавшими. В счет господина Васса был сломанный нос, а в пользу Хаисмана - фингал под глазом. И вся эта потасовка сопровождалась нехилым матом и руганью с обеих сторон, то ли оттого, что дальше выше сказанного дело не идет, то ли оттого, что их пытаются оттащить друг от друга, но факт остается фактом.

- Что здесь происходит?

Я встала в проходе и, сложив руки на груди, внимательно на всех посмотрела.

В мгновение ока все стихло, и на меня взглянули пять пар глаз.

Посмотреть-то посмотрели, но вот отвечать не спешили.

Я как-то после утреннего инцидента не очень-то была готова к новым разбирательствам, а поэтому смотрела на все спокойными глазами.

- Успокоились. Может, теперь приведете себя в порядок? Потом я хотела бы услышать ваши объяснения.

Я развернулась и пошла по направлению к своему кабинету.

У меня теперь новый девиз: "Чем больше неприятностей на тебя свалится за нынешний день, тем меньше останется на следующий!"

Хотя поразмышлять на тему их конфликта интересно. Все-таки не каждый день маг второй и третьей ступени дерутся между собой на кулаках.

Я вошла в свой кабинет, села в кресло и, достав письмо из закромов мантии, начала читать:

"Пятый магистр, уведомляем вас, что собрание совета состоится сего числа четырнадцатого месяца 3480 года в 18 часов, в здании первого отдела.

С уважением, магистр Ларенцо".

Первый отдел, по моим сведениям, занимается внутренней политикой. В его ведении находятся все остальные отделы. Подчиняется непосредственно Совету и Императору. Состав отдела чуть больше тысячи человек, из которых магов меньше двух процентов. Очень опасное место, как утверждают некоторые из прочитанных мной документов: пятый отдел занимается практически всем, что ему выгодно. И готов для достижения своей цели пойти на все.

Члены первого отдела считаются очень опасными людьми и умелыми войнами, некоторые из них входят в личную охрану императора. Отличительная черта всех членов отдела - это магические медальоны с изображением грифона, значение и применение которых, держится в строжайшем секрете.

Находится же этот отдел в восточной части города, чуть левее императорского дворца.

Дальше развивать эту тему я не стала, будет время, все и сама увижу, а сейчас превратила письмо в прах, достала из верхнего ящика стола документы и начала внимательно их разбирать.

На сегодняшний день важной проблемой является отбор учащихся в академию магии. Затруднение вызвано, в большей степени, чистотой крови, но также и выявлением достойнейших. Всем в стране известно, что обучение магов является бесплатным, а проживание, как и питание, обеспечиваются государством. По окончанию же академии, магу выделяется дом или участок земли и платится ежемесячное жалование, которое варьируется от ступени мага и его "участливость" в делах страны. В связи с этим ежегодный отбор заставляет преподавательский состав академии чуть ли не вешаться от наплыва желающих, хотя магов среди них, даже пятой ступени, считанные единицы. Что уж и говорить о четвертой и выше!

Поэтому ежегодно на пятый отдел вешается часть этой работы. Так что мне, как главе этого отдела, придется нелегко. Отбор в академию начинается с сегодняшнего дня и мне придется-таки посетить стены вышеупомянутого учреждения.

Я тяжело вздохнула.

И ждут меня там к одиннадцати.

Посмотрела на часы: без четверти десять. А я еще не решила дело с дракой, да и одной мне ехать нельзя, кого-то придется брать, но вот кого? Вопрос, конечно, занятный, да еще: как отбор в академии проходит я смутно представляла.

Вздохнула, встала с кресла и пошла вниз. Если мне память не изменяет, академия отсюда где-то в часе езды, посему, если намериваюсь успеть к началу отбора, мне следует поторопиться с выбором ассистента, да и на разбирательство времени нет.

Спустилась вниз.

Маги разделились на два лагеря, с одной стороны - Хаисман и Лесли, а с другой Хаккерс, Васс и Крейн. Маги, кстати, за то время что я им дала, кое-как привели себя в божеский вид, но побитые физиономии как Васса, так и Хаисмана не скроишь и сантиметровым слоем штукатурки.

Маги сидели по разным углам комнаты и зло косились друг на друга.

- Ну, что скажите, господа?

Я встала в проходе и выжидающе на них посмотрела.

- Просим прощения, магистр, за увиденный вами инцидент.- Хаккерс решил выступить парламентером.- Дело в том, что уважаемые коллеги, как это сказать?- Он задумался.

- Разошлись во мнениях.

Времени все меньше, а ситуация все хуже.

- Да, магистр, разошлись во мнениях и, в общем,- он сделал паузу и выразительно пожал плечами.

- Какова причина разногласия?

Маги переглянулись.

- Это дело личного характера, - выпалил Крейн.

Я недоверчиво сузила глаза. Врать же не умеет, а берется. Учтем!

Маги на этого простофилю выразительно посмотрели с обещанием во взгляде "всего самого наилучшего".

Взглянула на часы: без десяти.

- С вами мне все ясно, господа. Но больше я такого не потерплю. Все "за" и "против" Вы можете обсуждать за стенами этого учреждения, а сюда приходите работать и только. У меня сейчас нет времени объяснять Вам прописные истины, да и это, думаю, незачем. Посему, прошу Вас впредь воздерживаться от подобных действий, а то мне придется принять самые жестокие меры. А сейчас прошу Вас заняться делами.

Я обвела спокойным взглядом всех магов. Потом снова посмотрела на часы: без двух минут.

- Господин Лесли, вы едете со мной.

Не дожидаясь реакции, повернулась и зашагала вниз.

На мой выбор повлияла одна поговорка, звучащая примерно так: "держи друзей близко, а врагов еще ближе" или как-то так, но смысл от этого не меняется.

Я вышла на улицу. Маг вышел следом, он был напряжен и хмур. Но я тоже сегодня как-то хорошим настроением не обзавелась, так что день обещает быть "веселым".

Села в карету, за мной последовал господин Лесли. Карета тронулась, я кучеру мысленно передала адрес и, особо не беспокоясь, внимательно присматривалась к магу. Он тоже решил меня изучить, разглядывая чуть ли не под лупой, как будто я редкий и очень ядовитый зверек.

