Аннотация:

Риль улыбнулась, подставляя лицо ласковым лучам солнца. В груди рос, становясь все больше и больше комок радости. Ей захотелось встать на спине дракона, раскинуть руки, как крылья, и впитать полет каждой клеточкой своего тела. Пусть хоть в мечтах, хоть на мгновенье она почувствует себя свободной от земного притяжения, свободной настолько, чтобы взмыть в воздух, пронестись над морем, ловя воздушные потоки, рухнуть вниз, затормозить в последний момент, зависнуть над водой, а потом стремглав взмыть вверх. Как жаль, что она всего лишь человек. В этот момент невольно завидуешь драконам, этим единоличным хозяевам неба.

Глава 1.

Риль тяжело вздохнула и с удрученным видом уставилась в окно. Оттуда доносились взрывы смеха, чьи-то, претендующие на песню, вопли, бренчание гитары, звуки откупориваемых бутылок игристого вина. Седьмой курс с шумом отмечал окончание Академии и сдачу последнего экзамена. Завтра они все разъедутся по практикам, и наступит долгожданная тишина и спокойствие. Но это будет только завтра. А ей сегодня позарез нужно попасть в северное крыло мужского корпуса общежития. Жерах достал самозапоминающие листы с лекциями по завтрашнему зачёту и, протянув дружескую руку помощи, предложил прочитать их вместе. Упустить такой шанс она не могла. Уж больно въедлив был господин Рачестэр, принимая зачёт по своёму предмету. Дотошен до каждой мелочи. И надо же быть такой "счастливицей": первый в своей жизни зачёт сдавать этому педанту. Опозорить честь семьи и завалить начало сессии, чтобы потом выслушивать причитания матушки и нравоучения старшего брата-отличника -- нет, увольте, уж лучше она рискнет сегодня добраться до Жераха.

А добраться будет нелегко. Всё дело в древней традиции, будь она неладна. Ополоумевшие от счастья выпускники просто жаждали поделиться своим счастьем с окружающими и продемонстрировать им на практике, что не зря семь лет за партами штаны протирали. Доставалось всем, даже преподавателям, которые в этот день норовили покинуть стены своей работы пораньше. Дежурные воспитатели тоже не проявляли особого рвения успокоить почти бывших подопечных и вмешивались лишь в крайних случаях, когда шалость выходила за дозволенные общественным мнением рамки. А вот бедным младшекурсникам доставалось по полной программе. Их отлавливали повсюду и самое малое, на что они могли рассчитывать -- это шаровое заклинание, наполненное какой-нибудь краской. Хуже было, если в краску гении химии добавляли особо стойкий компонент, и тогда до приезда преподавателей бедняге приходилось ходить, радуя окружающих дикой расцветкой волос и лица. А преподаватели возвращались в Академию только на следующий день. Были забавы и похуже, а шутки позлее. Вот поэтому Риль сейчас и топталась у собственной двери, не решаясь покинуть безопасную комнату. Сегодня только полный идиот на улицу нос покажет.

"Может, на спине цифру "один" нарисовать?" -- с раздражением подумала девушка. Первый курс выпускники старались особо не задевать. По причине того, что мелюзге, как их презрительно называли, запрещалось применять магию. Первый курс только начинал изучение методов контроля собственных сил и пока лишь в теории. К практике они должны были перейти на втором курсе.

Лет двадцать назад у Академии было восемь башен, теперь осталось семь. Группа старших выловила первокурсника около восьмой башни и решила немного позабавиться с мелюзгой. То ли шутка показалась тому не слишком забавной, то ли у юноши оказался взрывной характер, но он решился преступить строжайший запрет Академии и применил старое семейное заклинание, изученное им ради забавы ещё в детские годы. Естественно, юное дарование не справилось с потоками силы, и на одну башню у Академии стало меньше. Группе шутников пришлось срочно пересдавать уже на практике экзамен по магической защите. Недоучку успел прикрыть дежурный маг, и, по счастью, никто не пострадал, кроме башни, конечно же. Её, надо сказать, восстанавливать не стали. Она и сейчас стоит, как почёрневший полуразрушенный зуб, словно в назидание сладкоежкам. С тех пор выпускники первокурсников особо не задевали, да те и сами старались в этот день не высовываться и сидели тихо по норкам, как мыши.

Но Риль придется рискнуть. В любое другое время она бы встретились с Жерахом, как обычно, в условленном месте, но сейчас это слишком рискованно. Застуканная в парке парочка -- прекрасный повод для какой-нибудь шутки. Придется ей топать к другу самой. Выносить запрещённые листы из общежития -- ещё больший риск.

От рисования на спине единицы девушка отказалась. Одежду жалко, да и фосфоресцирующей краски у неё нет, а все остальное в потёмках бессмысленно. Лучше она оденет свой тёмно-серый плащ. Помнится, как долго она расстраивалась из-за его серой окраски, зато теперь его незаметность будет на руку. Жаль, что сегодня на улице не по-весеннему душно и влажно, словно перед грозой. Хотя, гроза была бы кстати. Хороший дождик разогнал бы по углам этих шутников. А так придется одеть под толстый плащ тоненькую тунику, с коротким рукавом. Длина у неё, правда, чуть выше колена, но сойдет. Не до приличий, когда двойка маячит в зачётке. На ноги -- старые, но удобные сандалии. Они не подведут, если придется спасаться бегством. Теперь стоит прикинуть, как безопаснее пробраться к Жераху. Лучше всего рвануть мимо чёрной развалины, а затем через парк. Вроде в том районе пока тихо. Можно рискнуть. Самое опасное место -- открытый со всех сторон мост через пруд, но пробираться сквозь заросли колючей агги, которой зарос берег пруда, желания не было.

Тянуть дальше не стоит. Иначе она вообще не рискнет выйти из комнаты. Братец, конечно, её затею не одобрил бы. Как же, он у нас безукоризненный студент. Риль так и представила, как Коррин с огорчённым видом качает головой, выговаривая нудным тоном длинные нравоучения. На самом деле Риль звали Эрилиэлла, но без запинки её имя могли выговорить немногие -- дорогая матушка с не менее дорогим братцем, да привыкшие к причудливым именам студентов преподаватели Академии. Все остальные звали её Эриль или Риль или "Ри-и-иля-я-я, иди сюда. Признавайся, негодница, это ты у отца шар вероятностей без спросу стащила? Опять с девчонками женихов там себе выискивали?" Вот полгода дома не была, а до сих пор тот позорный случай забыть не может. Риль решительно вышла в полумрак коридора и так же решительно, но тихо прикрыла за собой дверь. Всё. Да поможет ей Создатель.

Выбор маршрута мимо разрушенной башни оказался удачным. Там и правда никого не было. Место слишком жутковатое для разгульных вечеринок, и девушка, спокойно миновав мрачные развалины, вошла в парк. Пройдя под вековыми исполинами и срезав путь через поляну, она замерла, не решаясь ступить на полотно моста. Вокруг было тихо. Но там, на мосту, она будет на виду у всех и абсолютно беззащитна. Ажурный арочный мост делил гладь пруда на две равные части. В каждой из них царила своя хозяйка. В левой части над водой возвышалась женская фигура из белого мрамора. Укутанная в длинную тунику, она одной рукой прикрывала себе глаза, а вторую бессильно опустила вниз. Надпись на статуе гласила: "Судьба -- слепа". Студенты меж собой называли её госпожа Случайность. Особо её недолюбливали нерадивые студенты, обвиняя во всех своих бедах. Центр правой части пруда занимала женщина в коротком платье, чью фигуру изваяли из розового мрамора. Она застыла, протянув обе руки к небесам, а в широко раскрытых глазах читалась мольба. Надпись гласила: "Не сдавайся! Утративший надежду -- погибнет".

"Надежда мне сейчас не помешает, вместе с толикой удачи", -- подумала Риль и вступила чуть дрожащей ногой на мост. Дальше пошла уверенней. Но на середине моста Надежда, видимо, отвлеклась по своим надеждинским делам, и в дело вступила её коварная сестрица, госпожа Случайность.

Воздушный поток подхватил девушку, поднял над мостом и с силой швырнул в воду. Плащ тут же намок и тяжёлой гирей потянул её ко дну. Риль забарахталась, пытаясь справиться с застёжкой. Как назло, та размокла и никак не хотела поддаваться. Девушка уже почти опустилась на дно, когда там, под ней, начала раскручиваться воронка перемещения. "Мамочка, -- мысленно простонала девушка, -- да за что мне всё это!"

Эти идиоты и вектора настраивать как следует не умеют. Выбросит её неизвестно где, и как ей домой возвращаться? Придётся у братца помощи просить, а это значит, накрылась её подготовка к зачету, да ещё и головомойки дома не избежать. Хорошо, если на сам зачёт не опоздает! Да, ... просто замечательно подготовилась!

Застёжка наконец поддалась, и плащ тяжелым камнем ухнул прямо в воронку. "Чтоб ты подавилась, зараза, а ещё лучше твой хозяин", -- пожелала воронке девушка и попыталась рвануть в сторону, но хищница уже зацепила свою жертву и медленно втянула Риль внутрь водоворота.

С другой стороны портала на удивление мало что изменилось. Вода осталась водой, правда, теперь она стала прохладней, да и пространство вокруг значительно расширилось. Явно не в лужу её выкинуло. Воздух в легких стремительно заканчивался, и девушка решила ради разнообразия поплыть не вниз, а вверх. Заодно и осмотреться не мешало бы. Её, на первый взгляд, мощные гребки были всё-таки слабыми и поверхность приближалась медленно. В лёгких уже горело от недостатка воздуха, когда девушка вынырнула из воды. Прилетевшая в лицо волна залепила глаза, нос и уши. Вода попала в рот и неожиданно оказалась горькой и солёной. Девушка закашлялась. "Мамочка, верни меня обратно!" -- взмолилась Риль, когда очередная волна подняла её на свой пенистый гребень, и она смогла оглядеться. Худший кошмар предстал перед её отчаянным взором. Огромное чёрное варево плескалось, пузырилось, перекатывая тонны воды. Сверху завывала воздушная поварёшка, не давая волнам ни минуты покоя. И в центре всего этого котла болталась крошечная человеческая фигура. "Всё, конец!" -- пришла отстранённо спокойная мысль.

Руки ещё продолжали автоматически выгребать из-под очередной волны, а в голове уже роились образы её собственных похорон. Одетая в чёрные цвета Академия, рыдающие сокурсники, суровые лица преподавателей, убитые горем родные. И она, красивая, в своём любимом жёлто-красном платье, а вокруг всё усыпано желтыми лилиями и красными розами. "Красота! Тьфу, вода, какая солёная. Так и норовит в рот попасть. Нет..., говорят, утопленники под водой раздуваются, как жабы. Я же тогда точно в своё платье не влезу. А в чём попало хоронить себя не дам". Эта мысль так прочно засела у неё в голове, что даже придала сил. Особо яркая вспышка молнии высветила тёмный силуэт, лениво дрейфующий вдали. Риль не поверила своим глазам. Ура! Похороны утопленницы отменяются. Осталось набраться сил и догнать это плавающее корыто.

Ещё не доплыв до судна, девушка стала испытывать нехорошие предчувствия. Вид у вырастающей из воды деревянной махины корабля был завораживающим и странным. В мертвенно-голубых отблесках молний он казался вышедшей из глубин веков легендой, почти нереальным в своём существовании здесь, посреди бури. Голые мачты одиноко тянулись в небо, лишённые своих парусов. Растопырив лишь одно крыло, на носу восседала жуткая страхолюдина, способная одним своим видом отпугнуть незваных гостей. Облупленные борта давно нуждались в покраске, а днище стало домом для многочисленных морских обитателей.

Риль вцепилась в деревянную обшивку корабля мёртвой хваткой. Ей нужен небольшой отдых, а потом она поплывет к носу корабля и попробует взобраться наверх по якорной цепи. Где-то она видала на картинке, что у кораблей должна быть цепь с якорем. Пальцы занемели, и ей пришлось отцепиться от судна. Стиснув зубы от напряжения, она поплыла вперед, стремясь как можно быстрее добраться до носа корабля. На полдороге что-то больно стукнуло её по руке, потом по голове. Риль инстинктивно вцепилась в это нечто. Под рукой оказалась верёвка с перекладиной. "Ура! Лестница!" -- возликовала девушка. Неужели ей повезло?! Собрав в кулак всю волю и запихнув туда же остатки сил, она поползла наверх.

Ветер нещадно теребил верёвочную лестницу, и Риль при каждом порыве больно прикладывалась к обшивке корабля. Дерево, злобно ощерившись занозами, щедро втыкало их в тело незваной гостьи. Девушка шипела, ругалась, стонала, но упрямо ползла наверх. Наконец, над головой показался борт корабля. Риль аккуратно перелезла через него и присела на палубу. Та была удивительно пустынной -- ни души, а ведь шторм в самом разгаре. Нос в очередной раз задрался на высоченную волну и стремительно ухнул вниз. Всем, похоже, наплевать на непогоду. Странный какой-то корабль попался!

Риль повела носом, вдыхая корабельные запахи. Всё страннее и страннее. Пахло морем, но не людьми. Не чувствовалось в воздухе ни запаха приготовленной пищи, ни наловленной рыбы, ни надраенной с мылом палубой. Риль похолодела. Нет, замерзла она давно, всё-таки температура воды была не слишком комфортной для купания, но сейчас холод ледяными иглами добрался до сердца. Что-то ей не очень хочется идти искать хозяев этого ужастика посреди ночи. Лучше она переждёт темноту где-нибудь в укромном уголке, вот хотя бы среди этих бочек, а с утреца, по солнышку, не так страшно будет обследовать корабль.

С этими благоразумными мыслями Риль почти ползком добралась до бочек, мышкой проскользнула в щель и забилась туда, пытаясь не слишком громко стучать зубами от холода. Сон не шёл. Она сидела, сжавшись в комочек, прислушиваясь к яростному плеску волн за бортом и дикому завыванию ветра. Буря только начинала расходиться, стремясь добраться до палубы наглого кораблика и проверить -- нет ли там кого живого. И вот уже солёные брызги волн долетают до девушки, смешиваясь с текущими по щекам слезами.

Неожиданно ветер стих. Так бывает, когда буря, словно утомившись, отправляется на отдых, чтобы набрать силу перед очередной атакой. И нет ничего более завораживающего, чем это мнимое спокойствие, когда всё замирает, в ожидании новых яростных ударов стихии. Но палуба внезапно оживает. Дробный стук каблуков раздаётся рядом с затаившейся гостьей. Кто-то невидимый торопливо проходит мимо. Риль не выдержав, тихонько выглянула из своего убежища и не поверила своим глазам -- по палубе, на высоте чуть больше метра, по воздуху плыл фонарь. Вот он замер в воздухе, дернулся и развернулся к левому борту, как будто его держала невидимая рука. В этот момент вспышка молнии озарила корабль, и девушка замерла от ужаса -- палуба была пуста. Одинокий фонарь висел в воздухе, но его хозяина нигде не наблюдалась.

- Знатная сегодня погодка, -- сквозь скрип снастей донесся до девушки чей-то голос. Она в испуге забилась обратно в свою нору.

- Да уж, разгулялась буря не на шутку. Эх, люблю я, когда палуба под ногами ходуном ходит, прям живым себя ощущаешь, как в старые добрые времена.

- Ты поэтому со своим фонарем всё таскаешься? Ностальгируешь, старый хрыч?

- Как будто ты не вспоминаешь себя живым? Все мы такие, ностальгирующие. Мне вон сегодня человеческим духом пахнуло, во-о-он у тех бочек.

- Это твой маразм там пахнет. Небось, опять девчонку вспоминал?

- Вспоминал. Отчего же приятное-то не вспомнить. Хороша была. Что и говорить. Тело беленькое, мясо мягонькое и вку-у-у-усное, наверное. Жаль, пришлось её Бледнолицему отдать.

- Ну, у него в Терлистагах тоже не сахар. Долго она там не протянет. Из его подземелий ещё никто живым не вышел.

- Так-то оно так, - вздохнул невидимый собеседник, - пошли, что ли, в картишки перекинемся, а то гляди, как море беснуется. Палубу точно зальёт, а мокнуть мне что-то не хочется.

На палубе раздались шаги, которые к облегчению девушки, затихли на другой стороне судна. Там заскрипела давно не смазанная дверь, гулко хлопнула, и наступила тишина. Вдалеке бесновалась буря, собираясь с силами ударить по кораблю. Риль сидела, превратившись в ледяную статую. Только звук гулко бьющегося сердца говорил, что она жива и не превратилась в одну из неупокоенных душ, которым, оказывается, и принадлежит это плавучие корыто. "Ну всё, если вернусь, лично того шутника, что меня сюда забросил, освежую. И никто меня не остановит!"

Но для этого ещё вернуться надо. А пока... Ментальная связь с семьей не работала. Ни до кого из друзей она дозваться не могла. А это очень плохой признак. Она, конечно, ещё только на маленькие расстояния связываться умеет, но всё равно отсутствие связи настораживало. Грустные размышления прервал ослепительный свет, поглотивший судно. Раздалось басовитое гудение заработавших заклинаний. "Мощно", -- уважительно оценила Риль. Казалось, что корабль подняли в воздухе и теперь он висит, залипший в паутине белого света.

- Держи, правый борт! Держи, я сказал! -- раздавшийся вопль заставил её вздрогнуть.

- У нас прокол, капитан!

- Закрой, чем хочешь, хоть задницей своей! Стакс, твою за ногу, держи правый борт, у тебя сейчас само всё порвется, без всякой помощи. Я тебя тогда самого на мелкие тряпочки порву!

- Капитан, активность по левому борту!

- Я тебе дам, активность, в одно место! Ну где ты её разглядел, слепота инвалидная? Тебе просто фонарь в защиту кинули. Ну, куды ты мощность на себя забрал, скудоумность ходячая. Ты же правый борт оголил! Верни всё, как было!

Быстрее, я сказал, быстрее! Ещё пару секунд, и ты у меня до конца жизни на речной посудине веслом работать будешь.

- Капитан, нестабильность по правому борту. Я не успеваю заделывать прорехи. Капитан, нам не удержать щит!

- Держать, сухопутные селедки, держать, я сказал! А-а-а, чтоб вас мамы никогда на мои глаза не показывали. Ушли. Все.

- Но капитан...

- Что, капитан? Я не капитан. Я главврач палаты убогих и криворуких. Впору самому топиться.

- Капитан, можно хоть судно осмотреть.

- Да что уж теперь осматривать. Все, кто нам нужен был -- тю-тю, утекли. Ручкой вам только, олухам, помахали. На осмотр полчаса.

Им хватило и десяти минут, чтобы обнаружить убежище Риль.

Глава 2.

Мужская рука крепко вцепилась в плечо девушки и, как кутёнка, вытащила на палубу. Испуганно сжавшуюся Риль окружили мрачные фигуры в тёмных плащах. Они молча разглядывали свою неожиданную находку. Находка, очутившись на продуваемой ветром палубе, обхватила себя за плечи, пытаясь согреться. Вид у неё был довольно жалким: мокрая туника прилипла к коже, больше открывая, чем скрывая, босые ноги, покрытые гусиной кожей, пританцовывали от холода на месте, её когда-то шикарные каштановые локоны теперь слиплись в одно невообразимое нечто, на щеке красовалась большая ссадина. Обломанные ногти и содранные в кровь руки довершали облик жертвы трагических обстоятельств. Даже при очень большом желании принять её за злодейку было трудно. Видимо, это поняли и чёрноплащники.

- Капитан, мы тут пассажира нашли, точнее пассажирку, -- откинул капюшон один из незнакомцев, открывая молодое, чисто выбритое лицо с пронзительными голубыми глазами.

Воротник на капюшоне прокашлялся, из коробочки, подвешенной на край воротника, послышался уже знакомый девушке голос: "Вы что там, надрались, хвосты селедочные? Какие бабы вам там мерещатся?"

Молодой человек покраснел и принялся оправдываться: "Капитан, мы действительно ба.. девушку нашли. Она на палубе пряталась".

Рация задумалась, а потом голосом капитана приказала: "Тащите её сюда, да поосторожней там, а то приволочите мне невесть кого на корабль. Разве можно что-то хорошее на этом могильнике найти!"

Лицо молодого человека посуровело. Он окинул пристальным взглядом Риль, пытаясь найти в ней угрозу, потом вздохнул, снял плащ и накинул ей на плечи.

В этот момент терпение бури закончилось, и она с удвоенной яростью набросилась на корабль. Первая же волна добралась до палубы, норовя смыть с неё наглых людишек и вдоволь поиграть с ними, а может даже получить в своё вечное владение.

Счастье было таким недолгим! Стоило только девушке с наслаждением закутаться в теплый плащ, вдохнуть его терпкий мужской запах, как что-то резко толкнуло её в грудь, обрушив на бедное тело тонны воды, и поволокло по палубе. Риль судорожно размахивая руками, пыталась зацепиться за что-либо, чтобы остаться на судне, и не быть смытой за борт волной. Тщетно! Но чёрноплащники не дали ей ускользнуть. Девушку схватили за руку, и она оказалась крепко прижатой к плащу своего спасителя. Кашляя и дрожа под усилившимися порывами ветра в промокшей насквозь одежде, Риль мало уже что понимала в происходящем. Палуба словно взбесилась под её ногами, и она судорожно цеплялась за державшую её руку.

- Становится опасно, надо уходить, больше мы здесь все равно ничего не найдем, - раздался приказ над палубой. чёрные фигуры одна за другой исчезали за бортом. Настал и её черед.

- Никак утопить меня решили! - мелькнула в голове девушки паническая мысль, и она испуганно затрепыхалась в крепких объятиях. Её спаситель потащил Риль в сторону борта, игнорируя слабое сопротивление жертвы. Чёрноплащник легко поднял девушку и опустил за борт. Риль успела только испуганно вскрикнуть, как оказалась в огромной трубе, по которой стремительно заскользила вниз. Одним концом труба крепилась к борту корабля, вторым уходила прямо в воду. Оказалось, что её спасители или похитители, это она разберётся позже, приплыли на смешном подводном кораблике. Длинная, похожая на только что отобедавшую змею, штуковина висела под водой. Труба уходила прямо в её чрево. Там девушку поймали, поставили на ноги и молча, контролируя каждое движение, повели по коридору.

Когда провожатый втолкнул Риль в крошечную каморку и запер за ней дверь, девушку даже покоробило подобное отношение к своей персоне. "Да за кого они меня принимают?" -- возмущалась она. "За неизвестную подозрительную личность, обнаруженную на корабле противника", -- отозвался её внутренний голос.

Личность личностью, а вот замёрзнет она сейчас окончательно. Её камера была около метра в длину и столько же в ширину. Большую часть занимал топчан, на который и уселась девушка, поджав под себя ноги, чтобы хоть как-то согреться. Плащ окончательно промок, усталость брала своё и Риль погрузилась в какую-то странную дрёму. Сквозь оцепенение она услышала, как поворачивается замок в двери, но сил, чтобы очнуться не было. Её потормошили, окликнули, потом просто подняли на руки и куда-то понесли.

Яркий свет резанул по глазам. Девушку опустили на стул, стоящий в центре сравнительно большой комнаты, чуть придержали, когда она стала заваливаться на бок.

- Кто ты и что ты делала на корабле Аграллы?

Риль поежилась. Около десятка мужчин, одетых в одинаковую чёрную с синими полосками на рукавах и воротнике форму, пристально разглядывали её.

- Да что с ней говорить? -- тут же подскочил один из них, и серьга в виде серебряного полумесяца блеснула у него в ухе. - Пытать надо! Вы на её лицо посмотрите! Сразу видно -- продажная тварь. Придавить её и дело с концом.

- Угомонись, Харзер, тебе слово не давали, -- одёрнул его капитан. Риль сразу узнала его по голосу, да и вышитый якорь на плече рубашки не оставлял сомнений, кто перед ней. -- Что ты можешь ответить на это обвинение? Тебе есть чем объяснить своё присутствие на корабле Аграллы?

Риль пожала плечами. Правда была слишком невероятной и опасной, чтобы её выкладывать, не зная, какой мастью играют её противники. Но ведь что-то они искали на том судне? А может не что-то, а кого-то? Версия не хуже остальных, осталось только её проверить.

- А вы что делали на том милом кораблике? -- она даже смогла улыбнуться, правда, кривовато, но главное, не показывать свой страх. - Может, искали кого-то?

Эффект от её слов, превзошел все ожидания девушки. Через секунду Риль сдернули со стула, и она повисла в воздухе, а рука Харзера крепко сжимала её горло.

- Отвечай, где она, тварь! Я же из тебя сейчас всё твое чёрное колдовство вытрясу, все кишки наружу выпущу, но ты у меня заговоришь. Лучше сразу скажи все, что знаешь, и в награду получишь быструю смерть, - орал он ей в лицо, сжимая пальцы все сильнее и сильнее.

Риль уже не сипела и не пыталась отцепить железные пальцы от своего горла, она просто покорно повисла на руке этого жаждущего её крови сумасшедшего. Внезапно её кошмар отлетел в сторону, а Риль со всего маха упала на пол, отбив себе мягкое место.

- Я последний раз тебя предупреждаю, твоё высочество, ещё раз вмешаешься, и ты у меня своим ходом за нами пойдешь, и плевать мне, какое у тебя происхождение.

- Самое высокое, - буркнул Харзер, поднимаясь с пола. На девушку он даже не посмотрел. -- Хорошо. Но я доложу, куда следует, что ты миндальничаешь с тёмными, капитан.

- Да хоть нарисуй, главное -- не мешайся, -- беззлобно отмахнулся капитан.

Риль за время их перепалки пришла в себя, перестав хрипеть и раскрывать рот, как выброшенная на берег рыба. Всё, они её достали. Девушка встала и, молча направилась к дверям. Двое матросов так же, ни слова не говоря, преградили ей дорогу. Риль закусив от гнева губу, вернулась, взяла стул, подтащила его к стене, забралась на него с ногами, надвинув на голову капюшон. Всё, она устала, замерзла и, кажется, заболела, и плевать ей на этот допрос. Отвечать на вопросы душителя она не собирается.

- Это, я так понимаю, ты обиделась, -- присел радом с ней на корточки капитан, - и что нам надо сделать, чтобы заслужить твое прощение?

- Капитан! - негодующе взвыл Харзер.

- Замолкни, - рявкнул тот, окончательно выходя из себя.

- Горячий чай, карта, сухая одежда и душ, -- раздалось из-под капюшона.

- И всё? - удивился капитан, -- Я был уверен, что ты потребуешь, как минимум половину королевской сокровищницы.

- А что, у короля приличная сокровищница? -- заинтересовалась Риль

- Не то слово, -- ухмыльнулся капитан, -- он готов отдать всё, что угодно, за возвращение дочери. Чай сейчас принесут, карта здесь. Душ и одежда будут позже. Всё?

- Пока -- да, -- кивнула девушка, -- о сокровищнице поговорим потом. И не без удовольствия услышала, как сбоку заскрежетал зубами от ярости Харзер.

Риль подошла к столу, кинула внимательный взгляд на разложенную перед ней карту. Задумчиво провела пальцем по линиям материков, нарисовала "кракозябру" на голубом пятне океана. Рядом кто-то поставил дымящуюся кружку с темно-коричневым напитком. Пахло вкусно, но абсолютно незнакомо. Увы, долгожданный напиток ей не доступен, разве, что сделать маленький глоток на пробу. Всё равно придется переходить на местную еду, а это можно будет сделать только методом проб.

"Итак, что мы имеем" -- подвела итог Риль. Мир не её, но язык общей лингвистической группы, а значит они, по крайней мере, в одной связке. И то хорошо. Но слишком всё по-другому. Магия есть, но местные активно используют технику, причем довольно сложную. Взять хотя бы этот подводный аппарат. В его работе она не ощущает никакой магии. Да, это точно не соседний с её родным домом мир. И, похоже, она здесь застряла. Найти её будет непросто. На то, чтобы обшарить всю связку миров, уйдёт приличное количество времени. Ну, что же, она должна позаботиться о себе сама. Не маленькая уже. Главное, верить, что её обязательно найдут -- рано или поздно.

Капитан уже потерял терпение, глядя, как девушка вырисовывает бессмысленные фигуры, водя пальцем по карте.

- Что ты можешь нам сказать? -- вернул он её к действительности.

- Имя Бледнолицый, вам что-нибудь говорит? -- начала игру Риль.

- Герцог Эспергус, по прозвищу Бледнолицый, -- присвистнул капитан, -- известная личность.

- Девочка у него, в подземельях Терли... Турли...

- Терлистагах, -- подсказал капитан.

- Точно! Именно там.

- Вы ей что, верите? -- кончилось терпение у Харзера. -- Как можно тёмной вообще в чём-либо верить?

- Как можно вообще бить женщину, -- парировала Риль, которой этот Харзер уже поперек горла стоял.

- Всё, хватит. Ваше высочество, шёл бы ты отсюда, -- ласково попросил капитан.

- Мы проверим, что ты там наговорила, тёмная, и если твои слова окажутся ложью, -- Харзер многозначительно замолчал, давая девушке возможность самой нафантазировать, во что она вляпалась, если вздумала их обмануть. Вот только братец гораздо страшнее паузы строить умел, и взгляд у него явно поумнее был. Риль, не впечатлившись от угроз, отвернулась к столу. Она взяла в руки кружку и с наслаждением отпила маленький глоток. Как жаль, что больше нельзя. Увы, в неродном мире что-то может оказаться для её организма ядом. Она с сожалением поставила полную кружку на место.

После ухода его высочества, все вздохнули с облегчением. Похоже, он достал уже всю команду своим высокомерием, но спорить с ним решался только капитан. На борту своего судна он был главнее даже короля и имел полное право послать любого куда подальше.

- Чай, я вижу, тебе наш не по нраву. Боишься, что отравлю? Зря. Ты для меня сейчас ценный свидетель. Если вернём принцессу, слово даю, о твоей тёмности никто и не вспомнит, да и не верю я в неё. Пошли. Ты там что-то про душ заикалась? Звать-то тебя как?

- Риль, -- недовольно пробурчала девушка, обращение "тёмная" резало ей слух.

- А меня Аскерт. Будем знакомы. Лекс, проводи гостью. Это мой старший помощник. Тот ещё дуралей, но славный малый.

Славный малый подозрительно покосился на девушку, словно она вот-вот должна была превратиться в чудовище. И не мудрено, по логике, нечего обычному человеку делать ночью на корабле неупокоенных душ. Старпом быстро довел её до душевой кабины, наскоро показал принципы её работы и, наказав экономить воду, исчез, обещая вернуться с сухой одеждой.

Одежда оказалась всё той же чёрной формой, которая мешком повисла на девушке. Но это её мало волновало. Глаза у неё слипались, а ноги еле смогли дотянуть измученное тело до койки в крошечной каюте. После чего Риль провалилась в глубокий сон, укутавшись с головой в одеяло, будучи не в силах окончательно согреться.

Разбудил её все тот же "славный малый", старпом, и передал приказ капитана явиться в кают-компанию. Потратив минут десять в безнадёжной попытке привести себя в порядок, Риль плюнула на внешний вид и потопала босыми ногами по коридору. Сзади шёл Лекс, старательно держа в поле зрения гостью, чей статус на данный момент не сильно отличался от преступницы, заключённой под стражу.

Голова у Риль раскалывалась, во рту пересохло, а тело потряхивало от озноба. В ступни от пола впивались ледяные иглы холода, пронизывая тело насквозь, заставляя зубы выстукивать ритмичную дробь. "Так и есть, заболела". Риль сжала руки в кулаки, о болезни пока стоит забыть, не время для слабости и, увы, пока не до лечения.

До её затуманенного болезнью сознания дошла, наконец, странная тишина, царящая на подводном корабле. Не гудели двигатели, не скрипела обшивка под тяжестью толщи воды, не стучали башмаки, носящихся по коридорам матросов. Пол под ногами вел себя на удивление смирно. "Никак мы приплыли куда-то", -- догадалась девушка. Старпом привел её все в ту же кают-компанию. За круглым столом в одиночестве сидел капитан и просматривал какие-то бумаги.

- А вот и наша дорогая гостья, -- радушно улыбнулся он, как будто встретил свою ближайшую и любимейшую родственницу. Такая перемена в поведении капитана не могла не настораживать. Риль замерла около порога, решив, что ближе приближаться не стоит. Хотя вчера Аскерт отнесся к ней непредвзято, но и особого радушия не проявил.

- И вам доброе утро, -- вежливо поприветствовала его Риль.

- А вот тут ты не права. Хе-хе. Уже далеко не утро. Добрые люди отобедать успели, пока ты спала. И не только отобедать. Думаю, тебя порадует новость, что принцессу нашли и освободили сегодня на рассвете. Через пару дней она вернется во дворец. Живой и почти невредимой. Ну, это ничего, наши лекари её вмиг подлатают.

- Рада за неё и вашего короля, -- сухо поздравила капитала Риль. На ледяном полу её ноги совсем замерзли, а в глазах начинала скапливаться темнота.

- Как ты себя чувствуешь? -- наконец, заметил её состояние капитан.

- Нормально, бывало и хуже, -- девушка даже попыталась улыбнуться.

- Ну-ка, ну-ка, - почему-то он ей не поверил. Подошел, дотронулся ладонью до лба. -- Да ты вся горишь. Держи, -- он взял с кресла видавший лучшие времена плед и набросил его на плечи девушки. -- Боюсь, что пока твоё лечение придется отложить. Король приказал сейчас же доставить тебя во дворец. Зато потом, после аудиенции, обещаю: лучшие дворцовые лекари быстро тебя на ноги поставят.

Он легко поднял ослабевшую девушку на руки и понес по коридору. Снаружи ярко светило солнце. Еле заметный бриз был холодноват для лета. "И здесь тоже весна", -- с удовлетворением подумала Риль. Чем больше совпадений с родным миром, тем ближе он расположен по связке, тем больше шансов, что её быстро найдут, и она вернется домой.

Глава 3

По набережной промелькнул темный силуэт, на доли секунды закрыв солнце. Девушка подняла голову. В небе над городом парили три гигантские крылатые ящерицы.

- Драконы! -- Риль в восхищении проследила взглядом, как троица уходит на разворот над морем. До этого дня драконов ей видеть не доводилось. Иллюстрации в учебниках да картины в галерее не могли передать и сотой доли того грозного величия, которое излучали хозяева воздушных просторов.

- Прилетели на нашу голову, коровы летающие, -- капитан явно ни восхищения, ни добрых чувств к драконам не испытывал. -- Посольство вдруг прислать надумали. Видно, мозги у кого-то из них заклинило или хвост прищемили. До вчерашнего дня в нашу сторону даже смотреть не хотели, только и знали, что рыбу из сетей воровать, а тут, на тебе -- с официальным визитом, ежа им в пасть, приперлись.

- Красивые! -- не прониклась негодованием капитана девушка. Она с восхищением, прикрыв от солнца глаза рукой, смотрела, как тройка драконов закладывает изящную спираль, облетая башни королевского дворца.

- Вот интересно, что они у нас забыли? -- капитан скривился, глядя на полёт крылатых. Хотел было сплюнуть от досады, но удержался. -- Ты постой тут секундочку, я пойду, экипаж найму, чтобы тебя во дворец довезти. И не вздумай никуда уходить. На тебя все равно метку поставили, мигом найдём.

Он опустил девушку на серые гранитные плиты набережной и быстрым шагом пошел в сторону дороги, по которой сновали открытые по случаю хорошей погоды экипажи.

- Куда я денусь? -- с тоской подумала Риль. - С меткой, без метки, я сейчас с трудом на ногах стою, не то чтобы бежать куда-то.

Бухта, которая приютила их подводный корабль, врезалась в береговую линию, живописно разбивая её на многочисленные уютные бухточки с жёлто-песчаными пляжами. С одной её стороны к самой воде спускались хвойные леса, с другой -- высокие скалы острыми краями терзали терпение волн, заставляя тех разбиваться о них, поднимая в воздух мириады вспыхивающих на солнце радужных брызг-бриллиантов. Центральная часть бухты служила портом, в котором, словно стволы деревьев в лесу, стояли мачты кораблей. Они покачивались на ветру, голые, без парусов, и лишь крикливые чайки сновали между ними, временами облюбовывая себе какую-нибудь рею.

Город лежал на высоких холмах, разноцветными крышами спускаясь к морю. Над этим великолепием богатого приморского городка, обустроенного с явной любовью и заботой, словно драгоценная корона возвышались бело-розовые зубцы башен королевского дворца. В синем, по-особому ярком весеннем небе кружились силуэты драконов, вспыхивая на солнце, то антрацитово-чёрной чешуёй на спине, то серебристо-белым брюхом. Риль с восторгом смотрела на полёт трёх гигантов. Поразительно, как они удерживают свои огромные тела в воздухе, виртуозно разрезая его взмахами крыльев, ухитряясь при этом почти мгновенно менять направление полёта.

Три дракона, словно уловив восхищенный взгляд девушки, стали резко снижаться, направляясь явно в её сторону. Вот они закрыли собой полнеба, вот с лёгким скрежетом коснулись гигантскими когтями каменной поверхности пирса. Невесомая дымка окутала три вытянутых, покрытых чёрной чешуей тела. Риль едва успела разглядеть, что у каждого дракона чешуя имеет свой собственный оттенок. У переднего -- чешуйки обведены золотой окантовкой, из-за чего возникало ощущение, что на дракона просыпали золотую пыльцу. Он попытался её стряхнуть, но неудачно, пыльца лишь сместилась к краю. У второго, расположившегося с левого фланга, в центр каждой чешуйки как бы поместили по изумруду, и они вспыхивали на солнце ярко-зелёными пятнышками. Третий щеголял чёрным с голубым отливом окрасом шкуры.

Дымка скрыла драконов из виду, а через секунду по набережной к девушке уверенным шагом направлялись трое мужчин. Даже на земле троица сохранила тот же порядок движения: первым шел высокий знойный красавец, какие встречаются на юге и почему-то только вовремя курортных романов. Их отличительной особенностью является способность исчезать с последними минутами растаявшего отпуска, причём навсегда... С двух сторон эту соблазнительную мечту охраняли от дамских посягательств старшие товарищи. Все трое были чем-то похожи, словно родные братья: чёрные волосы блестящими локонами спускались до плеч, богато украшенные камзолы подчеркивали стройные мускулистые тела, на смуглой загорелой коже выделялись нечеловеческие глаза. Да-да, глаза у этой троицы были весьма примечательны. Со спины их ещё можно было принять за молодых аристократов, но стоило им бросить на тебя свой взгляд, как холодок осознания их чуждости проникал в душу, закручивался вихрем в желудке, заставляя сглатывать горькую от волнения слюну.

Три пары чёрных зрачков с золотисто-вертикальным разрезом с холодным интересом рассматривали стоящий перед ними человеческий экземпляр. По их невозмутимым лицам, застывшими горделивыми масками, невозможно было что-либо прочитать. Риль, приняв молчаливый вызов, так же пристально, без всякого смущения, разглядывала стоящую перед ней троицу. Когда ещё доведется вот так вблизи рассмотреть Драконов. Пусть и во второй их ипостаси.

На первом курсе им лишь вскользь рассказывали о Хозяевах неба. Да и весь рассказ состоял из сплошных не: "не приближаться, не вступать в контакт, не вмешиваться в их дела, не заключать никаких сделок". Хм, прямо как с боевыми артефактами: "не направляй, не заряжай, не оставляй" да ещё "обращайся всегда, как с заряженным". Ну что же, она и не приближалась, сами подошли. И на вид совсем не страшные, а даже -- наоборот. Если ещё стереть это надменное выражение с их морд, да заявиться на студенческую вечеринку в обнимку с такими кавалерами, девчонки от зависти позеленели бы. Эх, мечты, мечты...

Пока же обе стороны просто изучали друг друга. Если драконы ждут, что она первой нарушит молчание -- то мозгов в их головах явно не слишком много. А их столь малое количество, похоже, пока не успело компенсироваться многолетней мудростью. Видно, что эти три мачо, на самом деле, едва вышли из драконьего подросткового возраста. Ага, проснулись!

Первый, лишь обозначив намек на поклон, произнес приятным баритоном: "Достопочтенная госпожа, позвольте нам поприветствовать вас в Алькаруэте!". От его голоса, в котором едва различались вибрирующие нотки драконьего акцента, у девушки по спине поползли мурашки. Даже интересно, на что первыми клюют женщины: на экстравагантную внешность этих красавцев или на их завораживающей своей нечеловечностью голос. Однако, уроки матушки не пропали втуне. Риль, даже не напрягаясь, изобразила реверанс. Правда, в старом пледе, в широких матросских штанах и длинной куртке, со спутанными волосами на голове, она была больше похожа на старую, выжившую из ума летучую мышь, которая решила погреть свои крылья на солнышке, чем на светскую госпожу. Живо представив, как она выглядит со стороны, Риль решила, что следовать и дальше этикету было бы глупо.

"Достопочтимая госпожа" абсолютно не достопочтенно хихикнула, и, наклонив голову, сверкнула смешинками в глазах:

- Отказать в такой малости столь достойным господам было бы несправедливо.

Господа ошарашено переглянулись. "А вот импровизировать мы умеем плохо", -- злорадно усмехнулась Риль. Но злорадство злорадством, а ей теперь вытаскивать драконов из той лужи, в которую она же их и посадила. Портить отношения с хвостатыми было бы глупо.

- Я поражена вашим мастерством полёта! -- И это правда, а теперь -- немного лести. -- Какая скорость, грация, маневренность -- просто потрясающе! Тяжело, наверное, научиться так летать?

Н-да, на лесть падки даже драконы. Вон как глазки заблестели от удовольствия у переднего. Два его товарища лишь чуть расслабились, но бдительность не потеряли.

- Нет, для драконов это не сложно. Мы учимся летать раньше, чем ходить. Драконятам гораздо труднее научиться контролировать свой второй облик, чем освоить мастерство полёта.

И такая снисходительная улыбочка. Конечно, ползающим по земле, не дано летать. Но передвигаться по воздуху можно не только самому. И если драконы не в курсе, то сейчас она их просветит.

- Наверное, это очень страшно летать на драконе?

- Л-летать на драконе?! -- чуть заикнувшись, зачем-то уточнил первый красавец.

Точно. Не в курсе. Но ничего, сейчас она исправит это упущение. Вот снобы, сами летают, а катать на себе считают ниже своего достоинства.

- Конечно, -- ослепительная улыбка и восторженное обожание в глазах, -- всегда мечтала прокатиться на драконе.

- Но мы никогда... -- начал было оправдываться дракон, но ему на помощь пришел стоящий справа товарищ.

- А госпожа не испугается? -- насмешливо спросил он девушку. Вообще, это выражение еле сдерживаемого смеха уже минут пять как обосновалось на лицах старших. Видно было, что они получают огромное удовольствие от её разговора с их младшим товарищем.

- Госпожа, может, и испугается, но от мечты не стоит отказываться из-за простого страха.

- Госпожа мудра, -- поклон теперь был настоящим. Похоже, драконы умеют признавать чужие достоинства. -- Как только госпожа поправится, для нас будет честью показать ей этот прекрасный город в привычной для нас перспективе.

Риль нахмурилась. Неужели для них не секрет её состояние? Какая неудобная проницательность! Придётся быть осторожней. Девушка внимательно проанализировала свои ощущения. Как же она раньше не заметила, что её ноги, стоящие на каменной набережной больше не стынут от холода, а ей самой сейчас тепло и даже жарковато.