- Куда мы едем, магистр?- через некоторое время, спросил он.

- В академию, - сухо произношу.

- А почему Вы выбрали именно меня?- маг нахмурил лоб.

- А почему нет?

- Я маг только третьей ступени, ни лучше ли было взять кого-нибудь другого?

- Вы оспариваете мой выбор?- я серьезно на него посмотрела, он напрягся.

- Нет.

- Тогда лучше расскажите мне про вашу последнюю поездку в светлые земли.

- Что вас интересует?

Маг скрестил руки на груди и испытующе на меня посмотрел.

- Кто на вас напал?- я говорила спокойным голосом.

- Светлые маги.

Он отвечал четко и не задумываясь.

- Сколько их было?

- Трое.

- Какие они заклинания использовали?

- В основном - стихийные.

- Среди них были люди?

Все время этой односложной беседы я смотрела в окошко кареты.

- Я не знаю.

- Понятно.- Я тяжело вздохнула.- Значит, Вам повезло.

- В каком смысле?

- Раз Вам удалось спастись, значит повезло.

- К чему этот разговор, магистр?

Я повернулась и посмотрела в его подозрительные глаза.

- Нам же надо о чем-то с вами говорить?! Так почему тогда не об этом?

- Вы меня подозреваете в измене?

Я задумалась. Конечно, вопрос хороший, но вешать на незнакомых людей без доказательств, что-либо, я не собираюсь.

- Нет.

- Нет?- он недоверчиво свел брови.

Я решила сменить тему.

- Расскажите мне лучше, как проводится отбор в академию, а то я не очень хорошо себе это представляю.

- Отбор. Хм.- Он ненадолго задумался.- Отбор в академию проходит в два круга: в первом круге отсеиваются те, кто практически не имеет магического дара, во втором проводится дополнительная проверка чистоты крови, которая определяет студента к той или иной ступени.

- А как происходит отсев на первом круге?

Мужчина хмыкнул.

- А разве магический потенциал можно скрыть?

Мне на ум сразу пришел внешний магический барьер, который скрывает силу. Поэтому я долго не думала с ответом.

- Можно.

- То, что вы имеете в виду, магистр, не относится к отбору. Я понимаю, что вы, как сильный маг, способны на многое, но я имел в виду врожденную предрасположенность к той или иной силе, и никак иначе. А это проверяется достаточно легко: в руку человека, решившего пройти отбор, кладется каменный шар черного цвета, который и определяет расположенность к магии. Пока его держит человек, не имеющий силы, камень будет оставаться черным и холодным, но если его держит человек с врожденными способностями, то камень начинает святиться и теплеть.

- Я слышала об этом камне. Агольмантий, если я не ошибаюсь?

- Вы правы. Этот камень, действительно, агольмантий.

- Но разве он может безошибочно определить способности?! Мне казалось, что он поддается влиянию извне, и подействовать на него не составит особого труда. Да и создавали его, как я знаю, не для того чтобы определять врожденные способности, а для того, чтобы проводить и накапливать энергию.

- Вы правы, но способности он тоже хорошо определяет. А на тот случай, если на него вдруг повлияют, и существует второй круг, на котором поступающие должны продемонстрировать свои умения и навыки. Да, и еще: на втором круге сидят не рядовые маги пятой и четвертой ступени, а преподаватели и члены пятого отдела, которые могут разглядеть в человеке мага. Вам так не кажется?

- Могут, я этого и не отрицала.

Пока мы ехали, у меня в голове созрела идея. Вот если бы я сделала вид, что поступаю, и проверила бы весь этот процесс в действии…

Да, было бы интересно, хотя делать такую подставу преподавателям и студентам не очень правильно, а вообще можно и рискнуть. Пообщалась бы, наконец, с нормальными людьми, в смысле - студентами, а то я уже соскучилась по своей былой студенческой жизни.

- Что-то не так?

Маг негодующе на меня посмотрел.

- Нет. А почему вы спрашиваете?

-У вас такой мечтающий вид, ни в жизнь не подумал бы, что…

Он замялся и прикусил язык, по-видимому, вспомнив, с кем разговаривает и во что все это может вылиться.

- Я просто не люблю смешивать работу и обычную жизнь.- Я улыбнулась.- Как вы думаете, если я приду в академию как обычная девушка, желающая поступить, и проведу всю работу изнутри, это будет слишком.

Лесли аж закашлялся от удивления.

- Вы хотите придти туда как обычная девушка?!

Что-то в его голосе было мало уважения. Я от досады даже губы надула.

- А что, по-вашему, если я магистр, то я и девушкой быть перестала?!

Он немного опомнился.

- Я имел в виду другое. Просто мне не очень понятна Ваша мотивация. Зачем Вам идти на эти ухищрения, если и так, магистр, Вы можете сказать насколько тот или иной человек одарен?

- А может, я хочу проверить не только это?

Я выразитель улыбнулась.

- Я не вправе вас останавливать, магистр, и если Вы на это пойдете, я не стану возражать.

Как он быстро приобретает напряженно-агрессивный вид, хотя еще минуту назад был вполне нормальным парнем.

- Тогда решено, господин Лесли.

Он недовольно повел плечами.

Вышла я за несколько улиц до академии. Свою мантию оставила в карете. Маг недовольно сморщил лоб, но препятствовать моим действиям не стал, а посему я сейчас спокойным шагом заправской пионерки направляюсь к стенам академии, разумеется, предварительно поставив барьер, скрывающий мою силу.

Да, я очень часто делаю необдуманные и глупые поступки, но зато мне жить не скучно. И вообще, интересно же, как там у них все происходит, а то я просто замучалась видеть только то, что мне хотят показать, а не то, что есть на самом деле. Надеюсь только, что все не провалится, а то как-то не хотелось сегодня еще и перед советом отчитываться за свои неправомерные действия.

Шла я неспешно, наслаждаясь свободой и теплом солнечных лучей. Хорошо все-таки просто гулять, вдыхая свежий воздух и не прятаться за ширмами и масками.