- Прошу простить меня, госпожа, -- наклонил голову левый дракон, -- я без вашего разрешения чуть подогрел камни под вашими ногами. Если вы позволите, я бы мог немного подлечить вас сейчас. Полностью, конечно, не получится, но облегчить ваше состояние мне вполне по силам.

Значит, левый -- лекарь. Риль оценивающе взглянула в чёрно-золотые глаза дракона. Тот спокойно встретил её взгляд. Интересно, понимает ли он, что её беспокоит даже не его непрошеная помощь, а то, что она её не почувствовала. А ведь ощущать применяемые заклинания могут даже дети. Не зря, ох не зря от них требовали держаться от чешуйчатых подальше. Но выбора у неё нет. Впереди -- встреча с королем. И хотя её вроде как собрались награждать за спасение принцессы, но короли -- особы непредсказуемые, и силы ей ещё понадобятся.

- Я согласна.

Вместо ответа теплая волна начала подниматься от ступней, распространяясь по всему телу. Абсолютно не похоже на человеческую магию. Наши лекари лечат холодом, а тепло приходит потом, после окончания действия заклинания. Риль, к своему удивлению, ощущала лишь приятное тепло.

- Спасибо! -- её благодарность была принята с невозмутимым видом.

- Я думаю, нам стоит продолжить разговор в другом, более подходящем для этого месте. -- Спохватился впереди стоящий дракон, -- Госпожа, вы окажете нам честь своим визитом.

Неужели, её приглашают в гости. Какая настораживающая популярность!

- Прошу меня простить, но к незнакомым драконам я в гости не хожу.

Спереди еле слышно хрюкнули. Похоже, старшие драконы не могли больше сдерживаться. Ого, румянец на бронзовой коже -- это оказывается мило, хоть и странновато.

Дракон тяжело вздыхает, окидывает девушку отнюдь не дружелюбным взглядом.

- Мне нет прощения, госпожа, я забыл представиться.

- Ничего страшного, -- Риль мило улыбается, -- тема полётов оказалась слишком увлекательной. Это моя вина.

Дракон нахмурился. Какая-то абсолютно неправильная человеческая самка! К этому времени ей полагается слушать его, открыв рот от восхищения, а не ставить в глупое положение своими неожиданными ответами и ехидными усмешками.

- И всё-таки, это непростительный промах с моей стороны. Мне бы хотелось его загладить, но позвольте представиться. Я -- глава посольства Драконьего народа Ластирран Арогерм дэ Рэгирмаф, а это мои друзья - Фэстигран Таллиарн сэт Рэгирмаф, -- поклонился правый дракон, -- и Кэстирон Ахламарр сэт Рэгирмаф, -- кивнул левый. Все трое выжидающе уставились на девушку.

Та вздохнула. Что выбрать -- представиться полным именем, чтобы потом на следы её общения с драконами в этом мире наткнулись папины или мамины знакомые или наплевать на этикет и назваться домашним прозвищем. Не-е, семейные разборки страшнее, чем неудобство перед незнакомыми драконами.

- Вы можете звать меня Риль, -- с вызовом произнесла девушка, глядя в чёрно-золотые глаза Ластиррана. Дракон ухитрился даже не моргнуть от удивления. -- К сожалению, воспользоваться вашим гостеприимством я всё равно не смогу. Меня ждут во дворце.

- Вы уверены, что вам нужно туда идти? -- Фэстигран окинул красноречивым взглядом далекий от благополучия вид девушки.

- Увы, дела. Вон и мой проводник давно уже на пристани ожидает, да стесняется подойти.

Драконы обменялись тревожными взглядами. Уж больно закаменело лицо девушки при взгляде на капитана корабля.

- Госпожа Риль, -- вздохнул Ластирран.

- Просто "Риль", без госпожи.

- Хорошо, Риль. Вы можете рассчитывать на нашу помощь, как бы странно не звучали сейчас мои слова. Мне очень не хочется отпускать Вас одну во дворец, но обещаю, что мы обязательно вас там разыщем. И передайте капитану, который уже все сапоги себе истоптал от нетерпения, что он отвечает за вашу безопасность своей головой. А она у него одна.

С этим словами, троица расступилась, освобождая девушке дорогу. Та, задумчиво кивнула им на прощанье и, подобрав полы своего потрепанного пончо, потопала к капитану. Понятно, что крылатые недолюбливают двуногих, и это чувство взаимно. Но очутиться между молотом и наковальней у неё желания нет. Так что, стоит держаться от драконов подальше. Даже если и король окажется королевской сволочью, всё равно эта сволочь будет понятной и предсказуемой по человеческим меркам. А вот предсказать поведение рептилии она не берется.

Капитану надоело ждать, когда Риль, медленно шаркающей походкой доползет до дороги. Оставив в покое упрямую пуговицу на манжете куртки, он в три шага преодолел расстояние до девушки и подхватил её на руки. И быстрым шагом потащил в сторону припаркованных экипажей. По пути, Риль выслушала о себе много нового и мало хорошего. Оказывается, только сумасшедшая, лишенная всякой благоразумности, девица будет общаться с чешуйчатыми прохвостами без надлежащей охраны. Так как подобное общение всегда заканчивается одинаково -- поруганной девичьей честью.

Во все времена драконы поступали одинаково -- умыкали понравившуюся добычу, правда, с её же согласия. Что и немудрено. О силе драконьего очарования ходили легенды. Где тут правда, а где всего лишь женское оправдание своей слабости -- разобраться сложно. Вот только Риль никак не вписывалась в обычную схему соблазнения девиц. Понравиться кому-то в её настоящем болезненном и побитом виде, можно было при условии, что дракон глух, слеп и живет на необитаемом острове. А значит, хвостатым что-то от неё нужно!

Никогда раньше Риль так не мечтала о встрече со старшим братцем. Пусть он будет ругаться, она готова слушать его ворчание часами, только пусть он заберет её отсюда, подальше от непонятных драконьих интриг и королевских аудиенций.

А мимо, за окном ярко-малинового экипажа проносились разноцветные ставни домов. Жители этого городка явно любили яркие цвета, и лишь стены домов были сложены из белого камня. На его фоне окна, выкрашенные во все цвета радуги, выглядели по-особому празднично и ярко. Казалось, город постоянно живет в ритме карнавала.

Экипаж трудолюбиво полз по уходящим вверх крутым улицам, поднимаясь всё выше и выше над морем. Вот оно превратилось в голубую полоску, а впереди сказочным тортом выступал королевский дворец.

Глава 4.

Экипаж остановился у затейливо украшенных ворот, ведущих в круглый внутренний двор. Риль, скорее нетерпеливо, чем вежливо, вытащили из экипажа. Подхватив свою ношу на руки, капитан заторопился к парадному входу, гигантскими шагами меряя площадь внутреннего дворика.

Девушка с любопытством огляделась вокруг. Справа и слева возвышались две башни-близнецы. Со стороны двора их стены были скрыты под стелющимися плетями с крупными темно-зелеными листьями. Сам двор оказался небольшим, выложенным плоским бежевым камнем. Со всех его сторон блестели высокие, двустворчатые окна трехэтажного здания дворца, сложенного из белого, как и весь город, камня. По форме оно образовывало полукруг, отрезанный от окружающего мира внушительными воротами башен. Сами башни, построенные из нежно розового камня, придавали облику здания романтический вид.

Дойдя до лестницы, ведущей к парадному входу во дворец, Аскерт поставил свою ношу на отделанные розовым мрамором ступени. Уловив брезгливое выражение на лице ноши, буркнул, оправдываясь: "Не положено здесь девиц на руках носить. Дальше ножками идти придется. Да не переживай, чисто у нас тут. По три раза на день дворец перемывают".

Половина фразы звучала уже на ходу, капитан тащил еле поспевающую за ним девушку по коридорам дворца. На такой скорости передвижения она лишь мельком успевала замечать ошарашенные взгляды попадающихся на их пути придворных. Да и не до придворных ей сейчас. Внимание Риль целиком было поглощено богатым убранством интерьеров. Здесь было на что посмотреть. Местный король явно не скупился на обстановку своего дворца. Дорогая мебель, многочисленные зеркала, мраморные статуи, тяжелые, пышные портьеры, расписные потолки, картинные галереи, словом, дворец мог без ложной скромности носить своё гордое название дворца. Вот только всему этому великолепию чего-то не хватало, или что-то мешало.

Не с первого взгляда, но гораздо позже становилось понятно, что во всех этих украшениях, щедро налепленных на стены, потолки, окна, двери, колонны и лестницы нет ни одной прямой детали или угла. Всё вокруг заполонили округлости, волнистые линии, спускающиеся вниз, закручивающиеся спирали, овалы и круги. Даже на портьерах, водопадами спадающих вдоль окон, были завязаны кокетливые бантики. А строгие зеркала просто утопали в золоченых завитушках рам. От всего этого украшательского буйства рябило в глазах, а во рту появлялся противный сладковатый привкус. Глаза упорно пытались отдохнуть от всей этой волнистости на чём-нибудь прямоугольном, но всё время натыкались на очередной феерический шедевр местных дизайнеров. А как бы хотелось вместо вон той группы круглощеких и пузатых малышей, изображенных скульптором за весёлой вознёй с собакой, поставить гениальную в своей простоте женскую обнаженную фигуру. Без рюшечек, без оборочек, но не менее от этого привлекательную.

Местная картинная галерея оказалась под стать всему дворцу. Королевская семейка была изображена в радужных тонах и позах. Их Величества и Высочества ловили бабочек, кормили птичек, выгуливали собачек, гладили кошечек, счастливо улыбаясь своими чуть заплывшими от жира глазками. Особенно умиляли отдельно идущие внизу небольшие изображения королевских питомцев. Бедные животные. Ну как можно было из серьезной собаки сделать вот такое забавное существо с бантиками на голове и тапочками с бубенчиками на ногах? Не повезло даже пернатым. Птица неизвестной Риль породы щеголяла в ярко-красном, украшенном бусинками, ошейнике. "Не хотела бы я здесь жить", -- решила для себя девушка, привыкшая с детства к несколько иным стандартам хорошего вкуса. И вздохнула с облегчением, когда они, наконец, оказались в приемной. Капитан мгновенно куда-то испарился по своим капитанским делам, оставив Риль дожидаться высокой аудиенции.

Девушка и сама была не против передохнуть и собраться с мыслями, сидя в мягком голубом кресле, обитом приятной на ощупь тканью. Босые ноги, наконец-то, согрелись в густом ворсе бежевого ковра. Рядом на столике стоял бокал с освежающим соком. Из него уже был отпит маленький глоточек, и, если все будет нормально, то через полчасика, она сможет насладиться его вкусом до дна. Всё-таки отсутствие достаточного количества жидкости для больного организма чревато всякими нехорошими последствиями. Лечение дракона было весьма своевременным. Но сколько продержится от него эффект -- сложно сказать. Риль скромно надеялась, что её ожидание королевского внимания не продлится слишком долго. Все короли одинаковы в своём желании довести гостя до нужной кондиции, чтобы добиться максимально благоприятного эффекта от встречи.

Пользуясь передышкой, Риль погрузилась в обдумывание тех неприятностей, которые свалились ей на голову за последние дни. И самое обидное - её вины в случившемся ни капельки нет. Мысли о семье лучше сразу отсечь. Только красных от слез глаз ей не хватало. Лучше подумать о несправедливости судьбы. Себя тоже жалко, но хоть плакать не так хочется. Вот почему она сейчас не на третьем курсе? Эх, давно бы уже дома была! На третьем как раз пространственному перемещению обучать начинают. Или хотя бы на втором училась бы -- тоже неплохо: умение искать привязку к родному миру ей сейчас не помешало бы. Хоть знала бы, куда её закинуло. А то сидит сейчас в полной э-э-э, неизвестности, и одни только догадки строит. Нет, она и так на год раньше, чем положено, в Академию Пространственных Перемещений, сокращенно АПП, поступила. И теперь, в свои двадцать пять лет, заканчивала первый курс, в то время как большинство её одногодок только готовились подавать документы на поступление.

Можно, конечно, было и раньше уходить из высшей школы. Например, в двадцать лет, и в двадцать пять уже проходить практику при Медицинской Академии или Академии Бытовой Магии. Ведь была же одна из её бабушек врачом. Зато остальные родственнички связали свою жизнь исключительно с ПП. В Академии родители и познакомились друг с другом. Там же и старший брат учился.

Пространственных магов готовили долго и тщательно. Отбор производился ещё с детских лет. Если ребенок хотел поступать в АПП, то ему предстояло нешуточное испытание собственной выдержки. Многих отпугивал строгий запрет на магические занятия до второго курса Академии, да и рекомендуемый возраст для поступления был самым высоким, среди остальных учебных заведений - 24-26 лет. Не раньше. Хороший пространственный маг, он как фрукт - незрелым сорвешь, магический уровень будет слабеньким, дашь перезреть - получишь не умеющего контролировать свою силу студента. А таких - только отчислять. Вот и не торопились с ранним обучением. Так как жили маги, как правило, далеко за сто лет, то и выпуск тридцатидвухлетних студентов был вполне обычным делом.

Максимум, чем владели первокурсники -- истинным зрением, да умением сканировать состояние своего организма, вот, пожалуй, и все. Да, многие из них могли похвастаться знанием пары десятков весьма полезных в жизни заклинаний, как правило, из семейных архивов. Вот только без практики эти знания оставались лишь заученным порядком сплетения потоков энергии.

Благодаря природной любознательности, подслушанным разговорам взрослых, да и подсмотренным через плечо брата конспектов лекций, Риль могла сейчас примерно понимать, что в итоге произошло тогда в парке. Версию о неведомых шутниках, закинувших её в чужой мир, она отмела сразу. Слишком опасная шалость получилась. Максимум, что хотели выпускники - это переместить жертву в ближайший городок или лес. И потом самим же вернуть обратно. Риль попыталась представить их испуганные лица, когда они обнаружили, что их жертвы на месте выброса нет. И почувствовала мстительное удовлетворение. Ей было гораздо страшнее тонуть в бушующем море, а ещё страшнее встретиться с неупокоенными.

Но если попадание сюда не дело рук шутников, то остается единственный вариант, который ой, как не хочется признавать за истину, -- Блуждающие Окна. Этот феномен пространственных перемещений долгие годы осложняет жизнь магов. Десятки теорий пытались объяснить природу Окон или предсказать их появление, но тщетно. Каждая из теорий разбивалась вдребезги о твердыню практики. Окна, плевав на исследователей и их доказательства, появлялись, где хотели и как хотели, чем весьма осложняли жизнь магам. Внося элемент неожиданности в перемещения, они могли закинуть человека вместо планируемого пляжа соседнего острова, в вечные льды северных широт. Опытному магу вернуться в исходную точку не составляло труда. Но всё равно, примерно один процент из попадающих в Блуждающие Окна исчезал бесследно.

Погрузившись в глубокомысленные измышления, Риль, похоже, заснула, так как очнулась она от того, что кто-то довольно грубо тряс её за плечо. Девушка открыла глаза. Над ней нависла высокая, весьма недовольная фигура в богато расшитом придворном платье. Дворецкий увидев, что гостья проснулась, тут же отошел в сторону. С достоинством выпрямив спину и став ещё выше, он объявил: "Госпожа, вас ожидают". Обращение "госпожа" было произнесено с легким налётом презрения.

Риль потянулась и зевнула. Сколько она продремала? Минут десять, пятнадцать? Судя по перекосившемуся лицу придворного, ещё никто из гостей не позволял себе заснуть в приемной, в ожидание аудиенции их величества. Идя за дворецким, весь облик которого даже со спины сквозил негодованием, девушка лишь посмеивалась. Главное, чтобы за сон в приемной не лишали головы, а презрение местного блюстителя норм приличия она как-нибудь переживет.

Короткий коридор, с высокими светлыми окнами упирался в гигантские двери. Судя по количеству украшений, явно выходящих за рамки здравого смысла, двери вели в главный приемный зал королевства. Около дверей, постукивая от нетерпения носком ботинка по полу, их ожидал капитан.

Риль, увидев старого знакомого, невольно замедлила шаг. "Не терпится ему награду за меня получить. А мне торопиться некуда, я и так долго ждала в приемной". Не торопясь, с достоинством она подошла к капитану, уже стоящему с покрасневшим лицом. "Видимо, от радости", -- решила девушка, останавливаясь перед закрытыми дверьми. Похоже, их действительно ждали. Не прошло и пару секунд, как тяжелые створки поползли в стороны, открывая залитый солнцем парадный зал дворца.

Капитан и его спутница одновременно шагнули на белые каменные плиты зала. Риль поежилась и с тоскою вспомнила мягкий ковер приемной. Но клянчить обувь было ниже достоинства. Захотели бы - сами предложили. А одалживать что-либо в чужом мире запрещалось Уставом Академии. И пусть она не маг и про перемещения лишь книги читала, но Устав есть Устав. Для неё сейчас его правила, как надежная гавань для потерявшегося в буре корабля.

Парадный зал королевства приятно удивил. Он был белым, целиком. Белые с кремовым оттенком плиты на полу, белоснежные, отполированные до блеска колонны, трон, белой жемчужиной застывший у дальней стены и ведущие к нему мраморно-белые ступени. И на этом строгом фоне ярким уродливым пятном выделялась фигура короля, восседающая на троне. Риль лишь хмыкнула, разглядывая местного короля. Он явно был ценителем красного цвета, так как его одеяния варьировалось от бордово-пурпурного до розового оттенка. Чуть жирноватые чёрные волосы завивались в жидкие локоны, гладко выбритое лицо отражало склонность к перееданию, но глаза глядели по-доброму.

- Его величество, -- громогласно объявил, появившийся, словно ниоткуда, дворецкий. Риль даже вздрогнула от неожиданности. Никак он владеет магией перемещения, иначе как бы он так быстро смог оказаться около трона. Недаром, лучшими слугами считаются те, кто умеет появляться только там, где они нужны.

- Архариус Седьмой! -- продолжал хорошо поставленным голосом вещать придворный. Девушка присела в поклоне, но падать на колени, как капитан не стала.

- Какая у них древняя династия. Уже седьмой на троне сидит. Стабильность, это хорошо, -- комментировала про себя Риль.

- Светлейший Владыка Сияющего Белого города, чья добрая и мудрая рука простирается от Туманных гор на востоке, до бескрайних песков на севере и бурлящего озера Маньягук на западе.

Дальше шло скучное перечисление достоинств высочайшей особы, а также её подвигов во благо народа. Риль это было уже неинтересно. Наверняка, больше половины придумано, а то и всё целиком. Вот бы карту этого мира достать и уточнить, где владения Бледнолицего начинаются, чтобы точно держаться от них подальше. А то с её везучестью, она и не заметит, как к нему в гости завернет. Девушка незаметно огляделась по сторонам. В левых окнах зала, между вратарными башнями, разноцветным лоскутным одеялом спускались к морю крыши домов, а над ними ярко синело небо, сливаясь вдалеке с таким же пронзительно синим морем, справа синий цвет целиком властвовал в окнах, лишь у самого их края зеленели верхушки деревьев парка.

Прозвучавшая тихим, утомленным голосом фраза, заставила её очнуться: "Подойди ближе, дитя моё".

Вот так, без представления, даже без имени, просто "дитя". Если бы не заслуга в спасении принцессы, с ней бы вообще никто не разговаривал. Кто она? По сути непонятная, подозрительная личность, с простым, не благородным именем, да ещё в чужой, мужской одежде.

Риль, повинуясь высочайшему желанию, подошла ближе. "А этой ночью вы, явно, не спали, ваше яркое величество. Под глазами темные круги залегли, -- украдкой разглядывала она короля, -- волновались, ждали известий о дочери".

- Ты вернула отцу его сердце, его единственную радость. Скоро, очень скоро я увижу свою ненаглядную дочь и смогу обнять её, -- глаза короля светились от плохо скрываемой радости. Сейчас перед Риль был не просто король, а любящий отец, -- что желаешь ты получить за свою помощь? -- на его лице вновь была маска властного правителя, а глаза словно затянулись корочкой льда.

- Мне много не надо, Ваше величество, -- пожала плечами Риль, -- но идти мне сейчас некуда, мой дом далеко отсюда, а всё имущество -- то, что есть на мне, да из этого добрая половина подарена.

- Знаем-знаем, -- закивал головой Архариус Седьмой, -- после своего возвращения домой моя дочь непременно захочет лично поблагодарить свою спасительницу. У нас свободна гостевая вилла в Лазурной бухте? -- повернулся он к дворецкому.

- Да, Ваше величество. Графиня Нуэлла покинула нас третьего дня.

- Вот и чудесно, -- король явно был доволен мудростью своего решения и, похоже, собирался сослать неудобную гостью подальше от двора. А потом, без спешки, можно будет решить её судьбу. Либо гостья исчезнет, если охрана обнаружит её связь с заговорщиками Бледнолицего, либо ей подыщут место в родословной обнищавшего, но древнего рода. Не представлять же простолюдинку, как спасительницу принцессы. Дворецкий наклонился и что-то зашептал на ухо своему повелителю.

- Ах, да, конечно, -- улыбнулось его величество, -- ты можешь рассчитывать на наше гостеприимство столько времени, сколько тебе потребуется. И твоя заслуга перед короной будет вознаграждена. Мой дворецкий проводит тебе к казначею. Сама решишь, как распорядиться наградой.

- Благодарю Вас, Ваше величество, -- а вот теперь её поклон был действительно почтителен. Аудиенция подошла к концу, и стороны остались довольны друг другом.

Внезапно боковые двери справа от трона резко распахнулись, и в зал стремительно ворвался Харзер. Он сменил матросскую форму на вычурной костюм оранжево-красной расцветки. На его пышном воротнике расположилась целая ювелирная выставка камней. Красавчика сопровождала свита из двоих молодцов, чья одежда была чуть победнее их предводителя, зато надменное выражение его лица они копировали с абсолютной точностью.

Сердце Риль сжалось от предчувствия неминуемой беды. Она ещё на корабле натерпелась от этого напыщенного урода, и теперь не ждала от него ничего хорошего. Кинув презрительный взгляд на девушку, Харзер подошел к трону, отвесил поклон королю: "Мой венценосный брат, позволь узнать, с каких пор, в нашем королевстве дают прием тёмным, да ещё и награждают"? Лицо короля вытянулось от удивления. "Тёмным?" -- чуть слышно прошелестело в зале.

- Тёмным, -- злорадно усмехнувшись, кивнул Харзер, -- или наш многоуважаемый капитан не поведал тебе, где мы повстречали эту юную особу?

Судя по скрежету капитанских зубов, действительно не поведал, решил скрыть.

- А повстречали мы её на корабле Аграллы, правда, капитан? -- ласково спросило его высочество, с торжествующим видом оглядывая присутствующих в зале.

- Правда, -- буркнул капитан, со страдальческим выражением на лице, окончательно убивая шансы Риль на спасение. Ну что, же, по крайней мере, он пытался её спасти, и это делало ему честь. Ах, да, он же давал обещание, что его гостью не будут преследовать, как тёмную, а сейчас, его слово порвали на мелкие клочки, плюнули и растерли по полу. Увы, на этой палубе он не капитан, и морские законы чести во дворце ничего не значат.

- Тёмная, -- повторил король, и на его лице промелькнула гамма чувств от удивления, презрения, до страха. Он даже ноги поджал под себя, словно в зале появилось опасное насекомое. Дворецкий, наклонившись, опять что-то страстно зашептал ему на ухо.

- Тёмным нет места в нашем королевстве, -- взгляд его величества смотрел сквозь девушку. В этот момент она перестала для него существовать, зато его брат глядел на Риль с нескрываемым торжеством. Было в его взгляде что-то ещё, мерзкое и гадкое, что заставило девушку похолодеть.

- Вот и приплыли, -- пронеслась в её голове паническая мысль, -- а как все хорошо начиналось!

Глава 5.

Тёмные были всегда и во всех мирах. Каждый маг хоть раз в жизни сталкивался с искушением перестать поддерживать Равновесие и встать на сторону сил разрушения. Но не только маги искали себе покровительство во Тьме. Искушение завоевать власть, богатство с помощью чужой крови и страданий не было избирательным. Любой мог отправиться по этой дороге. Вот только в конце их чёрные души ждали, и ждали с нетерпением. Но как можно оценить светлость той или иной души? Лишь Создателю ведомо, погасла в ней последняя искорка света или ещё нет.

"Есть ли у нас план?" -- мозг тщетно искал выход из этой поганой ситуации. С какой бы радостью он скомандовал ногам: "Бежать!" Но, увы, за спиной девушки уже стояли два прислужника Харзера, перекрывая путь к бегству.

Риль попыталась взять себя в руки. Она -- потомственный пространственный маг из всеми уважаемой семьи. Её предки и не в таких переделках оказывались. Да, её деда чуть живьем не сварили дикари племени Сирдов и, ничего -- выбрался. А бабушку пытались на костре сжечь за колдовство, правда, тогда её дед спас. Так они и познакомились. Думай, Риль, думай!

"А что, если..." -- мелькнула в голове мысль, которой она ждала и которой боялась, -- ведь мне всё равно не выйти из дворца живой, так почему бы вместо мучений не устроить смертельный фейерверк? И погибну мгновенно и всех этих мерзавцев с собой заберу!".

- И не жалко остальных? -- тут же проснулась совесть, -- ты отправишь на смерть не только негодяев, погибнут сотни невинных жителей этого городка и обитателей дворца. Всё имеет свою цену, даже такая трусливая смерть. Вот только платить её будешь не только ты, но и твоя семья. Готова, чтобы страдали родные, расплачиваясь за твою трусость?

- Прекрати, -- простонала про себя Риль, но совесть не так-то просто заткнуть. Как бы девушка сейчас хотела закрыть глаза и проснуться от этого кошмара в своей крохотной комнатке в общежитии Академии. Нет, она не сможет применить ни одного заклинания, зная, что вслед за этим неподконтрольная ей сила вырвется на свободу, ненасытно круша и ломая все на своём пути, обрывая сотни жизней.

- Тогда, готовься, милая, к самому худшему, -- посоветовал ей рассудок.

Девушку вели по коридору. На неё не одели ни антимагических ошейников, ни браслетов, хотя Риль догадывалась, что в здешнем мире они есть. Значит, этот урод уверен, что она никакая не темная. Иначе, охрана была бы в разы больше. А так -- двое прихвостней, да сам Харзер. Нет, ей и трёх здоровых мужиков достаточно, чтобы даже не дёргаться к бегству. Да и силы воли хватает только на то, чтобы идти с гордо поднятой головой, шлепая босыми ногами по полу.

Коридор уперся в винтовую лестницу, крутыми ступенями уходящую вниз. Как все тривиально! И, почему камеры всегда расположены только в подвале? Спускались долго. Риль насчитала этажей пять. Три надземных и два подземных. Ах, да, дворец стоит на холме. Так что углубляться можно было смело. А вот свет в подвалах явно имел техническое происхождение. Никакой магии девушка, проходя мимо развешенных на стенах ламп, не чувствовала. "Всё же интересно, как развивался этот мир?" -- невольно задумалась она.

"Дура! -- тут же обозвал свою хозяйку инстинкт самосохранения, -- её убивать ведут, а она об истории мира задумывается. А пора бы родных вспомнить, да попрощаться".

"Нет, о родных пока лучше думать поменьше", -- стиснула зубы Риль, иначе все её крупицы воли вмиг растают, а тешить этих уродов слезами или просьбами о пощаде она не собирается. Если и умирать, то забыв о страхе, с мыслью о мести, которую обрушит её семья на убийцу. Да и бесполезно просить о милости. Ауру Харзера она хорошо разобрала, такой жаждой насилия та пылала. Здесь поможет только чудо, которое свернёт шею этому мерзавцу. Ведь палач выбрал себе жертву и собирается насладиться её мучениями до конца.

Жаль только, что она так мало успела в жизни. Зато никто не помешает ей умереть достойно. С каким удовольствием она бы запустила что-нибудь убойно-увесистое в коротко стриженый затылок идущего впереди вальяжной походкой Харзера. Хищник явно доволен. Охота прошла удачно и впереди лишь наслаждение, главное -- протянуть его подольше. Но сначала официальная часть -- допрос темной. Зато потом... потом она будет целиком в его власти.

Девушку ввели в маленькую комнату с низким потолком. Посередине стоял стул, на который её и посадили, даже не став связывать руки.

Вроде всё. Попрощалась, обдумала, смерти ублюдку пожелала, теперь будет не до мыслей, когда пелена боли заволокёт сознание.

За широким деревянным столом сидел небольшого роста человек в чёрно-серой рубашке. Он что-то писал, когда они вошли в комнату. На волосах уже серебрилась седина, глаза смотрели устало, но пронзительно и все понимающе. Отложив в сторону ручку, мужчина слегка кивнул вошедшим, презрительно сощурив глаза при виде Харзера. "А брат короля -- фигура в королевстве непопулярная", -- подумала Риль.

- Начинайте, -- кивнул мужчина, вновь приступая к письму.

- Да, господин Советник, -- боязливо промямлил один из подручных. На этот раз Харзер пустил впереди себя одного из своих псов. Тот схватил девушку за волосы и, больно потянув за волосы вниз, заставил запрокинуть голову назад.

- Отвечай, тварь, кто ты и откуда? -- проорал он ей в лицо.

- Идиот, - мысленно застонала Риль, он бы ещё ей рот заклеил, а потом вопросы задавал.

- Тебе не понять, -- прошептала девушка.

- Что ты там шепчешь, тварь? Язык от страха усох? Боишься -- это хорошо! Вот сейчас придёт брат Нииль, тогда ты у нас запоёшь, а не просто заговоришь!

Сзади кашлянули, и Харзер произнес, чуть растягивая слова: "Брат Нииль сегодня уехал по делам. Но мы справимся и без него. Разве это настоящая тёмная? Так, сопливая девчонка, она нам быстро всё расскажет".

- Да? -- недоверчиво спросил Советник, подняв голову от бумаг, -- а что-то мне подсказывает, что силы воли у этой сопливой девчонки будет побольше, чем у некоторых здоровых мужиков.

По-видимому, в этой фразе было что-то личное, так как её истязатель заскрежетал зубами от злости и прошипел: "Зря не верите, господин Советник, сейчас она у меня запоёт".

Сильный удар разбил губы девушки в кровь, и она полетела бы на пол, если бы не мужская рука, удержавшая её на месте. В голове сразу помутнело.

- Отвечай, тварь, кто ты?

- Меня зовут Риль, -- прошептали враз ставшие непослушные губы.

- Ах, ты! -- второй удар пришелся в скулу.

- Потише, Асхальд. -- предостерег вошедшего в раж мужчину Советник. -- Так она у нас до конца допроса не доживёт. Ты бы лучше спросил, на кого она работает, и какое у неё было задание во дворце. А так же кто её связной в королевстве?

- Может, мне она всё скажет? -- прозвучал ненавистный девушке голос. Харзер наклонился к самому лицу Риль и жарко зашептал на ухо: "Не сопротивляйся, моя милая тёмная, только хуже будет. Здесь всё происходит так, как хочу я. Захочу -- тебя будут пытать долго и упорно, пока не скажешь всё, что нам нужно, а захочу -- и это прекратится в один миг, а ты выйдешь отсюда живой и невредимой. В моей спальне недавно место освободилось...

- Гад! -- задохнулась от гнева Риль. Она медленно повернула голову и с ненавистью взглянула в чёрные холодные глаза, а потом с наслаждением плюнула ему в лицо.

- Тварь! -- отшатнулся Харзер, вытирая лицо. Он занес было руку для удара, но слова Советника его остановили.

- Я так понимаю, вам отказали, ваше высочество, -- чуть насмешливо произнес Советник, -- похоже, ваше предложение было черезчур щедрым. Такая храбрость достойна уважения, дитя, но не думаю, что будет разумно и дальше злить Харзера. У него очень тяжелая рука.

Риль молча смотрела в красные от недосыпания глаза Советника.

- Или ты жаждешь быстрой смерти? -- разгадал её замысел Советник и усмехнулся, -- неплохой план, но, увы, нам слишком необходима информация, а ты явно что-то знаешь о похищении принцессы.

- Всё, что я знала, я уже рассказала. Даю слово. Остальное не имеет отношение к похищению и ничем вам помочь не сможет, -- Риль говорила спокойно и твердо, глядя в глаза Советнику. Он -- её единственный шанс.

- Слово, -- залился лающим смехом Харзер, -- какое слово может дать тёмная? Любое твоё слово -- очередная ложь! Да ваше поганое племя можно только огнём да пытками разговорить.

- Что-то здесь не сходится, -- задумчиво произнес Советник, внимательно глядя на девушку, -- я не чувствую ложь в её словах. Схожу-ка я за братом Ниилем, может он ещё не уехал. Без него нам не разобраться.

Советник встал и вышел за дверь, забрав с собою стопку бумаг.

- Старая крыса, -- в раздражении сплюнул на пол Харзер, -- сколько лет в советниках, а нюх, как у молодой собаки. Но ничего, нам хватит времени заняться тобой, моя милая. А по тёмным никто плакать не будет.

Риль вскочила с места и прижалась спиной к стене. Теперь, когда маски сброшены, она готова дорого продать свою жизнь. Троица довольно захохотала -- забавно, что жертва решила посопротивляться напоследок.

Риль повезло. Её мучители поддались игре, забыв о времени, отвлеклись от Советника, и целиком отдались развлечению. Не зря, ох не зря девушка в своё время ходила в школу боя. Хотя ничего удивительного в этом не было, пятиминутный спарринг с преподавателем входил в перечень приёмных экзаменов. Вероятность перемещения мага в недружелюбное место всегда была высока, да и антимагические амулеты не такая уж редкость в магических мирах. А в таких случаях ничего нет лучше, чем хорошая двойка в голову, удачно подаренная противнику.

Удар сбоку, блок, удар слева, блок, и пропущенный удар обжигает скулу. Риль кривится, но стойку не теряет. Удар в живот останавливает дыхание, но в голове от боли проясняется. Становится хуже, когда его высочество решает, что игра все же затянулась и достает из ножен кинжал. Риль мельком успевает отметить, что её прирежут благородным оружием. Десяток секунд ей удается уклоняться от хищного клинка, который, однако, оставляет на её теле кровавые порезы, но долго эта схватка не продлится. Силы начинают иссякать, а ошибки превращаются во всё новые и новые раны, сочащиеся кровью.

- Прекратить, -- голос Советника дрожит от гнева, -- выйти вон! Это приказ короля!

Риль, закрыв глаза, без сил падает на пол. Адреналин придал ей сил, но они израсходованы полностью. Сейчас девушка не могла даже пошевелить рукой.

- Радуйся, по приказу короля, тебе дарована легкая смерть. Завтра на рассвете тебе отрубят голову Сияющим Клинком. Великая честь, тёмная! Дважды великая, так как ты избавлена от пыток до казни. И большего я для тебя сделать не могу. Брат Нииль действительно уехал по неотложным делам. Только его слово может опровергнуть обвинения Харзера. Молись, чтобы брат успел вернуться до твоей казни. Если же нет -- мы очистим ещё одну заблудшую на корабле Аграллы душу.

Девушка слушала приговор, потихоньку проваливаясь сознанием в спасительный омут, в котором нет ни боли, ни холода. Она даже чувствовала благодарность к Советнику. Пусть и таким способом, он всё же нашел для неё выход. Жаль только, что он ведёт прочь из жизни.

Очнулась она уже в камере. Над дверью сиротливо мерцал светильник, освещая серые, покрытые капельками влаги стены. Похоже, где-то просачивалась вода, проложив себе путь сквозь стены. Тишину камеры разбивал ритмичный звон падающих в углу капель.

- Жаль, что я не могу, как вода, утечь из этого места, влиться в какой-нибудь ручей, а потом уплыть в море, -- глупая мысль лениво крутилась в голове. Девушка села на грубо сколоченный деревянный лежак, который был единственной мебелью в камере. Она обхватила руками колени и тихонько раскачивалась из стороны в сторону. Мыслей не осталось. Сон больше не шёл, да и жаль было провести во сне последние часы своей жизни.

Под сводами камеры раздался негромкий звук. Словно кто-то пытался петь. Сначала тихо, потом все громче и уверенней в камере смертников зазвучали простые слова детской колыбельной.

Спи мой рыженький цветочек,

Спи мой сизый голубочек.

Солнце пусть тебя хранит,

Лишь добро к тебе манит.

Риль пела, а по щекам текли соленые слезы. Лучше она выплачется сейчас, зато завтра, никто не увидит ни одной слезинки у неё на лице.

За дверью внезапно послышался какой-то шум. Громкие, злые голоса, звуки ударов, а потом дверь в её камеру слетела с петель и с сухим гулким стуком упала на пол. Внутрь вплыл яркий магический светлячок, и Риль поспешила уткнуть лицо в колени, чтобы не ослепнуть.

- Госпожа! -- крик, полный радости от узнавания и боли от увиденного, прозвучал рядом с девушкой, и Риль с неимоверным облегчением узнала голос дракона.

- Она жива, но нам стоит поторопиться, -- лекарь Кэстирон уже успел просканировать её бедное израненное тело. Риль аккуратно закутали в теплый плащ и так же аккуратно подняли на ноги. И всё равно она не смогла сдержать стон от боли. Дракон замер на месте, и виновато прошептал: "Простите, потерпите ещё чуть-чуть. Здесь мы не можем вас лечить, но как только окажемся под открытым небом, Кэсти сразу приступит к лечению". Риль лишь согласно кивнула, закрыла глаза и целиком сосредоточилась на тепле, обхватывающих её рук. Это тепло помогало забыть о раздирающей тело боли.

- Что здесь происходит? -- голос короля, раздраженного второй бессонной ночью, разнесся по тюремным коридорам, -- Кто вам позволил забирать наших преступников?

- Преступников? -- голос Ластиррана опасно завибрировал, а глаза покраснели от гнева, -- Эта девушка наша гостья, и если она умрет -- твой Род смоет этот позор лишь своею кровью. Клянусь сердцем, так и будет!

В коридоре, среди встречающей делегации первых лиц королевства, повисла озадаченная тишина. Такой заинтересованности драконов в делах людей давно уже не наблюдали. Подумаешь, какая-то тёмная девица, даже не красавица.

Риль кашлянула, привлекая к себе внимание своего носильщика.

- Опусти на пол, -- тихо прошептала она.

- Вы уверены?- так же тихо спросил дракон.

- Да.

Риль поставили рядом и, придержав за локоть, не дали упасть.

- Ваше величество, -- голос девушки звучал сухо и ровно, -- похищение принцессы не простое дело. К ней ведь не допускали случайных лиц?

- Нет, -- недоуменно отозвался король, -- к ней мог приблизиться только круг доверенных мне людей.

- И в этот круг входит ваш брат? -- скорее утвердительно, чем спрашивая, отозвалась девушка.

- На что ты намекаешь, тёмная? -- раздался из-за королевской спины голос Харзера, в котором явно слышалось беспокойство.

- Она -- не тёмная, -- неожиданно произнес незнакомец, стоящий рядом с королем. Его лицо было скрыто под капюшоном длинного серого плаща, из-за чего голос звучал чуть глухо.

- Что? -- выдохнули в толпе.

Рука незнакомца неспешно оторвалась от пересчитывания бусинок на четках, и сняла капюшон с головы. Брат Нииль оказался молодым человеком со строгим, чуть вытянутым лицом, и такими же строгими светлыми глазами. Он внимательно посмотрел на стоящую перед ним девушку, и в глазах появилась радостная грусть.

- Я чувствую, что корабль тёмных оставил след в твоей душе, но его смыло перенесенное тобою страдание. Ты чиста, дитя. Я снимаю с тебя все обвинения.

Король растерянно поморгал глазами: -- Рад, что всё так вышло, но выдвинутое тобою обвинение против моего брата слишком серьезно.

- И всё же я прошу выслушать меня.

За спиной молчаливой поддержкой стояли три дракона. Советник наклонился к королю и что-то коротко прошептал, тот согласно кивнул -- войны с драконами допустить никак нельзя. Эти крылатые твари и камня не оставят от его любимого города.

- Говори, -- кивнул он.

- Брат, -- с мольбою взвыл Харзер.

- Пусть скажет, тебе ведь нечего беспокоится, не так ли? -- подвел черту Советник, затыкая рот его высочеству.

- Ваше величество, что бы произошло, если бы принцессу не смогли освободить? -- начала Риль с непростого вопроса. Величество тут же недовольно надулось.

- Я отвечу, это не секрет, -- ситуацию спас Советник, -- мой повелитель планировал удалиться от земных дел, передав правление брату. Дочь -- единственное, что держит его на троне после смерти нежно любимой жены.

- Тогда ваш брат -- самое заинтересованное в этом похищении лицо.

- Да как ты смеешь, тварь! -- негодование Харзера, наконец, выплеснулось наружу, -- Я люблю свою племянницу и никогда не причиню ей вреда.

- Ложь, -- спокойно констатировал Ластирран.

- Драконы умеют чувствовать неправду, я слышал об этом, -- заметил Советник.

- У меня нет доказательств, но они совсем рядом. Я уверена, что Харзер не опасается, что его могут раскрыть, поэтому обыск в его покоях добудет вам нужные доказательства.

- А мы настаиваем, чтобы этот обыск прошел сейчас же, пока этот двуногий червяк не успел спрятать улики, -- голос дракона был полон ощутимой угрозы, -- и если Вы не накажете его по справедливости за содеянное им преступление, право наказания перейдет к нам.

Король тяжко вздохнул.

- Соглашайтесь, Ваше величество, -- опять прошептал ему Советник, -- эти крылатые его всё равно убьют, куда ни спрячь, а так, может, выкрутимся.

- Хорошо, пусть будет обыск.

- А чтобы он прошёл быстрее и эффективнее, -- плотоядно ухмыльнулся дракон, -- я отправлю с вами своего брата Фэстиграна. Его помощь не будет лишней.

На этом обе группы разошлись -- каждая по своим делам.

Глава 6.

Невозмутимость два дракона с девушкой на руках сохраняли лишь до экипажа, стоящего за воротами дворца. Они неспешным, полным достоинства шагом на глазах ошарашенной от такой наглости охраны пересекли двор. Возникший за их спинами вездесущий Советник лишь махнул рукой охране -- пусть уходят... Провожаемые видом отвисших челюстей стражников крылатые спасатели покинули негостеприимный дворец.

- Я поведу, -- крикнул Ластирран, аккуратно сгружая на заднее сидение застонавшую от боли девушку, -- а ты делом займись.

Он с тревогой отметил мертвенно-бледное лицо Риль и закрытые глаза. -- Только потери сознания нам не хватало, -- выругался дракон, запрыгивая на водительское сидение.

Кэстирон был уже рядом с девушкой, закатывая рукава шелковой рубашки. Израненное тело окутало мягкое, убаюкивающее тепло. Тепло обволакивало, омывая раны, унося с собой боль, погружая исстрадавшуюся душу в океан целительного забвения.

- Спит, -- Ластирран поправил одеяло и неожиданно для самого себя улыбнулся, глядя на спящую Риль. Во сне тревожная складка на лбу разгладилась, а на губах играла слабая улыбка. Дракон вздохнул и встал с края кровати.