К академии я подошла одна из последних. Народу было многовато. Перед главными воротами собралась нехилая очередь, но я не растерялась и встала за какой-то девахой в длинном черном платье с длиннющей косой и румяными щеками. Она на меня кинула презрительный взгляд и отвернулась.

Ну, что я могу сделать! Я же не думала, что мне что-то стукнет в голову и обязательно захочется "попытать счастье" в академии. Поэтому сейчас на мне был уже полюбившейся черный камзол, удобные брючки, сапоги чуть ниже колен, да еще мечи висели на поясе, в общем, вид у меня был, скажем так, не для сельской местности.

За моей спиной иной раз слышались насмешливые возгласы, но я на них не обращала никакого внимания.

Очередь двигалась медленно, поэтому мне ничего не оставалось, как смотреть по сторонам. На мои глаза попался интересный парень, за которым я и стала наблюдать. Он был высок, статен, с длинными черными волосами, карими глазами, одетый во все черное и с таким же, как и у меня, скучающим видом, в смысле - он не шибко волновался за свое поступление, хотя это и, понятно, сила у него была неплохая. Даже без всяких проверок могу точно сказать, что на третью ступень с лихвой хватает, даже, возможно, при должном обучении, на вторую.

Он заметил мой заинтересованный взгляд, скептически фыркнул и сделал вид, что меня здесь нет. Ну и ладно! Я тоже прекратила на него таращиться, вместо этого привалилась к стене, заложив руки на груди, и начала всматриваться в голубое небо.

Облачка плыли по нему пушистые и маленькие, чем-то напоминающие цыплят. При их виде хотелось улыбаться и мечтать, но, увы, сейчас мне было не до мечтаний, дел выше крыши и совесть имеется.

Когда, наконец, очередь дошла до меня любимой, я, если честно, уже собиралась все бросить и идти мучить бедных студентов, вместо того, чтобы "загорать на солнышке" больше двух часов.

Я уверенно вошла в небольшой. Напротив меня, за столом, сидели три мага. Два из которых, судя по всему, были студентами, а третий преподавателем, правда, по-моему, четвертой ступени. Хотя я так умаялась, что просто работаю на автомате, в смысле - могу ошибаться.

- Здравствуйте, - я вымученно поздоровалась.

Маги устало на меня посмотрели и приветственно кивнули. Один из студиозусов спросил мое имя, ну я и ответила.

- Кристина Авакинская.

Он страдальчески наморщил лоб, но записал вроде правильно.

- Подойдите к столу.

Преподаватель был мужчиной преклонного возраста с сединой в волосах и несколько поблекшими зелеными глазами.

Я послушана подошла.

- У вас есть магические предметы? Если есть, положите их, пожалуйста, на стол.

Я, недолго думая, сняла с пояса клинки и положила их напротив мага, он некоторое время на них заинтересованно смотрел, но потом страдальчески вздохнул. После, достал из коробочки агольмантий и передал его мне.

Все-таки интересно, что камень станет делать, я еще ни разу не держала этот минерал в руках.

Сначала ничего не происходило, камень как был черным, так им и оставался, но это длилось недолго, внезапно он ярко вспыхнул, осветил всю комнату красно-багровым светом, а после ни с того ни с сего осыпался пеплом.

М-да.

Маги выпучили глаза, смотря, то на меня, то на пепел. Потом пожилой маг что-то записал на бумажке, отправляя меня по назначению, в смысле - на второй круг.

Я в полной растерянности вышла из зала и направилась дальше.

Те, кто прошел на второй круг, проходили свою проверку в северном крыле, можно так сказать, подальше, ведь северная часть академии упиралась в небольшую рощицу.

Пока шла, меня донимало чувство вины. По моим сведениям, чтобы вырастить такай камушек, нужно около десяти лет, да и стоит он прилично, а я взяла и без всякого разумного объяснения его вывела из игры. Будем надеяться, что у них есть запасной, а то не завидую этим магам, их же толпа просто живьем съест.

Вот так и дошла до северного крыла. Рядом с ним было немного народу, по крайней мере, по сравнению с тем, что творится в восточном крыле.

Среди этой горстки счастливцев я разглядела и того парня со скучающей физиономией. Он кинул на меня удивленный взгляд, а я сделала вид, что не заметила этого.

Времени встречи с советом еще было много, так что я состроила бесстрастную мину и встала подальше от толпы. Кстати говоря, меня удивила в присутствующих одна вещь: девушки здесь все же были! Несколько представительниц слабого пола скромно мялись с ноги на ногу около входа в здание. Одна из них была больше похожа на воительницу, чем на мага: спортивное телосложение, прямой и не сулящий ничего хорошего взгляд и достаточно большой рост, наверное, метра под два. Если честно, с ней рядом я бы чувствовала себя неуютно. И так считаю себя не шибко высокой с моими-то 164 сантиметрами, а если еще параллель провести с её ростом…

Две другие девушки по росту, конечно, и рядом с ней не стояли, да и выглядели они более женственно, хотя, как говорится, "и в тихом омуте черти водятся".

Через минут десять ожидания к нам вышел молодой маг и объявил:

- По результатам первого круга вас разделили на пары. Пара сопоставляется по силам и по потенциалу, замена партнера невозможна. Посему я сейчас буду называть пары и, если вы услышите свое имя, проходите, пожалуйста, внутрь здания. Первая пара Роми Харэт и Шил Дафи.- Вперед вышел невысокий худощавый юноша и одна из подружек воительницы.- Тери Фарет и Дуглас Рот…

Я уже начала засыпать, когда, наконец, дошли до меня и моего напарника.

- Генри Мариэт и Кристина Ава, Ава…

И почему именно на моей фамилии у него начался ступор?

-Авакинская.

Я подошла к своему партнеру. Кто бы сомневался! "Скучающий мальчик" собственной персоной.

Напарник кинул на меня недовольный взгляд , а затем зашагал к здания, совершенно не заботясь поспеваю ли я за ним.

Мы шли по коридору, наверное, где-то около минуты в полном молчании, потом он не оборачиваясь, произнес:

- Не мешайся мне под ногами, девчонка, я не собираюсь проваливать второй круг только по тому, что мне достался слабый партнер.

- Договорились.

Я не предала особого значения его хамству. Да и потом, что может быть такого уж страшного на втором круге?!