- Как ты? -- с тревогой спросил он у бледного Кэстирона, сидящего в кресле напротив кровати.

- Бывало и хуже, -- ухмыльнулся целитель, -- девиц с того света вытаскивать не в пример легче, чем молодых и глупых драконов, -- он отсалютовал Ластиррану бокалом густого, красного вина.

- Тоже мне, герой, -- беззлобно замахнулся на него дракон, -- быстро спать, а я подежурю у нашей гостьи.

- Как скажешь, -- не стал возражать Кэстирон, -- но утром я тебя сменю.

Солнце упрямо пробивалось сквозь плотные занавески, заливая комнату жёлтым золотом. Риль с трудом разлепила глаза, пару секунд потратила на беглый осмотр окружающего пространства, и снова плотно зажмурилась. Вчерашнее вспоминалось калейдоскопом лиц, событий и боли. В голове мелькал хоровод образов: капитан, его ублюдочное высочество, король с Советником, драконы. Драконы?!

Кусочки калейдоскопа сложились в полную картину и Риль мысленно застонала: "Дура! Какая же я всё-таки дура! Без подготовки, без магической поддержки полезла играть в высокие игры, а потом только и смогла, что плыть по течению, да подставлять шею под удары". А в конце её, как в дешевом романе, спасают неизвестные красавцы. Только в романе героиня выходит замуж за своего спасителя, и живёт с ним долго и счастливо, а не мучается вопросом, что с неё потребуют в уплату долга жизни.

- Можешь не притворяться, я знаю, что ты не спишь.

От неожиданности Риль подскочила в постели и, распахнув глаза, встретилась взглядом с чёрно-золотыми драконьими зрачками. Сейчас в них плескалось тёплое пламя. Оно казалось обманчиво мирным, почти домашним. Но Риль прекрасно представляла, каким опасным это пламя может стать в любой момент.

- Как ты себя чувствуешь? -- Кэстирон присел на краешек её постели. Девушка прислушалась к своим ощущениям. А чувствовала себя она неплохо, но немножко странновато, да и в одном заведении ей следовало оказаться как можно скорее.

- Спасибо, неплохо. Я могу умыться?

- Ну, раз ты об этом спрашиваешь, значит, жить будешь, -- довольно ухмыльнулся целитель, -- помочь?

- Нет, спасибо, как-нибудь справлюсь сама, -- покраснела Риль, рывком садясь на кровати, и тут же со стоном падая обратно. В голове что-то взорвалось и дробно рассыпалось, мелко, негромко, но противно.

- А я ведь предлагал помочь, -- укоризненно качал головой Кэстирон, подсовывая руку ей под спину и аккуратно приподнимая девушку с кровати. -- Ну, что ты словно в бой рвешься, -- ворчал дракон, -- если себя не жалко, то хоть мои усилия пожалей! Думаешь, легко было тебя вчера вытаскивать?

- Простите, -- повинилась Риль, пробуя сделать первые неуверенные шаги. Труд целителей она всегда уважала, так как он был воистину бесценным. Ведь целитель отдавал пациенту собственные силы.

Ванная комната, где её оставили в одиночестве, была простой, но не лишенной изящества, а главное -- в ней была горячая вода. Риль с наслаждением опустилась в тёплую воду. Грязные лохмотья остались валяться на полу, и девушка старалась не смотреть лишний раз в их сторону. Пусть вода омоет не только тело, но и смягчит душевные раны. Главное -- она жива, а всё остальное будем решать по мере надобности.

Кэстирон был мастером своего дела и здорово её подлатал, хотя и выложился при этом прилично. Но все порезы затянулись до царапин трехдневной давности, внутренние повреждения и гематомы исчезли, а вот сил на лицо, похоже, не осталось. Губы пугали своими распухшими размерами, а на скуле красовался красновато-фиолетовый синяк, обещая вскорости переползти под глаз.

"Красавица!" -- удовлетворенно кивнула своёму отражению Риль. А ещё кто-то надеялся, что драконы её за красивые глазки спасали. Сейчас глазки станут ещё симпатичней, когда под одним из них фингал проявится.

Завернувшись в мужской банный халат так, что только нос торчал из-под чёрной махровой ткани, девушка выплыла в спальню. Спальня была пуста, но на кровати её ждал сюрприз: изумительно красивое зелёное платье, как раз под цвет её подбитых глаз. Риль с восхищением провела рукой по мягкой, воздушной ткани. Зелёный -- её любимый цвет. В сочетании с ним её каштановые волосы приобретали благородный оттенок, а глаза сияли, как изумруды.

Коридор вывел девушку на широкую лестницу. Снизу доносились мужские голоса и характерный звон посуды. Желудок, немного придя в себя от постоянных стрессов, громко потребовал его немедленно чем-нибудь заполнить. Риль уверенно направилась вниз, на одурманивающие запахи. Она собиралась вначале избежать голодной смерти, а уже потом выпытывать информацию у драконов. Ведь эти чешуйчатые сами добровольно ничего не расскажут.

В столовой за длинным столом, застеленным ослепительно белой скатертью, сидели три её спасителя и ещё три незнакомых ей дракона. Обе тройки восседали по разные стороны стола, как по разные стороны границы, сосредоточенно поглощая еду, и украдкой следя друг за другом.

При появлении девушки драконы вначале замерли, а затем, встав из-за стола, церемонно поклонились.

Ластирран окинул Риль нарочито восхищенным взглядом: "Ты неотразима, Риль. Я подозревал, что зелёный цвет тебе к лицу, но действительность превзошла все мои ожидания". От комплимента, а скорее от пристальных взглядом шести мужчин у девушки полыхнули румянцем щеки. "Спокойно!" -- скомандовала она себе. Раз уж судьба свела её с опытными сердцеедами, надо иммунитет от драконьего обаяния вырабатывать, хотя бы хиленький. Но как трудно устоять, ведь очарование у них просто в крови.

- Спасибо, -- искренне поблагодарила его девушка, -- и за комплимент, и за платье. Ваш вкус безупречен.

Дракон довольно улыбнулся: "Прошу!", её взяли за руку, подвели к столу и торжественно усадили во главе.

- Позволь представить тебе моих гостей, -- вещал Ластирран. Риль, к своему стыду, его почти и не слышала. Всё внимание было поглощено изобилием обеденных блюд. О, как восхитительно пахнет вон та запеченная рыба, или вон то заливное из чего-то непонятного, с нежно-розовыми кусочками мяса.

- Эрльханц, -- дракон, сидящий рядом с девушкой, изящно поклонился, -- Гестером и Разиндарф, -- привстали два других дракона. Гостья на автомате кивала в ответ, невольно выискивая самые аппетитные кусочки на теле драконов. Как же зверски хочется есть!

Ластирран заметил, наконец, голодные взгляды гостьи, которыми та обшаривала стол, хмыкнул и пододвинул к ней накрытую крышкой белую чашу. Риль торопливо, чуть подрагивающей от голода рукой, сняла крышку и разочарованно вздохнула. Перед ней был суп. В едва подкрашенной воде плавали какие-то склизкие комочки чего-то белого.

- Что это? -- она брезгливо ткнула ложкой в тошнотворную на вид жидкость. Кэстирон сочувственно улыбнулся и спросил: "Скажи, Риль, когда ты ела в последний раз?"

- Эммм, -- напрягла память девушка, -- сутки назад, наверное.

И сама удивилась -- всего лишь сутки прошли, а ей кажется, что она уже целую вечность в этом мире.

- Скорее, даже больше, -- вынес вердикт целитель, -- обильная еда не слишком хорошо сочетается с исцелением.

Спорить с целителем глупо, портить его труд - еще глупее. Вместо этого она поднесла ложку ко рту. Зажмурившись, проглотила. Супчик для больных оказался на вкус ничего, то есть никакого вкуса в нем не присутствовало. "Хоть бы посолили, что ли, -- проворчала про себя Риль, -- сами себе полные тарелки накладывают всевозможных вкусностей, а меня склизкой водой кормят. Тоже мне целители-мучители, -- попыталась обидиться. В душе царила непривычная пустота, словно все эмоции стерли, и это "все равно" пугало больше, чем пережитый плен, камера и пыткаи. Подняла глаза от тарелки и недовольно поморщилась -- драконы не сдерживали улыбок.

- Прости, -- повинился Ластирран, -- ты так забавно ешь с закрытыми глазами. Хотя Кэстирон прав. Лучше поберечься, чем пустить всё его лечение насмарку.

- Лечил не я один, -- прищурился целитель, - кое-кто тоже внёс свой вклад.

Риль насторожилась, уж больно ей не понравились красноречивые переглядывания драконов за столом. И ещё этот странный переход на ты, с утра пораньше. И представления драконов, только первым именем. Интересно, что она пропустила? Вступление в драконью семью или, правильнее будет сказать, гнездо? Как же не хватает информации, чтобы сложить полную картину. Да и где ей тягаться с этими крылатыми интриганами?

Дверной колокольчик избавил её от поисков достойного вопроса. В столовую с неуверенным видом вошел Советник. Риль напряглась, а вот остальные даже не удивились, словно визит правой руки короля входил в развлекательную программу обеда.

- Добрый день, господа драконы, добрый день, госпожа Риль, -- поклонился Советник, поморщившись при виде "расписного" лица девушки.

- Проходите, Грастэр, проходите, -- Ластирран был само радушие, -- прошу, отобедайте с нами.

- Спасибо за приглашение, -- Советник, видимо, никак не мог решиться начать разговор, поэтому отсрочку воспринял с облегчением, да и хорошее настроение хозяина позволяло надеяться на благополучный исход дела. Но драконы не были намерены вести светскую беседу, и за столом повисло напряженное молчание.

Риль с облегчением отложила ложку. Она почувствовала себя достаточно сытой, чтобы не упасть в голодный обморок, поэтому пытку драконьей баландой можно было прекратить. Да и визит Советника настораживал. С чем он пожаловал? А тот медлил, рассеянно катая по тарелке одинокую морскую ракушку. В другой раз он бы не отказался от такого деликатеса, но сейчас ему предстояло непростое дело -- признать собственные ошибки, да ещё и перед чешуйчатыми.

- Госпожа Риль, Вам, наверное, небезынтересно узнать, что Харзер действительно был замешан в похищении принцессы. Имена его сообщников нам известны, но вот через кого он поддерживал связь с Бледнолицым, и кто свёл их друг с другом, установить не удалось. Харзер принес клятву Очищающей Смерти. На заре он совершит ритуальное самоубийство. Что, может, и к лучшему. Пожизненная ссылка в Туманные горы на прииски -- не лучший вариант для члена королевской семьи. Да и, пожалуй, единственный вариант смыть позорное пятно предательства с чести рода.

Но, увы, клятва даёт ему право избежать принудительного допроса. К тому же, принесший клятву неприкосновенен и неподвластен никому, кроме той, что приняла её. Судьба Харзера теперь в руках безликой девы. Его имени уже нет в списке живых, а добровольно отвечать на наши вопросы он отказался. -- Советник тяжело вздохнул. Видно было, что в этой неудаче он винит целиком себя. Драконы слушали внимательно, не перебивая, но без удивления. Услышанное от Советника для них не было новостью. А внутри Риль все больше ощетинивался острыми иголками ледяной комочек. Слова Советника вонзались в память, будоража её неприятными воспоминаниями.

- Я бы хотел принести Вам, госпожа Риль, извинения от Его Величества Архариуса Седьмого и от себя лично, -- Советник поднял глаза и мужественно посмотрел в лицо девушки, -- К своему стыду, я был в курсе отдельных нелицеприятных качеств брата короля, но не дал команду держать Харзера под наблюдением. Мне он всегда казался слишком слабым, слишком любящим собственный комфорт, чтобы взвалить на себя бремя власти.

- Похоже, его высочество очень тонко подтолкнули к этому предательству. Жаль, что не удалось найти эту умную сволочь, -- покачал головой Ластирран.

Советник не мог оторвать полный раскаяния взгляд от лица девушки, на побледневшей коже которой ещё ярче выделялись последствия его ошибки.

- Мне так жаль, госпожа, что Вам пришлось пройти через всё это из-за моей оплошности.

Девушка оторвала взгляд от собственной тарелки, которую так внимательно изучала.

- Ничего, -- она попыталась улыбнуться, но вышло плохо. Слезы навернулись на глаза, и Риль поняла, что ещё чуть-чуть, и она просто расплачется перед мужчинами, -- прошу меня простить, я... -- она сглотнула горький комок, застрявший в горле, -- мне ещё слишком тяжело все это слушать, -- девушка вскочила и стремительно бросилась вон из-за стола.

Лица драконов закаменели, с них словно слетела вся шелуха доброжелательности.

- Передайте вашему королю, Советник, -- медленно, цедя сквозь зубы каждое слово, произнес Ластирран, -- что если этот выродок не уйдет из жизни добровольно, то в этом ему с радостью помогут. И ещё, -- Советник покрылся холодными капельками пота, заворожено глядя в чёрные зрачки, в центре которых плескалось холодное пламя ярости. Дракон подался вперед, -- его величество, похоже, не дорожит своим королевством, раз осмеливается вставать на нашем пути. Если он хочет войны -- он её получит!

- Нет-нет, -- испуганно замотал головой Грастэр, -- мы не хотим воевать с кры... с Драконами.

- Хорошо, -- откинулся на спинку стула Ластирран, -- мы задержимся в вашем городе ровно настолько, сколько потребуется времени для выздоровления нашей гостьи. И если наша гостья будет ещё раз расстроена вашим визитом, то, поверьте, Советник, это обойдется вам слишком дорого.

- Конечно, конечно, -- пробормотал Советник, вставая из-за стола, так и не решившись отведать морского деликатеса, -- не извольте беспокоиться. Я всё понимаю.

Он не помнил, как очутился на улице, как вздохнул полной грудью свежий морской воздух и понял, что жив, хотя несколько минут назад чувствовал себя главным блюдом на столе чешуйчатых тварей.

- Тьфу, -- сплюнул он вязкую от страха слюну, -- так и поседеть целиком можно. Но ничего, несколько дней, и город вздохнет спокойно, когда эти твари уберутся. И девчонку пусть с собой забирают со всеми её секретами.

Советник много повидал на своём веку и нутром чувствовал, когда чужие секреты становятся слишком опасными для посторонних ушей. Путь лучше драконы с ней возятся, авось, и им придётся несладко.

Чуть успокоившись, только руки ещё мелко подрагивали, выдавая пережитое, Советник зашагал по улице к дворцу. Экипаж почтительно полз сзади. Ничего, король может и подождать его доклада, а вот успокоить нервы пешей прогулкой правой руке главы королевства сейчас очень даже необходимо.

Глава 7.

После ухода Советника напряжение за столом не ослабло.

- Думаю, Ластирран, вам не стоит торопиться продемонстрировать Совету вашу добычу, -- Эрльханц был само сочувствие, только в глубине его зрачков змеились злорадные языки пламени, -- я бы советовал тебе подготовить её заранее к тому, что ей предстоит, а то Глава не выносит женских слез, особенно человеческих.

- Хочешь поединка? -- спокойно поинтересовался Ластирран, глаза драконов, сидящих за столом, мгновенно засверкали ярко-алыми зрачками.

- Нет, что ты, -- притворно испугался Эрльханц, -- ты -- командир звена, которому повезло обнаружить цель. Я не вправе мешать тебе исполнить волю Совета.

- Ты так уверен, что поединок с тобой может мне помешать? -- вопросительно изогнул бровь дракон. Краешек его рта кривился в едва заметной усмешке.

Эрльханц с такой силой вонзил пальцы в край стола, что дерево жалобно затрещало.

- Я предупрежу Совет о вашем скором прибытии, -- он встал из-за стола чуть быстрее, чем того требовали приличия. Пара ударов сердца, и лишь побледневшее лицо дракона напоминало о недавней вспышке гнева. Двое его товарищей молча последовали за своим командиром, лишь кивнув на прощание.

- Ты был слишком груб с ним, -- неодобрительно покачал головой Кэстирон.

- Эта самонадеянная тварь чересчур зазналась, -- недовольно прошипел Ластирран, -- давно следовало поставить его на место.

- Но теперь у него будет время настроить Совет против Риль. А уж красок для своего рассказа он не пожалеет, -- поддержал товарища Фэстигран.

- Сделанного не воротишь, -- щелкнул пальцами дракон, -- Совет всё равно не откажется от своего решения, приведи мы им даже выжившего из ума старика. Конечно, будь вместо Риль не зелёная девица, а опытный маг, он бы справился с задачей лучше. Вот только уговорить его играть по нашим правилам, было бы в разы трудней. У меня тоже нет уверенности, что Риль решит нашу проблему. Если нет?

- Тогда война! -- провозгласил первый дракон.

- Война! -- откликнулся второй.

- Война... -- тихо повторил третий.

Влетев в свою комнату, Риль бросилась на кровать и горько разрыдалась, обильно окропляя подушку слезами. Девушка надеялась, что драконам хватит их драконьего такта не лезть к ней сейчас с утешениями. Ничего неожиданного в её слезах не было. Просто она немного недооценила свои силы и способность психики к восстановлению. Видно, слишком глубоки были её душевные раны, так что они снова закровоточили при виде Советника.

Наплакавшись, Риль не заметила, как уснула. Проснулась она от четкого ощущения чужого присутствия в своей комнате. И странное дело, ей не нужно было открывать глаза, чтобы понять, что в кресле напротив кровати сидит Ластирран. Девушка села, нервно разгладила безвозвратно помятое платье и с тоскою подумала, что вот теперь выглядит точно настоящей уродиной -- с красными от слёз глазами и распухшим носом.

- Ну и пусть, -- махнула она рукой на свою "неотразимую внешность". Может, расскажет, наконец, зачем она им нужна, чтобы избавить себя от созерцания её зареванной физиономии.

- Как ты, успокоилась? -- мягко спросил дракон.

Риль пожала плечами. Слезы сделали свое дело. Душевная пустота истончилась, начиная заполняться эмоциями. Молодость брала свое.

- Почти, только есть хочется, - пожаловалась она. Жаловаться было глупо, но дракон смотрел на нее с искренним участием. Перенесенная недавно боль жестко ударила по самомнению, полностью разрушив иллюзию собственной безопасности, заставив ощутить себя слабой и беззащитной. Инстинктивно хотелось обрести хоть какую-то преграду, за которой можно было спрятаться пусть и ненадолго от жизненных невзгод.

Дракон промолчал, внимательно изучая девушку. Пришлось переходить ко второй части речи. "Спасибо, что вытащили меня из темницы и спасли мне жизнь. Мой долг будет уплачен, - Риль выдохнула. Слова клятвы произнесены, дело сделано, теперь можно и спросить, - Может, скажете зачем я вам понадобилась? С таким долгом мне от любого дела не отказаться.

- Не дура, -- спокойно констатировал Ластирран, -- но слишком торопишься. Всё узнаешь в своё время, не раньше. Дай слово, что не сбежишь, и я не буду тебя неволить.

- Слово, -- утвердительно кивнула девушка, твёрдо глядя в нечеловеческие глаза.

Дракон улыбнулся.

- Как только окончательно поправишься, исполню твою мечту, -- он хитро улыбнулся, -- всё ещё желаешь полетать на драконах?

- Э-э-э, -- промямлила что-то невразумительное Риль, лихорадочно пытаясь понять, что стоит за данным приглашением. -- Если только недалеко и недолго, а то боюсь, с непривычки голова закружится, -- решила она тихонько прощупать почву.

- Недалеко не получится. Нам лететь пару дней, а вот головокружения не стоит бояться. В тебе теперь есть капля драконьей крови, так что страх перед полётом тебе не грозит.

В первый миг Риль обомлела. Драконья кровь! Так вот почему с ней происходит что-то непонятное. Вот причина дружелюбия крылатых! Первый шок прошел, и Риль стала медленно закипать от гнева.

- Ты..., как ты...., да ты...., -- легко перешла она на товарищеский тон, лихорадочно пытаясь подобрать нужные слова.

- Спас тебе жизнь? -- лукаво усмехнулся Ластирран.

- А без этого нельзя было обойтись? -- прорычала Риль, -- Меня спросить можно было?

- Почти трупы, знаешь ли, не разговаривают, -- язвительно заметил дракон, -- извини, в следующий раз, прежде чем спасать твою, гм..., жизнь, я уточню, какой способ ты предпочитаешь.

Закончив тираду, Ластирран развернулся и стремительно вышел из комнаты, громко хлопнув дверью.

- Надо же, обиделся, -- обомлела Риль, потом недовольно хмыкнула, -- подумаешь, какие мы нежные. Идиот чешуйчатый, это же надо было додуматься -- напоить драконьей кровью неинициированного мага-пространственника.

Конечно, он считает, что оказал ей великую милость. Если раньше её статус равнялся ползающему по земле червяку, то теперь она входила в ближний круг общения с драконами. То есть, с ней уже и за стол можно сесть, и даже руку пожать.

С ума сойти, какая честь! Только этого ей не хватало, чтобы ещё больше усложнить и так непростую жизнь. Драконы с людьми братались не редко. Такие случаи вполне известны. Но, во-первых, это были обычные люди, и для них подобные вливания заканчивались благополучно. Побратимы приобретали отменное здоровье и долголетие. А вот маги кровосмешением не увлекались. Если и были среди них побратимы, то об этом те не распространялись, и в анналах истории подобные случаи не встречались. Да и общественность резко отрицательно относилась к любым контактам с драконами. Правда, о первопричинах подобной неприязни широко не распространялись, а саму Риль эта тема мало интересовала. Как выяснилось, зря.

Девушка, загрустив, села у окна. Что скажут её родные, узнав, во что она вляпалась? Ведь теперь этого не скроешь. Увы, её авантюра с крылатыми станет достоянием общественности. Про академию и вспоминать не хочется. Преподаватели, пожалуй, будут рады. Им только подай для изучения необычный экземпляр. А "экземпляру" как пережить насмешки друзей и холодное презрение коллег отца? Н-да, дальше осталось только влюбиться в своего побратима и домой можно не возвращаться. Семья, конечно, примет и простит, а вот о карьере мага придётся забыть.

Как же всё неудачно складывается. Ведь ей осталось буквально полгода до инициации. А как она теперь её пройдет, один Создатель знает, с драконьей-то кровью.

- Как она? -- вскинул глаза на вошедшего Кэстирон.

- Не понимаю, -- взлохматил волосы дракон, -- я её кровной сестрой сделал, а она так злится, словно с болотным гадом породнилась.

- Может для неё так и есть, -- пожал плечами целитель, -- не зря они от нас шарахаются. Но у нас все равно не было другого выхода. Я бы не смог обойти защиту от глубинных магических вмешательств, наложенную на её организм.

-- А без них, обойдясь лечением только порезов, да синяков, мы бы проторчали здесь минимум месяц. И это при условии, что нет внутренних повреждений. Сам понимаешь, твоя кровь была необходима, как проводник моей силы. Своей я поделиться не мог, а других драконов поблизости не было. Так что кандидат на роль кровного брата был только один.

- Знаю, -- недовольно потряс головой Ластирран, -- да только терпеть не могу, когда человеческие женщины мне перечат.

- Ты просто привык только в положении лёжа с ними общаться, -- хохотнул Фэстигран.

За окном сгущались розово-синие сумерки. Девушка распахнула створку и полной грудью вздохнула напоенный множеством ароматов воздух. Дом драконов стоял на холме, среди цветущих зарослей колючих кустарников. Внизу желтой полоской сверкал пляж, а за ним расстилалось чуть розоватое в лучах заходящего солнца нежно-лазуревое море. Ветра не было, и на гладкой поверхности воды царил полный штиль. Сиреневые цветы источали тонкий, чуть сладковатый аромат, который смешивался с запахом солёной воды. Небо играло сине-голубыми, розовыми и алыми красками. Большие серые птицы носились над водой, пронзительными воплями провожая уходящий день.

- Нравится? -- раздался за спиной голос Кэстирона.

- Да, у вас тут очень красиво.

- Хочешь, завтра устроим пикник на пляже? Жаль, правда, что вода ещё холодновата для купания.

- Хочу, -- застенчиво улыбнулась Риль, повернувшись к дракону. В отличие от Ластиррана, целитель ей нравился. Спокойный, неторопливый, он излучал уверенность и силу.

- Тогда я велю приготовить тебе на завтра пляжный костюм. Не знаю, правда, к чему ты привыкла, но другого мы здесь не достанем.

Девушка насторожилась. Весьма странная оговорка или намек, что драконам известно о ней больше, чем она рассчитывает? Пока она раздумывала, Кэстирон споро расставлял на столе многочисленные тарелочки и чашечки.

- Мы решили, что тебе будет комфортнее поужинать в своей комнате. И не бойся, супом больше кормить не будем. Нам удалось договориться с одним из лучших поваров в городе. Он действительно прилично готовит.

По комнате разнеслись одуряющие ароматы. Риль нервно сглотнула слюну, но отведать предложенные вкусности не спешила. После драконьей крови, доверия к хвостатым поубавилось. Кэстирон нахмурился, видя замешательство девушки.

- Не доверяешь? А зря. У нас не было другого выхода. Тебе ведь не хочется провести здесь пару месяцев до полного выздоровления?

Риль отрицательно мотнула головой и закусила губу. После темницы красота этого города казалась ей искусственной, скрывающей под собой отвратительное нутро, а морской воздух навевал запахи гнили и тлена.

- Тогда ешь и набирайся сил. И поверь, мы для тебя не враги. Давай лучше я тебе лицо подлечу. А то даже мне не по себе становится, когда я на него смотрю.

После ухода дракона, Риль не смогла устоять перед искусством неведомого повара, уж больно аппетитные запахи поднимались от блюд.

Враги, не враги, какая разница. Не нравится ей интерес чешуйчатых к её скромной персоне. Точнее отсутствие интереса. Видно же, что она не местная, да ещё и подозреваемая в дружбе с тёмными. Нет же, ни одного вопроса. Как будто они в курсе кто она, откуда. И разыгрывают свою партию интриганы хвостатые, ведя её к неизвестной цели.

Но что делать, долг есть долг. Не зря магам запрещают оставлять долги в чужих мирах, причем любые. Такое обязательство в любой, самый неподходящий момент может сработать, как магнит, и притянуть к себе, улизнувшего от уплаты мага. А уж про настолько серьезную вещь, как долг жизни и говорить не стоит. Ей теперь не уйти из этого мира, пока не рассчитается со своими спасителями. И хочешь -- не хочешь, а придётся лететь с драконами, куда бы они её не потащили.

В чем точно она уверена, так это в том, что нужна драконам живой и здоровой. Иначе не прыгали вокруг неё заботливыми нянюшками.

Драконы натащили целый ворох женской одежды. И когда только успели? Риль с удовольствием нырнула в длинную ночную рубашку из тончайшего шелка, критически оглядела свою внешность -- даже шрамов не осталось. У неё возникло ощущение, что её побитое лицо не трогали специально, оставив в качестве дополнительного стимула для пробуждения совести у Советника.

Следующий день прошел спокойно. Когда Риль проснулась, завтрак уже ждал её на столике. Рядом на кресле красовалось нечто странное: тонкое трико, обтягивающее всё тело и при этом закрывающее его с ног до головы. "Местный купальник", -- догадалась Риль. В комплекте с купальником шла прозрачная накидка.

Драконы обнаружились в саду. Они не теряли времени даром. Троица вдохновенно размахивала мечами, скача в бешеном темпе по лужайке. Обнажённые по пояс мужские фигуры танцевали друг с другом в сложном ритме выпадов, ударов, блокировок и уклонений. Блестящие на солнце от пота стройные мускулистые тела изгибались под невероятными углами, тренируя уходы от ударов. С невозможной скоростью сверкали хищные лезвия мечей, ища слабые места в обороне.

Риль невольно замерла на месте, завороженная красотой боя, пусть и тренировочного, но от этого не менее привлекательного. Щёки полыхнули при мысли о том, что её заметят, да ещё и с открытым от восхищения ртом. Риль бочком, бочком, обошла по дуге поляну и спустилась к морю. Как только фигура девушки скрылась из виду, Кэстирон убрал меч и вытер пот со лба.

- Хорошо, что она ушла. Ещё бы чуть-чуть, и я бы сам рухнул на землю.

- Следующий раз, когда решишь произвести впечатление на человеческую девчонку, используй что-нибудь другое, а не загоняй старших товарищей до полусмерти, -- Фэстигран тяжело дыша, опустился на землю.

- Старшим товарищам давно пора размять свои заросшие жирком косточки, -- ехидно заметил Ластирран, поднимая с травы рубашку и обтирая ею лезвие меча. Правда, ему самому навязанный темп боя дался нелегко. Пот неприятно разъедал кожу.

- Предлагаю присоединиться к гостье и освежиться. И если уж быть честным, то с мечом прыгал не я один. Да и мать ясно дала понять, что доверие мага лишним не будет.

Драконы синхронно кивнули. Слова матери для семьи были практически законом, хотя те редко вмешивались в дела рода, оставляя политику своим мужьям.

Советник поморщился -- вид скрюченной фигуры, лежащей на дороге, был крайне неприглядным. Тело Хастера обнаружили сегодня утром в часе езды от города. Ночью его высочество успешно бежал из тюрьмы, но далеко ему уйти не удалось. Та, которой он неосмотрительно принес клятву, дабы избежать пыток и подготовить побег, не терпела клятвоотступников и всегда брала свое. Хастер перехитрил всех, кроме безликой девы, в чьё существование не верил, а зря.

- Страшная смерть, -- Советник покачал головой и отвернулся, сглатывая вязкую слюну. Не стоит правой руке короля позорить себя перед дознавателями, выказывая слабость. Хотя многие с позеленевшими лицами спешили отвернуться от трупа. Перед смертью Хастер, похоже, пытался от кого-то уползти. Скрюченные пальцы взрыхлили твердое полотно дороги, ноги были подтянуты к животу, одна рука вытянута вперед в тщетной попытке избежать неминуемой гибели. Лицо исказила гримаса ужаса, рот распахнут в беззвучном крике, который, казалось, до сих пор звучит над дорогой. А глаза уже видели другой мир и свою новую хозяйку.

- Эх, ваше высочество, ваше высочество, -- пробормотал Советник, -- как жил погано, так и умер не по-человечески. Жаль, что дружок твой так ловко замёл следы. Да только зря он старался тебя, идиота, из тюрьмы вытащить. От судьбы не убежишь.

Было кое-что ещё, нагоняющее тревожную морщинку на лоб Советника. Побег его высочеству устроили быстро и профессионально. А значит, погань всё-таки обитала во дворце. Права была девчонка, когда намекала на ближний круг. В одном ошиблась -- гниль не растёт в одиночку, а стремится занять как можно большее пространство. Придётся вспомнить молодые годы и выкорчёвывать эту заразу с корнем. Иначе -- жди беды.

Глава 8.

Сидя на песке, Риль смотрела на резвящихся в воде драконов. Кто бы мог подумать, что в воде они чувствовали себя так же свободно, как и в воздухе. От их заплыва волны расходились, как от маленького юркого суденышка. А скорость была не ниже, чем у морских обитателей. Когда драконы вышли на берег, облако пара окутало их мокрую одежду, мгновенно её высушив. Риль завистливо покосилась -- так работать она пока ещё не умела, да и не могла.

Пикник, на удивление, прошел в непринуждённой и весёлой обстановке. Четверо молодых людей говорили обо всём: о проплывающих над ними облаках, окружающем их городе, погоде, еде, словом обо всех тех милых вещах, о которых можно говорить часами и без всякого смысла. Девушка невольно втянулась в эту игру. Выклянчивать правду она не будет, унижаться нет смысла. Здесь сработает либо шантаж, либо сделка. И второе, скорее всего. Вот только бы не прогадать.

Утро встретило Риль серым туманом, зябкостью и лёгким ветерком с моря. Она хмуро поёжилась -- никогда не любила ранние подъёмы. И что этим крылатым неймётся в такую рань вставать. Жарко им, видите ли, в полдень лететь.

Она вышла на поляну, на которой нетерпеливо топтались два дракона. На крошечной лужайке они чувствовали себя неуютно, боясь превратить великолепный сад виллы в вытоптанную пустыню. Девушка замерла в восторге, даже дыхание затаила. Какие великолепные звери! Вот именно -- звери! Сильные, громадные, излучающие хищную красоту. Ими хотелось любоваться, до них хотелось дотронуться, ими хотелось просто владеть.

- Ну, почему они разумны, -- мысленно простонала Риль, -- как было бы здорово прилететь в Академию вот на такой зверюге, небрежно потрепать её по шее и отправить в стойло, дожидаться свою хозяйку с учёбы. Увы, мечты. Эти твари не только разумны, но даже слишком разумны. Живут долго, владеют магией, плюс сила, как у маленькой армии, да ещё и логика, непонятная обычному человеку. Может, поэтому их сторонятся люди... Кому захочется терпеть рядом с собой вот такое превосходство?

- Что, нравятся? -- правильно истолковал её замешательство Фэстигран. Он остался в человеческом облике, чтобы помочь ей устроиться на спине у Ластиррана.

- Угу, -- кивнула Риль, оставив комментарии при себе. А то её ценность для драконов резко уменьшится до нуля. Большего оскорбления для гордого создания, чем сравнение себя с домашним животным, представить было сложно.

Девушка не без робости приблизилась к чешуйчатой громадине. Под кожей, в предвкушении полёта, нетерпеливо перекатывались мускулы, широкие кожистые крылья подрагивали, готовясь распахнуться в воздухе и мгновенно взмыть вверх. От тела шел жар. чёрные острые когти рыхлили землю, превращая милую зеленую лужайку во вспаханное поле. Голова повернулась к ней, и Риль встретилась взглядом с желтым янтарем, плавающим в чёрной тьме зрачков драконьих глаз. Внутри янтаря пробегали красный всполохи нетерпения. Девушка облизала вмиг пересохшие губы. Нет, глаза дракона - всё-таки зрелище не для слабонервных. Она с усилием отвела взгляд и с сосредоточенным видом уставилась на драконий бок, пытаясь понять, как же на него взобраться. Дракон -- это не лошадь, подпруги у него нет, стремян тоже не наблюдается. Одна тоненькая веревка, свисающая с боку, слишком ненадёжна, чтобы за неё хвататься. Но долго мучиться ей не пришлось. Сильные мужские руки обхватили её сзади и легко закинули на высокую спину. Риль судорожно вцепилась в отростки, идущие вдоль хребта по спине дракона, и повисла на них, болтая в воздухе ногами. Под её животом тяжело вздохнули. Риль уже раздумывала, не отпустить ли ей руки и позорно рухнуть на землю. Все равно ведь вылечат, не привыкать. Но падение отменилось. С невозмутимым видом, лишь в глубине глаз плескалось раздражение, Фэстигран появился на спине и одним движением втащил её наверх. Потом крепко привязал веревками, пообещав, что освободит уже через четыре часа. Добряк!

-- - Брат, -- мысленно позвал Ластиррана Кэстирон. В драконьем обличье они могли общаться только так, -- ты представь: два дня махать крыльями, да ещё тащить на себе человека. До чего мы докатились!

-- - Во-первых, тащишь не ты, а я, во-вторых, хватит стонать. С этими порталами совсем обленились. Скоро в туалет из спальни через портал шагать будем. Ты же сам понимаешь, как мало мы знаем о людях. А то, что знаем, говорит о них не с лучшей стороны. У меня нет уверенности, что Риль целиком встанет на нашу сторону. Выбор между своими и чужими никогда не бывает легким. Не стоит открывать раньше времени все наши секреты. Оставим пару козырей в крыльях. В войне они лишними не будут.

Целитель тяжело вздохнул, соглашаясь с доводами брата. Дурное предчувствие не покидало его с того момента, когда они увидели на набережной бледную девушку, закутанную в старое, вытертое покрывало. Следующая их встреча оказалась не лучшей. Девушка больше напоминала труп, да и обстановка была похуже. Сейчас, наконец, всё идет по первоначальному плану, но интуиция всё равно не успокаивается, вопя о возможных неприятностях.

Хоть Риль и ждала отрыва от земли, но толчок и резкий подъем в воздух застал её врасплох. Невольно она зажмурилась, ощущая, как к горлу подкатывает тугой комок, а желудок проваливается куда-то в сторону пяток. При первом же крутом вираже девушка не выдержала и широко распахнула глаза. Под правым крылом убегал вниз город. Цветные крыши напоминали рассыпанные на столе конфеты, а над ними шикарным тортом возвышался королевский замок. Секунда, и он исчезает из виду. Звено уходит в сторону моря, оставляя за спиной приморский город и встающее из-за замка солнце.

На его балконе стояли двое. Стояли, молча, без слов понимая друг друга, провожая взглядом крылатых, чёрными тенями удаляющихся в сторону моря. И пусть мысли у каждого были свои, но единый вздох облегчения вырвался у обоих, когда от летающих гигантов остались только три чёрные точки.

Как только под широкими крыльями замелькала голубая гладь воды, драконы резко снизились и понеслись над поверхностью моря. Риль осмелев, даже наклонилась вниз, следя за чёрными двойниками, скользящими под ними на воде. Она поёрзала, устраиваясь поудобнее. За спину ей воткнули подушку, чтобы острый гребень не слишком впивался в спину. Девушка откинулась назад и почти легла на тюк с одеждой и провиантом, который был привязан сзади. Похоже, её кровный брат целиком принял на свои плечи заботу о своей новой сестре. По-крайней мере отдувался он один, неся и девушку, и весь багаж.

Летели они на небольшой высоте над морем. Драконы решили не рисковать хрупким здоровьем человека и не подниматься слишком высоко. Хоть на девушке и была по их настоянию надета тёплая куртка, летели они все равно низко. Тёплый ветерок приятно обдувал лицо. На небе не было ни облачка, и синева разлилась повсюду, сливаясь на горизонте с лазурной гладью моря. Если бы не ветер и равномерные взмахи крыльев драконов, то возникало полное ощущение, что они висят застывшими силуэтами в царстве синего цвета. Внизу оно было чуть темнее с белыми гребешками волн, и зелёными проплешинами водорослей, а по бокам, впереди и над головой голубой цвет неба завораживал своей глубиной.

Первой остановкой оказался маленький безлюдный остров, практически полностью каменистый, не считая парочки деревьев и кустов. Риль терпеливо дождалась, когда её развяжут и снимут со спины дракона. На негнущихся ногах -- затекло всё, что только могло -- она прошествовала до ближайшего плоского камня и рухнула на него. Потом всё же взяла себя в руки, кряхтя, встала и проделала свою любимую ленивую разминку. На большее она была неспособна. А драконы суетились вовсю, потроша багаж и выкладывая на скатерть провиант. Девушка только головой покачала, и кто-то ещё ворчал, что из-за одной прожорливой девицы приходится тащить на себе столько еды! Нет у них совести. Совсем. Поглощают спокойно её же припасы. Она поспешила присоединиться к обедающим, а то так и голодной остаться можно. Через несколько минут последний кусок хлеба исчез во рту у Кэстирона. "Вот это аппетит! - невольно восхитилась она, -- едят, как прожорливые... драконы. Ничего не скажешь".

Наверное, что-то отразилось у неё на лице, так что Ластирран повернулся к ней и произнес: "Не волнуйся. Мы вечером рыбалку устроим. Угостим тебя запеченной рыбкой на углях".

- Я не волнуюсь, -- пожала плечами девушка, -- я и поголодать могу, если что.

- А вот про голодовку можешь забыть, на ближайшие пару дней точно, -- тут же влез Кэстирон, -- после исцеления тебе нужно усиленно питаться.

А ведь правда, припомнила своё самочувствие девушка. Последние дни ей постоянно хотелось есть. Была бы дома -- не вылезала бы с кухни, а так приходилось сдерживаться.

Краткий отдых закончился. Риль с удивлением поймала себя на мысли, что предвкушает полёт. Ей действительно нравилось летать, пусть и пассажиром, но без заклинаний, без машин, только ты, небо и собственный дракон. "Та-а-ак, дракон не мой, -- тут же одёрнула себя Риль, -- перестань мечтать о несбыточном. За подобные поползновения, завести дракона в качестве домашней зверюшки, меня просто испепелят, растопчут и развеют по ветру".

Но скрыть нетерпение в предвкушении от полёта не смогла, нетерпеливо перетаптываясь около теплого бока, ожидая, пока кто-нибудь соизволит ей помочь. Потом рискнула сама подтянуться на веревке, но лишь соскользнула вниз. Рядом задумчиво хмыкнули, потом проворчали: "Посадили на свою шею". Риль даже покраснела и резко обернувшись, хотела ответить, но натолкнулась на весёлую ухмылку Фэстиграна. Её всего лишь провоцировали. Драконы не часто имели дело с людьми и сейчас просто игрались с новой экзотической зверюшкой. Зверюшка наклонила голову к плечу, мило улыбнулась: "Вернёте обратно, пока ещё не поздно?"

-- Поздно, да и катайся, мне не жалко. Не на моей же шее ты сидишь, -- подмигнул ей дракон, ловко усаживая на спину Ластиррана.

Звено взмыло в воздух, унося Риль всё дальше от надежды и кошмара. Надежды быть найденной своими. Ведь у людей её будут искать в первую очередь. Но и самая страшная ночь в её жизни навсегда связана в её памяти с этим милым городком, раскинувшим свои цветные крыши по берегам бухты. Нет, вернуться туда без содрогания, без боли, сжимающей сердце, она сможет ещё не скоро. Пусть время лечит раны. Время, новые места, новые впечатления и новые дела, которые принесут ей на крыльях драконы.

Риль улыбнулась, подставляя лицо ласковым лучам солнца. В груди рос, становясь всё больше и больше, комок радости. Ей захотелось встать на спине дракона, раскинуть руки, как крылья, и впитать полёт каждой клеточкой своего тела. Пусть хоть в мечтах, хоть на мгновенье она почувствует себя свободной от земного притяжения, свободной настолько, чтобы взмыть в воздух, пронестись над морем, ловя воздушные потоки, рухнуть вниз, затормозить в последний момент, зависнуть над водой, а потом стремглав взмыть вверх. Как жаль, что она всего лишь человек. В этот момент невольно завидуешь драконам, этим единоличным хозяевам неба.

Вдалеке зелёным пятном показался остров. Почти круглый, щедро покрытый деревьями и обрамленный желтой полоской песчаных пляжей, он так и манил окунуться в прохладу своих лесов, поваляться на мягком песке, нырнуть в чистейшую воду лагуны. Риль в нетерпении заерзала на спине дракона. Остановка требовалась ей давно. В этот раз она не стала дожидаться, пока её развяжут. Надоело чувствовать себя беспомощной куклой. Быстренько развязалась и соскользнула с горячего бока на не менее горячий песок. Недовольно поморщилась -- чешуя была жесткой, и явно не подходила для скатывания. Хорошо хоть под юбку с широкими разрезами до бедра она надела жесткие штаны, явно предназначенные для верховой езды. Вот только лошадей в городе она так и не увидела.