Действительно, что может быть страшного в том, что тебя с партнером отправляют в магический лабиринт, в котором полно всяких монстров и тварей?!

Когда нам это все сообщили, у меня, если честно, отвисла челюсть. Вот и спрашивается, куда заводит глупость?

Правила в этом лабиринте были несложные: первое - выжить; второе - добраться до середины лабиринта, где находится выход; третье - случайно не прибить своих друзей по несчастью, а то бишь поступающих, и постараться как можно быстрее добраться до выхода.

Нас ввели в зал с кучей дверей и попросили выбрать любую. Разумеется, меня никто не слушал, и посему я потопала за Генри. Хотя у него был такой недовольный вид, что была бы моя воля, я выбрала, наверное, другую дверь. Но так не положено, пара не должна разделяться и, по возможности, обязана дойти до конца вместе. Но это только правило. А на самом деле, как только мы вошли в лабиринт, этот тип свалил без меня, крикнув на прощание что-то типа - "желаю тебе не загнуться", но я ему тоже на прощание пожелала "доброго" и, по возможности, "счастливого" пути.

Лабиринт был интересным местом: всюду каменные стены, поросшие толстым слоем лишайника. Темно, прохладно и туман повсюду. Я брела по дороге в направлении "куда-нибудь" и думала только о том, чтобы не встретить живоглота1 или кого-нибудь куда хуже него. Конечно, я могу убить тварь, но пока буду сосредотачиваться и направлять силу, он может от меня что-нибудь и откусить.

1 Живоглот - магически выведенное создание, чем-то похожее на крокодила, но больше его раза в два, в придачу имеет длинные шипы по всему телу и огромную глотку. Питается это "милое создание" всем, что только находит, и иной раз это что-то поглощается в живом и еще дергающимся виде, после чего медленно переваривается в желудке твари, испытывая при этом ужасные муки.

Я себя смелой никогда не считала, а сейчас поняла еще одну неутешительную вещь: я ужасно боюсь однообразных и замкнутых пространств!!!

Конечно, могу применить магию и перенестись, но разве я тогда не струшу? Все остальные же не имеют такой возможности и проходят лабиринт, рассчитывая только на свои силы.

Я в задумчивости шла вперед, когда…

За моей спиной раздался ужасающий вопль. Какая-то зверюга, направлялась в мою сторону, по-видимому, почуяв добычу, а то бишь меня. Я испуганно сглотнула, но отступать не стала, в смысле - перемещаться. Вместо этого сделав намного лучше. С помощью магии забралась на скользкую стену и уже оттуда начала ждать моего предполагаемого убийцу. Ха!

С высоты стены было чуть больше видно, чем с земли, но это меня не тревожило. Я почем-то всегда в опасной ситуации думаю без лишних эмоций. Вот и сейчас мне даже больше весело, чем страшно. И зверюшку я жду больше из любопытства, чем из-за желания её убить.

Через какое-то время показалось ЭТО, ЭТА, ну, в общем, ОНО. Я сглотнула от лицезрения чего-то смутно похожего на льва, только раза в два больше, с огромными выпирающими клыками, драконьей чешуёй на лапах и костяным хвостом.

Это чудо природы внюхивалась в мои следы, пока не подошло к стене и не подняло на меня свои желтые с вертикальными зрачками глаза.

- Что, милый, замучили тебя уже эти маги?

Я хмыкнула и спрыгнула вниз. Зверюшка на меня озадаченно посмотрела.

Еще раз взглянула ему в глаза, а после подошла поближе, а потом еще ближе и еще.

Все оказалось весьма интересно. Зверь попался понятливый, в смысле - на более опасного хищника не нападают, можно и коготки обломать. Да еще вид у меня был пофигистко-угрожающий, а я в таком состоянии, могу такого наворотить.) Поэтому он отнесся ко мне понимающе. Я провела рукой по его золотистой гриве, зверь одобрительно опустил голову, давая мне погладить его еще и за ушком. Я удовлетворенно улыбнулась и подумала, что не так страшен зверь, как его малюют.

Через десять минут я уже вовсю восседала на Леоне (я его так прозвала) и довольная ехала к центру лабиринта. Леон оказался не только весьма понятливым, но еще крайне умным.

Животные меня всегда удивляли, иной раз посмотришь в глазки собачке и видишь там понимание, сочувствие и любовь. Уж и не говорю о том, что звери, прожившие долго с человеком, понимают нашу речь.

Ну и вот, только я заикнулась, что мне бы надо найти дорогу к выходу, как Леон упер свою морду мне в спину и громко зафыркал. Я развернулась и посмотрела в его кошачьи глаза, в которых ясно отражалось желание помочь. И вообще, что отказываться, когда предлагают помощь, особенно в таком месте.

Ну вот и сидела на его спине, размышляла на тему сюрпризов и неприятностей в этом месте. Воспользовалась магическим зрением, и многое для меня стало ясно: оказывается, в этом магическом лабиринте время течет гораздо быстрей (видимо, создатели так посчитали нужным), чем снаружи. И это еще не все: пространство лабиринта просто огромно и может расширяться в дальнейшем. Также в нем множество входов и выходов, которые в основном скрыты от обычных магов. Еще меня заинтересовала одна особенность: это место было чем-то наподобие моего магического рюкзака, по крайней мере, магические принципы одинаковые. Пространство с помощью магии искривляется таким образом, что создается так называемый, "карман", внутри которого время практически стоит на месте, если, конечно, не заставить магией его идти по-другому (как здесь), а пространство может расширяться. В такой местности возможны почти любые магические преобразования, была бы только сила. А у того, кто это все создавал, она определенно была и, причем, немаленькая.

Я ехала, размышляя о магии и о её месте в мире, пока не наткнулась на…

Живоглот энергично махал хвостом и, разевая свою огромную пасть, пытался когтистой лапой достать воительницу. Она виртуозно крутила в руке меч и пыталась сдержать натиск зверя. Напарник же её лежал без сознания около стены.

Если не потороплюсь ей помочь, то эта махина может её съест. Я соскочила с Леона, призвала силу и шандарахнула по пасти твари сферой тьмы. В последнее время у меня это заклинание хорошо получается, надо отдать должное демону, сфера была чуть больше баскетбольного мяча в диаметре и, натолкнувшись на живую плоть, испарила зверюге полголовы. Живоглот сразу повалился на землю и застыл безжизненной тушей.

Воительница облегченно вздохнула и без сил привалилась к стене. Я подошла к её приятелю, у него был болевой шок, тварюшка умудрилась оттяпать парню полруки и если ему сейчас не помочь, он может умереть от потери крови.

- Почему ты нам помогла?- воительница говорила уставшим, но в то же время уверенным голосом.

Я наложила на рану парня простое останавливающее кровь заклинание. (На большее, к сожалению, я не способа, все-таки я еще слишком мало знаю о темной лечебной магии.) Повернувшись, я внимательно посмотрела на воительницу.

Она была сильно измождена. Можно сказать, что двигалась и соображала она на последнем издыхание.

- Если я могу помочь, то почему нет?!

- Ты разве не знаешь? Чем раньше ты пройдешь испытание, тем выше будут твои шансы поступить.

- Что за глупости? Те, кто попадают на второй круг, практически все проходят. Конечно, я не думала, что здесь может дойти до такого, но с этим я разберусь позже.- Она недоверчиво на меня посмотрела.- А теперь, может, поможешь мне поднять и уложить твоего напарника на моего друга.- Она покосилась в страхе на Леона.

- Ты хочешь, чтобы ЭТО его везло. Оно же нас вместе с ним может сожрать.

- Чем дольше ты думаешь, тем меньше шансов у твоего друга выжить,- с напором произношу.

Воительница еще минуту колебалась, но потом все-таки сдалась.

Леон скептически фыркнул, типа мертвый груз еще тащить, но я на провокации не поддалась. И он нехотя, но все-таки согласился вести парня.

Мы шли довольно долго, и, причем, молча. Но потом все-таки воительница не выдержала.

- Кто ты такая? Я еще не видела никого, кто бы так лихо пулялся этими черными шариками.

- Сферами тьмы,- я спокойным голосом её поправила.

- Да, сферами тьмы.- Она согласно кивнула.- Да еще эта зверюшка тебя слушается.

Мы шли по лабиринту, вслушиваясь и проверяя близлежавшее пространство.

- Леон мне помогает.

-Ха?!- Она скептично фыркнула.- Одна из таких тварей час назад загрызла какого-то парня.

- Ты сама это видела?

Интересные дела творятся, и, если еще взять в расчет, что ни одного трупа, ни одних человеческих останков я по дороге не встретила, то…

Девушка тем временем продолжала.

- Мы с Дугласом как раз вышли из-за поворота и наткнулись на нее, хорошо хоть не заметила, уж больно была поглощена добычей. Но потом мы нарвались на того монстра.

- Да, нарваться на живоглота - та еще удача.

Меня от этих мыслей аж всю передернуло.

- Ты много знаешь об этом месте.

- Да нет, просто кое-что о его обитателях и, причем, не обо всех, хотя классификацию магических существ я прочла всю.

- Скажи все-таки, зачем такому сильному магу, как ты, нужна такая обуза?

- Если бы я прошла мимо, тебе бы стало легче?!- я разозлилась.

Вот помогаешь без зазрения совести, а тебя еще этим попрекают.

- Прости меня, я не хотела тебя обидеть, просто такое поведение необычно.

Леон настороженно повел ушами, я остановилась, подавая знак воительнице.

Впереди что-то было и определенно опасное, мое шестое чувство вовсю вопило, чтобы я туда не ходила, но возвращаться и искать другую дорогу нет времени и желания.

- Останешься здесь с ними, а я пойду вперед.

Леон на меня неодобрительно посмотрел. Я же кивнула воительнице и пошла вперед. Через метров тридцать туман стал густой и тягучий, передвигаться было тяжело, видимость практически нулевая и, если бы не мои инстинкты и быстрая реакция, то попала бы я сейчас в мир иной.

На меня напал вампир и не простой вампир, а высший. Сильный, злой и очень умный. Такой подарок судьбы с Дарианом не сравнить. Он по сравнению с этой совершенной машиной для убийств, еще пешком под стол ходит.

- Ты увернулась. Очень хорошо, а то мне уже порядком надоели слабые противники,- он говорил мягким и обволакивающим голосом.

Такой красивый и опасный, очень интересно как он попал в эту ловушку.

- Знаешь, мне тоже начали надоедать слабые противники, может, поиграем.

Я кровожадно улыбнулась.

- И откуда у такой милой девушки такие плохие мысли в голове.

Он стоял напротив меня и ждал удобного момента, чтобы напасть.

- Просто сейчас мне очень хочется выбраться отсюда и хорошенько навалять тому умнику, который все это устроил.

Вампир захохотал.

- Девочка, чтобы, как ты говоришь, "навалять" тому, кто все это придумал, его надо сначала воскресить.

- Ничего, для такой злой меня виноватые всегда найдутся.

- Очень самонадеянно.

В ту же секунду он напал. Его движения были быстрыми и отточенными, но я двигалась не медленнее. В какой-то момент мне стало казаться, что мы не деремся, а танцуем, настолько плавно и совершенно у нас получался этот своеобразный танец смерти.

- Прости.

Я проговорила эти слова одними губами, но сделала так, чтобы он меня понял, а в следующий миг накинула на него парализующую сеть. Вампир замер неподвижно, и неверующе на меня посмотрел.

- У меня нет времени сейчас с тобой биться, вампир.- Я посмотрела на него холодными глазами.

Не теряя больше ни минуты, я пошла за ребятами. Промедление в этом месте смерти подобно или же лишению рассудка.

Мы вышли к середине лабиринта где-то часа через два после инцидента с вампиром. Сеть, кстати, уже должна была распасться, надеюсь, он не станет глупить, преследуя нас, а то у меня после еще одного живоглота, двух зомби и одного упыря, нервы ни к черту.

- Мы добрались.- Воительница, не веря, потерла глаза и с надеждой посмотрела на магическую арку.

- Что стоишь, Лейла? Бери своего друга и отправляйся.

- А ты?