Пока драконы разбивали лагерь, девушка решила прогуляться. Ей милостиво кивнули, указав еле заметную тропинку. Риль с наслаждением окунулась в прохладу зеленого леса. Этот мир походил на её собственный, но отличия были и ещё какие. Вот это дерево с крупными фиолетовыми листьями она не встречала ни разу. А знакомые сердцеедки растут вперемешку с желтыми цветами неизвестного сорта. Похоже, её занесло на крайний мир в их связке. Поиски не будут легкими. Риль вздохнула -- когда ещё её семья доберётся сюда. Но во всем есть положительный момент -- для неё это шанс успеть расплатиться с драконами до возвращения домой. Она обязательно вытрясет из крылатых правду, решит их задачу и вернётся обратно в городок. Первое правило спасаемого -- сидеть на месте, а не метаться по миру, да ещё и на спине дракона. Тогда искать её можно до старости. Хотя нет, до старости не получится. Она же прошла установку на инициацию на первом курсе. У неё сейчас внутри словно, часовой механизм заведен. В опредёленное время сработает заклинание, пробуждающее силу. И тогда желательно, нет, просто необходимо, чтобы рядом был кто-то из наставников. Шанс выжить у инициируемого мага без помощи близок к нулю, а в её случае, с примесью драконьей крови этот шанс переходит в отрицательную степень.

Тропинка, извиваясь между корней деревьев, вынырнула из-под зеленого шатра, образованного хитросплетением ветвей и листьев, на открытое пространство. Скалы плотной стеной возвышались над деревьями, а с них сверкающей змейкой извивались вниз потоки воды. Они падали с высоты в каменную чашу, размётываясь тысячами брызг, вспыхивая тысячами радуг. Вода манила своей уединенность и прохладой. Риль колебалась недолго. Раздевшись, она нырнула в зеленую гладь, ощутив, как сжимается сердце от холодной воды, как кровь, застыв, устремляется по жилам с ещё большей силой.

Девушка доплыла до водопада, постояла под его тугими струями. Тело постепенно возвращалось к жизни. Особенно отдельная часть, отсиженная на жёсткой драконьей спине... Выходить не хотелось, но надо было возвращаться. Ещё, чего доброго, драконы решат проверить свою подопечную, а она сейчас не в том виде, чтобы безнаказанно встречаться с мужчинами. Не устоят ещё. А усложнять и без того непростые отношение с драконами не стоило. Риль подплыла к берегу, воровато огляделась по сторонам, быстро выскочила на берег и торопливо стала одеваться. Еле заметно шевельнулись кусты на противоположном берегу водопада. Тень неслышно скользнула в сторону, направляясь в сторону пляжа.

Через несколько минут освеженная Риль с мокрыми волосами появилась на берегу. И застала мирную картину. На пляже курился дым из сложенного костерка, а сами драконы как угорелые носились по лагуне, вооружившись палками с прикреплёнными на концах гарпунами. Периодически они швыряли их в воду, и с огорченными воплями доставали из песка своё оружие. Тёмное тело немаленького размера металось между трёх рыболовов, тщетно пытаясь уйти от неминуемой участи быть съеденным на ужин оголодавшими драконами. Но неизменно на пути бегства вставала мужская фигура, а острое лезвие, хищно блеснув на солнце, вспенивало воду в опасной близости от шкуры рыбины. Похоже, они просто растягивают удовольствие, -- решила девушка, наблюдая за этой странной рыбалкой. И долго они так будут играться? Кушать-то хочется, особенно после купания.

Но драконы, видимо, тоже проголодались. Точный удар Кэстирона пронзил голову рыбы, мгновенно прервав её жизнь. Торжественно драконы вынесли свою добычу на берег, сложив около ног девушки. Та оценила габариты предстоящего ужина, и на всякий случай отодвинулась от подарка подальше. Куховарить она не очень любила. Умела, но под настроение и для семьи или друзей. А здесь таких не наблюдалось.

-- Впечатляет! -- похлопала она в ладоши. Какой мужчина не любит покрасоваться. Что ж, ей не сложно изобразить восхищение, тем более что оно почти искреннее.

Драконы помолчали, всё ещё тяжело дыша, после морской баталии с чудо-рыбой. Похоже, они ждали от неё чего-то другого, чем просто аплодисменты.

Потом двое потащили чистить и мыть будущий ужин, а третий занялся костром.

Странные они какие-то, решила Риль. Драконы одним словом, со всей своей завернутой драконьей логикой. И плевать. Ей с ними не жить. Так что даже голову себе заморачивать не стоит. Вот, можно веточки для костра пособирать. Она же не лентяйка. Похоже, это был правильный ход. По-крайней мере Фэстигран посмотрел на неё с явным одобрением, когда она, тяжело пыхтя, тащила сухое бревно с соседнего пляжа. Мог и помочь. Нет, просто ждал, пока она дотащит свою ношу до костра. После этого подвига захотелось снова нырнуть в прохладную воду лесного водопада. Но пришлось довольствоваться умыванием в тёплой воде лагуны. Риль завистливо покосилась на драконов. Те щеголяли полуголыми, лишь в легких штанах. А у неё среди всей одежды нашлась тоненькая рубашка с глухим воротом. Юбку она сняла, оставив лишь плотные штаны. Потом решительно отодрала оба рукава, а глухой ворот расстегнула. Уф... так гораздо лучше. Драконы даже бровью не повели. Похоже, их женщины и не в таком виде ходят. А на углях шкворчала, истекая соком, белая мякоть морского чуда. А запах.. м-м-м.. как же аппетитно пахнет!

Солнце опускалось за горизонт, украшая напоследок в розовые тона весь мир, который словно настраивался на мирный, романтический лад в этот час. Успокаивался неугомонный бриз, затихали крики морских птиц, волны лениво замирали, лишь слегка накатываясь на берег. Первые звёзды с любопытством осматривали свои владения, на которых отсутствовали целый день.

Глава 9

Сытый дракон -- добрый дракон, а добрый дракон разговорчив. Вокруг костра расположились четверо. Приятный лёгкий бриз нёс с моря прохладу, запах солёной воды и водорослей. Три дракона лениво ковырялись в том, что осталось от рыбы. А от запечённой на костре морской красавицы практически ничего не осталось. Риль вздохнула. Она бы съела ещё кусочек, но, увы, желудок у неё не драконий, и так наелась, что последний кусок впихивала уже с трудом.

Ластирран с довольным видом улёгся на спину. Над ним звёздным одеялом раскинулся небосвод. Луна, большая, круглая и сырно-жёлтая висела над горизонтом. Ночь неторопливо, но неумолимо вступала в свои права. Кэстирон внезапно хлопнул себя по лбу и, резко вскочив на ноги, кинулся судорожно перерывать их багаж. Через мгновение он с торжествующим видом держал в руках оплетенную тонкими прутьями бутыль с вином. Его товарищи приветствовали находку одобрительными возгласами. Бутылка пошла по кругу. Ластирран, секунду поколебавшись, всё-таки передал девушке вино. Риль осторожно отхлебнула напиток и зажмурилась от удовольствия. Вино было не просто хорошим, оно было изумительным. Не слишком терпким, не слишком сладким, с приятным фруктовым ароматом. Оно отпугивало грусть и печаль, открывало сердце для радости, лёгкости и веселья.

Драконы заулыбались, и Риль улыбалась вместе с ними. Ей было легко и весело. Сейчас ей не надо было обдумывать свои слова. Вопросы сами посыпались на драконов, как из рога изобилия.

- Вы действительно братья?

- Да, -- кивнул Ластирран, -- у нас одна мать, но разные отцы. Мой отец -- второй муж в гнезде и последний, -- видя непонимание на лице девушки, пояснил: -- у наших дракониц брачный период наступает три-четыре раза в течение их жизни, примерно раз в десять лет. Когда драконица приходит в охоту, -- Ластирран запнулся, покосился на Риль, но всё же продолжил, -- любой дракон имеет право сразиться за неё. Победитель получает драконицу и право основать или продолжить род семьи. Мой отец сражался второй раз за мою мать, победил и стал третьим мужем. Теперь он останется с ней до конца её жизни. А у нас появилась сестра.

При упоминании о младшей сестренке, на лицах трех драконов расцвели нежные улыбки. Сестру любили, баловали и лелеяли.

Риль поежилась. Ей живо представилась драконица, гордо сидящая на уступе скалы, а вокруг за неё сражаются драконы. Побеждённые падают с переломанными крыльями вниз, а победитель подлетает к своей избраннице. Он оказывается самым страшным, жестоким и сильным. Бррр.. а как же чувства?

- Значит, ваши драконицы не могут выбирать себе мужа?

- Ещё как могут, -- усмехнулся Кэстирон, -- бой выиграет тот, кто придётся по нраву невесте. Не зря мы владеем магией. Драконица просто поделится с избранником силой, а против двоих не выстоит никто, будь он трижды могучим воином. Только молоденькие драконицы первого мужа выбирают, полагаясь на судьбу. Те, кто постарше, делают свой выбор заранее.

- Тогда другое дело, -- кивнула Риль. Хотя представить под одной крышей двоих или троих мужей - просто нереально. Нет, для этого надо быть драконом.

- Всё, довольно вопросов, -- оборвал разговор Ластирран, -- завтра ранний подъем на заре, и к вечеру уже будем дома.

Дома, так дома, пожала плечами Риль. Они, может, и будут дома, а вот она -- всё ближе и ближе к очередным неприятностям...

Третий час они летели над морем. До драконьих земель оставалось немного. Внезапно мощный порыв воздуха пронесся над девушкой, едва не скинув со спины дракона. Спасибо, верёвкам -- удержалась. В то же мгновение, её дракон резко завалился на бок, меняя направление полёта. Рядом нарисовались два крылатых силуэта. Братья явно пытались прикрыть их от нападающих. Вот только самих нападающих не было видно. Но что-то же атаковало их, что-то вполне материальное.

Риль перешла на истинное зрение, применив то малое, что ей сейчас доступно. И чуть не свалилась со спины дракона. Прямо на неё несся темный силуэт, силуэт явно напоминающий очертаниями дракона. Так вот, кто напал на них -- свои же. Хотя, какие они свои, если убить пытаются!

Силуэтов было три. Трое на трое -- неплохо. Вот только Ластирран с человеком на спине не мог вести полноценный бой. Поэтому сейчас он просто маневрировал, пытаясь не дать сесть чужаку себе на хвост. Нападавшие неплохо замаскировались. Сейчас они смазанными тенями носились вокруг тройки драконов, пытаясь добраться до командира. Девушка с тревогой вертела по сторонам головой. Увы, помочь драконам она ничем не могла. Хотя...

- Слева, -- крикнула она, как можно громче. Риль распласталась на спине, стараясь слиться со шкурой, чтобы уменьшить сопротивление воздуху. Дракон резко метнулся вправо, нырнул вниз, и тут же рванулся наверх. А девушка даже не могла прикрыть глаза, чтобы не видеть прыгающий горизонт, скачущие облака и резко приближающуюся поверхность моря. Нет, не время для слабости. Пусть она всего лишь человек, но врагов она видит не хуже драконов.

Порыв ветра полоснул волосами по глазам, рассмеялся в лицо: "Я -- сильней!" Ластирран нырнул вниз, уходя с линии атаки. Риль вцепилась в костяные наросты, морщась от врезавшейся в тело веревки. Рядом кружились со своими противниками в танце смерти Фэстигран с Кэстироном. Их всё больше связывали боем, чтобы они не мешали добраться до человеческой девчонки.

Внезапно небо и море резко поменялись местами. "Сзади!" -- завопила Риль, ухитрившись оглянуться назад. Дракон прокрутившись, метнулся вверх, потом вниз. Но противник неумолимой тенью висел у него на хвосте, не теряя контакта с целью. Резким рывком он сократил разрыв, и возник слева от Ластиррана. Тот судорожно дернул хвостом, заваливаясь набок, поднял вверх крыло, прикрывая от удара свою кровную сестру. Вспыхнула огненным росчерком молния, ложась на крыло дракона. Запахло паленым мясом. Крыло бессильно повисло вниз. Края ужасной раны бахромой затрепетали на ветру. Ластирран изо всех сил пытался удержать равновесие и не свалиться в штопор.

Вот он завалился набок, рывком выровнялся. Риль с ужасом осознала, что ещё чуть-чуть, и Ластирран упадёт! Упадёт, вспарывая поверхность воды своим громадным и сильным телом. Взметнутся тысячи брызг, и сомкнётся холодная вода, принимая в свои объятия двоих.

Но чёрный силуэт вынырнул слева, подставляя своё крыло брату. Второй брат снизу поддержал раненого. После неудачной атаки враги исчезли, не став добивать дракона, ибо не он был их целью.

Риль, приподнявшись, вгляделась в горизонт. Впереди волны яростно атаковали маленький скалистый островок. К нему сейчас устремились драконы, пытаясь донести своего раненого брата. Ластирран дышал с трудом. Под ногами у девушки тяжело вздымались бока, из пасти вырывалось сиплое дыхание.

- Давай, осталось совсем чуть-чуть! Ты сможешь, ты ведь у меня самый сильный!..

Слёзы текли по её щекам, губы шептали ободряющие слова, руки гладили жесткую чешую.

Несмотря на поддержку братьев, Ластирран тяжело рухнул на камни, проехав с десяток метров на животе. Риль не стала дожидаться помощи, не до неё сейчас было драконам. Она с трудом развязала затянувшиеся узлы и соскользнула вниз. За её спиной Фэстигран, ни слова не говоря, скинул на землю багаж. Братья работали молча, даже не глядя на девушку, словно и не было её сейчас на этом острове. Риль помаячила перед ними, упорно набиваясь в помощники, но когда Кэстирон чуть не кувырнулся через стоящую у него за спиной девушку, её отослали на другой конец острова.

Здесь было холодно, одиноко и тоскливо. А ещё на глаза наворачивались горькие слезы обиды. Да, она всего лишь человек, но ей тоже небезразличен Ластирран. А драконы смотрели на неё, как на пустое место, хотя, нет, не совсем пустое. Их безразличие было напускным. Оно скрывало злость и гнев. Но в чем она виновата?

Риль поёжилась. Сидеть на холодном камне было неудобно и холодно. Она сдвинулась подальше от края, чтобы до неё не долетали соленые брызги волн, яростно штурмующих чёрные скалы острова. Надо было сходить за тёплым одеялом, но видеть драконов не хотелось. Лучше в одиночестве замерзать, чем ёжиться под холодными надменными взглядами.

- Твоя еда, человек.

Сверток с чем-то съедобным шлепнулся на камень перед девушкой. Она подняла глаза и уткнулась взглядом в спину Фэстиграна. Тот уже повернулся, чтобы уйти. Но нет, так дальше продолжаться не может.

- Что с Ластирраном?

Казалось, вопрос повиснет в воздухе без ответа. Но дракон соизволил повернуться. Окатил девушку целым водопадом презрения и прошипел сквозь зубы: "Интересуешься? Напрасно. Твоё любопытство здесь не к месту. Но если тебя волнует твоя дальнейшая судьба, то не беспокойся -- мы выполним волю Совета и доставим тебя в Фальцкозор".

- Воля вашего Совета меня волнует в последнюю очередь, -- отчеканила девушка, -- я не понимаю, почему ты просто не скажешь, как себя чувствует Ластирран, и всё ли с ним будет в порядке.

- В порядке? -- процедил дракон, а в глубине его глаз разгоралось опасное пламя, -- та, из-за которой он чуть не погиб, ещё имеет наглость интересоваться его самочувствием?

Великолепно! Она теперь виновата в том, что на них напали, в том, что сама не погибла под ударом молнии, выпущенной неизвестным драконом. Это уж слишком! Но спорить можно было только с безразличным ко всему морем, а ещё с ветром, наводящим беспорядок у неё на голове. Фэстигран не стал слушать дальше человечку, и просто ушел. Она осталась одна, наедине со своими нелёгкими мыслями.

А подумать было о чём. Они летели в некий Фальцкозор, к Совету драконов. Но, похоже, кому-то очень не хочется, что бы её привезли в целости и сохранности. Странно. Она в этом мире всего ничего, а успела обзавестись врагами, причём и среди драконов.

Сзади зашуршали камешки. Риль обернулась. Кэстирон стоял бледный, отощавший и покачивающийся от слабости под порывами ветра, но жутко довольный.

- Идём, -- он приглашающе махнул рукой, -- мы запалили костер, Фэстигран наловил рыбу, мелкую, но для ухи в самый раз.

Девушка отрицательно покачала головой. Приглашение опоздало. Риль тщательно спрятала за маской равнодушия облегчение, при виде целителя. Судя по его виду, у Ластиррана всё хорошо, но слова Фэстиграна до сих пор жгли её сердце обидой и непониманием.

Целитель хмыкнул, потом сел рядом с девушкой на камень.

- Похоже, кто-то оказался слишком болтлив. Не держи на него зла, Риль. Мой брат -- старший. На его крыльях ответственность за всех драконят из нашего гнезда. Сестра ещё слишком мала для самостоятельных полётов, поэтому я и Ластирран -- его основные подопечные. К сожалению, драконята очень часто гибнут, особенно при первых полётах, плюс драконицы рождаются всё реже и реже. Жизнь каждого дракона для нас священна. Фэстиграну сложно принять то, что мой брат сам пожелал отдать свою жизнь за человека. Хотя мог и не закрывать тебя собой. Извини за прямоту, но его бы никто не осудил.

Риль пожала плечами. Извиняться за правду бессмысленно. Понятно, что между драконом и человеком дракон всегда выберет своего сородича.

- Но почему на нас напали?

- Давай поговорим об этом у костра. Здесь всё же зябко. Поможешь мне дойти?

Риль почему-то казалось, что слабость целителя была немного показной. Но она не могла отказать тому, кто недавно сам выложился почти до конца, спасая её жизнь. А теперь потратил силы, излечивая брата. И при этом не прошел мимо, понял, объяснил и попросил простить. Какие же они разные, эти драконы. То холодные, как лёд, то обжигают, как пламя, то мягкие, как тёплое одеяло. Нет, понять их всё же непросто.

Огонь ярко пылал среди выложенных очагом камней. Дров не было видно, да и откуда им взяться на голых скалах. Но огонь был настоящим, обжигающим, с целой россыпью золотых искр, взметающихся в тёмное небо. Над огнём висел котелок, в котором аппетитно булькало варево. Дурманяще-аппетитный запах ухи просто сбивал с ног.

У костра сидели двое. Один сидел, прислонившись спиной к круглому камню. Второй полулежал, опершись о его грудь. Риль невольно замерла, не решаясь нарушить эту семейную идиллию. Ведь она хоть косвенно, но виновата в том, что Ластирран сегодня пострадал. Как же тяжело носить долг жизни, самый тяжелый из всех долгов, ибо нет ему цены. Да и во что можно оценить собственную жизнь. Она - бесценна. Лучший способ вернуть такой долг - спасти жизнь. Но на такой вариант лучше не рассчитывать. Спасти жизнь дракону - очень смешно, обхохочешься.

Риль вздохнула. Поживем - увидим. Если сегодняшнее нападение только начало, то всё может быть....

При виде девушки, на лице Ластиррана заиграла слабая улыбка. Даже в красноватых отблесках костра его лицо казалось мертвенно бледным. Но глаза сияли теплотой.

- Спасибо за сегодняшнее, сестрёнка, -- тихо прошелестел его голос, и девушка даже дышать перестала от удивления, -- из нас вышла неплохая боевая пара. Несколько тренировок, и мы запросто выиграем ежегодный турнир.

Фэстигран недовольно покачал головой: "Сиди, вояка. Ты теперь неделю летать не сможешь, а про турнир уже мечтаешь". Дракон поднял глаза на девушку.

- Брат мне рассказал про бой. Ты действовала смело. Прости за мои слова. Нет твоей вины в произошедшем. Можешь рассчитывать на мою поддержку.

Риль, закусив губу, поклонилась. Слова Фэстиграна значили не просто много, они были бесценны, и дракону не просто было на них решиться. Признать человека, не просто признать, а обещать ему помощь и поддержку. Да, драконы были разными, но при этом справедливыми.

- Спасибо, но моя помощь была ничтожной. Как жаль, что ты пострадал.

- Со мной уже всё в порядке, -- улыбнулся Ластирран, -- с таким целителем, как мой брат, максимум, что мне грозит -- это зверское чувство голода, после его исцелений.

Все вокруг заулыбались. Риль и сама чувствовал себя жутко голодным драконом. Кэстирон помешал ложкой в котле, зачерпнул, подул и осторожно снял пробу. Его лицо искривила гримаса отвращения.

- Что, гадость получилась? -- забеспокоился Фэстигран. Он был ответственным за ужин. -- Не может быть! Я же пробовал, всё было в порядке.

- Можно мне? -- протянула руку за ложкой Риль, глотнула обжигающе горячей ухи, и даже глаза зажмурила от удовольствия, -- Фэстигран, ты гений. Просто язык проглотить можно. Была бы драконицей -- непременно вышла бы за тебя замуж.

Дракон смутился, но видно было, что похвала девушки ему приятна.

- Да что там. У нас многие драконы готовят сами.

- Но так, как ты -- нет, -- подмигнул девушке Кэстирон, -- давайте уже есть, а то ещё немного и мой желудок начнет питаться мною изнутри.

Прошедший бой не повлиял на аппетит драконов. Те остановились только тогда, когда ложки уже скребли по дну котелка, вычищая последние остатки ухи. Риль подхватила котелок и пошла к морю, чтобы его вымыть. Оставшись одни, драконы переглянулись.

- Что будем делать?

- Совет примет её, но Каллахары не остановятся.

- Ты уверен, что это были они?

- Да, они пострадали больше других и слишком жаждут мести, чтобы спокойно принять решение Совета.

- Тогда ей нужна защита.

- Я не останусь в стороне, если её снова попытаются убить.

- Это мы уже поняли. Но одному тебе её не защитить. Ну что же, как обычно, втроем?

- Да, и пусть небо будет ясным, а ветер попутным.

Глава 10.

Как ни кралась Риль обратно, но драконы услышали её шаги. Разговор, к досаде девушки, тут же смолк, и бесценная информация осталась достоянием драконов. А ведь в свете последних событий она не может слепо доверять своим спасителям. Ей даже неведомо, с какой стороны последует новый удар, и почему она вдруг стала мишенью для убийц. Нет, так дальше продолжаться не может. Со своими интригами драконы приблизят её шансы на выживание к нулю.

- Может, поговорим?

Три пары драконьих глаз окинули её недовольными взглядами. Так смотрят на маленького ребенка, за которого уже всё решили, а он вдруг проявляет ненужное своеволие.

- И о чём ты хочешь поговорить, сестренка?

- Вы ведь знаете, кто я?

В ответ раздалось недовольное сопение. Драконы не были настроены на откровенность.

- Предположим, -- протянул Кэстирон. Милашки исчезли. На их месте сидели три хищника с колючими, полными недоверия взглядами. Риль поежилась. От драконов веяло ощутимой опасностью. Но не сожрут же её за вопросы, в крайнем случае, опять пошлют подальше.

- Ты обещал рассказать, зачем я вам понадобилась. Мне, кажется, для этого сейчас самое время.

Ластирран нахмурился. На его лбу собрались морщинки тяжких раздумий. Ему явно не хотелось посвящать человека в суть проблемы. И вообще -- это решение Совета, им и расхлебывать.

- Насколько мы можем тебе доверять? -- взгляд Кэстирона, казалось, пронизывал насквозь.

Странные они, какие-то. Она им доверилась. Разрешила увезти себя из города. Не устроила истерику по поводу сегодняшнего нападения. Так что им ещё нужно? Клятвы на крови или рекомендательных писем из Академии?

- Речь не только о доверии, но и о моей жизни. Как я могу защитить себя, если не знаю, кто враг?

- Мы защитим, -- со спокойной уверенностью в голосе ответил Ластирран. Остальные одобрительно кивнули.

Ха, очень смешно. Нашлись защитнички. Нет, приятно, когда за твоей спиной есть прикрытие, особенно, когда оно представляет собой трёх немаленьких драконов. Но это же несерьёзно! Лезть в змеиное, простите, драконье гнездо, несведущей дурочкой -- верная дорога к укорочению собственной жизни. Драконы хотя и могут признавать свои ошибки, да только слишком быстро их совершают, поддаваясь природе импульсивной натуры.

Риль, тщательно подбирая слова, заговорила: "Спасибо. Понимаю, что не обязанность, а добрая воля, и это вдвойне ценней. Но не лучше ли сейчас открыть мне правду, чтобы я перестала быть слепой, как новорождённый зверёныш, чем сажать в клетку под постоянный присмотр. Я ценю свою свободу и предпочту рискнуть, чем просидеть взаперти. Подумайте сами, что постоянно вы не сможете меня опекать".

Ластирран нерешительно покачал головой: "Отпускать человека нельзя, но если посадить под замок, то выполнить задание Совета будет невозможно. Молнию мне под хвост, на что же решиться?"

- Ты понимаешь, насколько опасно твое желание? -- прищурился Кэстирон.

- Я понимаю, что согласилась лететь с вами, не задавая лишних вопросов. Понимаю, что поклялась вернуть долг жизни. Понимаю, что обещала помощь, сама не зная в чем. Но время тайн закончилось. Чем раньше вы откроете мне правду, тем раньше я смогу понять, в состоянии ли вам помочь. Тем раньше смогу вернуться в город, к людям. Там мне будет проще встретиться со своими, гм, друзьями. Мы разминулись, и я хочу дожидаться их на одном месте, а не носиться по миру на спине дракона.

- Твоё желание справедливо, -- драконы переглянулись. Неужели она их убедила? Хоть бы получилось! -- Но твои друзья не должны быть в курсе наших дел. Поклянись, что даже если вы встретитесь, ты не станешь им ничего рассказывать.

Вот так условие! То есть, если её найдут у драконов, она будет изображать из себя полную дурочку, страдающую амнезией? Весело. Но сейчас право хода не на её стороне, и не ей устанавливать правила игры.

- Хорошо. Я согласна.

- Как только ты выполнишь условие сделки, мы вернём тебя обратно в тот же город, либо в любое другое место, по твоему желанию.

Уже неплохо. Риль повеселела. Думать о возвращении было приятно.

Драконы ещё немножко попереглядывались, потом Ластирран всё же решился.

- Хорошо, если ты согласна, я готов озвучить тебе обстоятельства нашего дела. Только помни, что отказ не принимается, а любое нарушение, будет воспринято, как оскорбление драконов.

Риль кивнула, хотя до конца не было понятно, что именно подразумевается в качестве санкций за оскорбление. В любом случае, это звучало достаточно грозно. Но пути назад уже не было. Ей не покинуть этот мир безнаказанно, не отдав долг жизни драконам.

- Мы с самого начала знали, что ты маг из другого мира. Ваши люди посещают наш мир. Мы изредка встречаем их, но маги предпочитают не контактировать с нами, -- Ластирран вздохнул, но тему нелюбви людей к драконам развивать не стал, -- Год назад в Сизых горах пропал один из Северного Крыла. Я уже рассказывал тебе, что чаще всего гибнет молодняк, едва вставший на крыло. Взрослые гибнут редко. И никогда не пропадают. Погибающий дракон всегда успевает послать прощальный зов родным и близким. И гнездо знает, кто уходит за грань. Даже молодняк на это способен. А тут -- странный случай. Тот дракон просто исчез. Без зова, без останков. Пару полных лун его гнездо обшаривало все Сизые горы, но так ничего и не нашли. Потом исчез один из Южных. Старейшины насторожились. Полгода назад исчезли сразу двое, тоже у Северных. Два брата -- огромнейшая утрата для их гнезда. А два месяца назад один из моих родичей, молодой дракон из гнезда Тарлишонов послал зов помощи. Он был сильным магом и не сразу сдался. Когда драконий патруль подоспел к месту нападения, они застали лишь закрывающийся портал. В него уплывало тело моего родича, а портал держал человек. К сожалению, эта тварь успела улизнуть, и патруль ударил уже по пустому месту. Но у нас очень хорошее зрение. Патруль смог разглядеть вот это, -- Ластирран перевел дух и кивнул Фэстиграну. Он единственный из всех не растратил сегодня свой магический резерв. Тот небрежно махнул рукой, и в воздухе соткался ясно различимый рисунок: арка, увитая зелёными листьями и крупными цветами. В центре арки, повторяя её контуры, висела радуга, а под ней, разрывало пространство золотая молния.

С самого своего рождения Риль буквально боготворила этот знак - знак пространственных магов, знак Академии, знак её выпускников. Арка -- как олицетворение порталов, открывающих дорогу в другие миры, цветы и листья -- знак мира и жизни, радуга -- символ многогранности и многоцветности бытия, молния... Молния имела два значения, с одной стороны, она разрывала пространство, открывая путь, с другой -- молния была знаком силы, силы магии, силы её мира, владеющего пространственными перемещениями.

Как же гордилась Риль, когда её брат получил свой первый знак, пусть пока с одной, красной полосой вместо радуги, но всё же это был знак, хорошо узнаваемый во многих мирах, знак пространственного мага. Теперь на нём уже целых пять полос, а скоро добавится ещё одна, как у её родителей. Семиполосными радугами могли похвастаться лишь маги высшей категории. После инициации Риль должна была получить свой первый знак.

Когда маг разрывает пространство, радуга начинает переливаться всеми цветами. В обычное время знак не виден. Маги носят его на цепочке, скрывая под защитой, и демонстрируют только когда это необходимо. Но в момент открытия портала знак виден издалека, словно маленькое разноцветное солнышко, он горит на груди мага. Вот его-то и увидели остроглазые драконы.

Риль прикрыла глаза, не в силах смотреть на такое родное и близкое. Но даже сквозь прикрытые веки пробивались разноцветные лучи семи полос радуги. Увы, похититель драконов один из своих. Мало того, что он -- свой, он -- маг и не просто маг, а высший. "Чтоб эта тварь подавилась похищенными драконами!" -- выругалась Риль. Стало чуть легче, но не на много.

- Та-а-ак, -- лихорадочно соображала девушка, -- игры закончились. Надо срочно найти способ связаться со своими и поймать гада. Как жаль, что брат не пошел в силовики! Рослый, ловкий, сильный, с хорошей реакцией -- все знакомые прочили ему поприще боевого мага. Нет, этот упрямец увлекся наукой, и теперь всё время проводит в раскопках какие-то древних городов или в перерывании архивов. Дома с книжками не расстается. Зануда! Но ничего, у отца много знакомых. Он посоветует, к кому обратиться, чтобы без промаха вытащить крысу из норки. Искать предателя среди своих -- дело непростое.

Да, связь -- первоочередная задача и именно с родными: самое простое и надёжное, что ей доступно. Только помочь немного.

Изображение погасло, и над каменным островком повисла гнетущая тишина, нарушаемая лишь ударами волн о камни. Драконы ждали. Тянуть с признанием дальше нельзя.

- Это один из нас, всё правильно. Но клянусь, он действует вне закона, и в моём мире он такой же преступник, как и в вашем.

- Мы требуем, что ты выдала его нам. Мы будем судить его по своим законам.

А это уже угроза. Весьма ощутимая. А значит, магу-отступнику грозит только смерть, навряд ли драконы будут к нему милосердны.

- Хорошо, -- поспешно соглашается Риль. Она сейчас не в том положении, чтобы диктовать условия, но поправки вносить можно, -- на суде будут наши наблюдатели.

- Ты, и этого достаточно.

Ага, всё веселее. Она же юриспруденцию только в общей теории проходила, без привязки к практике и различиям законов у разных народов и миров. Хотя, сомнительно, чтобы им преподавали законы драконьего народа.

- Пусть будет так, -- сама покорность, а в душе всё сжимается от тягостных предчувствий, -- мне нужна помощь, чтобы связаться со своими. Вы ведь засекли моё появление?

Драконы нехотя кивнули, как будто она какую-то тайну открыла. Да её появление в этом мире фонило по спектрам всех диапазонов! Ещё бы, вывалилась из портала, даже не удосужившись хоть как-то замаскироваться. Да и не до маскировки было, выжила и ладно.

- Тогда ждём появление какого-нибудь мага, -- Риль в тайне понадеялась, что этим магом окажется кто-то из семьи, -- вы организуете с ним встречу, а я оценю, насколько она безопасна. И тогда...

Но договорить ей не дали. Лица драконов мрачнели с каждым деловым предложением Риль, и Фэстигран, наконец, не выдержал.

- Нет, никаких магов, никаких людей, только ты.

- Свернутое пространство мне под ноги, -- пробормотала Риль, и на всякий случай уточнила, -- я не могу обратиться ни к кому за помощью?

- Любой дракон окажет тебе посильную помощь, -- важно ответил Фэстигран. Остальные кивнули. Ластирран, видя ошарашенное лицо Риль, сжалился над девушкой, и пояснил.

- Нам не просто было убедить Совет дать вашим людям шанс -- самим найти и выдать убийцу. Но первым условием Совет определил, что лишь один человек из магов будет допущен к драконам -- первый появившийся в нашем мире. Он и только он имеет право расследовать дело о пропавших драконах.

Риль, с каждым словом кровного брата, сгибалась под тяжестью, вываливаемой на неё ответственности. Она кашлянула, чтобы смочить пересохшее горло: "А что, если я не справлюсь? Ну, не смогу найти этого похитителя?"

- Тогда драконы объявят вашим людям войну, -- спокойно глядя в глаза девушки ответил Ластирран. Про то, что эта война затронет не только данный мир, он решил пока умолчать. И так слишком много на сестру вывалили. Вон, сидит, бледнющая, словно о смерти собственного гнезда узнала.

Драконы обосновались в трех мирах. В какой из них пришли первыми -- это знание надёжно сокрыто Старейшинами, как, впрочем, и местонахождение отправной точки Исхода. А уж про причины Исхода драконов в эти миры, Ластирран сомневался, что известно даже Старейшинам.

Ходить в гости в другие миры драконы не любили. Увы, процесс этот был для них весьма неприятен. В момент перехода они теряли контроль над второй сущностью, и после перехода могли навсегда зависнуть либо в сущности дракона, либо человека. Это было и позорно, и неудобно. Дракон без человеческой сущности быстро дичал и изгонялся из гнезда. Ну а человек изгонялся сразу же.

В другие миры уходили по необходимости, когда территория становилось тесной, когда соседи начинали конфликтовать, да и много ли надо причин, чтобы уйти на поиски лучшей жизни. Почти все молодые драконы первым делом отправлялись в путешествие, правда, по своёму миру. В другой совались единицы безумцев -- слишком высока была плата за переход.

В новый, необжитый мир уходили малым Исходом, отбирая молодых и опытных, обязательно Старейшин, чтобы следили за новорожденным Крылом, передавая традиции следующим поколениям. Пока малых Исходов было два. Но в случае опасности драконы становились единым целым.

Вот и сейчас, в Совете заседают Старейшины трёх миров. Не только этот мир пострадал от неведомого мага. И в двух других пропадали драконов, но врага засекли именно здесь. Здесь и решили принимать окончательное решение, объявив общий сбор. Драконы думали долго, много камней было разбито хвостами в ярости, кучи пыли поднимали в воздух бьющиеся крылья, но Совет решил дать людям шанс исправить причиненный вред. Найти и выдать похитителя. Правда, те, кто ратовал за войну, получили право внести поправку. И они её внесли: только первый появившийся в этом мире маг будет допущен к драконам.

Самые сильные в магии драконы раскинули сети. Правда, появление мага засекли в открытом море, поэтому на его поиски через порталы в прибрежные города были отправлены тройки патрулей. Повезло найти мага тройке Ластиррана. Хотя, повезло ли, тот ещё вопрос.

Нет, то, что магом оказалась сопливая девчонка, поначалу даже обрадовало драконов. Управлять такой -- один взмах крыльев сделать. Но потом странности стали накапливаться, как воздушный вихрь. Маг, который не применяет магию, даже для защиты собственной жизни! Или это какой-то коварный план извращенной человеческой логики? Но вот же, магию её видно, вся так и светится, правда, словно под какой-то мутной плёнкой, но может это специальная защита?

Тройка уже все свои драконьи мозги сломала, пытаясь понять странного мага, но тщетно. Уж насколько им легче было бы договориться с магом мужского пола, а что с девицы взять? Как понять, что у неё на уме, а что на сердце?

А сердце Риль сейчас металось в полном смятении и ужасе. Драконы, хвост им в глотку! Что надумали, мудрецы чешуйчатые. Это же как гадать на камнях. Вытащим любой, им и сыграем. Выиграем -- отлично, без крови обойдёмся, проиграем -- тоже неплохо, хорошая война разомнёт крылья, зажжёт кровь.

Риль удрученно покачала головой -- кто она против мастера? Да он её одним взглядом заморозит. И всё. Война. И не поймет даже никто из магов, за что на них драконы ополчились. Почему вдруг убивать стали. Драконы ведь не только гордые, ещё и упрямые. Не признаются никогда людям, что не смогли сами похитителя драконов изловить. Решились только одному секрет раскрыть, а перед остальными позориться - ни-ни. Это мы не могём, у нас, драконов, нет слабых сторон. Мы - сила! Не сила, а тупость!

Риль со злости пнула ногой камень. Она гуляла по краю каменной гряды, чтобы в одиночестве привести мысли в порядок. Но порядок не наводился. Наоборот, в мыслях царил бардак и бессмыслица. Панику еле удалось изгнать, да и то время от времени проскальзывала мысль - бросить всё, сбежать, сдаться. А как она тогда в глаза родным посмотрит? Могла остановить войну и даже не попыталась! Нет. Не выход. Остаётся одно: принять идиотские условия и тянуть время. Авось, что-нибудь придумается.

Глава 11.

Жутко хотелось побиться головой об стену. С размаху, до боли, до звёздочек в глазах, а ещё поскулить -- протяжно и жалобно. Но ближайшая доступная твердая поверхность - спина дракона. Биться головой об чешую -- неудобно, да и странновато. Скулить, даже тихонечко, Риль побоялась. Слух у этих тварей больно хорош. Выдавать себя за дурочку - поздно. Раньше думать надо было, и головой, а не другим местом. Теперь все её выкрутасы спишут на обычную трусость и слабость. Риль заскрипела зубами от злости -- на себя, на тупоголовых ящериц, на собственную невезучесть. А на того шутника, что её сюда закинул, она не просто злилась. Нет, его она будет убивать медленно и мучительно, раз двадцать, если сама выживет.

Жертва обстоятельств -- вот-вот, да ещё каких! От таких обстоятельств бежать впору, сломя голову. Давно бы убежала. Только от совести не спрячешься. Вкупе с родовой гордостью они её везде достанут.

Бессонная ночь не прошла для неё даром. Риль отчаянно зевала, восседая на спине Фэстиграна. Кэстирон нес раненого брата. Тот был ещё слишком слаб, чтобы контролировать сущность дракона. Ещё неделю целитель запретил ему смену облика. В драконьем облике Ластиррану было бы легче залечить свои раны, но тогда бы все они застряли на этом островке надолго. Кэстирону пришлось идти на риск. Но теперь брат всю неделю -- обычный человек, почти. Особенно если не смотреть ему в глаза.

Этой ночью, кроме раненого, никто так и не заснул. От брызг беснующегося у скал моря камни закрывали плохо. Ветер, усилившийся к утру, радости не прибавил. Да и костёр, хоть и горел исправно, особого тепла не давал. Тяжёлым сном удалось забыться только Ластиррану. Остальные предались раздумьям, каждый своим, но весёлыми они не были ни у кого. Слишком непростой разговор состоялся накануне.

С острова вылетели с первыми лучами солнца. Драконы хмурились, недовольно сопели. Роль пассажирского транспорта им была не по душе. Риль не могла не повредничать и ласково похлопала своего дракона по спине, любуясь его глянцевой шкурой. В каждой чешуйке словно вспыхивало маленькое солнышко, отражая восходящее светило. Волна дрожи прошла по спине, чуть не скинув девушку вниз. Дракон возмущенно рыкнул, пребывая не в восторге от подобных ласк.

- Ну и подумаешь, -- хмыкнула Риль. Это она ещё за ушком его чесать не пробовала. Они далеко -- не достанешь, а с морды заходить к дракону она побаивалась. Глаза, ноздри, а зубы..., нет, к этому ещё надо привыкнуть.

Хотя привыкать не хотелось. Хотелось домой, в уютную и такую безопасную комнату. А вместо этого -- ветер в лицо, холод, заледеневшие, скрюченные пальцы, вцепившиеся в страховочную веревку. Драконы сейчас неслись гораздо быстрее, чем раньше, торопясь оказаться под защитой собственного гнезда. Ещё одного нападения им не пережить. С двумя обузами на спинах.

Похоже, планы менялись. Ночью троица о чем-то бурно совещалась, отправив Риль прогуляться. Изверги! Как будто этот каменный зуб, торчащий в море, может быть местом для прогулок. Мало того, что темень вокруг - лунный свет едва дает ориентиры, так ещё и камни скользкие и острые. Вариант, что она себе что-то сломает или вывихнет, похоже, никого не волновал. Или это просто не могло прийти в их драконьи головы. Сами они всю жизнь в горах. Привычные. А о других подумать думалки не хватает. Боятся, что она драконий язык знает. Нет, она, конечно, способная, но не настолько. Да и не входит он в программу редких языков.

Для неё -- пространственного мага, хоть пока и не инициированного, человеческий язык любого мира почти родной. Это как истинное зрение, только для лингвистики. Нет, бывают исключения, когда подобное умение понимать чужой язык не срабатывает. Но это касается лишь изолированных племен и народов. У остальных принципы языка не отличаются от распространённых, и легко дешифруются магом.

А вот с нечеловеческими языками подобная хитрость не проходит. И приходится бедным студентам учить, ломая мозги и напрягая лицевые мышцы, чужие языки. При поступлении необходимо продемонстрировать знание двух языков. За время учёбы к ним добавятся ещё два. Но драконий в их число не входит. Даже специализацией нельзя выбрать язык Хозяев неба.

Осознавая тщетность подобной секретности, ломать ноги об острые камни было вдвойне обидно. Ни за что страдает. Хотя... Пусть лучше опасаются, чем пустым местом считают.

Через несколько часов полёта, когда нижняя часть тела практически закаменела, впереди показались долгожданные горы. Драконы, почуяв родные места, заработали крыльями в два раза быстрее. Риль и сама хотела поскорее почувствовать под ногами твердую поверхность. Надоело быть мотающимся на спине дракона и привязанным к нему верёвками кульком с костями и мясом. Летать - это здорово, но не так: нервно оглядываясь в ожидании нападения невидимок или бросая тревожные взгляды на бледного Ластиррана. Сейчас, как никогда, девушка ощущала собственную уязвимость.

Ночь размышлений ясности не принесла. "План, мне нужен план", -- вот, пожалуй, единственная здравая мысль из всего того бреда, что пришёл к ней в голову. Ещё необходимо время, если драконы не поставят ограничительных сроков. Интересно, насколько хватит им терпения, держать у себя неумеху-недоучку? Хм. Как бы сразу не прогнали... Придётся пытаться выдать себя за полноценного мага. А как это сделать, если заранее руки трясутся от страха, а сердце срочно ищет себе новое убежище в области пятки!

Нет, паника -- плохой друг. Как же не хватает друзей или союзников! Кому довериться? Нет, она уже надоверялась, до темницы и пыток. Сама, сама. Потихонечку, полегонечку. Начнем с малого. А потом и до маньяка, что драконов похищает, доберёмся. А кто сказал, что она его сама взять должна? Она просто пальчиком на него укажет, и "фас" -- драконам. Те сами разберутся. Хорошо бы ловушку организовать, чтобы за магом по всему миру не скакать. А что в ловушке главное? Правильно -- приманка! Риль кровожадно посмотрела на своё транспортное средство. Фэстигран был самым высокомерным из трёх драконов, он больше всех ей не нравился. Идеальная кандидатура! Такого если и жалко, то чуть-чуть. К тому же, помощь будет близка и его обязательно спасут. Если всё правильно просчитать.

В теории всё выглядело идеально. Но Риль знала, как легко такие умозаключения разбиваются о камни действительности.

Драконы двумя смазанными тенями устремились к горам, нырнули в ущелье. Сразу навалились темнота и холод. Перехватило дыхание от ледяного ветра. Мимо проносились отвесные стены, лишь кое-где покрытые серо-зеленым лишайником. Драконы с легкостью маневрировали, пролетая в опасной близости от скал. Риль лишь ойкала и шипела сквозь зубы ругательства, когда летуны демонстрировали своё мастерство высшего пилотажа. Вверх - перелететь через перевал, нырнуть вниз, сложив крылья, упасть в темноту глубокого ущелья, чтобы через пару мгновений свечкой уйти в высоту, к солнечному свету.

Белоснежные шапки гор вспыхивали на солнце, слепя глаза после мрака ущелий. Разреженный горный воздух кружил голову, перегрузки давили на сердце, застилая кровавой пеленой глаза. Полёт в горах, когда любая ошибка летуна может оказаться фатальной - сомнительное удовольствие. Сейчас Риль оценила комфортность полёта над морем. Жаль, что всё хорошее сменяется в итоге на плохое.

Город вынырнул неожиданно. Казалось, секунду назад вокруг были только скалы, и вот драконы кружат над высокими каменными стенами, проносятся над крышами домов, почти задевают длинными хвостами стройные башни. Словно скала вдруг показала свой истинный облик, оказавшись спрятанным под покровом иллюзии городом.

Уже сверху он выглядел необычно. Почти все крыши были плоскими, дома приземистыми и прочными. И словно свечки на торте, по городу возвышались тонкие, стройные башни. Широкие стены надежно защищали от внешнего мира. "Нужна ли им защита с такими жителями?" - подумала Риль, когда драконы аккуратно приземлились на крыше одного из домов. Теперь понятно их предназначение: посадочная площадка, вмещающая сразу двух или даже трёх драконов.

Девушка так закоченела, что с трудом могла пошевелиться. Но не просить помощи у раненого Ластиррана, это ему сейчас нужна её помощь. И всё-таки она опоздала - пока возилась с замерзшей веревкой, пока растирала пальцы, дракон уже стоял на крыше. Рядом поправлял одежду целитель. "Интересно, -- в который раз задумалась Риль, -- а вот почему у них облик меняется с одеждой?" Спросить? Обязательно, но не сейчас. Сейчас она мечтает о горячей ванне и теплой одежде. В горном городе было достаточно прохладно.

- Пошли, -- позвал её целитель, - это наш дом в Элькаруте. Сейчас здесь никого нет. Так что нам никто не помешает.

Они спускались вниз по широкой лестнице. Сразу видно, что в доме живут существа, любящие крепость и простор. Высокие потолки, широкие лестницы, толстые стены, большие окна, пропускающие море света и воздуха. Массивная, но удобная мебель. Риль с удовольствием прошлась бы по дому, но глаза просто закрывались от недосыпания, а тело ломила нездоровая усталость. И все равно, уши резануло название города.

- Я встречусь с Советом здесь? -- заткнув зевок, не до сна сейчас, спросила девушка.

- Нет, -- чуть помедлив, ответил Кэстирон, -- но Элькарут нам по пути. Отдохнем здесь, а потом отправимся дальше. Не волнуйся, встреча с Советом никуда не денется, -- насмешливо улыбнулся дракон.

Риль ничего не оставалось, как кивнуть и топать за ним дальше по коридору. Волнуется она. Конечно, волнуется. А кто бы ни волновался на её месте? Хотя, по большому счёту, привезли её в Элькарут, и ладно! Встреча с Советом отложилась -- замечательно. Жаль, что причины этой задержки для неё сокрыты в чёрных драконьих глазах.

Кэстирон остановился и открыл одну из дверей.

- Твоя комната, располагайся. Обед будет через час.

Риль поспешила закрыть за собой дверь. Наконец-то она одна. Долой маски. Теперь можно побыть сама собой. Огромная кровать так и манила вытянуть на себе скрюченное от полёта тело, укутать замершие конечности в одеяло. Но девушка обошла кровать по большой дуге -- не сейчас. Она прошла в глубину комнаты. За неприметной дверцей обнаружилась гардеробная, а уж за ней пряталась вожделенная ванная комната. Блаженство! Драконы оказались ценителями комфорта. Ванна отливала снежной белизной, а в кранах текла горячая вода. Риль, отогревшись, почти заснула. Тело, сначала замороженное, а теперь распаренное в горячей воде, окутала приятная дремота. В голове замерли все мысли. Глаза сами собой закрылись, и девушка все дальше и дальше уносилась страну сновидений.

Нетерпеливое покашливание донеслось словно издалека. "Кого там ещё принесло?" - лениво подумала Риль и, не собираясь просыпаться.

Покашливание повторилось, а затем в лицо девушки легонько брызнули водой. Это возымело действие. Риль мгновенно открыла глаза, выныривая из сладостных объятий сна, и тут же ей захотелось закрыть их обратно. чёрные зрачки драконьих глаз смотрели насмешливо и чуть-чуть виновато, самую малость. "Ох", - пунцово покраснела Риль, осознав, в каком виде её разбудил Ластирран.

- Мы ждали тебя, -- мягко проговорил дракон, плавно вставая с края ванны. Сам он словно не ощущал неловкости от вида голой девицы в воде. Похоже, его это даже забавляло. -- Но ты так устала, что даже не пришла на обед. Я решил проверить, как ты себя чувствуешь.

Риль недовольно фыркнула -- тоже мне нянька нашелся. Хоть бы отвернулся что ли. Вода уже остыла, и удовольствия в ней лежать не было никакого. Стыдливо прикрываться смысла не было. Будил он её явно не пару секунд. Какая же она соня!

- Советую поторопиться, если не хочешь пропустить и ужин. У тебя чуть меньше часа.

Ушел. Слава небесам! Это как же её разморило, если она ухитрилась проспать обед. Ругая себя последними словами, Риль быстро помылась.

Завернувшись в полотенце, выскочила в комнату. Как хорошо, что волосы у неё по плечи. Успеют высохнуть. Заботливые драконы уже притащили тюки с одеждой в её комнату. Пять минут душевных терзаний, и выбор сделан. Встряхнула, окинула критическим взглядом: сойдёт. Не помешало бы погладить, но, чего нет, того нет. Простенькое платье было одновременно изящным и домашним. Оставшиеся наряды заняли своё место в шкафу.

Столовая встретила девушку приглушённым светом свечей, манящим ароматом еды и тишиной: разговор стих при её появлении. Конспираторы чешуйчатые!

Как Риль ни торопилась, ненасытные драконы уже сидели за столом.

- Прекрасно выглядишь, Риль, -- поприветствовал девушку Ластирран. Обычный комплимент, но взгляд дракона опалил словно огнем. Щеки Риль сами собой порозовели. Она внимательно поизучала кончики своих туфель. В глазах разгорались гневные огоньки. Каков наглец?!

Ластирран довольно ухмыльнулся. Их гостья так мило смущается... Какая же она ещё юная! Затеять с ней игру сердец? Это может быть забавно, а в чем-то даже волнительно. Дракон воссоздал в памяти спящую в ванной Риль. Фигурка у неё весьма и весьма соблазнительная. Так и хочется сжать в объятиях.

Как воспитанному мужчине, ему следовало дождаться разрешения и потом уже входить в её комнату. Но, во-первых, он и правда за неё волновался, а во-вторых, драконам не свойственны людские условности. Сестра вполне могла попросить потереть ей спинку, причем без всякой задней мысли. И он отнесся бы к этому, как к должному. Кровная сестра -- практически член семьи.

Но может и к лучшему, эта её неосведомленность об обычаях драконьего гнезда. Игра получится занятной. И девочка развлечется. А то сидит за столом, ест, даже не глядя, что у неё на тарелке. По глазам видно -- она далеко отсюда. Нет, милая, так не пойдет. Замыкаться сейчас не время. Ты нужна нам здесь. Твой успех станет победой нашего гнезда. Жаль, если проигрыш обернется твоей смертью.

Риль в раздражении кусала губы. Нет, ну каков наглец! Мало ему было её в голом виде лицезреть. Мог бы сделать вид, что ничего не произошло. Вместо этого, поедает её взглядом, словно она -- главное блюдо на этом столе.

Но со злостью прошла безысходная тоска, которая навалилась на девушку при виде драконов. Вспомнилась семья, вот так же сидящая сейчас за ужином где-то далеко, за пределами этого мира. Затуманенный воспоминаниями взгляд внезапно обожгло. Золотое пламя плескалось в чёрных зрачках, маня к себе, обещая тепло и что-то ещё, запретное, страстное. Риль покраснела, и тут же разозлилась. На себя, глупую, на наглого соблазнителя, на всех драконов вообще и на одного, в частности.

Хорошо -- поиграем! Она обвела решительным взглядом всех троих. Ластирран сидел с довольным видом, разве что не облизывался. Самец! А вот Фэстигран хмурил свои безупречные брови. Он не мог понять, что нашло на этих двоих. Его братец, похоже, последние мозги потерял. Нет, он и раньше частенько развлекался с человеческими девчонками. Но сейчас это не имело никакого смысла. Привязанность могла лишь помешать делу. Если вчера он правильно разглядел выражение полного смятения в глазах их гостьи, то свои шансы на победу она оценивает невысоко. И поединок с магом ей не выиграть без чужой помощи. Братца стоит предостеречь от заигрывания с Риль. Зачем лишние расстройства? Если гостья не сможет победить, её придется использовать, как приманку. А шансов выжить у приманки практически нет. Маг не купится, если рядом будут крутиться драконы.

А девчонка сейчас особенно хороша! Сидит, кусая губы, и гневные взгляды на братца бросает. Жаль, что она так эмоциональна. Ласти таких как раз и предпочитает. Лучше был бы он ей безразличен. Что же всё-таки произошло между ними перед ужином? Явно что-то выведшее гостью из себя. Не зря, ох не зря, кровное родство рекомендуется между одним и тем же полом. Как бы теперь оно не сыграло злую шутку с его братцем и новоявленной сестрой.

Кэстирон сидел, явно наслаждаясь разыгрываемой за столом битвой взглядов. В отличие от старшего брата, он не видел ничего страшного в увлечении Ластиррана. Да и Риль, казалась ему сильнее, чем она старательно делала вид. Но, поживём, увидим.

- Может, вы мне расскажете подробнее о том, что меня ждёт на встрече с Советом? -- Риль окинула драконов самым серьезным из своих взглядов. Она не дрогнула, когда Ластирран в ответ так улыбнулся, словно она уже на все согласилась. Ничего, ничего, прорвёмся. Благо практика есть. К старшему брату обычно толпа однокашников домой заваливалась. Из них кто-нибудь да начинал ухаживать за симпатичной младшей сестрёнкой. Иногда в шутку, а кто-то и всерьез. Иммунитет к подобным ухажерам выработался довольно быстро. Но сейчас будет сложнее. Между юнцом и опытным драконом огромная разница и не в её пользу.

- Только разговоры. Тебя не должны они волновать, -- откинулся на спинку стула с добродушным видом насытившийся Кэстирон. Опять ответ ни о чем! Вернулись к старым правилам игры? Зайдем с другой стороны.

- А кто на нас напал, кто хотел меня убить?

Вопрос камнем повис в воздухе. Драконы сразу подобрались. Их лица, словно, закаменели.

- Это внутренние дела драконов. Как только Совет подтвердит твои полномочия, никто не посмеет пойти против его воли.

- А до встречи с Советом? -- Риль могла быть настойчивой.

- До встречи, сестрёнка, -- подмигнул ей Ластирран, -- мы будем очень осторожны. И тебе не стоит встречаться с незнакомыми драконами.

Риль так и подмывало спросить -- а со знакомыми? Но это значило вступить в игру, а ей не хотелось давать, ни малейшего повода "братцу" усилить свой напор. У неё и так забот выше крыши. Нет же, этот чешуйчатый гад решил поразвлечься за её счет. Хотя злость на дракона помогла взять в себя в руки.

- Завтра, если захочешь, мы покажем тебе город, -- поспешил увести разговор от опасной темы Кэстирон. Конечно, Риль хотела. Настоящий драконий город!

- А кто живёт в башнях? -- полюбопытствовала она, когда после завтрака все четверо вышли на улицу.

- Асхалуты, -- отозвался Ластирран, взявший на себя обязанности гида. Этот город единственное место, где мы разрешаем жить другим народам. Кого здесь только не встретишь! Много людей, -- он кивнул на идущую по улице с корзинкой в руках дородную женщину, торопящуюся на рынок, -- Здесь очень сильна горная гильдия. Местная коллекция камней самая полная на континенте. Если останутся силы и время, обязательно на неё посмотрим. Подгорный народ охотно селится здесь. Ещё довольно много горцев. Мы их зовем грейфами. Их легко узнать: кожа у этих ребят густо покрыта волосами. Но горцы -- одни из самых лучших воинов. Их любят нанимать жители равнин. Правда, те всегда возвращаются домой. Не могут долго жить без гор.

Каменная мостовая, покрытая утренней изморосью, оказалась опасным противником. Чтобы не упасть, Риль пришлось вцепиться в руку Ластиррану. Тот лишь довольно улыбнулся.

- А кто такие асхалуты?

- Это не отдельный народ. У них хватает и людей, и грейфов. Подгорные, правда, к ним не идут. Но оно и понятно. Теснота пещер им милее небесного простора.

В это время с одной из башен раздался громкий клекот. Тень сорвалась с верхнего балкона, расправила крылья и заскользила над головами прохожих.

- Асхалут, -- пояснил Ластирран.

Риль вначале показалось, что перед ней дракон, просто небольшого размера. Но когда существо заложило вираж, оказавшись напротив солнца, стало ясно, что к драконам оно не имеет никакого отношения. Это была птица, гигантского размера, с широким размахом крыльев, с длинными бело-серо-чёрными перьями, с массивным клювом, и коротким расклешённым хвостом. Но самым главным отличием было не это. На спине этой летающей махины четким силуэтом выделялся всадник. Он тронул поводья, что-то крикнул, и птица послушно заложила вираж, скрывшись за дальними силуэтами башен. В тот момент Риль поняла, что если бы этот мир был её родным, то её место оказалось здесь и только здесь. Она молча проглотила горькую слюну разочарования. Как жаль, что лишь одна дорога возможна для одной пары ног. И любой поворот на ней -- отказ от прошлого пути. Как бы ни было заманчиво стать асхалутом, но отказаться от семьи она не готова.

Видя неприкрытый интерес девушки, дракон пояснил.

- У гронна может быть только один наездник. Тот забирает его птенцом из гнезда, сам растит и воспитывает. Гронн умирает с хозяином в один день. Живут они тоже в одном доме. На верхнем этаже башни птичник, ниже -- жилые помещения асхалута. Мы их нанимаем для патрулирования границы. Каждый асхалут -- побратим дракона. Поэтому им разрешено появляться везде на нашей территории. И Гнездо всегда с радостью примет побратима. Но жить они всё же предпочитают здесь, среди своих. Ты могла бы стать асхалутом, -- как бы невзначай обмолвился дракон.

Риль только вздохнула. Опять у неё на лице все написано. Читают её, как открытую книгу.

Глава 12.

- А может, заглянем? -- толкнул локтем Кэстирон Фэстиграна и кивнул на белую башню, виднеющуюся в конце улицы.

- Конечно, -- согласился дракон, -- давно я братишку не навещал. Тем более, что он сейчас дома. Пошли.

Вблизи башня оказалась довольно высокой. На её покатых стенах хаотичными пятнами поблескивали окна, а наверху балюстрада ограждала птичник. К внушительным размерам двери вели пять ступеней. Фэстигран поднялся на крыльцо, остальные остались внизу. Дракон опустил кулак на поверхность двери, та ответила глухим звоном, разнесшимся по всей башне. Риль даже вздрогнула от неожиданности: такой грохот испугает любого хозяина. К её удивлению, хозяин никак не прореагировал на стук.

- Спит, - подмигнул Фэстигран, -- ничего, сейчас разбудим.

Он снова, с ещё большей силой заколошматил по двери. Та почти прогнулась под его ударами, а со стены посыпались ошметки белой штукатурки. Но башня оказалась крепким орешком и выдержала приступ, не развалившись по камешкам. На каком-то из ударов, дверь распахнулась, и дракон застыл на месте с поднятым вверх кулаком. На пороге стоял хозяин : взъерошенные длинные волосы, наброшенная на голое тело безрукавка, которая мало что скрывала, мятые домашние штаны и босые ноги довершали образ, поднятого с постели и очень злого грейфа. "Кого-то сейчас будут бить", -- подумала Риль, заранее прикидывая пути к отступлению. Пока хозяин будет занят драконом, ей хватит времени удрать. Вид у грейфа был весьма грозным. Тело сплошь покрыто рыжеватыми длинными, но довольно редкими волосами, только на лице они короткие и растут на манер бороды. Зато брови шикарные -- густые, широкие, сейчас грозно насупленные. Широкий мясистый нос покраснел от гнева, а губы сжаты в прямую линию. Из-под роскошной рыжей шевелюры, выглядывали колечки, большие, малые, с камешками и без. Похоже, хозяин большой поклонник серёжек. Странно только, что он не носит парных.

- Ну, - рыкнуло невыспавшееся чудовище. С крыш с шумом взвились в небо птицы. Риль отшатнулась назад и тут же попала в цепкий плен чьих-то рук. Бархатный голос, щекоча кожу, прошептал на ухо: "Испугалась? Грейфы только на вид такие грозные. На самом деле, они -- замечательные ребята".

"Но только не со сна", -- хотела добавить Риль, но тут грейф узнал, наконец, возмутителей своего спокойствия.

- Братишка! -- взревел он трубным басом. Бедные птицы, только намеревавшиеся вернуться на свои места, опять взвились в небо. Мужчины стали обниматься, хлопать друг друга по плечам, но девушке сейчас было не до них. Она решала сложную задачу, как выбраться из объятий Ластиррана, не уронив ничьего достоинства и не нанеся никому физического урона. Вариант физического воздействия исключался. Дракон только посмеется. Но, к её счастью, Ластиррану всё же пришлось отпустить девушку. Неугомонный грейф не мог не поприветствовать третьего брата.

- Мой кровный брат -- Дрыга, -- представил его Фэстигран. Грейф почему-то вдруг смутился, неуклюже поклонился и даже попытался ухватить девушку за руку. То ли поцеловать хотел, то ли сломать... её рука просто утонула в его гигантской ладони, но грейф держал нежно.

- Мне очень приятно, -- глаза цвета горного неба смотрели внимательно и цепко. Риль поежилась. Грейф моргнул, улыбнулся и наваждение спало. А не так прост этот горец. Да только ей лишние загадки сейчас ни к чему. У неё своих хватает.

- Прошу! -- хозяин гостеприимно распахнул дверь, пропуская гостей внутрь. В башне было тепло, на удивление светло и чисто. Белые стены, деревянная лестница ни разу не скрипнула под ногами отнюдь не лёгких гостей. В гостиной всё было просто и добротно, огромная низкая софа с множеством подушек занимала полстены. Остальную часть комнаты отвоевал для себя деревянный стол с десятком табуреток. По стенам были разбросаны несколько полок, на которых разместилась коллекция хозяина. Риль с интересом прошлась по ней взглядом: камни всех цветов и размеров. Жаль, она в них ничего не понимает. Только и может любоваться. Похоже, камни для этого города значат действительно много, если даже асхалуты их собирают. А вот стены были отданы уже под другую коллекцию, боевую. Кинжалы, маленькие, побольше, простые и богато украшенные орнаментом и камнями. Хищные лезвия сверкали на солнце, тая в себе смерть. Рядом на специальной подставке стояли копья. И если кинжалы были начищены до блеска, то с копьями явно не церемонились. Поцарапанные, погнутые, с содранной краской, словно нелюбимые дети, они явно бросались в глаза. Риль остановилась перед ними. Провела пальцем по шероховатой поверхности. На время, пока мужчины шумно обсуждали общих друзей, вот же сплетники, девушка оказалась предоставлена сама себе. Нет, ей вручили бокал вина, попытались усадить себе на колени, но внезапно вошедший ещё один гость внес сумятицу, и Риль удалось удрать от настырного Ластиррана. Тот сверлил её недовольным взглядом, но не подходил.

- Это ритуальные копья. Мы используем их в турнирах. Победитель получает копье побежденного. Пять копий -- неплохой результат. Дрыга хороший боец.

Риль обернулась. Рядом стоял пришедший последним гость. Она прищурился, окинула его истинным зрением: человек, маг.

- Меня зовут Зарран. Хотите, покажу вам гронна?

Пришлось опять ползти наверх. Но желание увидеть чудо-птицу того стоило.

Лестница не заканчивалась дверью. Ступив в открытый проем, она оказалась на верхнем ярусе башни. Невольно шагнула к краю и вцепилась в поручни. Вид, открывающийся отсюда, просто захватывал дух. Горы величаво проступали сквозь туманную дымку. Солнце было ещё невысоко и не успело развеять их мягкую постель. Оно лишь подкрасило туман в розовый цвет. От гор веяло умиротворением. Риль глубоко вздохнула. Горы - её слабость. Рядом с ними чувствуешь себя настоящей. Не подающим надежды талантливым магом из семьи великих пространственников, не симпатичной девчонкой, за которой полкурса ухаживает. Нет. Всё это исчезает. Остается только крохотная, по сравнению с каменными гигантами, девушка, чья жизнь -- лишь миг для седых великанов. Рядом с ними все проблемы съёживаются до мелких неприятностей, а собственная значимость возвращается в реальные границы.

Городок у подножия гор уже проснулся, и звуки его каждодневной жизни наполняли воздух. Башни, словно белые свечи, купались в солнечном свете. А над крышами скользили крылатые силуэты. Большие - драконы, и поменьше, с всадниками на спинах. Риль и дальше бы любовалась видом на город, и возвышающимися за ним горами, если бы хозяин птичника не напомнил о своём существовании недовольным клекотом.

Девушка обернулась и замерла. Вблизи гронн казался просто огромным. Он стоял на двух лапах, оснащенных внушительного размера когтями. Наклонив голову набок, птица внимательно изучала гостей янтарными глазами. Переведя их из категории - "враги - еда - интересно - пустое место", она, изогнув шею, принялась вычищать перья на спине. Раскраской гронн не вышел, но всё искупали размер и неповторимая грация гигантской птицы. Покончив с туалетом, та плюхнулась на пол и засунула голову под крыло. Всё, гости для неё перестали существовать.

Риль вздохнула, только сейчас осознав, что все это время дышала через раз.

- Потрясающе, -- выдохнула она. Гронн вызывал в ней чуть ли не священный трепет.

- Мне кажется, что ты смогла бы летать на гронне, -- раздавшийся позади неё мужской голос заставил девушку вздрогнуть. К своёму стыду она забыла о Зарране. Дожилась, старушка, до склероза. Нет, склероза пока что нет, ведь она помнит, что эту фразу ей уже говорили.

- Возможно, -- она повернулась к асхалуту.

Тот улыбнулся одними губами. Глаза оставались серьезными.

- Но вам сейчас не до этого, я прав?

Риль кивнула. Она не ответила, молчанием побуждая собеседника к откровенности. Тому явно было, что сказать.

- Я знаю, кто вы, и что хочет от вас Совет. Они мало что от нас скрывают. Да и пропавший был кровником моего друга. Я, как никто другой, хочу, чтобы он был отомщён. Но не такой ценой. Совет делает огромную ошибку, взваливая всё на ваши плечи.

- Уверены, что не справлюсь? -- ледяным тоном осведомилась Риль.

- Считаю, что в одиночку не воюют. И я бы не стал отказываться от помощи. Возьмите, - Зарран протянул к ней руку. На цепочке, зажатой в его пальцах, покачивался серебристый свисток. Риль в недоумении вскинула брови.

- Возьмите, -- асхалут настойчиво протягивал ей свисток. Под его взглядом, полным мольбы, девушка сдалась.

- Что это? - поинтересовалась она, с опаской принимая подарок.

- Я не знаю подробностей того, что затеял Совет, но подозреваю, что Гнёзда попытаются вас использовать, как фигуру влияния. Мы редко вмешиваемся в дела наших старших братьев, но сейчас речь идет о человеке. Если вам понадобится помощь, звук этого свистка гронн различает на очень большом расстоянии. Позовите и мы придем.

Риль в растерянности замерла. Очередной защитник? И не один! Во что же она вляпалась, если незнакомец, которого она видит первый раз в жизни, предлагает ей помощь, тонко намекая, что отказываться в её обстоятельствах весьма глупо. Но у неё три защитника уже есть. Хотя... Она повертела свисток в руках и решительно повесила его на шею, спрятав под воротником платья.

Девушка подняла взгляд: надо поблагодарить за подарок. Сердце тут же застучало в бешеном ритме. Чёрные глаза Заррана смотрели на неё, не отрываясь. Его лицо было тёмным от загара, жёсткие прямые волосы коротко острижены, прямой чуть с горбинкой нос придавал ему сходство с гронном. "Хищный птиц в человеческом обличье", -- мелькнула в голове у девушки мысль. Асхалут медленно протянул к ней руку, словно не в силах на что-то решиться. Но на что именно, Риль так и не узнала.

- Вот вы где! - раздался от проема насмешливый голос Ластиррана, а вот взгляд его был отнюдь не добрым. Улыбнувшись насквозь фальшивой улыбкой, дракон обратился к асхалуту, -- Зарран, мне кажется, тебя уже ищут твои, гм, подданные, а ты тут с чужой сестрёнкой развлекаешься. Нехорошо, -- и дракон угрожающе прищурился.

- Вы -- кровная сестра Ластиррана? -- на лице асхалута было написано неподдельное удивление.

- Сестра, сестра, -- ласковым тоном подтвердил дракон, не дав Риль даже рта открыть. Нет, она прямо сейчас в драконоборцы запишется, так он её из себя выводит.

- Увы, сестра, -- с огорченным видом подтвердила она и вздохнула, мол, родственников не выбирают. Асхалут понимающе улыбнулся.

- Не буду вам мешать, -- склонился он в поклоне, скрывая довольную улыбку, -- мне и правда пора. Риль, -- он задержал взгляд на девушке, -- я надеюсь, что мы ещё с вами увидимся.

- И не надейся, -- прошипел ему вслед дракон. Ого, а ящерица гневаться изволит.

- Послушай, братец, пора разобраться. Я ценю, что вы для меня сделали, но не кажется тебе бесчестным, требовать от меня что-либо ещё, кроме поиска мага-отступника.

Мгновение и дракон рядом. Руки его оказываются у неё на талии, крепко удерживая девушку, не давая вырваться, а губы склоняются к самому уху.

- Сестренка, мы никогда не требуем, -- его голос просто вибрирует от чарующих ноток. Сердце вновь норовит пуститься вскачь, а щеки стремительно краснеют. Риль прикусила губу, стараясь избавится от наваждения: "Наглое пресмыкающееся, как же ты меня достал!"

- Но всегда получаем свое.

Да, самомнение у драконов на уровне, и на весьма высоком. Не допрыгнешь.

- Не дождешься, -- Риль почувствовала, что руки дракона начали сползать со спины вниз и запаниковала. В ответ на жалкие подергивания её тельца, Ластирран лишь крепче прижал её к себе. Дергаться дальше бесполезно, руки, словно в тиски зажали, не освободить. Остается... Она прогнулась назад, отвела ногу и с размаху ударила носком в голень, удерживающего её дракона.

- Ох, -- выдохнул тот сквозь зубы, поморщившись, но объятий не разжал.

- Строптивая, -- прошипел он, -- но я таких люблю.

Громкий клекот прервал его изъяснения. Гронн, разгневанной фурией, наступал на дракона. Тот, повернувшись лицом к противнику, мигом задвинул Риль себе за спину. Путь к отступлению был отрезан гигантским встопорщенным комком перьев с острыми когтями и мощным кривым клювом. Глаза гронна покраснели, перья на шее встали торчком. Он неумолимо теснил незваных гостей к хрупкой ограде яруса.

Из-за широкой драконьей спины Риль не видела, что происходит. Воспользовавшись тем, что Ластиррану сейчас не до неё, она шмыгнула в сторону. Птиц никак не прореагировал на её маневр. Любопытно. Может ей не показалось, и гронны полуразумны?

- Хороший мальчик, хороший, -- нежно проворковала она, делая пару шагов в сторону гронна.

- Назад, дура сумасшедшая! -- рявкнул дракон. За "дуру" он ещё ей ответит. Но Риль препираться не стала, не до того. Гронн с интересом покосился в её сторону. Она лишь понадеялась, что интерес платонический, а не плотоядный.

- Какой ты у нас красавец, а перышки -- загляденье. Глазки желтые, как солнышко, -- продолжала сюсюкать она, делая маленькие шажки к птице. Та вопросительно заклекотала и беспокойно завертела головой в нерешительности, то ли этой наглой клювом голову пробить, то ли того в чёрном ещё по птичнику погонять. Судя по звукам, раздающим у Риль за спиной, там шипело целое гнездо разъяренных змей, при этом ещё и ругающихся, перемежая драконьи слова с человеческими. "Асхарать" употреблялось особенно часто. Но перехватить её дракон уже не мог. Гронн был сейчас почти между ними и слишком близко от девушки. Любое движение могло спровоцировать птицу на атаку ближайшего к ней объекта.

- Лапочка моя длиннокрылая.

- Гро, -- лапочка наклонила голову, с подозрением следя за девушкой.

- Клювокрылик ты мой замечательный. Ты самый, самый лучший, -- Риль постаралась вложить всю свою нежность в эти слова. За спиной подозрительно стихло.

- Я и не знал, что мой гронн такой, -- от проёма отделилась фигура грейфа. Он подошел к стыдливо притихшей птице, потрепал её по голове. Та прикрыла глаза и потянулась за рукой. Грейф встопорщил ей перья на шее.

- Не понимаю, чем вы его разозлили. Он очень дружелюбен к гостям и никогда не нападает первым.

Птица неожиданно сделала шаг в сторону Риль и, изогнув шею, подставила ей голову. Девушка, затаив дыхание, провела рукой по жестким перьям, запустила под них пальцы. Птица в блаженстве зажмурила глаза.

- Видишь, ты ему нравишься, -- Дрыга с гордостью оглядел своего питомца и тепло улыбнулся девушке.

- Хрым, -- подтвердила птица, подобравшись вплотную к девушке и поддевая клювом руку под локоть.

- Да чешу, чешу, -- продолжила она прерванное занятие. Пальцы нырнули под перья, наткнувшись под ними на мягчайший пух. Птиц глухо заклекотал, впадая в блаженный экстаз. Риль и сама пребывала в восторге. Её тонкие пальцы аккуратно перебирали перья, пробираясь сквозь пух до самой кожи. Всё, птиц теперь её, целиком с потрохами. И хозяин, похоже, не против. А вот кому-то это явно не по душе. Но она ещё не отыгралась.

- Скажи Дрыга, а гронны с драконами мирно уживаются?

Сзади глубокомысленно хмыкнули, но она даже не обернулась.

- Гронны миролюбивые птицы, и не нападают первыми. Исключение составляют только самки, сидящие на гнездах. Эти будут защищать потомство до последнего вздоха. Тут и дракону не поздоровится. Убить не убьют, но покалечить серьёзно могут. Гронны хорошие бойцы, а когти у них не мягче драконьих.

Грейф с вызовом посмотрел на Ластиррана. Тот ответил недовольным взглядом.

- Любая мать будет защищать своё дитя, -- дракон, наконец, отклеился от пола и сделал шаг к выходу. Гронн приоткрыл один глаз, насторожённо следя за его перемещением.

- Ну-ну, -- Риль успокаивающе похлопала по птичьей шее, -- малышу вредно всякую гадость в клюв тащить. Ещё отравишься, драконы, они знаешь, какие вредные.

- Спелись, -- проворчал Ластирран, медленно отходя к лестнице, -- если кто-то ещё хочет посмотреть коллекцию камней, то ей стоит поторопиться, -- оборонил он через плечо, уже спускаясь по лестнице.

Риль даже растерялась. Жаль было расставаться с гронном, может и не удастся больше побыть с птицей, но и знаменитые камни хотелось посмотреть.

- Иди, -- улыбнулся ей грейф, -- мой дом всегда будет открыт для тебя. Приходи в любой время, мы будем ждать.

Риль с благодарностью кивнула Дрыге. Замечательный парень, хоть на первый взгляд и жутковатый, но широкая улыбка все искупает.

Дракон не спустился вниз, а ждал её на ступеньках. Окинул девушку задумчивым взглядом.

- Решила стать асхалутом?

- Может и решила, -- Риль остановилась в двух ступенях от дракона. Сейчас их головы были на одном уровне. Серьезный взгляд дракона настораживал. Что ещё задумал этот чешуйчатый соблазнитель?

- Могу помочь.

- Нет, -- мотнула головой Риль. Странно, вроде гронн его не бил, тогда откуда такая забота? И ведь не шутит, действительно хочет помочь, -- кто-то говорил о коллекции камней? -- ушла она от разговора.

- Прошу, госпожа, -- Ластирран протянул ей руку, -- позвольте сопроводить Вас в городскую сокровищницу.

Глава 13.

Сокровищница, как и положено главной достопримечательности города, находилась в центре. Массивное прямоугольное здание, но с удивительной крышей. Многочисленные башенки и остроконечные крыши играли роль защиты от несанкционированной посадки. В драконьем городе самой актуальной, вообще, похоже, была защита от проникновения с воздуха. В башенках темнели силуэты охраны. Риль даже засомневалась, что их так просто пустят внутрь. Но никаких проволочек не возникло. Два дюжих охранника чуть ли не козырнули Ластиррану, пропуская их в сокровищницу.

На осмотр достопримечательности они отправились вдвоем. Остальные слишком увлеклись воспоминаниями, а судя по выставленным на столе бутылкам, вспоминать, собирались до утра.

- Сколько мы ещё здесь пробудем? -- поинтересовалась Риль по дороге к сокровищнице.

Дракон пробормотал что-то неразборчиво, потом вздохнул.

- Как только наш семейный доктор решит, что я в состоянии контролировать свой второй облик. Думаю, ещё дня три и можно будет отправляться.

Понятно. Опять темнят. Не хотят в Гнёздах демонстрировать последствия нападения. Похоже на то. Или боятся, что атака опять повторится?

- А здесь разве безопасно?

- Со мной -- да! -- легкомысленно пожал плечами дракон. Угу, суперзащитник, ещё не отошедший от прошлого ранения. Странно все это. Или её водят за нос или... Вариантов может быть много. Было непонятно, почему нападающие атаковали только один раз. Почему не стали добивать? Поняли, что промахнулись? Испугались убить своего? Вопросов много, а спросить некого. Разве, что Зарран мог бы ответить честно, но его к ней, похоже, больше не подпустят. Попробовать разыскать самой? Рискнуть жизнью ради информации, чья ценность до конца не ясна? Ответ, увы, нет. Быть может, позже ей удастся разыскать чёрноглазого асхалута.

Сокровищница поражала. Огромные залы и сотни стеклянных витрин, горок, постаментов для особых красавцев. Ластирран оказался хорошим гидом. Под его рассказом камни словно оживали.

Девушке особо запомнилась грустная история про двух влюбленных. Молодой асхалут безнадёжно влюбился в юную красавицу. Но та была родом из богатой и знатной семьи, владеющей несколькими приисками. Семья воспротивилась неравному союзу и запретила молодым встречаться. Глупцы, они решили разрушить истинную любовь. Влюблённые сбежали из города, решив попытаться укрыться от преследования в другой стране. Но родители, обезумев от гнева, между честью семьи и жизнью дочери, выбрали честь. И в сторону девушки полетело родительское проклятие. Асхалут закрыл возлюбленную, приняв на себя удар проклятия. Но не рассчитал сил и погиб, защищая свою любовь. Девушка не смогла выдержать его смерти и ушла вслед за любимым. В этих местах покойников хоронят в особых пещерах, вырезая в стене отверстие для умершего, а потом закрывая его специальной плитой, сделанной из более мягкого камня. На плите высекают имя умершего, время его жизненного пути и фразу, которая кратко, но емко описывает покойного. Около плиты принято вешать магический светильник. Каждая семья выбирает свой цвет. В такой пещере всегда светло от тысячи разноцветных светлячков, висящих на стенах.

Когда хоронили влюбленных, то в камне, вырезанном из первой могилы, нашли огромный, размером с человеческое сердце, рубин. Каково же было удивление могильщиков, когда близнец камня был обнаружен и во второй могиле. Присвоить себе находки могильщики не посмели, сочтя их особым знаком. Два влюблённых сердца превратились в драгоценные камни, чтобы в вечности быть вместе. Их так и положили вдвоем на бархатную подставку, сделанную в виде сердца. И даже огранять не стали, боясь навлечь на себя гнев влюблённых, чья сила любви была заключена в алых камнях.

Каких камней только не было в коллекции. Глаза разбегались от чистого блеска алмазов, таинственной глубины изумрудов, загадочного мерцания топазов и сапфиров, кровавой красоты рубинов и гиацинтов.

Под многими были таблички: дар семьи такой-то. В городе, который был славен на весь мир добычей и продажей камней, коллекцию драгоценностей не собирал только самый ленивый. Нет, конечно, на рудниках и приисках добывали и руду, и полудрагоценные камни, использовавшиеся для отделки домов, но в первую очередь город был знаменит своими ювелирами, способными сотворить настоящий шедевр из неогранённого камня.

Самым почётным для коллекционера считалось, как ни странно, преподнести дар в Городскую сокровищницу. И дар должен быть настоящим шедевром, чтобы занять достойное место под стеклянным колпаком, с приложенной внизу табличкой "Звезда утренней зари. Дар семьи Родосса" или "Ночная тьма. Дар семьи Ларкессо".

Риль могла бы вечность любоваться переливающимися гранями красавцев, а уж в зале с украшениями точно провела бы весь день, но ноги уже гудели от усталости, да и про обед неплохо бы вспомнить. Дракон, похоже, заметил состояние девушки, а может, ему надоело изображать из себя гида. Терпение же у него не железное.

- Предлагаю на сегодня закончить. Мы и так посмотрели самое главное, а чтобы обойти всё досконально и трёх дней будет мало.

Риль согласно кивнула.

- Тогда нам стоит где-нибудь перекусить, а по пути заглянем в одно место. Там подают чудный напиток - тоффэ. Мы не поставляем его в другие страны. Попробовать его можно только здесь, да ещё в Гнездах готовят тоффэ, по особым случаям.

Ей бы насторожиться, но у дракона был такой доверительный тон, что у Риль не возникло и тени сомнения в его искренности. На всякий случай она уточнила: "Этот напиток не опасен для людей"?

- Абсолютно нет. Люди его тоже пьют. Тоффэ варят из особой травы, которая растёт только у нас в горах.

Тоффэ, так тоффэ. Попробовать чудо-напиток Риль желала. Да и Ластирран вел себя всю дорогу безукоризненно. Может, одумался? Доверять дракону хотелось, не смотря на все его выкрутасы.

Место, где готовили тоффэ, оказалось милой кафешкой с небольшим залом на семь столиков. Они были единственными посетителями. Ластирран посадил девушку у окна, а сам отправился делать заказ. Хозяин - большой, довольно пожилой грейф, поначалу недовольно хмурился, но потом разразился довольным хохотом, хлопнул дракона по плечу и подмигнул Риль.

"Странный какой-то, -- подумала Риль, -- но, может, они старые знакомые". Что впрочем, не мудрено, драконы частые гости в этом городе. Причина этого интереса лежит на поверхности. Кроме деловых встреч, драконов сюда манили встречи романтические. Мужчины везде одинаковы -- экзотику им подавай. Но встречные красавицы при виде драконов в бегство не ударялись, наоборот, взгляды, которыми они одаривали Ластиррана, были далеки от целомудрия.

Перед девушкой на стол опустились два высоких стеклянных бокала. От них шел нежный, чуть сладковатый и абсолютно незнакомый аромат. Дракон ободряюще улыбнулся, усаживаясь напротив. Риль, несмотря на теплую накидку, успела основательно продрогнуть в огромных каменных залах сокровищницы. Она обхватила ладонями горячий бокал, с наслаждением вдыхая травяной аромат.

Ластирран улыбнулся кончиками губ: "Попробуй, тебе понравится".

Риль осторожно сделала глоток. Тепло прокатилось вниз до желудка, не вызвав никаких неприятных ощущений. На вкус травяной чай был чуть горьковат, но горечь эта была скорее освежающе-приятной, чем противной.

- Нравится? -- осторожно поинтересовался Ластирран, с напряженным интересом разглядывая девушку, как будто проводил над ней опыт.

Риль насторожилась. Но тепло от горячего тоффэ уже распространилось по всему телу, погружая мозг в сонное состояние. Неожиданно для себя, девушка улыбнулась, глядя в пляшущее пламя драконьих зрачков. Ластирран накрыл своей ладонью её руку. Потом обхватил пальцами, и стал медленно поглаживать, нежно касаясь её кожи.

Риль замерла. "Надо срочно прекратить это безобразие", -- мелькнула мысль и тут же сгорела в пламени, охватившем её тело. Голову окутал какой-то туман, от сладкой истомы предвкушающе сжималось сердце. Кончики пальцев запульсировали.

Ластирран внезапно оказался рядом, её рука была уже в его полной власти, и поглаживанием дракон не ограничился. Первый поцелуй ожег запястье, за ним последовали новые, более нетерпеливые и страстные. От каждого прикосновения губ к ставшей резко чувствительной коже волна жара распространялась по всему телу, концентрируясь внизу живота. Цепочка поцелуев потянулась выше. Одну руку Ластирран опустил на плечо девушки, мягко обнимая и прижимая её к себе. Риль уткнулась носом в широкую грудь. От дракона пахло тоффэ и ещё чем-то терпким и пряным. Девушке вдруг нестерпимо захотелось прижаться к нему всем телом, замереть в его сильных объятиях, услышать, как бьётся его сердце. Сильные пальцы аккуратно приподняли её лицо за подбородок. Золотое пламя плескалось близко, слишком близко. Риль сгорала вместе с ним, чувствуя, как жар становится нестерпимым, а огненные протуберанцы раздирают её бедное тело на клочки боли. Последнее, что она помнила, был полный тревоги голос Ластиррана: "Риль, что с тобой?"

Очнулась она, лежа на чём-то мягком, укрытая теплым одеялом. Рядом спорили двое. Кричать они старались потише, но от избытка эмоций постоянно забывали об этом.

- Что, допрыгался, соблазнитель! Это ж надо додуматься, напоить девушку тоффэ! Чем ты вообще ты думал? Хотя, о чём я, конечно, не головой.

- Я же не знал, что она так отреагирует. Просто хотел, чтобы она расслабилась.

- "Расслабилась", -- передразнил Кэстирон, -- может, ей не хотелось расслабиться, или хотелось, но не с тобой. А о том, что на людей тоффэ действует сильнее, чем на нас, ты не подумал?

Вопрос был риторическим, и Ластирран на него даже не ответил. Кэстирон продолжал чехвостить брата.

- А если она не очнется? Сколько мы уже в неё твоей крови влили?