- Я попрощаюсь с Леоном и войду следом.

Воительница кивнула и, не тратя лишних слов, аккуратно стащила Дугласа со спины зверя и, придерживая парня, направилась к арке. Перед самым входом она посмотрела на меня и сказала:

- Спасибо. Я никогда этого не забуду и позабочусь, чтобы он не забыл.

Я хмыкнула и кивнула. В следующий миг Лейла исчезла.

- Ну что, мой друг, нам пора прощаться.

Зверь грустно на меня посмотрел, потерся о мое плечо мордой, а после начал медленно уходить, периодически разворачиваясь и смотря на меня, после же и он исчез. Я осталась одна в этом злосчастном месте.

- Ну что, ты уже спасла своих друзей?- Я развернулась на голос и встретилась глазами с вампиром.

- Спасла?- Я хмыкнула.- Ты лучше меня знаешь, что здесь никто не умирает. По большей части это все хорошо созданные иллюзии для проверки пригодности, хотя попадаются и настоящие обитатели этого места. Но от них, в крайнем случае, спасают преподаватели.

- Ты много знаешь для обычного студента.

Я устало привалилась к стене.

Центр лабиринта представлял собой каменный круг, в котором было две небольшие дырки-входа, а посередине находилась пресловутая арка-входа с прозрачно-голубым свечением внутри.

Мужчина стоял около противоположной стены, где мне было его хорошо видно.

- Почему ты здесь?- спросила я у него.

- А ты хочешь это знать? - вампир хищно мне улыбнулся.

- Хочу.

Я устало на него посмотрела.

- Я убил того, кто все это создал.

- Зачем?

- Потому что он уничтожил практически весь мой род,- с бесконечной печалью во взоре произнес вампир.

- И это твое наказание - вечно жить в этом мире кошмаров?

- Да. Но последние лет сто я уже и не слежу, ни за временем, ни за происходящим.

- Ты хочешь сражаться?

- Почему бы и нет? В этом мире ничего другого и не остается.

- А в том?

- В том?!- вампир задумался.- Я много об этом думал раньше, но в какой-то момент просто перестал. Мне никогда не выбраться отсюда. Это - моя извечная тюрьма, в которой я когда-нибудь умру.

- А если я помогу тебе отсюда выбраться?

- Поможешь?!- он хмыкнул.- Мне отсюда выбраться уже никто не поможет.

- Я помогу тебе, если ты пообещаешь мне одну вещь.

Вампир заинтересованно на меня посмотрел.

- Какую?

- Я хочу, чтобы ты, когда придет время, позаботился об одном моем друге.

Вампир удивленно приподнял бровь.

- Друге?! Ты хочешь, чтобы я сделал его вампиром?

Я отрицательно покачала головой.

- Мой друг уже вампир.

Мой собеседник закашлялся.

- Да, похоже, я здесь слишком долго ошиваюсь, если у людей и вампиров уже может быть дружба,- он рассмеялся.- И как ты хочешь, чтобы я ему помог?

- Придет время и наши с ним дороги разойдутся, я просто не хочу, чтобы он остался один.

- Странное пожелание. А ты не думала, что он будет против моей компании?

- Думала, но мне кажется, он и сам поймет, что это для него правильнее всего.

- Ты хочешь, чтобы я его учил, не так ли?

- Все верно, но не только.

- А что еще?

- Я хочу, чтобы ты принял его в свой род.

Вампир посерьезнел.

- Мой род уничтожен, мне некуда его принимать.

- Но разве ты не думал о его возрождении?

- У вас людей все всегда просто,- он тяжело вздохнул.- Мой род считался некогда одним из древнейших, у нас рождались и взрослели дети. А ты хочешь, чтобы я наштамповал вампиров из людей и был счастлив?!

- Кто тебе такое сказал?! Твой род, Герцог Севишь, был уничтожен не весь, а за те столетия, что прошли, он уже смог оправиться.

- Мой род?! Ты знала?

- Нет, просто я вспомнила, кто из магов прошлого грешил излишней "добродетельностью".

- Ты определенно не так проста, как кажешься.

- Ой ли?- я игриво посмотрела на вампира.

Он на секунду смутился, но потом снова принял непреступный вид.

- И что мой род?- мужчина смотрел в никуда.

- Твой род уже давно начал возрождаться. Где-то на границе северных земель, ходят слухи, что существует город, построенный им. В этом городе живут не только вампиры, но и те, кто был отвергнут и гоним. Он развивается и процветает, так что я не думаю, что тебе стоит переживать.

- А кто сейчас глава, ты не знаешь?

- Знаю,- я кивнула.- Герцог Дайрон.

- Мой брат?

- Да. Говорят, со времени твоего исчезновения, он сильно изменился.

- Пожалуй, я бы хотел на все это посмотреть, но как ты собираетесь меня отсюда вытаскивать?

Я хитро улыбнулась.

- Если ты пообещаешь позаботиться о моем друге, то я пообещаю, что вытащу тебя отсюда.

Мужчина улыбнулся.

- А что я теряю? Я согласен. Но можно всё-таки узнать, как ты это собираешься сделать?- Вампир ожидающе на меня посмотрел чуть прикрытыми глазами.

- У меня есть несколько вариантов и оба, скажем так, чрезвычайно трудновыполнимые. Но!!!- я чарующе улыбнулась и подняла вверх указательный палец левой руки.- Если я что-то обещаю, то сделаю все возможное и невозможное для выполнения обещанного.

- И ты готова на это пойти ради меня?- он недоверчиво поднял бровь.

- Ты лучше думай о том, что будет, когда я тебя вытащу. А об остальном я как-нибудь сама позабочусь.

Герцог только усмехнулся.

Я оторвалась от стены и направилась к арке перехода. Не дойдя до неё считанные сантиметры, я обернулась.

- Я обещала и можешь быть уверен, вампир, я обещание сдержу.

Я посмотрела в его насмешливые глаза и, не теряя больше времени, прошла сквозь переход.

Странные и случайные встречи иной раз заставляют меня задуматься о предопределении. Мы живем и, чтобы мы не делали, от судьбы не убежать, и я сейчас абсолютно уверена, что наша встреча с Герцогом Севишем была предопределена с самого начала.

Когда я задумываюсь о жизни, о людях и нелюдях, окружающих меня, то на сердце сразу накатывает печаль. Мой путь, Путь Тьмы , будет долгим и тернистым, и что я принесу окружающим вместе с пониманием, прощением и дружбой неизвестно.

Я разгадываю загадки, иногда разыгрываю сложные комбинации, но мое человеческое сердце я еще не потеряла. Доверять людям и верить им, было всегда для меня на первом месте, хотя многие мои знакомые говорили: "нельзя быть настолько наивной". Но я верю и ценю каждого, кто пытается стать лучше, даже пускай его прошлое - темное и беспросветное, но если он смотрит в будущее и старается изменить не только себя к лучшему, но и мир, почему бы и не дать ему шанс.

Поэтому я и хочу помочь ему. Провести в мире иллюзий больше пятисот лет и не потерять душу в агонии и бессмысленности многого стоит.

Я вышла из перехода в довольно просторную комнату без окон с неотшлифованными каменными стенами, длинным столом посередине и пятью очень заинтересованными магами.

В этой пятерке я углядела и Лесли.

- Здравствуйте, господа.

Приветствие - это уже полпути к налаживанию контакта.

Маги переглянулись, один из них стал быстро рыться в каких-то бумагах. Я посмотрела на часы.

Так, почти пять. Времени осталось немного и терять его, я не считаю допустимым.

Маги перешептывались и не спешили, вступали со мной в разговор.

"Они что думают, что я на прогулку выходила, цветочки понюхать, да воздухом подышать"?!!!

Я, не теряя времени даром, направилась прямиком к столу. Маги недоуменно на меня посмотрели.

- Вам стоило остаться на своем месте, мадмуазель.- Один из них, на вид эдак лет тридцати, весьма симпатичный мужчина с коротко постриженными темными волосами и карими, практически черными глазами, недовольно сжал губы.

- Простите великодушно, господа, что не присутствовала на отборе, хотя, признаюсь, участвовать оказалась весьма занятно.

Маги недоуменно повели бровями, разумеется, все кроме Лесли, он не спускал с меня задумчиво-обвиняющего взгляда.

- О чем это вы?- Сероглазый мужчина средних лет ожидающе сузил глаза.

- Я надеюсь, что вы не будите держать на меня зла за этот маленький спектакль.- Я вежливо наклонила голову.- Полагаться завтра наша совместная работа принесет некие плоды, но сейчас, к сожалению, меня ждут на совете.

Полюбовалась на ничего не понимающие физиономии магов, которые похоже начали считать, что на почве пережитого я сбрендила. Затем без лишних слов и объяснений призвала силу и переместилась.

Конечно, оставлять все на Лесли было невежливо, а то есть по-свински, но выхода другого нет. Вот завтра с утречка и все разгребем или огребем, но это уже мелочи.

Я хохотнула, переместившись в карету, сняла мечи с пояса и приказала кучеру ехать в первый отдел.

 

 Глава 10. Всё только начинается...

Первый отдел. Ха! Я стояла перед зданием министерства внутренних дел и гадала, как поступить. Въезд и все подходы к зданию были перекрыты, везде носились стражники, разгоняя толпу зевак. Здание первого отдела же в это время полыхало безудержным пламенем. Члены отдела и маги старательно пытались потушить огонь, но у них ничего не получалось. Ветер дул с большой силой, не подпуская к очагу возгорания пожарных. Да еще, похоже, огонь был магический, а такой "подарок" не так-то просто потушить.

Прекрасное здание в пять этаже, украшенное лепниной1 , триглифами2 , метопой3 и рядом колонн, беспощадно пожиралось магическим огнем, который плавил даже камень.

Странно, что магистры ничего не предприняли или они заняты другим?

Если это другое, то о чем я думаю, то в скором времени нужно ждать неприятностей.

Я еще некоторое время посмотрела за происходящим, а когда убедилась в том, что дела у пожарных пошли на лад, отправилась в свой отдел.

1 Лепнина - рельефные украшения (фигурные, орнаментальные) на фасадах и в интерьерах зданий, как правило, отлитые или отпрессованные из гипса, бетона и т. д.

2 Триглифы - в архитектуре: прямоугольная вертикальная каменная плита с продольными врезами. Чередуется с метопами.

3 Метопы - прямоугольные, почти квадратные плиты, часто украшенные скульптурой.

Карета ехала медленно, на улицах творился какой-то беспорядок и паника. Я ничего не понимала.

Внезапно мы остановились, и я выглянула наружу. Проезд был полностью перекрыт. Развернуться и проехать дальше , нельзя.

Я вышла наружи и дёрнула одного из прохожих за рукав.

- Извините, уважаемый, но что происходит?

Мужичок на меня недовольно посмотрел.

- Светлые маги вторглись в город. Первый отдел был подвергнут нападению и, пока их не поймают, мы все в опасности.

- Но почему?

Он больше не стал меня слушать, махнул рукой и побежал дальше.

Народ целенаправленно разбредался по домам, люди толкались, орали и не обращали на других никакого внимания. Стоять в эпицентре движения у меня не было никакого желания и я, не теряя времени, вернулась в карету. Переместиться куда-либо я не могла: сил на это дело уходит много, да и резерв мой еще не успел восстановиться. Лучше подождать, авось через час все разбредутся, и можно будет проехать.

Странно все-таки это выглядит, я никогда не думала, что людей в империи так легко напугать несколькими светлыми магами. Может быть они действительно сильны? Тот пожар, что светлые учинили, действительно был страшен.

Я сидела и размышляла, силы потихоньку возвращались, да и я была, скажем так, несколько утомившейся. Все-таки день сегодня был еще тот, да и что в дальнейшем будет неизвестно.

Так вот, я и не заметила, когда размышления перетекли в дремоту, а потом и в глубокий сон.

Проснулась я только тогда, когда карета начала ехать дальше. За окном уже близился закат, и вечерние часы отдавали удивительной тишиной.

Улицы были безлюдны и пусты, только кое-где мелькали стражники и маги.

Похоже, они светлых еще не поймали.

Я протерла заспанные глаза и сладко зевнула.