Мысли Риль потихоньку приобретали ясность. Так эта ящерица её афродизиаком напоить вздумала, чтоб у неё крылья поотваливались! Решил ускорить события? Побоялся, что потом не до этого будет? Или возможные конкуренты напугали? Кто ж его поймет, эту сволочь чешуйчатую.

Всё. Ей теперь точно крышка. Риль быстро просканировала состояние защиты. Защита ещё держала, но вид у неё был плачевным, как у ветхой плотины, которая точно не переживёт следующего половодья. Защитное поле, удерживающее её силу, опасно натянулось в нескольких местах. А сама сила пребывала в нездоровой активности. Обычно светлые потоки, которые можно было различить после начала процесса инициации, теперь потемнели. Кое-где они стали совсем чёрными. "Драконья кровь", -- с обреченностью отметила Риль изменения, вызванные очередным вливанием в неё крови Ластиррана.

Но это было ещё не всё.

Если до начала процесса инициации поцелуи для будущих магов не были под запретом, то после студентам не то, что целоваться, за руки держаться с противоположным полом не рекомендовалось.

"И думать пока обо всём забудьте, -- поучал их наставник, -- любая излишняя активность организма может обернуться сбоем всех настроек. Считайте, что вы все сейчас беременны. Да-да. Молодые люди, можете так не хихикать, а девушкам нечего краснеть. Когда всё будет по-настоящему, вы будете готовы и к беременности, и к родам. Так вот, вы все сейчас беременны своим даром. Долгие годы вы готовились к этому событию. Дар в вас просто спал. Но сейчас он начал просыпаться, и просыпаясь, готовить для себя ваш организм, перестраивая его под свои нужды. Для этого ему нужно много энергии и покоя. Будьте сейчас предельно аккуратны. Любая встряска может вызвать нежелательные последствия - либо выкидыш, либо преждевременные роды. Выкидыш для любого из вас, увы, смерть. А в случае преждевременных родов могут быть варианты - либо все пройдет благополучно, либо вы не справитесь с даром, и он вас выжжет. В лучшем случае, вы - не маг, в худшем - растение, вместо человека".

И вот сейчас этот гад, сам того не подозревая, подвел её к смертельной черте, приблизив момент инициации. Сколько ей осталось? День, два, месяц? Такими темпами она станет полноценным магом гораздо раньше, чем собиралась. Но останется ли при этом жива, вот в чем вопрос.

Открыться драконам Риль не могла. Одно дело отправить слабого мага на поединок с сильным. Битва - дело непредсказуемое, и сильный может ошибиться. И совсем другое дело отправить в бой неинициированного мага - детеныша, по драконьим меркам, которого одного и в полёт не выпускают. Такого и драконы не позволят, если узнают. Шанс, что выяснив правду, они согласятся искать другого мага - не велик. А рисковать Риль не будет, зная, что на другом конце весов - жизни многих людей.

Девушка застонала от бессилия.

- Очнулась, - бросился к ней целитель, - наконец-то! Я так и не понял, что с тобой произошло?

- Аллергия, - буркнула Риль, открывая глаза. Кэстирон бросил полный укоризны взгляд на брата.

- Никогда о таком не слышал, - пробормотал тот, опуская голову. - Ты прости меня, - он присел на край кровати, - я, правда, не знаю, что на меня нашло.

- Зато я знаю, - парировал Кэстирон, проводя диагностику состояния девушки, - не бойся, - он тепло улыбнулся Риль, - больше таких дурацких шуток не повториться. Я прослежу за ним.

Ластирран обиженно фыркнул, но спорить не стал, лишь проворчал: "Вообще-то командир звена - я".

- Зато я - старше, - насмешливо добавил Кэстирон, - и никогда не добиваюсь расположения девушки с помощью тоффэ.

Ластирран раздраженно рыкнув, вышел из комнаты.

Глава 14

Следующий день Риль приходила в себя. Она провалялась все время на кровати, вставая лишь по необходимости. Девушка с осторожностью передвигалась по комнате, боясь лишним движением нарушить хрупкую защиту. Глупо, но Риль ничего не могла с собой поделать. То ли самовнушение сыграло свою роль, то ли постельный режим, но буйство потоков постепенно сошло на нет. чёрные пятна растворились, смешавшись со светлыми потоками силы. В итоге, те приобрели странный серебристый оттенок. Такого Риль ещё не встречала ни у одного мага.

Пару раз заглядывал озабоченный чем-то Кэстирон, приносил еду. Проверив состояние девушки, с удовлетворенным видом оставлял её одну. Заходил мрачный Фэстигран. Извинялся за поведение младшего брата, но в его взгляде читалось завуалированное обвинение.

А в остальном день прошел удивительно приятно и мирно, по крайней мере, для неё.

А вот утро... Утром её разбудили ни свет ни заря. В комнате ещё царил предрассветный полумрак, когда в дверь громко забарабанили.

- Риль, вставай, - позвал её Кэстирон, - завтрак на столе, через полчаса вылетаем.

"Пожар у них, что ли в одном месте", - ворчала она, лихорадочно мечась по комнате, собирая вещи. Риль как-то не рассчитывала на такой быстрый отлет. Помнится, драконы собирались пробыть в городе ещё дня два.

Когда девушка спустилась вниз в столовую, драконов там уже не было. Она отхлебнула из кружки что-то горячее, откусила кусочек булочки, ещё парочка произведений пекарского искусства перекочевали к ней в карман - про запас, на дорожку.

На крышу Риль успела вовремя -- драконы ещё пребывали в человеческом обличье.

- Доброе утро, - поприветствовала она братьев.

Те нестройно откликнулись, а младший даже не повернулся в её сторону. Вот это уже наглость! Как спаивать, так даже совесть не проснулась, а теперь стыдно в глаза посмотреть? Она решительно направилась в сторону Ластиррана, обошла его по дуге и взглянула в лицо.

- Ого! Кто это тебя так? -- ахнула девушка. Физиономия дракона впечатляла: один глаз заплыл целиком, на скуле красовался багровый синяк, а его близнец остался, похоже, от мощного удара в челюсть. Ластирран не ответил, лишь криво ухмыльнулся одной половинкой рта, вторая его плохо слушалась.

- Молчишь! Нечего сказать? -- начала заводиться Риль, -- хочешь, расскажу, как дело было? А то от тебя, кроме "шёл, упал, ударился и так раз пять", ничего больше не дождешься!

Дракон никак не отреагировал на бурные реплики, вперив в девушку немигающий взгляд. Но Риль уже понесло. Ещё свежа была в памяти боль, причиненная драконом, и она требовала отмщения.

- Решил вчера напиться. Ещё бы -- такое свидание сорвалось. Но напиться мало... Подвернулась симпатичная девчонка, ты за ней приударил, а тут не вовремя вернулся её муж или старший брат. Вы и сцепились. Ты был слишком пьян, чтобы нормально защититься. Я права?

Она оглядела поникшего дракона с торжествующим видом.

- Его звали Зарран, -- тихо проговорил Ластирран.

- Что? -- не поняла Риль.

- "Мужа" или там "старшего брата" звали Зарран, -- с ехидцей пояснил Кэстирон, -- это ему наш братец ходил морду бить.

- Но за что? -- растерялась девушка.

- Знал бы за что, убил, -- спокойно пояснил Ластирран. Он поморщился, ощупывая синяк на скуле.

- Суров ты, братец, -- хлопнул его по плечу Кэстирон, -- только в следующий раз, если решишь кому-то морду набить -- не пей столько для храбрости.

Ластирран побагровел и прошипел что-то на драконьем. "Асхарать" там точно прозвучало.

- Ну, ты и завернул, -- рассмеялся в ответ целитель, -- вот только лечить я тебя пока все равно не буду. Может, в следующий раз подумаешь, прежде чем на подвиги идти.

- Всё, хватит, разболтались, как женщины, -- хмурый Фэстигран поднялся на крышу, неся в руках багаж. Взгляд, который дракон кинул на девушку, ясно говорил, кого он считает виновной во вчерашней драке. Риль вспыхнула, но сдержалась, закусив с досады губу. Старший он или нет, это не дает ему право обвинять её во всех прегрешениях младшенького.

Везти её Ластиррану не доверили. Кэстирон глубокомысленно заметил, что раз брат способен быть пособием для отработки на нем ударов асхалута, то и драконью сущность сможет контролировать. А посему нечего им больше в городе задерживаться, а то братцу ещё придет в голову с той же целью заявиться в дом к Дрыге. Вот тогда он за него точно переживать будет -- удар у грейфа все же посильнее, чем у Заррана.

Ластирран вяло попытался оправдываться, что и не битье это вовсе было, а настоящий мужской разговор. На что Кэстирон ехидно осведомился, достиг ли хоть один его удар цели, а то, судя по девственно чистому лицу Заррана, тот не дал ему и словечко вставить.

В итоге, Риль летела на Кэстироне. Зато она имела удовольствие наблюдать незабываемое зрелище: полёт страдающего от похмелья дракона. Траектория его движения представляла собой сложную кривую, изобилующую резкими зигзагами. Это когда Ластирран в последний момент отворачивал от неожиданно возникающей перед его носом скалы. Или вдруг замечал, что братья свернули в правое ущелье, а он почему-то всё ещё летит в левом.

Только многолетний опыт и врожденное чувство сближения с объектом позволили Ластиррану избежать столкновения. А вот братья нисколько не волновались. Похоже, проступок младшего был серьезней, чем она подозревала. Отсюда и суровое наказание. Ей даже стало жаль Ластиррана. Махать крыльями, когда голова раскалывается от боли, а глаза слезятся от ослепительного солнечного света! Бррр... невесело.

С этой суматохой Риль не успела до конца продумать свой полётный костюм. Как она уже успела убедиться, летать в горах и над морем, это две большие разницы. Она постаралась утеплиться по максимуму. Закутала лицо, оставив открытыми лишь глаза. Руки прикрыла накидкой. Выглядела, конечно, как замотанный тюк с одеждой, зато не отморозит себе ничего. В конце концов, глаза тоже пришлось скрыть под шерстяной повязкой. Во-первых, снег под солнечными лучами нестерпимо резал глаза своей ослепительной белизной. Во-вторых, ледяной ветер тоже не располагал к осмотру окрестностей, хотя там было на что посмотреть. Если бы при этом они не неслись с такой скоростью, а медленно парили над величественными вершинами, бездонными ущельями и причудливо вытесанными природой скалами.

Риль с сожалением потянула полоску на глаза. Стало теплее, но жутковато. Не видя маневров своё воздушного извозчика, сердце девушки каждый раз охватывал природный страх. Падаем! Нет, это всего лишь нырок на пару метров вниз. Подъём, падение, поворот -- всё слилось в одно постоянное движение. Тело даже перестало реагировать на виражи, вот только сердце никак не могло успокоиться. Их хвалёная драконья кровь плохо помогала.

Подлёт к Гнезду Риль прозевала. Даже не заметила, когда драконы снизили скорость, гася её перед посадкой. Лишь когда под когтями заскрежетали камни, и тело сотряслось от резкой остановки, поняла: они долетели.

Быстро выкопаться из-под вороха намотанной на себя одежды не удалось. Первый взгляд, брошенный вокруг - они в пещере, гигантской, но погружённой в полумрак. Сзади, сквозь проём, внутрь проникал солнечный свет. Тёмные силуэты на стене съежились, драконы принимали человеческий облик.

Риль завозилась активнее, стремясь быстрее развязать веревки. Сильные мужские руки легко разобрались с узлами, подхватив девушку, опустили её на пол. На секунду Ластирран крепко прижал её к себе. Кожу девушки словно опалило огнем, а внутри разгоралось знакомое пламя. Спустя лишь мгновение, словно борясь с самим собой, дракон резко отстранился и, не глядя на Риль, зашагал в сторону темного проема.

- Идём, -- позвал Фэстигран застывшую в недоумении девушку. Он уже помог брату освободиться от багажа и теперь в нетерпении поглядывал на Риль.

Как всё не вовремя! Риль и сама была не рада бурной реакции своего организма на прикосновение дракона. "Надо успокоиться, всё забыть, он даже не человек, а оборотень в человеческом обличье - большая чешуйчатая ящерица со своими ящеричными мозгами и такой же пресмыкающейся логикой. И мне никогда не понять, что у него на уме", -- уговаривала она себя. Но память не сдавалась, упорно подсовывая хозяйке воспоминания обжигающих поцелуев на своей коже.

Очнувшись от окрика старшего дракона, Риль поспешила за братьями. Они шли по длинному темному проходу, проложенному внутри громадной горы. Фэстигран запалил перед ними магический огонек, а Кэстирон нёс багаж. Это его не вдохновляло, поэтому по проходу разносилось его сердитое ворчание: на младшего брата, которого понесло вперёд всех, да ещё с таким лицом, что всех домочадцев до смерти перепугать можно, на девиц, страдающих от непонятной аллергии, и уже дважды пытающихся окочуриться на его опытных целительских руках.

Проход вывел их в узкий дворик, теряющейся на фоне высокой стены.

- Мы зашли через запасной вход, -- пояснил Кэстирон. Его брат обнаружился около стены. Он сидел на камне, выставив на солнечную ванну отёкшее лицо.

- Хоть ума хватило с такой рожей дома не показываться.

Ластирран не ответил. Он с безразличным видом перенес лечебную процедуру. Так же молча, кивком, поблагодарил брата.

Риль тем временем с любопытством разглядывала легендарное Гнездо, точнее, его заднюю часть. Жаль, что она не увидела его красоты с высоты драконьего полёта. Стена, перекрывающая проход, была сложена из серого камня, и ни одного отверстия в ней не наблюдалось. Как же они попадут внутрь? Окинула стену истинным зрением -- никаких заклинаний не обнаружила, кроме небольшого сторожевика. Его нити поблескивали, шевелясь под ветром. Раньше она бы его даже не заметила, но драконья кровь давала о себе знать, делая её чувствительной к драконьей магии.

Кэстирон закончил наводить красоту на лице брата. Да, целитель он один из лучших. Даже следа от побоев не осталось. Потом трое подошли к стене, приложили к ней ладони. От них по поверхности побежали красно-оранжевые ручейки.

- Риль, подойди, -- позвал её Фэстигран, -- приложи ладонь рядом с моей. Защита должна тебя запомнить.

Девушка с осторожностью прижала ладонь к шершавой поверхности стены. Камень под её рукой неожиданно раскалился. Риль попыталась отдернуть ладонь от сошедшей с ума стены, но Фэстигран пресек её маневр.

- Потерпи, -- прижал он своей рукой её ладонь, -- иначе ты не сможешь войти. Не бойся, после даже ожога не останется.

- Да ну? -- усомнилась в его словах девушка. Кожу жгло немилосердно. Ожог ей обеспечен, но и ночевать под открытым небом не хотелось. Пришлось терпеливо сносить боль. С этих драконов станется оставить её здесь в одиночестве. Внезапно камень под её рукой остыл, став прежней холодной глыбой.

- Вот и всё, -- Фэстигран перестал удерживать её руку, - защита тебя запомнила, и ты можешь войти.

Риль с любопытством оглядела ладонь, даже ощупала её - ни ожога, ни болевых ощущений не осталось. Не простая защита в Гнезде, ой, не простая. Тогда понятно, почему она не смогла её разглядеть. Она искала следы заклинаний, навешанных на стену, а здесь сама стена, окружающая Гнездо, и была защитой, способной идентифицировать друзей и врагов. Нежданных гостей, скорее всего, ждала парочка неприятных сюрпризов. Без приглашения в Гнезда точно лучше не соваться. Неплохо, неплохо. Нет, им и правда есть чему поучиться у драконов. Вот так искусно вплетать заклинания в камень у них не может никто.

Драконы тем временем шагнули в стену и пропали. Риль замешкалась - проходить сквозь камень она как-то не привыкла. Её сомнения прервала высунувшаяся из стены рука Фэстиграна. Особо не церемонясь, она ухватила девушку за рукав и втащила за собой. Риль не успела даже испугаться, как оказалась на той стороне.

Кэстирон подмигнул девушке, подхватил с пола тюки с вещами и, повернувшись к Ластиррану, сказал: "И всё-таки я выиграл. За тобой должок, братец!"

- О чём был спор? -- поинтересовалась Риль. Они поднимались по лестнице на вторую стену, которая шла за первой. К охране Гнезда здесь относились серьезно, а может, просто привыкли всё делать основательно и с размахом. Камень, как и огонь, для драконов привычные материи.

- Ласти сказал, что ты сама шагнешь за нами, а я ответил, что ты ещё не настолько нам доверяешь. Вот и поспорили, почти. Только Фэстигран нам всё испортил. Взял и втащил тебя сам. Зануда он, -- вздохнул целитель.

Риль только хмыкнула: нет, какие они странные, то недоступно-серьёзные и все из себя секретные, то дурачатся, как дети. Если подумать, драконы вернулись в родное гнездо, вот и вспомнили детство.

Откуда-то сверху потянуло морем. Почудилось? Откуда здесь взяться морю? Но нет, собственное воображение не сыграло с ней злую шутку, море действительно было. Вторая стена оказалась чуть пониже первой и плавно переходила в широкий каменный двор. За ним бежево-серой громадиной возвышался дом, замок, дворец - нечто среднее и не подходящее ни под одно из этих определений. Просторные окна, массивные двери, толстые стены, а на их фоне изящная колоннада из розового мрамора. На портике -- живописное панно, выложенное из разноцветных камней, искусно подобранных друг к другу. Многоярусная крыша была наподобие той, что Риль видела на сокровищнице. С десяток ажурных башенок придавали этому массивному зданию невесомость, а покатые скаты крыши удивительно гармонично сочетались с окружающими их горами.

Спереди защитная стена чуть опускалась, открывая потрясающий вид на морские просторы. Здесь вода не была такой нежно зеленой, как на южном море, да и холодом веяло от воды. Тёмно-синие, почти фиолетовые волны вздымали вверх белые барашки брызг. Даже с такой высоты были слышны глухие удары волн, берущих штурмом стены Гнезда. Перед девушкой явно раскинул свои солёные воды могучий океан.

Драконы не торопили замершую на месте Риль. Они сами стояли рядом, с наслаждением вдыхая родной запах - солёной воды, водорослей, нагретых на солнце камней, терпкий аромат пробивающейся меж камней горной травы. Здесь всё им было привычно и знакомо - каждая скала у этой части побережья, каждая мало-мальски крупная пещера, каждое рыбное место в этой части океана.

Тонкий слух драконов уловил звук лёгких шагов. Лишь когда женщина подошла совсем близко, они одновременно обернулись к ней с радостными улыбками на лице.

- Лунму, -- все трое опустились на колени, склонив головы. Женщина улыбнулась, каждому и всем сразу. Её сияющие глаза пробежались по склонённым фигурам сыновей, отмечая каждую деталь, каждое изменение в их облике. Затем её взгляд остановился на девушке. Улыбка нерешительно замерла на губах, словно сомневаясь - друг или враг? Удивление промелькнуло в чёрных глазах незнакомки, но тут же погасло. Женщина широко улыбнулась и шагнула к Риль.

- Рада приветствовать тебя, гостья моего Гнезда и кровница моего сына. Мое небо пусть станет и твоим.

Риль вздохнула с облегчением и улыбнулась. Старшая Гнезда её немного пугала. По виду и не скажешь, что у неё взрослые сыновья, аж целых три штуки и ещё подрастает дочь. Чёрные, как смоль волосы красиво уложены в сложную прическу, по силуэту, напоминающую корону. На загорелой коже ярко выделяются нечеловеческие глаза с вертикальными зрачками. На лице ни морщинки, может, драконы вообще не стареют? Алые тонкие губы, высокие скулы и изящный нос, вкупе с царственной осанкой, как её назвали драконы - лунму? Точнее было сказать - королева лунму.

- Благодарю за добрые слова, -- запнулась девушка, -- лунму.

- Ты можешь звать меня Арагрэлла, -- улыбнулась драконица, -- "лунму" обозначает мать драконов и хозяйку гнезда. Но я сочту за честь, если ты сможешь называть меня так по праву, -- хитро прищурилась она.

Глава 15.

Пока Риль размышляла над смыслом странной фразы, Арагрэлла повернулась к сыновьям: "Небо и в этот раз вернуло мне вас, и я бесконечно рада этому. Обед будет готов через полчаса. Нас не ждите. Мне, с нашей гостьей, нужно будет многое обсудить".

Если драконы и удивились, то виду не подали.

- Не слишком там сплетничайте про нас, -- проворчал Кэстирон, беря в руки багаж и направляясь в сторону дома. Только Ластирран чуть помедлил, но всё же отправился за остальными.

- Как тебя зовут, дитя? -- драконица не стесняясь, пристально разглядывала девушку.

- Риль, -- та выдержала пронизывающий взгляд золотого пламени и не отвела глаза. Арагрэлла улыбнулась. Если она и хотела подбодрить девушку, то получилось плохо. Улыбка вышла слишком напряжённой и озабоченной.

- Что же, -- подвела она итог осмотру гостьи, -- времени у нас немного, поэтому не будем терять его даром. Мальчики, насколько я понимаю, не в курсе?

- Не в курсе чего? -- чуть заикаясь, уточнила Риль.

- Милая, -- драконица склонила голову набок, окинув покрасневшую девушку насмешливым взглядом, -- может, тебе и удавалось морочить голову моим сыновьям, но я живу на свете дольше их, и прекрасно вижу разницу между едва подросшим драконенком и взрослой особью. Кто же тебя отпустил так рано из Гнезда?

- А-а-а, -- протянула Риль, судорожно пытаясь понять, чем ей грозит разоблачение. Надвигающаяся катастрофа тисками страха сдавила сердце.

- Понятно, -- дипломатично не стала вдаваться в подробности Арагрэлла, -- идём.

- Вы расскажете Совету? -- еле поспевая за стремительным шагом драконицы, спросила Риль, и сердце её замерло, в ожидании приговора.

- Вот ещё! -- недовольно фыркнула та, -- поймали птенца, и рады. Этим лишь бы крылья размять, да кровью врага напиться. А то, что ещё безголовый молодняк помчится вслед за ними, их не волнует. У самих уже крылья клочками висят, а всё туда же. Единственное, что их интересует, это сколько черепов они смогут проломить своими когтями.

- А что же мы будем делать? -- Риль вдруг прониклась доверием к этой яркой, эмоциональной женщине, и ей очень захотелось поверить, что та сможет ей помочь, такой уверенностью веяло от драконицы. Они подошли к дому, но Арагрэлла не стала подниматься по лестнице к центральному входу, а повела её направо к неприметной двери, ведущей в одну из башенок.

- Как что, -- она остановилась, провела ладонью по деревянной поверхности, та вспыхнула на секунду красным светом и послушно открылась, -- будем делать из тебя настоящего мага.

Детали спрашивать смысла не было. Судя по решительному выражению лица хозяйки Гнезда, всё случится здесь и сейчас. Оторопевшая от такого напора Риль, послушно поднималась вслед за драконицей по лестнице.

- Это мой кабинет, -- на ходу поясняла та, -- здесь нам никто не помешает, но не стоит недооценивать моих сыновей. Если наше отсутствие затянется, они обязательно попытаются сюда проникнуть, а нам, ведь лишние глаза ни к чему, так?

Риль кивнула. Интересно, во что ей обойдется помощь драконицы. Выяснить бы заранее, чтобы потом это не стало неприятным сюрпризом.

Кабинет располагался в центре башни. И это был самый странный кабинет, который Риль когда-либо посещала. Потолком ему служил купол башни, и поэтому помещение казалось невероятно просторным. Сквозь окна, пробитые в верхней части, широкими потоками врывался солнечный свет, образуя ещё один призрачный потолок над кабинетом. Вдоль овальных стен выстроились многочисленные шкафы, шкафчики, и крохотные шкафулечки. Отдельные полки занимали солидные книги в кожаных переплетах. Центром кабинета был массивный стол из полированного тёмного дерева. Его поверхность хранила на себе следы бурных экспериментов, пожаров, использования кислоты, но, несмотря на это, стол всё ещё выглядел самым прочным и основательным предметом в комнате.

- А если бы Совет узнал, что я не совсем полноценный маг, -- осторожно спросила Риль, присаживаясь на одно из деревянных кресел.

Драконица повернулась к ней, золотое пламя сверкнуло в её глазах.

- Ты не представляешь, сколько сил потрачено на тебя. Разрушить всё легко, восстановить невозможно, начать заново - уже нельзя. Те, кто потерял так много, не позволят нам дать твоим людям второй шанс. У нас только один полёт, только один взмах крыльев.

Риль судорожно вздохнула, понимая, что рушатся её последние надежды избежать ответственности. Ну что же - магом, так магом, рожать, так рожать. Уж лучше здесь и сейчас, чем в одиночку и без всякой поддержки. А так рядом опытная женщина, точнее дракон, но это уже детали. В её положение к подобной мелочи придираться не стоит. И по виду Арагрэллы похоже, что она знает, что делать. Вон, как носится по кабинету, и это ничего, что из шкафов она всё вываливает прямо на пол. Не до порядка сейчас. Если Риль жива останется, поможет ей тут все убрать...

- Где же этот пакетик, храэн тель загор. Я же точно помню, что убирала его сюда, дакис соль тарс! Как давно я этим не занималась!..

Она, наконец, собрала все нужные ингредиенты и теперь ловко замешивала их в серебряной чашке. По комнате поплыл пряный аромат.

- Сколько раз тебе давали кровь Ласти?

- Два, -- ответила Риль.

- Хорошо, -- удовлетворённо кивнула Арагрэлла, -- это нам должно помочь.

Она ещё раз задумчиво оглядела девушку, что-то прикидывая, и с довольным видом вернулась к прерванному занятию.

- Это чагадра, -- пояснила хозяйка, возясь с чашей. Она бодро помешивала смесь, добавляя всё новые и новые ингредиенты, потом, щёлкнув пальцами, ловко зажгла огонь над горелкой.

- Скоро будет готово, -- известила она гостью, -- надеюсь, это тебе поможет, -- вздохнула Арагрэлла, задумчиво разглядывая жёлтый огонек пламени. -- Мы используем чагадру для драконят, которые только учатся овладевать своим вторым обликом. Я знаю, что у вас всё немного по-другому. Ваши птенцы очень долго копят силы, а потом за один день становятся полноценными магами.

- Но откуда?

- Откуда я об этом знаю? -- прищурилась драконица, -- Нам, конечно, мало что известно о магах, появляющихся из ниоткуда в нашем мире и также исчезающих в никуда. Но то, что мы знаем, никогда не забывается.

- А живете вы долго, -- подвела итог девушка.

Арагрэлла отвлеклась на помешивание закипающего варева.

- У нас всё по-другому. Драконята рождаются в первом облике, а вторая их сущность потихоньку растёт вместе с ними, пребывая до определенного времени в особом подпространстве. Это что-то вроде энергетического накопителя. Вы называете его магическим резервом, источником, а для нас это ещё и место пребывания нашей второй сущности. Люди -- мастера придумывать десятки имён для одного предмета. Мы называем это место шарэс.

Знаешь, как это забавно, когда птенец впервые совершает смену облика. А первый созданный малышом огонек! - Арагрэлла задумалась, улыбаясь своим воспоминаниям, -- хотя, конечно, это весьма хлопотно, когда ребёнок учится не только ходить, но и контролировать собственную магическую силу. В скольких комнатах нам пришлось делать ремонт!

Риль задумалась: "Малыш, ребенок?!"

- А разве до смены облика драконята не владеют магией?

- Увы, нет, -- огорчённо пожала плечами Арагрэлла, -- хоть это и тайна, но рано или поздно ты догадаешься обо всём сама... Так что не будет особого нарушения, если я объясню тебе всё прямо сейчас. В своём первом обличье мы практически не можем использовать магию. Наш резерв минимален: пара заклинаний, и ты пуст. А всё потому, что когда вторая человеческая сущность пребывает в шарэсе - такое ма-а-аленькое человеческое тело, то наш магический резерв сокращается до его размеров. А весь излишек энергии тратится во время смены человеческого облика на более крупный драконий. Ну и наоборот, когда мы меняем свой облик на второй, человеческий, наш магический резерв принимает в себя целого дракона. Вот тогда с полным шарэсе мы - великие маги, но при этом так слабы физически.

- Равновесие, -- кивнула с пониманием Риль.

- Да, оно самое, чтоб мне крылья пооборвало. Из-за него мой народ вынужден выживать в мире с остальными.

Риль задумалась. Действительно, какая война, когда и среди людей есть сильные маги. И драконы в человеческом обличье могут найти себе достойных соперников. Их, конечно, не так много, но они есть. Ну, а летающие чешуйчатые крепости - страшное оружие, но только для обычных людей. Против огня - маг выставит щит, от когтей - поставит щит поплотнее. Разве что, плюхаться на мага сверху и вдавливать его в землю, так снизу тебе одно место быстро поджарят или заморозят. Вот и получается, что либо ты мощный дракон, либо сильный маг. Правда, обидно. Нет идеала в природе...

Зато есть равновесие, благодаря которому драконы до сих пор не являются полновластными хозяевами мира.

- Ну вот, почти готово, -- Арагрэлла осторожно сняла с огня чашу, и перелила густой чёрный отвар в серебряный бокал, -- теперь слушай внимательно. Птенцы очень часто пытаются магичить и в драконьем виде, поэтому вычерпывают резерв почти до конца. Чагадра помогает лучше контролировать этот процесс. Но нам проще - осушение резерва никогда не происходит полностью, за счёт пребывания в нём второй сущности. Детали сейчас не важны. Для тебя важно вовремя прервать процесс инициации, чтобы не исчерпать себя до дна.

Риль с кислым видом кивнула, рассматривая глянцевую поверхность загадочной чагадры. В ней отражалось усталое лицо совершенно незнакомой девушки. Да, мало, что в ней осталось от прежде жизнерадостной шалуньи, даже глаза потемнели и стали тёмно-зелеными. И как она могла без наставников на такое согласиться? Нет, точно эта драконья экспериментаторша её чем-то околдовала.

- Боишься? - проницательно угадала Арагрэлла, -- не бойся, прорвёмся. Я четверых сквозь такое проводила, ну, почти такое, всё-таки, они не были людьми. Но и ты не совсем человек. Драконья кровь тебе поможет. Любопытно, что в итоге из тебя получится?

- Мама! -- застонала про себя Риль, -- забери меня отсюда, подальше от этой сумасшедшей драконицы. Любопытно ей, видите ли. А если хладный труп в результате получится -- это что, просто неудавшийся эксперимент?

- Давай, пей, если чагадра остынет, ты не сможешь её проглотить. Придётся начинать все заново.

Риль вздохнула, задержала дыхание и сделала первый глоток. Чёрная жидкость куском слизи скользнула вниз по пищеводу. Сразу затошнило, но девушка, собрав всю свою волю в кулак, крупными глотками заглатывала чагадру. "Чем гаже лекарство, тем быстрее его надо выпить", -- гласило детское правило.

Чагадра тугим комком поселилась в желудке. Тело сразу налилось слабостью, как при отравлении, а тошнота только усилилась.

- Слушай и запоминай, -- сквозь туман донёсся до неё голос Арагрэллы, -- сейчас ты откроешь дверь. Просто представь её и потяни за ручку. Потяни нежно и очень осторожно, дверь должна приоткрыться чуть-чуть. Из-за двери начнет вырываться, м-м-м, скажем, пар. Будь готова к тому, что он захочет вырваться сразу весь, целиком. Этот, гм, пар будет давить на дверь со своей стороны, но ты не поддавайся. Упрись в дверь и открывай её полегонечку, потихонечку. Только когда почувствуешь, что больше не в силах терпеть - открывай дверь целиком. Главной, запомни самое основное, как только напор пара за дверью ослабнет - ЗАКРОЙ её. Просто закрой и все! И не волнуйся, стены выдержат, а крышу мы поставим новую.

Последнюю фразу Риль не особенно поняла, её сознание плавало в чёрной желеобразной массе, странно похожей на чагадру.

- Дверь! -- рявкнуло за её спиной.

Риль послушно представила дверь. Почему то в памяти нарисовалась дверь её комнаты - светлый беж, витая ручка в виде жёлтой бабочки. И вот, пожалуйста - родная дверь висит в воздухе перед ней. Даже жёлтая бабочка потёрта с одной стороны. А за дверью точно что-то есть. Что-то, что яростно желает вырваться на свободу - поверхность аж прогибается под мощными ударами. Помнится, драконица назвала это паром. Если это и пар, то очень насыщенный.

Риль осторожно потянула за ручку. Хорошо, что она подставила ногу под нижний край двери. Если бы не это, ей бы не удержаться. Из щели вырвались первые, пока ещё тоненькие, струи пламени. Н-да, а пар оказался с сюрпризом. Риль отшагнула чуть в сторону и навалилась плечом на дверь. Та неожиданно оказалась ледяной. Зато сбоку уже ощутимо припекало.

Напор за дверью усилился. Но девушка не сдавалась. Медленно, сантиметр за сантиметром, её сдвигали в сторону. Щель становилась всё шире, а жар нестерпимее. Теперь одна половина тела Риль заледенела от обжигающе-холодной поверхности двери, зато вторая - уже почти поджарилась от языков пламени, вырывающихся из-за неё.

Но огню надоело вести себя тихо, и он решил резко отвоевать себе свободу. За дверью неожиданно затихло, и напор ослаб. Риль напряглась, готовясь к неприятностям. Бумс! Мощный удар потряс дверь, отвоёвывая себе сразу десять сантиметров свободы. И снова всё стихло. Девушка уперлась обеими ногами в то, что с натяжкой можно было бы назвать полом, а спиной прижалась к двери. Там точно поселился огнедышащий дракон, и сейчас он копил силы для очередного мощного рывка.

- Ну, ещё чуть-чуть. Потерпи. Соберись. Надо держаться, -- уговаривала себя Риль.

Удар больно отдается в спину. Но Риль устояла, не давая двери распахнуться. Ещё удар, ноги предательски скользят по полу. Она теряет равновесие, падает, а за спиной радостно ревет пламя, вырываясь огненной лавой из распахнутой двери. Риль обессилев, сидит на полу, прислонившись спиной к двери. Та, уже не такая холодная, как раньше, с каждой секундой становится теплее.

- Закрой дверь, -- эхом прокатывается вокруг.

На девушку наваливается отупение. Нестерпимо болят ожоги, а вторая половина тела просто заледенела и превратилась в ледяную статую. Какая дверь, зачем закрыть? Ей сейчас так плохо. Закрыть глаза, и все.

- Асхарать, ты дверь закроешь, или нет!

- Настойчивый какой, -- с неудовольствием подумала Риль, -- да, иду уже, закрываю.

Она, застонав, поднялась на ноги. Каждое движение пронизывало тело сотнями иголочек боли. Пламя из-за двери вырывалось уже тоненькими язычками. Девушка толкнула дверь рукой, и та со стуком захлопнулась.

Схлопнулось и окружающее пространство, поглотив сознание Риль и отпустив его во мрак забвения.

Глава 16.

Сознание медленно возвращалось к своей хозяйке. Знакомый вкус крови во рту, и лежит она явно на кровати. Как бы подобное пробуждение не вошло у неё в привычку, а то так братца до малокровия довести можно.

А затем звонкая радость наполнила каждую клеточку её тела - она жива! Ура, ей удалось выжить.

- Открывай глаза, сестренка, я же чувствую, что ты уже пришла в себя!

И чьи-то пальцы крепко сжали её ладонь. А вот и он, легок на помине. Риль приоткрыла глаза. Над ней склонились два встревоженных лица, за ними маячило третье. Все братцы в сборе. А вот где их лунму, где эта только с виду почетная мать семейства, а на самом деле азартная экспериментаторша?! Риль очень хотелось задать ей парочку вопросов, а главное выяснить, почему её сыновья пребывают здесь, около её кровати, а не мирно ужинают в доме. Вывод очевиден: что-то пошло не так, и они привлекли ненужное внимание. Судя по хмурому виду братьев, те явно недовольны, что их долго водили за нос. Риль тяжко вздохнула, чувствовать себя виноватой не хотелось. Но разборки с обиженными можно и отложить, не это сейчас главное.

Риль аккуратно потянулась к источнику, и в испуге широко распахнула глаза. Её окружала глухая стена! Не было ставшего уже привычным ощущения скрытых за защитой потоков силы, пропало чувство растущего где-то в глубине теплого комка источника. Исчезло всё! Волна отчаянья начала зарождаться в глубине её сердца.

- Ты должна была нам рассказать, -- с мягким укором проговорил Кэстирон, -- многого удалось бы избежать.

Риль упрямо поджала губы: -- Нет, вы вернули бы меня обратно. А война не нужна ни вам, ни нам.

- Мы бы что-нибудь придумали, -- глухо отозвался Фэстигран, -- но отправлять в первый полёт ещё неокрылившегося птенца никто бы не стал.

- Да? -- с вызовом приподнялась на кровати Риль, -- поздно, я уже маг!

- Неужели? -- в деланном изумлении приподнял брови целитель. На глазах девушки внезапно заблестели слезы отчаянья, прорывая маску равнодушия.

- Перестаньте её пугать, -- вступился за неё Ластирран, -- не переживай, сестрёнка, ты маг, самый настоящий маг и очень сильный, -- он ласково улыбнулся Риль, -- У тебя всё получилось, но если бы ты была драконом, я бы тебе сейчас все крылья пообрывал за такую выходку. Ещё бы чуть-чуть и вместо живой сестренки, я бы держал за руку твой хладный труп. Мы едва успели спасти вас двоих из-под обломков. Мама отдала все силы, пытаясь тебя сдержать. А когда поняла, что не может вытащить из транса, позвала нас. Она не ожидала, что ты окажешься столь упряма и сильна. Хорошо, что я смог до тебя дозваться, а главное, вовремя: твой источник был почти полностью исчерпан.

- Но почему тогда... -- Риль замолчала, но драконы поняли её без слов.

- Я заблокировал тебя на время, чтобы дать твоему организму прийти в себя после инициации. Извини, но это было необходимо, -- Кэстирон сочувственно улыбнулся, -- если ты сейчас с неокрепшим источником влезешь куда-нибудь ещё, то... -- он многозначительно замолчал.

- Нас ведь может и не оказаться рядом, -- справедливо заметил её постоянный донор.

- А как там Арагрэлла? -- встревожено спросила Риль. Ей было стыдно за свои недавние мысли о драконице.

- С ней все в порядке. Руководит восстановлением своего кабинета.

- Ой, -- щеки девушки стали пунцовыми, -- я там всё окончательно разнесла?

- Ерунда, -- отмахнулся Фэстигран, -- не в первый раз. Стены крепкие, а крышу поменять легко. Ну а обстановку наша мама обновить всегда готова. Ремонт -- её любимое занятие. Всё, отдыхай. Считай, что ты три дня под домашним арестом.

- А я, как целитель, прописываю тебе строжайший постельный режим, а то блок не сниму, -- пригрозил Кэстирон, вставая с её постели. Под строгим взглядом Фэстиграна братья покинули комнату. Ластирран уходил с явной неохотой и во взгляде, который он кинул на девушку, было столько всего: и пережитый страх, и облегчение от того, что она жива, и толика вины, и что-то ещё плещущееся в глубине огненных языков пламени.

- Блок он не снимет, -- ворчала Риль после двух часов валяния в кровати. В преддверии вот таких же однообразно скучных трёх дней, эта угроза уже не казалась такой страшной. И она, между прочим, теперь полноценный маг, ну, почти. Вот вскроет его блок и всё!

Увы, мечты... Риль прекрасно осознавала, что как маг она сейчас слабее ребенка, а вскрыть блок, поставленный целителем, да ещё и драконом, не сможет и через пятьдесят лет, когда её мастерство войдет в полную силу. Хотя, кто знает... Драконом она, конечно, не станет, но какое воздействие драконья кровь окажет на развитие её магического источника, не может сказать никто.

Риль, пошатываясь, сползла с кровати. Ощущая во всем теле противную слабость, она направилась в ванную комнату. Ползти туда на четвереньках было бы логичнее и удобнее, но против этого рьяно возмутилась собственная гордость. Мысль о том, что кто-то может застать её в таком неприглядном виде, придала девушке сил, и она смогла достичь вожделенной комнаты. Обратно вышла уже бодрая и посвежевшая, и ещё жутко голодная.

- Я так и думала, что ты не станешь валяться в постели. -- Уменьшенная копия Арагрэллы бесцеремонно восседала в кресле у окна, пристально разглядывая Риль. Та же царственная посадка головы, высокие скулы и чёрные глаза с плещущимися внутри любопытными языками пламени. Вот только у младшей Гнезда была белоснежная кожа и белые, как снег, волосы. Потрясающая красавица!

Риль пожала плечами, улыбнулась, мол, не могу больше - надоело. На самом деле, ей с большим трудом удалось, не выказывая слабости, добрести до кровати. Она плотнее запахнула банный халат и забралась с ногами на кровать. Облегченно откинулась на подушки.

- А ты красивая, -- с непритворным восхищением произнесла юная драконица.

- Куда мне до тебя, -- усмехнулась Риль.

- Смеешься? -- вдруг обиженно надула губы младшенькая.

Риль в удивлении приподняла брови. Неужели она не понимает, как хороша в своей необычности. Ах, это детское -- быть, как все.

- Дай, угадаю, -- задумчиво произнесла девушка, -- белые волосы, бледная кожа -- чешуя твоего дракона белоснежная, я права?

Лицо драконицы искривила гримаса отчаянья.

- Да, чтоб у меня хвост отсох! Смотри, -- она с такой силой потянула за волосы, забранные в длинный хвост, что Риль испугалась, как бы они не оторвались, -- они же белые! -- произнесла она так, будто те были, как минимум, склизкими щупальцами.

- Но это прекрасно, -- уверенно возразила ей Риль.

- Как, как это может быть прекрасно! - блондинка-дракон вскочила с кресла и забегала по комнате, не в силах сдерживать бурные эмоции. Похоже, проблема стояла для неё давно и крайне остро, -- у мамы волосы чёрные, у папы, у братьев тоже, да у всех они - чёрные, понимаешь!

- Кажется, да, -- произнесла Риль. Она сочувственно оглядела драконицу -- не осознает, глупая, своего счастья. Да за такое горе половина девушек на её курсе все свои богатства отдали бы. А вторая половина от зависти захлебнулась. Натуральная блондинка с чёрными глазами и точеной фигурой, а грация...

- Ты что любишь? - спросила она вдруг.

- А?.. -- младшенькая прекратила метания по комнате и замерла в недоумении.

- Рыбу ловить, камни собирать, цветы, что?

- Жемчуг собирать, -- растерянно призналась драконица.

- Ну вот, -- обрадовалась Риль, -- а теперь представь, что ты ныряешь за жемчугом, открываешь одну раковину, другую, третью - везде белые жемчужины, а вот в пятой чёрная. Ты какой больше обрадуешься?

- Конечно, чёрной! У меня такая в коллекции пока только одна -- они же большая редкость.

- Вот! -- наставительно произнесла Риль, подняв палец вверх, -- а теперь вообрази, что ты -- белая жемчужина среди многих и многих чёрных. Получается, что ты -- огромная редкость. Вот за кого будут сражаться десятки драконов, а?

Нежный румянец проступил на белоснежной коже драконицы. С надеждой она взглянула на Риль: "Правда?"

- Правда, правда, -- Риль устало вздохнула. Разговор её быстро вымотал, и теперь девушку неумолимо клонило в сон.

- А ты не только красивая, но и добрая, -- драконица радостно закружилась по комнате, что-то напевая, -- хочешь, секрет открою?

Риль кивнула. Не согласишься - не отстанет...

- Ты ему нравишься. Он мне столько про тебя всего хорошего рассказывал. "Риль то, Риль это"...

- Кто? - замерла Риль. Драконица с недоумением посмотрела на неё -- что, сама не догадываешься?

- Кэсти, -- чуть помедлив, все же ответила младшенькая, и, прищурившись, внимательно посмотрела на девушку. Видимо имя лекаря восстановила в памяти кое-что ещё, -- ой, я тебя совсем замучила. Всё, отдыхай, а то ты совсем бледненькая, -- и драконица бодро рванула к двери. Риль утомленно прикрыла глаза, но дверь распахнулась обратно, и внутрь просунулась белая головка, -- ты только Кэсти не говори, что я к тебе приходила, а то он мне точно крылья оборвёт!

Голова исчезла, чтобы через секунду тут же нарисоваться вновь.

- Я к тебе завтра зайду, и можешь звать меня Гранта. Ты же кровная сестра Ласти, а значит - член Гнезда.

Риль улыбнулась и кивнула. Хозяйка белоснежных волос наконец-то окончательно скрылась за дверью, а у девушки даже не осталось сил заползти под одеяло. Так и отрубилась, полусидя на подушках. Сквозь сон почувствовала, как кто-то аккуратно накрывает её одеялом, укладывает поудобнее. Ещё ей приснилось, что поцелуй оставил жаркий след на её виске.

Потом приходил кто-то ещё -- не комната, а проходной двор, но сон прочно овладел её сознанием, и Риль так и не смогла заставить себе проснуться. Она честно пыталась открыть глаза, но чья-то тёплая рука легла ей на лоб, а ладонь крепко сжали. "Спи, сладких снов", -- тихо проговорил кто-то рядом с ней, опять погружая её в страну призрачных фантазий.

Пробуждение было не из приятных, но, по крайней мере, лучше, чем в последний раз. Тело затекло везде, как бывает, когда долго лежишь в одной позе. "И сколько я проспала?" -- призадумалась Риль. Похоже, что немало, и явно её сон не был естественным. Перестраховщики! Но надо признать, что чувствовала она себя сейчас гораздо лучше. Выползла с кровати, покачнулась, но не упала - и то хорошо. Ага, блок ещё не сняли. Ну ладно, она терпеливая, подождёт.

Вернувшись из ванны, Риль обнаружила, что в комнате больше не одна. Кэстирон с неудовольствием оглядел замотанную в банный халат Риль.

- Всё-таки поднялась. Я так надеялся удержать тебя в кровати подольше, но видно не удастся. Тогда перейдём к следующему этапу.

Жестом фокусника он достал из-за спины глубокую тарелку, элегантно снял крышку.

- Прошу, -- протянул он девушке тарелку.

Риль невольно шагнула назад. Уж больно знакомый запах разнесся по комнате. Только не эта гадость! Но Кэстирон с обманчиво ласковой улыбкой шагнул вперёд.

- Я не хочу тебя заставлять, милая. Но тебе придётся это съесть. Хочешь, я покормлю тебя с ложечки?

А вот на это она уже пойти не могла. Шагнула вперед, почти вырвала тарелку из его рук, села на кровать. Зажмурившись, проглотила первую ложку. Брр, какая склизкая мерзость! И кто такую гадость готовит - руки бы тому пообрывала, точнее, крылья.

- Вот и умница.

Её даже по головке погладили, когда она последнюю ложку проглотила. Кэстирон забрал пустую тарелку, ехидно осведомился, не нужна ли ей добавка. Риль только головой помотала. Говорить она опасалась, супчик упорно просился наружу, подбираясь к горлу.

- Тогда оставляю тебя отдыхать. Помни, из комнаты ни ногой, иначе блок не сниму, -- пригрозил дракон. Он вышел, плотно прикрыв за собой дверь.

- Тоже мне, заботливая нянюшка... Сначала усыпляет, потом гадостью кормит.

Нет, такая забота ей точно не нужна. Одна надежда, что завтра её покормят чем-нибудь более съедобным. Риль опять легла на кровать. Скучать без дела было для неё настоящей пыткой. "Может, позвать чешуйчатого усыпителя?" -- мелькнула мысль, но тут же была изгнана с позором.

Обстановку в комнате Риль изучила уже досконально. Два больших окна наполняли спальню солнечным светом. Из них открывался потрясающий вид на темно-синие океанские просторы. Белые барашки волн то тут, то там, разбавляли синеву воды. Вдалеке на горизонте распушились сизо-белые облака. В них готовилось упасть солнце на закате дня. Судя по расположению светила на небе, сейчас чуть больше полудня.

Комната была обставлена со вкусом: просторная кровать, уютные мягкие кресла у окна, пузатый коричневый комод, огромный белокаменный камин с двумя застывшими статуями диковинных зверей на верхней полке. Было по-домашнему уютно. Как жаль, что нет книг. А те, что есть, ей не прочитать. Увы. Дар понимания чужой речи не распространялся на письмо и чтение. В мирах, где дела требовали частого присутствия, даже опытные маги учились читать и писать, словно школьники. В противном случае, подобная необразованность могла принести огромные неприятности, и в первую очередь, недоверие торговых партнеров.

Когда комната окрасилась в розовые тона заката, зашел Ластирран. В руках он держал огромную книгу, а карманы его пиджака подозрительно оттопыривались.

- Добрый вечер, сестрёнка, как самочувствие? -- улыбнулся он ей.

Риль ответила радостной улыбкой. После нескольких часов томительного одиночества и не менее утомительного безделья, она была бы рада видеть даже того мерзкого короля, что умыкнул её в застенки. А тут целый дракон пожаловал, радость-то какая!

- Хорошо, спасибо, только очень скучно взаперти сидеть, -- пожаловалась она.

- Понимаю, -- хмыкнул дракон, -- держи, -- он протянул ей толстый, явно старинный, фолиант, красиво украшенный камнями и потемневшими от времени полосками серебра.

- Это древние хроники, хотя легенд тут тоже хватает. В детстве я любил их читать, как страшные сказки на ночь. Здесь на каждой странице есть иллюстрации. В те времена было принято изображать то, что записывали, для полной достоверности. Тебе должно понравиться.

Риль с благоговением приняла тяжелую книгу. К подобным вещам она всегда испытывала чувство огромного почтения.

- Ты расскажешь мне свою самую любимую сказку?

- Конечно, -- кивнул Ластирран, воровато оглянулся на дверь, и почему-то шёпотом добавил, -- извини, не сейчас. И вот ещё, -- он достал из карманов парочку крупных, просвечивающих янтарем круглых плода. Риль сглотнула слюну. Вид у неизвестных фруктов был таким аппетитным, а запах!...

- Держи, арестантка. Я же знаю, что брат тебя только заширом кормит.

Риль кивнула -- рот был уже занят заглатыванием и пережёвыванием восхитительно сладкой мякоти.

- Всё, держись. Послезавтра тебя выпустят, -- Ластирран наклонился, чмокнул её в щеку, и стремительно вышел за дверь. И это хорошо, что он не оглянулся и не увидел, как девушка краснеет.

С передачкой было покончено почти мгновенно. Риль с огорчением облизала испачканные соком пальцы. Съела и даже не задалась вопросом, как её желудок отреагирует на незнакомый фрукт. Одна надежда, что влитая в неё драконья кровь адаптирует её организм к местной еде.

К вечеру, напряженно оглядываясь за спину, к ней зашла Арагрэлла.

- Я на минутку, -- тут же объявила драконица, присаживаясь на краешек кровати. Выглядела она, как всегда, великолепно, но глаза смотрели устало и утомленно, -- рада, что тебе уже лучше. Но лично я не одобряю такой строгий запрет Кэсти на твою свободу. Он не только тебя никуда не выпускает, но и остальным запретил к тебе приближаться. Хотя, кто-то уже нарушил его запрет, -- и драконица, лукаво улыбаясь, кивнула на книгу, лежащую на коленях у девушки. Та почувствовала, что невольно краснеет.

- Да, у вас очень любопытные легенды и такие живые иллюстрации. Даже не зная вашего языка, мне все понятно и без слов.

- Это Ласти, наверно, постарался, -- проницательно предположила Арагрэлла, -- не буду тебя отвлекать. Вот, держи, -- и она протянула девушке свёрток, -- хоть Кэсти и ворчать будет, но я-то знаю, как нам, женщинам, иногда нужно сладкое.

- Спасибо, -- Риль благодарно кивнула драконице. В свёртке лежали два истекающих сладким соком пирожка. Пряный аромат заставил желудок, уже отвыкший от деликатесов, забурлить в предвкушении.

- Арагрэлла, -- вопрос девушки застал драконицу уже на пороге, -- я давно хотела спросить. Почему Ластирран командует звеном, он ведь младший?

- Всё просто, -- повернулась та к Риль, -- если птенец рождается один, он всегда будет сильнее тех, кто родился вдвоём или втроём. И есть кое-что ещё, дающее ему право на первенство. Его отец - глава Совета. Всё, я должна идти. Право целителя дает Кэсти неограниченные возможности указывать даже главе Совета, не говоря уже о собственной матери.

Глава 17.

Пирожки Риль отложила на потом. Фрукты оказались сытными, и есть пока не хотелось. Девушка загадала, кто окажется следующим визитёром бедной, посаженной на один захир, больной, и оказалась права. Гранта заглянула в комнату.

- О! Не скучаешь?

Риль тяжко вздохнула. Книгу она успела уже просмотреть целиком и сейчас шла по второму кругу. Может, заняться драконьим? И полезно, и время пролетит незаметней.

Младшая Гнезда вихрем ворвалась в комнату, мельком глянула на книгу, уважительно присвистнула - редкость и весьма ценная, оставила на столе ещё горячую сырную лепешку и унеслась обратно. По пути бросив, что заглянет завтра, а пока торопится вернуться за стол, с которого и стащила сей восхитительный деликатес.

Риль улыбнулась - семейный заговор против сурового целителя налицо. Интересно, примет ли в нем участие старшенький?

Тот не заставил себя долго ждать, но, как самый старший, разумно скрыл собственное участие в нарушении режима питания Риль. В стекло окна негромко постучали. Риль вскочила с кровати и бросилась к окну, по пути любуясь уходящим за море солнцем. Оно уже скрылось в облачном одеяле, и лишь розовато-красные лучи прощались с уходящим днем. За окном, нетерпеливо перетаптываясь лапами на узком подоконнике, стояла птица. Крупная, с загнутым желтым клювом и чёрно-коричневым оперением, она явно относилась к отряду хищников. Хищник, кося на девушку жёлтым глазом, держал в клюве маленькую плетеную корзинку, закрытую крышкой. Вид гордой птицы выражал полное недовольство презренной ролью разносчика еды.

Риль распахнула окно, и осторожно забрала корзинку из острого клюва. Птица от радости обретенной свободы, издала пронзительный вопль и свалилась с подоконника вниз головой. Девушка испуганно ахнула, но крылатая тень уже поднималась вверх вдоль стены, чтобы через мгновение исчезнуть за одной из башен.

Захлопнув окно -- с океана тянуло вечерней прохладой -- Риль принялась исследовать содержимое подарка. В бутылке молоко. Очень кстати! Зря она переживала, что нечем будет запивать сладкие пирожки. А в глиняном горшочке тушёные кусочки мяса. А запах, м-м-м! Так и хочется всё съесть прямо сейчас, но нельзя, пока ещё не время. Целитель вскоре должен прийти навестить свою пациентку. А вот после вечерней проверки можно будет устроить праздник живота. Добрые у неё родственники, а главное - жалостливые.

Заботливо припрятав еду и книгу, Риль улеглась на кровать с мученическим видом, заскучавшей вконец, больной. Но должный вид у неё никак не выходил. Девушку то и дело разбирал смех, стоило ей только представить с каким азартом шли члены Гнезда на обман целителя. Весело у них тут.

А вот и он сам пожаловал. Дверь приоткрылась, впуская Кэстирона, аккуратно несущего тарелку с ненавистным ей супчиком. Не обнаружив на лице больной, ожидаемого чувства голода, дракон нахмурился. Обвел комнату подозрительным взглядом, принюхался.

- Та-а-ак, -- зловеще протянул он, и Риль побледнела. -- Асиарды мой младший принес, это в его стиле. М-м-м, пирожки с вареньем - мамина работа. Ожидаемо, хотя и вероломно с её стороны. Тофля с сыром... так вот почему сестрёнке из-за стола понадобилось отлучиться! Я кого-то забыл? -- Кэстирон нахмурил лоб, потом его глаза полыхнули яростью, -- Ну, Фэсти, ну, брат, такого я от тебя не ожидал. Где это?

Пламя яростно металось в его глазах, и Риль стало нехорошо, но и сдавать своих сообщников она не желала.

- Что "это"? -- спокойно глядя в полыхающие багровым глаза дракона, уточнила она.

- Не зли меня, женщина! -- прошипел Кэстирон. Его взгляд буквально обжигал её кожу, -- где то, что притащил мой, как оказывается, неразумный брат?

- А с чего ты взял, что это был он? -- спросила она со спокойной совестью, зная, что ложь в её словах он не обнаружит.

- Нет? -- вдруг успокоился Кэстирон.

- Нет, -- улыбнулась Риль, -- он, конечно, может летать, но сомневаюсь, чтобы Фэстигран уместился на моём подоконнике.

- Вот как, -- Кэстирон задумчиво потёр подбородок, видимо, пытаясь разгадать хитроумный способ доставки провианта, придуманный братцем, -- хорошо, сдаюсь. Обещаю, что не буду устраивать разборки, если ты вернёшь мне всё то, что тебе нанесли мои дорогие родственники.

Риль тяжко вздохнула - сейчас всё отберет... Да на, подавись, гад. Она медленно сползла с кровати. Каждое её движение было укором наглому отбирателю еды. Но обыск был бы унизительней. Лучше она вернет всё сама. Хорошо, хоть фрукты успела съесть. Их можно и не возвращать, наверное.

Кэстирон со спокойным, можно сказать, довольным видом, наблюдал, как она потрошит заначки, доставая спрятанную еду. С самым прискорбным видом она поставила корзинку на столик, положила рядом лепешку, чуть дрожащей рукой, дорогие её сердцу сладкие пирожки.

- Поздравляю, сестрёнка, тебя приняли в Гнезде. Даже не ожидал, что это так легко у тебя получится, -- хмыкнул дракон, щурясь довольной ухмылкой, -- ну, младший, понятно, он у нас давно к тебе через раз дышит. С мамой тоже всё ясно, теперь ты для неё пятый птенец. Ведь с её помощью ты обрела крылья. А вот чем ты Фэсти и Гранту подкупила, не понимаю. Зная Фэсти, можно подумать, что он в тебя влюбился, отдать свою порцию мяса, на такое братишка даже ради меня не способен!

Риль невольно покраснела под пронизывающим взглядом дракона. "Ящерицы, они всего лишь ящерицы" -- эту истину она пыталась вбить в свою голову уже давно. Голова упорно не поддавалась, тяготея к розовым мечтаниям. А эти привыкли, что человеческие девушки для них всего лишь забавные игрушки на одну ночь, и теперь активно пытаются завладеть её вниманием. Даже не столько с какой-то целью, а скорее так, по привычке. Только для дракона важна сама охота, завоевание добычи, которая потом ему быстро наскучит.

У Ласти сходу не вышло, так остальные братцы подключились. Играют с ней, словно с живой игрушкой - то поближе лапой подгребут, то на свободу отпустят. Нет, ей, конечно, теперь можно всё. Хоть каждую ночь парней менять, ну или драконов. Да только привыкла она себя сдерживать, и не так-то просто стать обычной девушкой, которой не нужно больше шарахаться от парней. Шарахаться не нужно, но и становиться всего лишь игрушкой не хочется, вот причём абсолютно. Такого удовольствия она драконам не доставит! Пусть развлекаются с кем-нибудь ещё.

Риль заставила себя безмятежно улыбнуться в ответ на реплику дракона. Тот отвел взгляд, недовольно нахмурился, ещё раз оглядел продуктовый компромат, прошипел сквозь стиснутые зубы: "И о чём он только думал, притаскивая тебе мясо. Этого я ему точно не спущу".

- Ты обещал, -- напомнила ему Риль, чуть отступив от впадающего в бешенство дракона. Тот нехотя кивнул головой.

- Давай решим так: ты съешь зашир, я тебе оставлю всё, кроме мяса. По крыльям?

- По крыльям, -- чуть запнувшись, повторила Риль. Главное, что пирожки ей оставили!

Десять ложек склизкой гадости она мужественно проглотила, почти не морщась. А потом её оставили наслаждаться полноценным ужином.

На следующий день к полудню Риль почти озверела от одиночества и безделья. Какая картинка будет на следующей странице книги, она уже выучила. Поэтому визит Ластиррана был встречен с энтузиазмом. Утром, правда, забегал ещё мучитель (ну, тот, который целитель), принес завтрак, для разнообразия вкусный, осмотрел пациентку и остался доволен её состоянием.

Всё остальное время Риль была предоставлена сама себе. Скучно... И мысли от скуки в голову лезли всякие дурные, про отдельного дракона.

- Вижу, ты уже почти в порядке, -- кивнул Ластирран сидящей у окна девушке.

- Да, -- отозвалась та, -- отсюда потрясающий вид на океан. Смотрю и не могу налюбоваться.

- Знаешь, почему мы построили Гнездо на побережье? Мама очень любит воду и передала эту любовь нам. Смотреть - не то, а вот лететь над волнами, ощущая кожей соленые брызги, вдыхая морской воздух, или ныряя в холодную, сумрачную глубину, а потом поднимаясь к обжигающему солнцу, поверь, это совсем другое. Хочешь, я прокачу тебя над океаном?

Риль хотела. Ветер, волны, океанский простор -- да, полёт звал за собой, он просто манил окунуться в воздушные водовороты, ощутить скорость бьющего в лицо ветра, отведать опьяняющий вкус свободы.

- Тогда завтра утром вылетаем, -- кивнул довольный дракон, видя загоревшиеся в предвкушении полёта глаза девушки.

- Подожди, -- остановила девушка, собравшегося уходить Ластиррана, -- скоро мне предстоит встреча с Советом. А я даже не знаю, как себя на ней вести. И, может, есть записи, хоть показания того патруля, который видел мага?

Лицо Ластиррана застыло суровой маской неодобрения. Вот почему, как болтать ни о чём, драконы -- милые, душевные ребята, а как только речь заходит о деле, словно в рот воды набрали: глаза чудным образом стекленеют, и даже пламя в них застывает.

- Встреча через два дня. Мы пытались её отложить, но дальше тянуть нельзя. Надеюсь, ты достаточно пришла в себя, чтобы быть сильной. Иначе, сестренка, тебе даже одного взмаха крыльев сделать не дадут.

Старейшины не любят, когда им задают вопросы. На встрече просто слушай и запоминай. Ничего особенного там тебе не скажут. Совет лишь оценит тебя -- так что не подведи. Все остальные вопросы после. Но не надейся, что кто-то будет слишком откровенен. Потеря сына это боль и позор для Гнезда. О таком тяжело говорить с чужаком, даже по приказу Совета.

Любопытно, так это будет не встреча, а демонстрация одной человеческой особы. Что ещё ждать от великих драконов. Так ещё предлагают, не докучая никому вопросами, раздобыть хоть какую-нибудь информацию. Или они надеются, что она на пустом месте им чудо сотворит? Похоже, идея с ловушкой пока лидирует по своей разумности. Причем сейчас она готова сделать в ней приманкой Кэстирона, а мага-отступника пытать заширом. На третьей ложке он точно сломается.

- Надеюсь, ты понимаешь, что своим нежеланием говорить вы только усложните мне задачу.

- А ты не понимаешь, насколько сложна задача для нас - допустить чужака в Гнезда.

- Но асхалутов вы допускаете?

- Хочешь им стать? -- насмешливо изогнул бровь дракон.

- Если понадобится -- да, -- отрезала Риль. Она и так уже на многое пошла. Кровница дракона, асхалут, какая разница, если это поможет ей поймать мага и не допустить войны.

- Глупая женщина, -- злобно прошипел дракон, -- сама не знаешь, на что соглашаешься.

И громко хлопнув дверью, вылетел из комнаты.

Вот и поговорили... Обиделся, и на что спрашивается? Неужели всё ещё злится за гронна. Мысль о ревности была изгнана, как нереальная. Риль лишь понадеялась, что до завтра он остынет, а то не видать ей прогулки. А полетать хочется, даже очень. Пара полётов, и она готова почти на всё, лишь бы покататься на драконе. Доигралась.

К вечеру заглянула Гранта. Пришла похвастаться своей коллекцией. Жемчужины и правда были великолепны. Белые, розовые, и среди них чёрная красавица, королева жемчуга. Риль покатала её на ладони. Глянцевая поверхность словно поглощала свет, ничего не отражая - застывший сгусток мрака. Жуткий и одновременно завораживающий.

- Расскажи мне про асхалутов, -- попросила она.

- Я сама не слишком много о них знаю, -- вздохнула драконица, -- у нас учат немного по-другому. Учат только тому, что действительно пригодится в ближайшем будущем. Начинаешь летать - учишь географию, астрономию, овладеваешь навыками определения погоды, скорости и направления воздушных потоков и ещё много всего. - Гранта вздохнула. По-видимому, этого "много всего" было действительно много, -- научился менять облик, учат писать и читать, сразу на двух языках. Всё постепенно. Лишние знание не принесут пользу, если их не использовать.

- Мудро, - не могла не отметить Риль. Это в их бедные головы стремились напихать, как можно больше, ведь не угадаешь, что именно тебе понадобится в чужом мире.

- Вот так и с асхалутами, -- виновато улыбнулась Гранта, -- только взрослые могут выбирать себе кровника. А уж тот потом становится асхалутом.

- А наоборот? -- заинтересовалась Риль.

Гранта рассмеялась: "Искать дракона, чтобы стать асхалутом? Никогда о подобной глупости не слышала".

Понятно, если кто и пытался, то не был весьма убедителен, чтобы уговорить дракона поделиться своею кровью.

- А почему только кровник может стать асхалутом? -- продолжала она пытать Гранту.

- Не знаю, -- пожала та плечами, -- что-то там связанное с гроннами. А без собственного гронна какой ты асхалут?

Действительно: никакой!

Они ещё мило пообсуждали братцев. Гранта явно была рада новой подруге и щебетала, почти не переставая. Да и Риль было с ней легко, не то, что с остальными. Долг жизни незримой тенью тяготел над ними, рождая напряжение и недоверие в их отношениях.

Запрет на посещение больной Кэстирон снял, но выход из комнаты всё ещё не был ей дозволен.

Утро встретило девушку залитой солнечным светом комнатой. Она вскочила с кровати и распахнула окно. Свежий, чуть солоноватый ветер принес запах океана, крики птиц и глухой рокот волн. Риль улыбнулась, предвкушая, как понесётся над водой, сидя на спине дракона, как будет захлёбываться от упругого, бьющего в лицо ветра.

Но было что-то ещё, от чего ёкнуло в груди сердце, а губы растянулись ещё шире. Целитель не обманул. Потоки силы струились и переливались, наполняя её тело долгожданной свободой. Не было больше сковывающей защиты, утомительных запретов. Наконец, она - настоящий маг!

Риль прикрыла глаза и с наслаждением нырнула в потоки. Вниз, вниз, глубже. Как же всё изменилось здесь. Потоки стали толще и ярче. А вот и её цель: источник. Он сияет, как маленькая звёздочка, точнее, как тёплый, мягкий шар. Вот только его цвет... Шар мерцал, словно по его поверхности рассыпали осколки серебряного зеркала. Красиво...Для украшения - да, но для источника подобная красота опасна. Он должен быть белым или чуть-чуть желтоватым, но не мерцать серебряными блестками.

Риль открыла глаза. Пригорюнилась. А чего она собственно ожидала? Или надеялась, что влитая в неё драконья кровь исчезнет, испарится чудесным образом после инициации? И не сыграет свою роль при формировании источника? Наивность! Дальше будет только веселее.

Очень хотелось сварганить что-нибудь эдакое, хоть светлячка - для проверки. Девушка оглядела свою уютную комнату, вздохнула и решила перенести испытания в другое место. С таким источником каждое заклинание придется сначала проверять, а потом уже использовать в людных местах и жилищах. А то получится у неё вместо безобидного светлячка какой-нибудь монстр-светляк с особо разрушительным спектром воздействия. И прощай, полюбившаяся ей комната. Нет, в таком деле, да ещё без наставников, спешить нельзя.

Можно обратиться за помощью. Арагрэлла ей с радостью поможет, заодно и проверит на ней, как драконьи заклинания будут воплощены человеком. Или драконы вообще не используют заклинания и не выстраивают силовые потоки в сложные конструкции? Риль вздохнула. Как же мало ей известно о драконах, а об их магии вообще ничего. И хочется воспользоваться шансом и узнать что-то новое, а с другой стороны - не выроет ли она себе яму подобным любопытством. Отпустят ли потом драконы человека, посвященного в их тайны? И хочется, и боязно.

Риль мудро решила не забивать себе пока голову. Представится шанс - прекрасно, нет - обойдётся без опасных знаний. Каким бы ни было гостеприимным Гнездо, а родной дом оно не заменит.

- Ты довольна? -- Кэстирон стоял на пороге её комнаты.

- Да, -- Риль обернулась и, не сдержавшись, подскочила к дракону, чмокнув его в щеку, -- спасибо!

- За что? -- вдруг смутился тот.

- За то, что вытащил, за то, что дал время прийти в себя, и вообще, ты -- лучший целитель.

- Ещё скажи, твой постоянный целитель, -- усмехнулся дракон, но на лице его сверкала довольная улыбка, -- а вытащил тебя Ласти, а не я.

- Ну, -- смутилась Риль, -- его я тоже поцелую.

- Думается мне, что он сейчас твой поцелуй даже не почувствует. Да и не из благодарности он жаждет его получить, -- уже тише добавил Кэстирон, -- твоё катательное средство просило передать, что ожидает тебя перед домом.

- Ой! -- Риль в панике заметалась по комнате, -- передай ему, что я сейчас буду.

- Завтрак уже упакован, -- прикрывая дверь, сообщил целитель.

Риль собралась в рекордно малый срок -- умылась, оделась потеплее и рванула во двор.

***

На большом плоском камне лежало распростёртое чёрное тело. Силовые линии врезались в чешую, проминая и продавливая её, обнажая беззащитную кожу.

- Нет! -- крикнула Риль, бросаясь к поверженному гиганту. Трое склонившихся над ним мужчин подняли головы и повернулись к ней. Сзади девушку обхватили сильные мужские руки, не давая ей приблизиться.

Волна боли, чужой боли накрыла её. Вместе с ней пришла обида на глупую ловушку, в которую он угодил.

- Отпустите его! -- глотая горькие слезы, прокричала Риль, -- прошу, отпустите, он мой друг!

Один из троих откинул капюшон: "Не знал, сестрёнка, что ты водишь дружбу с драконами".

Глава 18

- Отец, я, кажется, нащупал след, -- изображение сына в шаре мигало и покрывалось рябью. Связь на таком дальнем расстоянии была отвратительной.

- Неужели!? -- шумно выдохнул мужчина. Руки, лежащие на столе по обе стороны от шара, с силой сжались в кулаки. Лицо осветилось надеждой, в который раз за это время. Сидящий за столом мужчина был высок, статен. Его чёрные волосы всё ещё радовали своим блеском и густотой, лишь кое-где на висках серебрилась седина, да около глаз виднелась сеточка тревожных морщин. Сами глаза смотрели на шар связи хоть и с надеждой, но устало.

- След слишком слаб, чтобы сказать что-то определённое, -- теперь изображение исчезло совсем, остался только голос.

Сколько этих следов было за последнее время, и не перечесть. Академия, чувствуя свою вину в случившемся, активно помогала в поисках. Но и они отступились, когда просканировали близлежащие миры и не смогли ничего найти. Преподаватели лишь разводили руками. Шансы найти Риль живой таяли с каждым днём. Ведь та стояла на пороге инициации, и любое событие могло спровоцировать её начало. А сколько опасностей подстерегает беззащитную девушку в чужом мире? Об этом даже думать не хочется.

Друзья семьи, неловко отводя в сторону взгляды, пытались их подбодрить, но в их глазах читался приговор: неинициированный маг гибнет в одиночку и весьма быстро. Увы, это правило. Как несправедливо, что это правило коснулось его дочери!

- Хорошо, ищите дальше. Да поможет вам Создатель! Я не буду пока ничего говорить матери, ей и так нелегко сейчас. Ложные надежды только убивают.

- Как она? - с тревогой спросил голос из шара. Мужчина поморщился, тряхнул шар, но тот лишь поменял жёлтый цвет на мутно-зелёный.

- Держится. Она у нас сильная. Риль в неё пошла, ты же знаешь.

- Да, отец. Уверен, она жива. Есть кое-что ещё, -- голос помолчал, словно раздумывая говорить или нет, -- девушку, что подобрали в море, увезли драконы.

Лицо мужчины исказила гримаса ярости.

- Если эти похотливые ящерицы тронули её хоть пальцем!..

- Им не жить, отец, -- твёрдо пообещал голос, -- я найду её, живой или нет.

Шар вяло мигнул и почернел. Всё, сеанс закончен. Больше говорить не о чем. "Живой или нет", -- этой фразой сын каждый раз прощался с ним, и он верил сыну. Тот словно повзрослел за эти дни. Команда друзей, с которой тот мотался по мирам в поисках сестры, просто творила чудеса. Если они не найдут, то больше никто.

- Только бы моя девочка не поддалась драконьим чарам, -- мужчина устало потёр ладонью лоб, -- хотя, пусть и так. Только бы осталась жива, а уж со всем остальным мы справимся.

***

Они неслись над морем, иногда снижаясь так низко, что Ластирран взрывал лапами верхушки волн. И тогда веер брызг вырывался из-под брюха дракона, вспыхивая на солнце мириадами брызг. Риль тихонько взвизгивала, крепче вцепляясь в страховочную веревку.

Дракон резко взмывал вверх, чтобы тут же камнем упасть вниз, а на его спине весело ойкала и заливалась смехом красивая зелёноглазая девушка. Солнечные лучи играли в её волосах, превращая их в рыжее золото.

Налетавшись, они приземлились на белых скалах. Те застыли среди темно-фиолетовых вод океана огромными кусками сахара. Волны, вспениваясь, лизали бока белоснежных красавиц, стремясь уничтожить их, но скалы не поддавались, сверкая сахарно-белыми гранями на солнце.

Риль соскользнула с нагретой драконьей спины, отвязала корзинку с едой, огляделась. Красиво!

- Да, Белые скалы одно из моих любимых мест, -- Ластирран уже принял свой второй облик, -- особенно здесь красиво на закате. Белое превращается в розовое, океан стихает, а небо, небо раскрашивается цветами заката. Жаль, что возвращаться приходится ночью.

- Вы не видите в темноте?

- Видим, но плохо, -- мотнул головой Ластиррана, -- даже не видим, а ощущаем предметы в темноте. Этого достаточно для ориентирования, но всё равно, сумеречное зрение непригодно для скоростных полётов. Летишь, словно повязку на глаза нацепили.

Когда с завтраком было покончено, Ластирран задумчиво сказал: "Знаешь, а ведь здесь совсем недалеко чёрные скалы. В последний раз дракон пропал именно у них".

- Там видели мага и портал? -- уточнила Риль, -- так что же мы сидим? Полетели, надо осмотреть это место! Жаль, что прошло так много времени, но, может, мне удастся хоть что-то нащупать.

Дракон с сомнением оглядел девушку, нервно теребящую складки своего плаща. Риль выпрямилась и невольно постаралась выглядеть солиднее и взрослее. Зря. Похоже, идея тащить её куда-то для нащупывания чего-то там не вызывала восторгов у Ластиррана, да и доверия тоже. Он явно уже пожалел о собственно болтливости.

- Кэсти мне хвост оторвет... -- вздохнул он с тоской, не выдержав умоляющего взгляда девушки, -- только никуда без меня не лезть!

- Конечно-конечно, -- Риль обрадовано закивала. Пусть хоть верёвкой к себе привяжет, главное, до места довезёт, а там она придумает что-нибудь, чтобы он не мешался под ногами. Она торопливо стала складывать грязную посуду в корзину. После трапезы с драконом на остатки еды можно было не рассчитывать. И как в них столько всего помещается? По идее, первому облику в это время еда не нужна.

Опять они летели над темными океанскими водами. Погода начала портиться. Ветер усилился, а внизу грозно вздымались волны, вспенивая белые гребни. Солнце скрылось за тучами, и сразу потемнело. Впереди вырастала скалистая гряда. На фоне потемневшего синего неба чёрные скалы смотрелись особенно мрачно.

Риль поежилась. Место было неуютным. Хотя ничего удивительного в этом не было. Навряд ли маг выбрал бы для своих тёмных дел светлое место. Подобное всегда тянется к подобному. Зло требует соответствующего антуража.

Чёрные скалы острыми когтями расцарапывали мрачное небо. Волны тщетно пытались сгладить их остроту. Ветер сводил все их старания на нет. Лишь кое-где среди скал лежали большие плоские камни.

На один из них они и приземлились. Риль торопливо отвязалась, спрыгнула на камень, огляделась. Какое-то странное чувство, словно кто-то здесь открывал портал. Ощущение было слабым. Или это старый портал, или хорошо замаскированный новый. Первое было бы удачей. Хотя, может, это маг возвращался на место преступления, чтобы проверить, не забыл ли он чего-нибудь в спешке?

Риль смело шагнула в сторону еле ощутимого следа. Не оборачиваясь, на ходу бросила: "Подожди меня здесь. Я кое-что проверю и сразу улетаем. Надвигается шторм, можем не успеть до него вернуться домой".

Прошла пару метров, вскарабкалась на пару камней, и сердце сжалось от острого чувства тревоги. А потом за спиной заработали несколько магов. Заклинания били сильные, боевые. Маги работали на полную мощность. Риль, охнув, бросилась назад. А сердце скручивалось от боли за когда-то успевшего стать ей небезразличным дракона.

***

На большом плоском камне лежало распростертое чёрное тело. Силовые линии врезались в чешую, проминая и продавливая её, обнажая беззащитную кожу.

- Нет! -- крикнула Риль, бросаясь к поверженному гиганту. Трое склонившихся над ним мужчин подняли головы и повернулись к ней. Сзади девушку обхватили сильные мужские руки, не давая приблизиться.

Волна боли, чужой боли накрыла её. Вместе с ней пришла обида на глупую ловушку, в которую он угодил.

- Отпустите его! -- глотая горькие слезы, прокричала Риль, -- прошу, отпустите, он мой друг!

Один из троих откинул капюшон: "Не знал, сестрёнка, что ты водишь дружбу с драконами".

- Коррин! -- вскрикнула Риль, бросаясь к брату. По его молчаливому кивку, девушку отпустили. Она подбежала к нему, попыталась обнять, прижаться, вдохнуть родной запах, почувствовать защиту родного дома, и пусть все драконы идут, точнее, летят вместе с их Гнёздами куда подальше. Хоть на мгновение, она забудет обо всем - её нашли! И точка!

Но сильные и неожиданно жесткие руки брата оторвали её от себя, отодвинули в сторону и подняли в воздух. Глаза смотрели внимательно и недобро. Риль повисла, беспомощно болтая ногами в воздухе.

- Всё, он зафиксирован, -- поднялся от дракона второй маг, -- никуда уже эта птичка от нас не денется.

Риль в отчаяньи прикусила губу. Это она во всем виновата! Потащила Ластиррана на чёрные скалы, проворонила недавно открытый портал, пусть и замаскированный, даже не просканировала пространство. Помчалась, как последняя идиотка, а теперь... Не так она представляла себе встречу с семьей, и уж тем более в ней никак не подразумевалось участие дракона.

Чёрные плащи магов развевались под усилившимися порывами ветра. Маги, оставив обездвиженного дракона, обступили девушку, скинули капюшоны. Все молодые, чуть постарше Коррина. Под их внимательными взглядами Риль стало жутко, жутко и страшно. Она попыталась вырваться, но не тут, то было - брат держал крепко.

- Это то, что я думаю? -- проговорил он с каким-то напряжением в голосе.

- Она смогла пройти инициацию, -- недоверчиво присвистнул рыжеволосый маг, -- но, ни портала не понимаю, как ей это удалось.

- Отпусти девочку, она и так напугана, -- вступился за неё самый старший, коротко стриженый блондин с кристально-чистыми голубыми глазами. По крайней мере, в его взгляде не было той холодной враждебности, которой веяло от остальных, даже от родного брата. -- А за своего дракона не беспокойся. Вреда мы ему пока не причиним. Пусть отдохнёт. Нам здесь нужно во многом разобраться, я прав?

Риль уже почти пришла в себя от шока. Слишком много на неё свалилось вот так, сразу. Огляделась. Магов оказалось четверо, хотя нет, вон и пятый подходил со стороны скал.

- Я проверил, они были одни, -- бросил он, подходя к остальным. Одинокий солнечный луч пробился сквозь тучи, нехотя скользнул по русым волосам мага, не нашёл там ничего интересного и спустился ниже. На секунду на его груди ярко полыхнул знак мага-пространственника, а вот внизу под аркой алым блеснули четыре буквы - МОСП!

- Так вы из МОСПа? -- Риль так удивилась, что даже забыла о своём страхе. МОСП: Магический Отряд Силовой Помощи, зачастую, последняя надежда попавшего в беду мага. Их любили, уважали, ценили. Не было студента, который бы не мечтал работать в МОСПе. Их работа зачастую носила ювелирный характер: не просто вытащить мага из темницы, но ещё и разгрести ту кучу мусора, в которую тот ухитрился влезть. В Магистрате МОСП не был единственным силовым подразделением. Ещё существовала Разведка - для новых миров и старых врагов, а также ШМООН - Штурмовой Магический Отряд Особого Назначения. Последние состояли исключительно из крепких боевых магов и использовались при вооруженных конфликтах, когда не до ювелирности, а лишь бы головы с плеч не потерять.

- Схлопни меня портал, забыл прикрыть, -- повинился русоволосый маг и неожиданно подмигнул Риль.

- Как всегда, -- тяжко вздохнул старший, нахмурил брови, -- ох, дождёшься ты у меня. День кухонных работ тебе точно грозит по возвращении.

- Подумаешь, -- легко отмахнулся тот, -- хоть два дня. Я кухню люблю, и меня кухарки любят. А уж пирожки там, м-м-м....

- Так ты, оказывается, всё это время не историей увлекался, а в отряде, -- начала говорить Риль, но продолжить ей не дали. Черты лица брата смягчились, и он порывисто прижал девушку к себе.

- Прости, что накинулся на тебя, но что я должен был подумать, увидев тебя и этого, -- он кивнул на дракона. "Что доверять нужно сестре, а не думать сразу о худшем", -- обида всколыхнулась в душе Риль и тут же пропала. - Я так рад, что нашел тебя. А как обрадуются отец с матерью, когда ты вернешься домой, -- его рука нежно обнимала, крепко прижимая найденную пропажу к себе, а вторая гладила по волосам. Мир поплыл перед глазами Риль, она судорожно всхлипнула.

- Ты чего? -- с тревогой спросил Коррин, заглядывая ей в лицо, -- что произошло? Тебя кто-то обидел?

Риль закусила губу, тщетно стараясь не расплакаться. Не время жалеть себя, но так хочется, особенно, когда рядом кто-то большой, сильный. Он защитит, решит все проблемы, стоит только довериться.

Её молчание восприняли по-своему.

- Если эти твари тебя хоть когтем тронули, ... -- плечи девушки крепко сжали, и Риль с недоверием, почти со страхом, смотрела в новое, такое незнакомое лицо брата. И куда делся тот недотепа, любитель книг и истории? Перед ней стоял взрослый маг, на лице которого легко можно было прочитать приговор всем её обидчикам. Мелькнула мысль сдать короля, но нет, там за неё уже отомстили. Обидчик мёртв, а рыться в грязи и искать главного заговорщика - поганая работа, да и неблагодарная.

Риль отвлеклась, даже слёзы высохли. А вот брату её молчание абсолютно не понравилось, даже лицо помрачнело, хотя куда уже больше. Но Коррин не сдался и решил зайти с другой стороны.

- Пойдём, сестренка, поговорим. Ты мне всё расскажешь. Или -- хочешь, отсюда сразу домой, а? - с надеждой спросил он. Риль помотала головой. Домой хочется больше всего на свете, но, увы, нельзя. Брат нахмурился, нервно дернул уголком рта, потянул сестру за собой. Снял плащ, бросил на камень, Риль послушно села. Невдалеке пристроились остальные. Усталость и безразличие начали охватывать её сознание, но внезапно она встрепенулась.

- Вот что странно, командир, -- услышала девушка голос проштрафившегося мага, -- тут кто-то из наших побывал. Правда, давно. След уже мхом успел порасти, -- Риль вся обратилась в слух, -- да только не слышал я, чтобы кто-то в этом районе работал, да ещё в одиночку и рядом с драконами. Странно всё это.

- Почему в одиночку? -- уточнил старший.

- Так наших для прикрытия никто не запрашивал, а разведке здесь делать нечего.

- Резонно, -- заметил кто-то.

- Риль, Риль, ты меня слышишь?

Девушка виновато взглянула на брата. Ох, как нехорошо вышло. Она, оказывается, пропустила всю его проникновенную речь, но и про портал тоже очень важно.

- Так, -- хлопнул себя по коленке Коррин, -- ну не могу я так по душам, какой из меня разговорщик. Давай-ка домой отправляться, пусть родители во всем разбираются. А дракона твоего, так и быть, отпустим, когда через портал проходить будет. Идет?

Риль виновато опустила голову: "Прости".

- Что? -- Коррин вскочил с места, -- Что значит - прости?!

- Успокойся, -- подошёл к ним старший. Одним взглядом охладил пыл брата. Тот в растерянности сел на место. На его лицо Риль старалась не смотреть. Она сильная, она справится. Знала ведь, что будет больно, но не думала, что настолько. Как же брат сейчас напоминает отца: оба чёрноволосые, высокие, с широкими плечами. Это она в маму пошла со своими каштановыми волосами и зелёными глазами.

- Почему ты не можешь вернуться с нами, -- мягко спросил маг, присаживаясь перед ней на корточки.

- Долг жизни, -- глухо отозвалась Риль.

- Перед драконами, -- понимающе кивнул тот.

- Что? - опять вскочил Коррин, -- этим ящерицам ты обязана жизнью?

- И не один раз, -- зачем-то уточнила Риль. Брат, словно пришибленный, рухнул на место.

- Но ты, как младший член семьи, можешь переложить долг на старшего брата или родителей - это допускается, -- предложил разумный выход командир.

- Конечно! -- опять подпрыгнул на месте Коррин. В его глазах вспыхнула надежда, что сейчас все решится, и он увезёт влипнувшую в неприятности сестрёнку домой, -- не переживай, я выполню любой твой долг. И за ящерицу не беспокойся. Не трону даже пальцем. Пусть улетает.