Еще некоторое время я ни на что не обращала внимания. Но потом, когда пред моим светлым взором показались крепостные стены, начала волноваться. Карета ехала ни к пятому отделу, а к южным воротам.

Интересно, во что я влипла, сама того не подозревая?

Подсознательно потянулась к мечам и пристегнула их обратно к поясу. Кто знает, кто сейчас ведет карету? Может враги, а может воры, которые увидели брошенную собственность и решили "позаимствовать", но у этого варианта есть несколько "но". Во-первых, вор, если бы увидел брошенную карету, обязательно заглянул бы внутрь, и, во-вторых, не думаю, что мой кучер бросил бы меня. Все-таки он не такой безответственный человек, да и порядочный. Хотя…

В связи с этим можно сделать такой вывод: люди (или нелюди), позаимствовавшие карету настолько спешили, что внутрь даже заглядывать не стали, а посему они явно опасны. Но, если честно, то неизвестность убивает. Хорошо еще, что мой магический блок все еще работает, а то, уж и не знаю, чтобы стали делать эти господа. Если учесть также, что совпадения слишком явные и от первого отдела совсем недалеко, то…

Мы остановились неподалеку от ворот. Стражники о чем-то говорили с так называемым кучером и еще одним человеком снаружи. Я плохо расслышала их разговор, но некоторые фразы я поняла ясно.

- Нам надо проехать, у нас срочные дела вне города, уважаемые господа.

- Ворота будут закрыты до соответствующего указания.

- А если мы вас очень попросим.

Через некоторое время стражник снова заговорил.

- Эй, Луиз, пропусти господ, они спешат, я их проверил: у них все в порядке.

Ну и ну. Похоже, эта ситуация достаточно интересно складывается.

Может, мне начать сейчас бушевать или все же подождать? Все-таки если это маги, могут начаться беспорядки и погибнут мирные граждане, а если это просто темные личности, то я с ними и сама позже разберусь. А вот что я буду делать с двумя магами, я как-то не подумала, рассчитывая, как всегда, на удачу, в любом случае если что, я могу и переместиться.

Карета благополучно преодолела ворота и поехала по дороге. Через час она остановилась, и внутрь залез незнакомец. Он на меня удивленно посмотрел, потом прокашлялся и спросил.

- Как вы сюда попали?

Определенно светлый маг.

Вот деточка ты и попала! Голубоглазый светловолосый мужчина среднего возраста.

Я сделала удивленные глаза.

- А вы кто?- Мужчина повел бровями, кажется, подсчитывая что-то в уме. Потом выглянул наружу и крикнул, чтобы остановились.

- Прошу.- Он вышел первым и вежливо подал мне руку. У-у-у-у.

Карета остановились рядом с лесом, город отсюда был уже достаточно далеко.

Магов оказалось трое, они недоуменно на меня посматривали, а потом вовсе начали ругаться.

- Почему ты, дурья башка, не проверил карету?- голубоглазый мужчина начал отчитывать молодого парнишку, другой же маг, достаточно статный мужчина, с ухоженной небольшой бородкой, густой шевелюрой и пронзительными карими глазами в это время не спускал с меня глаз, пару раз кинув взгляд на мои мечи.

- Кучера не было, я не думал…

Старший маг отвесил ему подзатыльник.

- Когда ты думать начнешь, вроде уже не ребенок.

Беседа была интересной, но меня больше волновал подозрительный взгляд того третьего.

Хорошо еще, что я мантию не удосужилась одеть, а то бы с удовольствием посмотреть на их физиономии после такого коллапса.

- Хватит.- Рявкнул старший.- У нас есть сейчас дела поважнее. Кто вы и как оказались в этой карете?

Я хмыкнула.

- Ну, вообще-то она моя.

Перспектива та еще: трое против одной, хотя среди этих магов и нет магистров, но соотношение просто зашибись.

- Ваша?!- Маг задумался.- А что вы делали там без кучера и одна?

Вопросец потянет на миллион.

- Я заснула.

- Заснули. Хм.

- И что мы с ней будем делать?- Молодой маг недоуменно посмотрел на старших.

- Мы не причиняем вред невинным, или ты забыл?

Голубоглазый маг недовольно посмотрел на юнца.

- Ваши мечи, откуда они у вас?- Третий не отвлекаясь буравил меня взглядом.

- Это подарок.

- Подарок?- Маг задумчиво потер подбородок.- Очень интересные у вас знакомые, если дарят такие игрушки. Да и не похожи вы на обычную девушку.- Он грозно на меня посмотрел.- Кто вы?

Ну, вот. Как всегда не понимают окружающие, как может себя вести девушка в экстренных ситуациях абсолютно спокойно. Она, по-видимому, должна визжать и дать деру или забиться в какую-нибудь дыру.

- А вы не думаете, что некультурно спрашивать у девушки, кто она, самому не представившись? - Я скрестила руки на груди.

Ну не могу я играть роль дурочки, да и потом, они мои враги и если я их отпущу, то это может потом плохо сказаться на моей репутации.

- Хм. А вы не боитесь, что мы вас можем и убить?!- Маг зло мне улыбнулся.

Его дружки недоуменно на него покосились.

- На сегодня, увы, лимит моего страха уже исчерпан.

Еще бы, столько нападений и ужастиков!!!

- А что ж так?

- Что все это значит?! - голубоглазый маг не выдержал.

- А это значит, мой дорогой друг, что наша новая знакомая не та, за кого себя выдает. - Три пары глаз уставились на меня.- Если ты девочка не будешь ввязываться в драку, мы тебя не тронем.

- Я не буду ввязываться в драку только в одном случае, - я лукаво улыбнулась, - если вы найдете достойную причину нападения на первый отдел.

- И ты считаешь, что сможешь победить?

Голубоглазый, наконец-то, начал понимать.

- Не знаю, но если я не попытаюсь, умру за измену, а это, как понимаете, не самая лучшая перспектива.

- А умереть здесь, лучше?

И почему этот бородач так уверен, что я здесь скончаюсь?

- Нет, конечно, но если вдруг такое и случится, то вы умрете вслед за мной.

Маг серьезно на меня посмотрел.