А Риль... что ещё она могла ответить?! Ей оставалось только опустить глаза вниз и опять прошептать: "Прости". Интересно, сколько раз ей ещё придется извиняться за собственное мужество?

- Опять... -- простонал брат, -- да сколько можно!

- А она у тебя упрямая, -- ухмыльнулся старший. Он даже бровью не повёл на все их семейные разборки -- что значит опыт, -- меня зовут Тарк. Я командир твоего брата.

Риль подняла глаза, несмело улыбнулась: "Спасибо", потом, словно боясь, что ей не хватит мужества, заторопилась:

- Поверьте, я больше всего на свете хочу отправиться с вами, но не могу, никак не могу. Это долг мой и только мой. И драконы... Они хорошие, и ничего мне плохого не сделали, наоборот, помогли пройти инициацию.

Тарк взял её руки в свои, крепко сжал: "Тихо, успокойся. Мы всё понимаем". За его спиной что-то недовольно проворчал брат. Тот явно ничего не понимал. Драконы потребовали всё сохранить в тайне, да?

Риль кивнула. Губы её вдруг пересохли, сердце пропустило удар, а потом резко пустилось вскачь. Старший команды был красив, а ещё его глаза смотрели понимающе и сочувствующе. И только в глубине, невидимой для окружающих, тикали шестерёнки холодного расчёта. Он оценивал малейшую реакцию Риль, прогнозировал, делал выводы. Драконы, девушка, "случайность" их встречи, долг жизни, инициация -- слишком запутанный клубок, чтобы быть просто случайностью.

- Да пусть эти ящерицы хоть хвостом вперёд летят, ты ведь нам всё расскажешь, да, Риль, Риленок? - брат умоляюще взглянул на девушку, но та лишь тверже сжала губы и мотнула головой.

- Бесполезно, поверь мне. Эти ящерицы знают, что положить приманкой, чтобы ловушка сработала, как надо.

- Это была не ловушка! -- крикнула Риль, вскакивая с места. Она хотела добавить, что это сами драконы попали в ловушку и просили о помощи, но осеклась. Тарк медленно встал, подождал, что девушка скажет что-то ещё, не дождавшись, примирительно улыбнулся.

- Хорошо, пусть не ловушка. Но наша помощь тебе не помешает?

Глава 19

Риль засомневалась. Просить помощи нельзя. Драконы были категоричны на этот счёт, но вопрос не помощь, будем считать это любопытством.

- Один из ваших нашёл след, оставшийся здесь после открытия портала. Он может определить, куда этот портал ведет?

- Сейчас узнаем, -- пожал плечами Тарк, -- Ригли, ты нам нужен.

- Ригли - один из лучших следо-магов, он может даже распознать структуру годичной давности, -- с гордостью поведал Коррин.

- Ну, это ты приврал. Годичная точно развеется, а вот то, что намагичили полгода назад, прочитать можно, -- русоволосый маг чуть поклонился Риль, -- рад знакомству. Ваш брат очень много о Вас рассказывал. Я, да мы все, очень рады, что смогли Вас найти.

- Только наша находка пока не жаждет возвращаться, -- сдал её Тарк.

- Схлопни меня портал, но почему?! -- искренне изумился маг. Видно было, как он молод. Пожалуй, даже младше брата.

- Нет, вы не думайте, я вернусь, обязательно вернусь, но не сейчас, -- заторопилась с объяснением Риль, но только ещё больше запутала беднягу.

- Ригли, -- вмешался Тарк, -- ты нам можешь что-нибудь сказать о портале, который здесь открывали?

- Дело ясное, что дело тёмное, -- поморщился маг, -- но работал кто-то из наших.

"А что, бывают и не наши порталы?" - хотела задать вопрос Риль, но прикусила язык. Не время для подобных вопросов. Она же только первый курс закончила. Ей ещё учиться и учиться. Лучше потом у брата спросить или самой в библиотеке порыться. А пока хватит с неё и драконьих секретов.

- Одно могу сказать точно: портал внутренний, не внешний.

- Уверен? -- быстро уточнил старший.

- Да, чтоб мне застрять при переходе, -- Ригли аж покраснел от такого недоверия.

- А куда он ведет? -- поспешила уточнить девушка.

- Куда, -- маг наморщил лоб, -- точно сказать не могу. Больно много тут чешуйчатых крыльев махало, но направление есть. Примерно юго-запад. Бери по прямой, и первая крупная суша будет точкой выхода.

- Почему первая и только по прямой? -- удивилась Риль. Маги снисходительно запереглядывались: первогодка, что с неё взять.

- Сестрёнка, внутренние порталы строятся всегда по прямой, в межпространстве повороты невозможны. Да и выход проще всегда открыть на границе воды и суши.

Хорошо, поверим. Брат обманывать не будет. Теорию первогодкам, конечно, преподавали, но в усечённом виде, только общие моменты. Частности они должны были изучать вместе с практикой. Так что по порталам, особенно внутренним, она почти полный неуч. Как это ни странно, но внешние межмировые порталы открывались легче, их и изучали в первую очередь. Внутри мира работать было всегда тяжелее. Слишком много факторов необходимо было учесть при постройке такого портала. Ведь между мирами нет погодных аномалий, магнитных полюсов, энергетических природных источников и силовых линий. Прорывать порталом живую ткань мира не в одной вертикальной точке, а прокладывая горизонтальный вектор - задача для опытного мага, и точно не для новичка.

Так что верим на слово, и мысленно спасибо за подсказку. Сама она вектор портала навряд ли бы определила.

Окружающий мир упорно расплывался, слёзы так и норовили сбежать по щекам. Прощаться было тяжело. Смотреть в глаза брата невыносимо. Боль острыми когтями разрывала сердце. Выдержать, не сдаться, не броситься к нему на шею, с просьбой забрать с собой. Риль сухо, еле сдерживая слёзы, попрощалась с магами, лишь в глубине её глаз плескалась боль. Она никогда не думала, что сердце может так болеть. Тарк сочувственно кивнул на прощанье. Он последним шагнул в портал, почти насильно впихнув туда Коррина. Обернулся напоследок, махнул рукой.

Портал схлопнулся, и Риль на секунду показалось, что нить, связывающая её с родным домом, порвалась навсегда.

Перед тем, как маги ушли, на скалах разгорелся нешуточный спор.

- Хорошо, ты остаёшься, но связь будешь держать постоянно, -- наседал на неё брат, -- и привязку возьми. Если что, мы тебя сразу вытащим.

Он почти насильно сунул ей в руку прозрачный камень. Ни один материал не держал так хорошо структуры заклинаний, как драгоценные и полудрагоценные камни. Некоторые могли вмещать в себя даже несколько структур. Подобные накопители весьма удобны, особенно для студентов и неопытных магов. Куда как проще активировать готовую структуру, наложить собственные потоки на слепок, чем выстраивать потоки в нужном порядке по памяти. Это потом, с опытом, маг выстраивает потоки бессознательно, а первое время новоиспечённый десять раз проверит выстроенную структуру, прежде чем её задействовать. А то не так переплетешь потоки, и пожалуйста, вместо портала - схлопывание пространства, половины аудитории как не бывало...

Риль со страдальческим лицом взяла камень и устройство связи, белую жемчужину в золотой оправе. На вид изящное женское украшение, но только не для тех, кто имеет истинное зрение.

- Домой я пока сообщать ничего не буду, -- брат скривился. Принятие этого решения далось ему нелегко, -- ты же знаешь маму. Ей плевать на драконов и их игры, да она все Гнезда с камнями смешает, но вернёт тебя домой.

Риль согласно кивнула головой. При мысли о маме боль ещё сильнее полоснула по сердцу. За последние полчаса девушка словно постарела. Плечи опущены, а в глазах застывшие зелёные льды отчаянья. Даже Тарк отводит от её лица взгляд. Ему так хочется обнять, прижать её к себе, растопить этот лед. Во что же ты ввязалась, девочка? И как же тебе помочь?

Поначалу весь этот поиск Тарк воспринимал, как рутинное задание. Ну, пропала девчонка, по дурости попавшая в портал-ловушку. Те шутники, что его устроили, ещё лет пять будут среди диких племен Задарка свою дурость отрабатывать. Местечко то ещё - степь, жара, отсутствие какой-либо цивилизации, постоянные кочёвки, грязь и непередаваемый аромат задарканцев. Но только там добывали редкий и очень ценный минерал. Служба в Задарке давно стала местом ссылки проштрафившихся магов.

Когда выяснилось, что девчонке "повезло" поймать блуждающее окно, и её могло занести куда угодно, к поискам подключили МОСП. Тарк вызвался сам. Наличие в отряде брата пропавшей не давало ему ни одного шанса избежать этого задания. Нет ничего скучнее, чем прыгать по мирам в поисках смазливой девицы, прочёсывая гаремы, невольнические рынки, собирая слухи и проверяя каждую внезапно появившуюся новую пассию короля или герцога. Увы, те всегда падки на экзотику. И везде искать, искать следы стихийного портала.

Коррин пришел в отряд недавно, но уже успел прижиться. Глядя в наполненные болью и тревогой за сестру глаза парня, Тарк понимал, что даже приказ не удержит того на месте, и он всё равно бросится на поиски сестры. А отпускать его в одиночку - безумие, слишком молод и неопытен. Даже испытательный срок ещё не прослужил в отряде.

И вот сейчас, когда, казалось, поиск счастливо завершён, и потеряшка нашлась, причём живой и здоровой, на что Тарк уже и не надеялся, всё ещё больше усложнилось.

Мотаясь по мирам, ночуя, где придётся, ловя за хвост призрачные следы, Тарк и сам не заметил, как личность девушки стала интересовать его всё больше и больше. Виною тому, конечно, были рассказы Коррина о сестре. Парню было нелегко, и чтобы тот не замкнулся, не потерял надежду, Тарк каждый вечер просил его рассказать что-нибудь о Риль. Это был не совсем праздный интерес. Лучше узнав девушку, Тарк мог понять, где её стоит искать в первую очередь. Так оказалось, что о Риль он знал теперь многое, очень многое. И поневоле его мысли всё чаще возвращались к девушке. Это дело приобретало для него личный оттенок.

И сейчас это многое позволило ему сделать правильные выводы из увиденного. Отказ возвращаться домой -- не прихоть, не детская выходка. За всем этим стоит что-то очень серьёзное и весомое.

В номере портовой гостиницы Коррин дал, наконец, волю своим чувствам.

- Это всё ты, ты виноват, ты разрешил ей остаться! -- набросился он на Тарка, но под холодным взглядом командира, отступил, -- Я такой дурак, бросил её с этим чешуйчатым чудовищем, -- простонал парень, обхватив голову руками.

Тарк встряхнул его за плечи. На него смотрели мутные, ничего не осознающие от душевной боли глаза парня.

- Ты не дурак, ты слепой идиот. Ничего ей у драконов не грозит. Она не могла вернуться с нами. Из-за своей слепоты ты не заметил самого главного. Драконы её не просто инициировали. Она кровник одного из них, и подозреваю, что той ящерицы, которую мы так ловко заломали на скалах.

- Нет! -- дёрнулся как от удара Коррин, -- не может быть! Риль никогда бы... не пошла на это!

Тарк сочувственно похлопал парня по плечу.

- Драконы, знаешь ли, так просто своею кровью не разбрасываются. Думается мне, что им пришлось пойти на этот шаг, чтобы спасти ей жизнь. И теперь она не просто кровник, но ещё и должник. Никто не собирается бросать твою сестру здесь. Но действовать будем аккуратно. Эти чешуйчатые к нам относятся без должного, скажем, уважения. Если сунемся в лоб, то всё испортим. И ещё, -- командир положил руку на плечо Коррину и крепко сжал, -- кровник - это, он помедлил, подбирая нужное выражение, -- это не просто слово. Мы не знаем в точности, что происходит между драконом и кровником, но между ними образуется некая связь.

- Значит..., -- Коррин нахмурился, пытаясь осознать сказанное.

- Значит, у тебя появился новый брат, -- ухмыльнулся Ригли, -- поздравляю с чешуйчатым родственником!

Маги разом заулыбались. Даже Коррин вяло улыбнулся, шутка сняла напряжение. Но в глазах командира не было, ни намека на веселье. О том, что Риль может теперь вообще не вернуться домой, он решил умолчать. Самому думать об этом не хотелось, но логика страшная вещь. Именно она подсовывала ему неприятные выводы: Риль не просто кровник, она чем-то очень важна драконам. Важна настолько, что те приняли её в Гнездо и помогли с инициацией. Неслыханное участие в судьбе человека...

Была ещё одна вещь, сильно беспокоившая Тарка: отпустят ли драконы девушку, даже если та, расплатившись, захочет уйти? Маги и раньше сталкивались с кровниками драконов, те называли себя "асхалутами" и жили бок о бок с драконами. Может, такую судьбу уготовили чешуйчатые и для Риль? Ещё эта секретность, запорталить бы её куда подальше. Да и интерес девушки к старому порталу был не случаен. Понять бы ещё, что к чему.

Пожалуй, одни они здесь не справятся. Надо запросить поддержку у Магистрата. Пусть пришлют разведку. Там как раз есть спецы по драконам, а то последнее время они совсем обленились, такое дело продраконили.

Портал закрылся, но Риль не сдвинулась с места, позволяя слезам, наконец-то, смешаться с дождем. Она так и стояла, подставив лицо под капли падающей с неба воды. Вздохнула, вытерла рукавом плаща слезы. Время жалости прошло. Шагнула к краю скалы. Размахнулась... В воду, мелькнув белым на темном небе, полетела жемчужная подвеска, следом булькнулся прозрачный камень.

- Прости, брат, -- шепнула Риль, -- но я не могу принять твою помощь. Пришло время мне решать всё самой.

Она не оглядываясь, потянулась к структуре, удерживающей дракона. Нашла силовую линию, размыкающую структуру. Её показал Тарк, перед уходом. Потянула, и структура беззвучно распалась, лишь лёгкая волна холода, пришедшая от уничтоженного заклинания, заставила девушку поёжиться.

Силовые линии растворились в воздухе, оставив вместо себя легкое марево. Оно тоже развеется, но не сразу. Сильное заклинание наложили маги на дракона, и следы от него продержатся ещё месяц. Потом исчезнут и они.

Риль стояла, напряженно прислушиваясь к тому, что происходит у неё за спиной. Но вокруг ревела, набирая силу, буря. Ветер срывал пенистые шапки волн, с силой швыряя их на скалы. Чёрные тучи клубились над океаном, сливаясь на горизонте с чёрной, бурлящей, словно варево в котле, водой. Чёрные в тон окружающей непогоде, мысли отравляли душу Риль, разъедая сердце горечью.

Она стояла, вглядываясь в темноту бури, трусливо не решаясь обернуться. Кто она сейчас для дракона? Предательница, заманившая кровного брата в руки людей. И сейчас страшно злой дракон прибьёт её на месте или покалечит. Ну и пусть. Ей так плохо, что лучше умереть, чтобы больше не мучиться.

Неожиданно теплые руки обняли Риль. Она дернулась, попыталась отшатнуться, но её лишь крепче прижали к себе.

- Спасибо, -- выдохнул ей на ухо дракон.

Риль так и замерла. Она ждала всего - гнева, обвинений, нападения, но..... "спасибо"?!

- За что? - прошептала Риль.

- За то, что ты не ушла с семьей.

- Но..., -- девушка с трудом собрала враз разбежавшиеся мысли. К тому же она так устала и совсем замерзла под пронизывающими порывами ветра. А дракон был теплым, почти горячим. К нему хотелось прижаться всем телом, согреться, закрыть глаза и забыть весь сегодняшний кошмар. Ластирран мягко развернул её к себе, скинул с девушки мокрый плащ. Крепко прижав, укрыл от непогоды под своим плащом. Риль осторожно обняла его, с наслаждением впитывая тепло его тела. Сквозь шёлк мужской рубашки слышно было, как ровно и гулко бьётся драконье сердце. Риль только сейчас поняла, как она замёрзла.

Но упрямство не испугаешь простым переохлаждением. И когда зубы девушки перестали стучать от холода, она спросила:

- Ты знаешь наш язык?

- Нет, -- тёплое дыхание согрело её макушку.

- Но как ты понял, что... -- Риль не закончила, вопрос был ясен и без слов.

- Твоё лицо, сестрёнка, -- рука Ластиррана прошлась вдоль её спины, изгоняя холод, -- столь красноречиво, что мне не нужны были слова, чтобы понять тебя. Мне жаль, я видел твою боль.

Вот так -- мне жаль. Ни одного вопроса, ни одного упрёка. Дракона словно подменили, словно не он лежал поверженный на скалах.

- Ты не сердишься? -- Риль подняла лицо, с опаской и недоверием вглядываясь в чёрные глаза. Но пламя в драконьих зрачках лишь слегка трепетало.

- Нет, -- Ластирран наклонился, и его горячее дыхание опалило щеку девушки, -- твоё удивление не было притворным. Встреча была случайной. Но подобное не должно повториться, -- дракон выпрямился, и яростное пламя взметнулось в его глазах, -- ты понимаешь, чем это грозит твоим людям.

Риль кивнула.

- Иначе мне придётся отгрызть тому блондину его светлую голову, -- добавил Ластирран уже про себя. Уж больно ему не понравились взгляды, которые маг кидал на девушку.

Да и тот чёрноволосый слишком крепко прижимал к себе Риль. Хотя, он ведь её брат. Эмоции Риль, когда она смотрела на него, говорили сами за себя. Как же внезапно проявилась эта долгожданная эмоциональная связь. Видимо, сыграл свою роль испуг девушки за него. Он еле успел прикрыться от Риль. Как всё внезапно и как вовремя! Теперь не нужно задавать лишние и неприятные вопросы. Суть разговора девушки с магами ему ясна и без знания их языка.

Конечно, каждого из них он хорошо запомнил, и не преминёт отомстить за унижение при встрече. Но это дело его и тех магов, впутывать Риль он не станет. Хотя, брата девушки придётся пощадить, а вот того белобрысого он с радостью погоняет по земле. Знатная из него выйдет добыча. Внутри Ластиррана радостно взревел дракон, в предвкушении охоты.

И всё же, как не вовремя семья нашла Риль. Но будем надеяться, что девушка была убедительна, и у семьи хватит ума не вмешиваться в это дело. Своей помощью они лишь ускорят начало войны. Совет не потерпит чужаков. Удачно сложилось, что Риль стала его кровником. Теперь Совет отнесётся к ней более благосклонно.

Ластирран так и стоял, сжимая в объятиях продрогшую Риль. С Совета его мысли перескочили на более приятные темы. Одна рука поползла вверх, зарываясь в волосах девушки, вторая сползла ниже, замерев на поясе. Риль дернулась, но её лишь крепче прижали к себе.

- Ш-ш-ш, -- прошипел дракон, аккуратно перебирая пряди её волос, -- я не ем девушек на ужин.

- Даже когда сильно проголодаешься? -- улыбнулась Риль. Она расслабилась, гроза неожиданно миновала. Причины... Причины такого странного благодушия были туманны, но у неё ещё будет время обо всём подумать. А пока, пока она просто нежилась, отогреваясь в тёплых объятиях. Не съест же он её на самом деле, а для соблазнения погодные условия не подходящие. Но удивил её дракон, сильно удивил. Может он, всё-таки, заслуживает доверия, не полного, конечно, но...

Поэтому Риль не стала сопротивляться, когда горячие губы Ластиррана прижались к её губам, а его рука властно легла на затылок, не давая разорвать поцелуй.

*** ** *

Глава 20

Путь обратно не занял много времени. Им не пришлось ждать окончания шторма. Ластирран ради скорейшего возвращения домой, немного подкорректировал направление ветра, и тот снес дождевые тучи в сторону. Произошедшее, хоть и закончилось мирно, но оставило привкус недосказанности. Да и завтрашняя встреча с Советом тревожила обоих.

Утром девушку подняли рано. У Кэстирона прямо талант так барабанить в дверь, что спросонья и не поймешь, то ли по голове тебя бьют, то ли всё-таки в дверь. Риль собиралась в полудреме ровно до того момента, пока дело не дошло до одевания. Пальцы в недоумение пощупали бархатную ткань, пробежались по богатой вышивке, глаза, сфокусировавшись на этом чуде, распахнулись от удивления. В голове, словно, что-то щелкнуло - Совет! Как она могла забыть? Похоже, встреча с братом сильно выбила её из колеи.

Риль осторожно просунула руки в рукава, потянула на себя ткань, заглянула в зеркало - на неё смотрела взлохмаченная девушка, ну не успела ещё причесаться, зато платье точно, как у принцессы. чёрное, украшенное золотой вышивкой, по подолу и краю рукавов пущена широкая тесьма, отделанная мелкими бриллиантами, широкий золотой пояс подчеркивал тонкую талий, а вот вырез... вырез можно было сделать и поскромнее. Принцесса получилась немного развратной. Такое одевают, чтобы соблазнить и затащить в постель, но никак не на деловую встречу, или она что-то пропустила? Может у драконов так принято?

Риль распахнула дверцы шкафа. Портить чужую, подаренную одежду нехорошо, но лучше она будет чувствовать себя виноватой за порчу имущества, чем краснеть под откровенными мужскими взглядами.

В коридор она вышла с гордо поднятой головой. Волосы подняла вверх, уложила, как смогла, а на грудь накинула газовую ткань, отпоров её с другого платья.

Кэстирон, похоже, давно уже подпирал стенку в ожидание её выхода. Окинул одобрительным взглядом, удивленно поднял брови на новую деталь туалета, но промолчал. Молча повернулся и пошел по коридору. Дракон вел девушку куда-то вглубь дома. Здесь она ещё ни разу не была. Вот картинная галерея. Мастерски исполненные портреты драконов так и манили провести у каждого, как минимум, несколько минут. Но, как не хотелось замедлить шаг, осмотреться, увы, её проводник шел не останавливаясь.

Риль решила уже воззвать к совести Кэстирона, но слова замерли, так и не слетев с её губ. Как ей раньше не бросилось этого в глаза? Дракон сейчас напоминал хищника - напряженного, собранного, идущего в логово своих собратьев. Страх неприятно царапнул сердце. Но Риль лишь крепче сжала губы. Перед драконами должна предстать не маленькая испуганная девочка. Нет. Она - сильный маг, она - представитель своей семьи, своего народа. Страх постепенно исчез, осталась только решимость, решимость отстоять право на мир.

Кэстирон привел её в небольшой зал. В нем не были мебели, не было окон, лишь в центре стояли две изумрудные колонны. Между ними хаотично сновали белые молнии.

- Это портал, - нарушил молчание дракон, - он ведет в зал Совета. Ласти уже там. Ему разрешено присутствовать. Ты будешь не одна.

Риль невольно вздохнула с облегчением - хоть одно знакомое и дружелюбное лицо в зале.

Кэстирон ещё раз оглядел девушку, недовольно поджал губы, покачал головой.

- Только подумать, мы привели на Совет птенца!

Птенец гордо выпрямился, стараясь казаться выше и значительней, с вызовом глянул на дракона.

- Я предлагала обратиться за помощью к нужным людям. Но кто-то слишком упрям для этого или труслив.

В ответ дракон лишь раздраженно хмыкнул, но, что удивительно, даже не разозлился.

- Не боишься? Хорошо. Значит, готова. Тогда я открываю портал.

- Погоди, - взмолилась девушка, - скажи хоть, сколько драконов меня там ждёт?

Кэстирону явно не понравилось подобное настойчивое любопытство, он помолчал, о чем-то раздумывая, но все же ответил: "Хорошо. У нас есть ещё пара взмахов. Слушай. Тебя ждёт малый Совет. Большой собирается только по самым важным событиям, и в нем участвуют главы всех Гнезд".

Понятно. Её визит не относится к важным событиям. Оно и к лучшему. Чем меньше драконов, тем спокойнее.

- В малый Совет входят семь представителей от каждого Ларда. Наш Лард самый крупный, в него вступило больше всего Гнезд, поэтому мы и возглавляем Совет. Все ясно?

Риль кивнула. Расклад понятен. Ещё бы понять, как относится каждый из Советников к войне с людьми. Но время вопросов вышло. Молнии сменили цвет на золотой, их движение замедлилось, а потом и вовсе остановилось. Взмах рукой, и те послушно расползаются по краям, освобождая проход. Неплохая охрана у драконов. В зал Совета так просто не проберешься.

- Удачи, - Кэстирон кивнул ей, на лице - тревога, даже не улыбнулся на прощанье, а мог бы и подбодрить. Решимость, решимостью, но коленки у Риль почему-то стали подгибаться, - да поможет тебе небо, и пусть в твоих крыльях всегда бьется ветер.

Риль невольно улыбнулся, но так, чтобы дракон этого не заметил. Улыбка, правда, вышла кривой и какой-то нервной. Забавны эти драконьи пожелания, особенно если учесть, что крыльев у неё нет, а ветер хорош в меру. Так и простудиться недолго.

Зал по ту сторону портала был копией первого, разве что гораздо больше в размерах. Да и двери, расположенные напротив колонн, поражали своим размером и массивность. Сквозь них легко мог пройти дракон в своём первом обличье. Нехорошие подозрения стали закрадываться в душу Риль. О чем ещё умолчал Кэстирон, сочтя это неважным, или специально скрыл? Так вроде они играют в одной команде, а может ей это только кажется?

Её сомнения прервали. Громадные створки на удивление легко разошли в стороны, словно ничего и не весили. За ними царил полумрак, наполненный странными звуками - шорохом, скрежетом, шуршанием. Риль поежилась, словно в пещеру к летучим мышам входишь. Хотя, почему, словно. Только вместо маленьких крылатых мышей её ждут большие крылатые ящерицы.

Под ноги скользнуло пятно золотого света. Скользнуло и потянуло за собой. Необычный проводник, но очень кстати. Пол в зале отличался неровностью, камни так и норовили подставить подножку, а упасть перед лицом Совета было бы крайне нежелательно. Сам зал представлял собой природную пещеру, даже не пещеру, а гигантскую полость в чреве горы. Пятно то убегало вперед, то застывало на месте, терпеливо ожидая, когда медлительный, слабый и слепой в темноте человек до него дойдет. Наконец, оно застыло в финальной точке. Риль шагнула в центр пятна и замерла. Казалось, вокруг ничего не происходит, но вот с оглушительным ревом взметнулись языки пламени, освещая зал. Громадные тени заметались по стенам, захлопали крылья, зашуршала чешуя хвостов по камням.

Сбоку вынырнул чёрный дракон, знакомо обсыпанный золотой пыльцой. Теперь понятна расцветка её платья - чёрное с золотым. На фоне Ластиррана оно смотрелось эффектно и гармонично, подчеркивая её отношения с драконом. Ласти вздохнул, отчего теплая волна взметнула её волосы, и устроился рядом, аккуратно ступая лапами, чтобы не задеть хрупкую фигуру девушки.

Риль подняла глаза. Они стояли в некой чаше, а несколькими метрами выше по стене проходил широкий ярус. С него вниз смотрели семь пар чёрных глаз. Пламя, лизавшее потолок яруса, отражалось в драконьих глазах, и казалось, жило в них своею жизнью, отображая эмоции хозяина.

Риль застыла в центре пятна. Прошло уже минут пятнадцать, а она все ещё изображала из себя впавшую в оцепенение принцессу. А что оставалось делать, кроме как стоять с гордо поднятой головой, нацепив на лицо маску вежливого высокомерия?

Разговор сейчас ведется без её участия. Ей достаются лишь его эмоциональные отголоски - то один дракон, то другой взрывают тишину яростным хлопаньем крыльев и скрежетом когтей по камням - только искры разлетаются. Маникюра им, похоже, ничуть не жаль.

Знала ведь на что шла. Глупо было надеяться, что ради неё драконы нарушат традиции и примут второй облик. Да, как же, разхлопались они ради презренного человечишки крыльями. Риль многое бы сейчас отдала, чтобы услышать переговоры Совета.

Может рискнуть? Вон тот чёрный, с золотым ободком по краям чешуи, явно глава Совета и отец Ластиррана. К нему лезть - как-то не по-семейному. Слева от него ярко-красный дракон, явно агрессивно настроенный. Справа - потрясающий красавец, зеленая чешуя, по краям отливающая золотом. Очень интересный окрас, величественный и одновременно умиротворяющий. Да и ведет себя не в пример спокойнее некоторых. Так, все, хватит на него смотреть. Для того, что она задумала сделать, привлекать к себе внимание зеленого красавца опасно для жизни.

В теории все просто - обнаружил защиту, взломал, ну а дальше, зависит от мастерства взломщика, останется его взлом не замеченным или же взломщику приходится срочно исчезать с места преступления. Риль исчезнуть никуда не могла, но и стоять разряженной куклой было обидно.

Она, не глядя на объект, даже глазом не смея косить, мысленно представила себе купол над драконом. Потом утончила одну из своих силовых нитей так, что и сама с трудом её различала, протянула нить до дракона.

Риск, что её манипуляции заметят, был огромен, но и необходимость в них не менее велика. Одна надежда - что её гибридная магия не так заметна для драконов и в то же время, не чужда им. Не зря же она пила драконью кровь, это должно помочь. Жаль, конечно, что нет времени на практику, приходится работать без подготовки.

Нить еле различимым лучом протянулась до дракона, едва ощутимое касание, и она прилипает к куполу защиту. Взлом сегодня не планируется. Простого прикосновения должно хватить, чтобы подслушать разговор драконов.

Девушка едва не покачнулась, когда на неё обрушился гвалт чужих голосов. Мозги попытались вскипеть и отключиться, но Риль усилием воли заставила их работать.

- Что здесь можно обсуждать? Вы только гляньте на этого двуного червяка, да её одни когтем зашибить можно.

- Что она против нас? Разорви меня на части, если эта малявка старше моего младшего.

- Отослать её обратно и все. Зачем нам здесь эта мелочь? Да она и взлететь сама не сможет, не то, что нам помочь.

- И вообще, все людишки одинаковы. Это из-за них мы тогда потеряли Араграда.

- Точно, нечего с ними полёты разводить. Они - добыча, а с добычей не разговаривают.

- Нельзя из-за одного гнилого плода рубить все дерево.

О! Неужели хоть один пацифист подал голос.

- Война - не выход. Им есть, что нам противопоставить. Эта добыча с зубами.

- Тем интереснее будет её погонять.

- Тем больше молодняка погибнет, неизвестно за что? Нам мало тех, кого мы потеряли за последнее время?

Ого, страсти-то накаляются. От частых взмахов крыльев пламя бьется встревоженной стаей птиц, разбрасывая искры почти на весь зал. Но Риль даже не делает попыток уклониться от огненных фонтанов искр. Ей нельзя терять контакт с объектом.

Но все происходит помимо её желания. Связь прерывается, словно кто-то лезвием обрезает нить. Риль с трудом удерживает на лице маску невозмутимости. Провал - ещё не повод впадать в отчаянье.

Она поднимает глаза и встречается взглядом с пламенем, пляшущем в чёрных зрачках главы Совета. Спокойствие, только спокойствие. То, что её маленькую авантюру засек отец Ластиррана радует. Лучше он, что тот ярко-красный. Если она правильно просчитала ситуацию, то именно глава Совета выступает за мирное решение проблемы. Именно он является автором идеи, привлечь одного мага для поиска похитителя драконов. И разбираться с наглой девчонкой будет дома, по-семейному.

Между тем драконы закончили сотрясать воздух крыльями. Пещера дрогнула, потолок, словно каменный цветок, стал открывать гигантские лепестки. Сквозь все расширяющуюся щель внутрь проник свет. Взметнулись в последний раз и погасли языки пламени, а вниз, кружась в столбе света, падали крупные снежинки. Там, на свободе, шел снег.

Первым поднялся с насеста, э-э-э, с карниза глава Совета. чёрное тело, красиво изогнувшись, в несколько ударов крыльев достигло потолка и вылетело из пещеры. Следом поднимались в воздух один за другим остальные драконы. Через пару минут зал опустел.

Пятно под ногами Риль нетерпеливо качнулось в сторону выхода. Девушка постояла ещё мгновение, ловя снежинки в ладонь. Те таяли, оставляя на коже ощущение прохлады. Вредное пятно, не дожидаясь человека, самостоятельно рвануло к выходу. Риль поспешила за ним. Остаться в полной темноте ей не хотелось. Сзади что-то зашуршало, послышались тяжелые шаги и скрежет когтей по камням. Ластирран не бросил свою сестру и вместе с ней шел к выходу. Вот и двери. Риль быстро вошла внутрь, отступив за колонны портала. Дракон занял почти весь зал. Двери захлопнулись, отрезая их от пещеры. Миг и дымка окутывает тело дракона, возвращая ему второй облик.

- Ты - сумасшедшая! Недовылетевший птенец, который ещё крыльями махать не научился, а уже летать вздумал. Безмозглая самка, ты понимаешь, что было бы, если бы на Совете узнали, что ты посмела их подслушивать.

Риль безмятежно улыбнулась, по крайней мере, она надеялась, что её улыбка выглядит именно так. Внутри неё все пело от радости, успех вскружил ей голову. Девушка даже с удивлением отметила, что ничуть не боится разгневанного дракона, наоборот, она чувствовала почти восхищение - дракон в гневе был великолепен. чёрный бархатный костюм выгодно оттенял волосы цвета ночи, а глаза - глаза просто сверкали.

Кажется, она проворонила тот момент, когда пламя, раздраженно мечущееся в его глазах, вдруг поменяло оттенок. Оно стало темным, почти бардовым, и его танец был таким завораживающим.

Мгновение, и дракон сжимает её в своих объятиях, а его губы слегка касаются кожи на её лице.

- Глупый птенец, такой глупый и такой храбрый. Не бойся, отец тебя не выдаст, хотя я бы тебе за подобную выходку чешую бы начистил.

Из портала вышли трое. На поляне леса их ожидал весь отряд. Магистрат решил подстраховаться и прислал сразу трех крупных специалистов по драконам, мол, с теми не знаешь, что ждать, поэтому лучше перестараться, чем потом всем миром драконье дерьмо разгребать.

Все трое были практически легендами и привыкли работать поодиночке, поэтому совместная работа им была явно не по душе. Взгляды, которыми обменивались, всеми уважаемые маги были далеки от дружеских.

"Н-да, дело предстоит непростое", - вздохнул про себя Тарк. Нет ничего хуже, чем быть самым младшим в компании мэтров, к тому же ещё и ненавидящих друг друга. Хорошо, хоть, руководство операцией оставили за ним. Вот только эта троица чихать хотела на руководящие указания малолетнего по их меркам мага. Придется лавировать, и как то искать меры воздействия на магов. В противном случае, каждый из них будет играть по своим правилам, а в итоге они разворошат Гнезда и получат стаю разъяренных драконов.

Идущего первым мага Тарк знал лично. Доводилось даже работать вместе по одному делу. Звали его Хирано Эльнесио. Высокий, чёрноволосый, со смуглой кожей он сам напоминал дракона. Впрочем, те, кто осмеливался шутить по этому поводу, потом очень сильно жалели об этом. Хирано был мстителен и злопамятен.

Вторым их посетил Асканье Рохаро. Про него все уже давно позабыли, так редко он появлялся в магистрате, занимаясь своими собственными исследованиями. А тут как раз его визит совпал с поиском специалистов по драконам. Вот и попал под горячую руку начальства.

Третьим был самый молодой из этой троицы, известный своим авантюризмом Бонас Лоттер. Среди магов давно ходили небылицы про его похождения. Были среди них и настоящие подвиги, но большинство отдавало неприятным душком. То ли по дурости, то ли из-за скуки, но маг часто влипал в неприятные переделки. Однако надо отдать должное, мэтр выпутывался из подобных делишек всегда сам, да и работу свою знал блестяще. Наверное, поэтому, его до сих пор терпели в магистрате.

Глава 21

Угроза начистить ей чешую не испугала Риль, видимо, по причине отсутствия искомой на её теле. Зато взбунтовался некормленый с утра желудок и громко потребовал еды, да побольше.

Ластирран отстранился, насмешливо прищурился: "Никак птенчик проголодался".

Птенчик хищно щелкнул зубами.

- Да, и с удовольствием закусит одним драконом.

Дракон оглядел воинственно настроенную Риль, пробормотав что-то о наглых самоуверенных девицах, покушающихся на бедных драконов. Причем смысл его фразы сводился явно не к гастрономическим интересам этих самых девиц. Риль вспыхнула, готовясь достойно ответить, но её мягко потянули за руку.

- Пошли уже, хищное создание, так и быть накормлю, а то ведь и вправду набросишься.

Пришлось подчиниться. Желудок грозился объявить бойкот и уронить хозяйку в голодный обморок.

По ту сторону портала их ждали. Риль мужественно шагнула вперед, встретилась взглядом с яростно бушующим пламенем в двух парах драконьих глаз и трусливо шмыгнула за спину Ластиррана. Она, конечно, не трус, но жить хочется. Судя по разъяренным лицам братьев, её сейчас будут убивать, долго и мучительно. Быстро же информация здесь расходится.

- Ты, ты, - Кэстирон даже слов не смог подобрать, - да, ты знаешь....

- Тише братец, не маши впустую крыльями, её этим не проймешь, - вступился за неё Ластирран. И правильно, пусть защищает, - ты бы видел, как горели глаза у этой интриганки, когда она Совет вокруг хвоста обвела.

Драконы заулыбались.

- Нечто подобное я и ожидал, - хмыкнул Фэстигран, - я же предупреждал, что её чешуя не такая гладкая, как кажется.

- Как всегда, ты оказался прав.

Риль выудили из-за спины. На её лице ярко горел румянец. Хорош защитник, обозвал интриганкой и ведь непонятно одобряет он её действия или нет.

- Отец поговорит с тобою после ужина, - Кэстирон смерил её серьезным взглядом. Все, шутки закончились, - но я скажу тебе сейчас. За подобное - наказание только одно - смерть. Тебя бы сожгли сразу там, на месте и даже заступничество отца не спасло. Твоя смерть развязала бы крылья Каллахарам. Война стала бы неизбежностью. Следующий раз, если решишь уйти за грань, обратись к нам, мы придумаем способ попроще.

Давно Риль так не отчитывали, словно нашкодившую мелюзгу. Правда жгла, не хуже огня. Она сглупила. Риск был велик и неоправдан. Могла ведь потом спросить у Ластиррана, о чем шла речь на Совете. Могла, то могла, да кто же ей ответит. Их непонятные отношения, увы, не были гарантом откровенности дракона. Так что весь её улов - одно имя. А вот ценность этого улова ещё предстоит выяснить, но не сейчас.

- Хватит, Кэсти. Она все поняла, - пальцы Ластиррана обхватили её за подбородок, подняли опущенное от стыда лицо, - Следующий раз, прежде чем предпринять что-либо, посоветуйся с нами, обещаешь?

Языки пламени в его глазах требовательно задрожали. Риль застыла, не в силах найти нужный ответ. Губы пытались сказать - да, глаза упорно твердили - нет, а сердце, а сердце билось пойманной птицей в груди. Молчание затягивалось, лицо дракона все больше каменело, а пламя в глазах уже рычало от ярости.

- Не мучь, девочку, видишь же, что бесполезно, - проявил вдруг понимание Кэстирон, а вот дальнейшие его слова заставили Риль похолодеть от неприятного предчувствия, - мы найдем способ сохранить жизнь этому безголовому птенчику, обещаю, брат. Есть у меня пара идей.

И обвел Риль весьма многообещающим взглядом.

Риль поежилась. Вот и допрыгалась, вот и дошпионилась. Кто-то собирался вертеть драконами? Ха, это они сейчас вертят ею, как хотят. Используют в темную, а за малейший шаг к свету - палкой по рукам и поводок на шею. И как тут можно выполнить условие драконов? Или её пребывание - всего лишь ширма? Сделать что-либо ей не дают, каждый шаг контролируют. А что потом? Не будет результата - развяжут войну. И обвинить драконов в бездействии нельзя будет - целый маг работал, искал похитителя, но не нашел, увы. Может он был заодно с похитителем? И все, сказочки конец. Да и ей тоже. В лучшем случае, драконы её никуда от себя не отпустят, в худшем - уберут, как ненужного свидетеля.

Так, хватит, отставить панические мысли. Все только начинается. У неё тоже есть идеи, и посмотрим, чей ход станет последним.

Все повторяется, и сейчас Риль тащили за руку по тем же коридорам с той же скоростью, правда, в обратном направлении от портала. Мимо опять проносились великолепные портреты, вот только обида жгла глаза, и смотреть на это великолепие было тошно. И все же у одного из них Риль невольно замерла, точнее, попыталась это сделать. Её естественно дернули вперед, и пол резко ушел из-под её ног. Ластирран ловко поймал Риль, аккуратно поставил на ноги и холодно отстранился.

- Кто это? - Риль указала на портрет, напрочь игнорируя недовольство дракона. Ему стоит понять, что она не игрушка и не собирается соглашаться со всеми его советами, будь они хоть кладезю мудрости. Но и поддерживать глупую ссору она не будет. Не хватало только потерять единственную поддержку среди драконов.

Они остановились напротив портрета, на котором была изображена в полный рост женщина, точнее драконица. Её необычная красота невольно завораживала. Ещё в детстве Риль с удовольствием слушала сказки про страшную Снежную Деву, которая своею красотой заманивала путников в ледяной плен и погружала тех в вечный сон. И вот теперь настоящая Снежная Дева смотрела на неё с холста картины, если бы не одно но - глаза Девы были угольно-чёрными, а в глубине зрачков застыли языки пламени. За её спиной распахнулись два серебристых крыла, на плечах лежал целый водопад снежно-белых волос.

Незнакомка кого-то неуловимо напоминала, ну, конечно же, Гранту, если той прибавить лет эдак ...дцать.

- Это моя прапрабабушка, - соизволил ответить Ластирран.

- Красивая! - восхищенно выдохнула Риль.

- Да, красивая. Но знаменита она не только своей красотой. С её помощью наше Гнездо добилось места в малом Совете, к тому же она возглавила, хм, впрочем, это неважно. Как видишь, Гранта пошла в неё. Забыл сказать тебе отдельно спасибо за сестру. Она ведь у нас с детства жуткая упрямица. Как вбила себе в голову - хочу быть как все в Гнезде, так ничем её было не переубедить. Никакие уговоры не помогали. Теперь же её словно подменили. И как тебе удалось уговорить её примириться со своею внешностью?

Риль улыбнулась: "Я тут не причем. Просто, твоя сестра выросла и все поняла сама. Я ей лишь немного помогла"

Обида растаяла, словно дым от костра, и глаза Ластиррана смотрели на неё с прежней теплотой. Лишь в глубине его глаз ещё ютилась тревога - тревога за неё.

Риль первой протянула руку, тронула дракона за рукав.

- Пойдем уже, а то кушать и правда хочется. Мы ведь сможем прийти сюда ещё раз?

- Конечно, - Ластирран, наконец-то, улыбнулся. Ну, не мог он долго злиться на Риль. К тому же она искренне раскаивалась в своём поступке и действительно хотела с ним помириться. Нет, все же, как удобно стало общаться. Нет лишних сомнений, ненужных вопросов. Пожалуй, решение скрыть их связь от Риль было правильным. Узнай она правду, сразу же подняла бы щиты. А пока доверие между ними подобно хрупкому льду, пусть остается все, как есть. Надо лишь держать её подальше от асхалутов. Те непременно просветят девушку обо всем. А это сейчас крайне нежелательно. Правда разрушит их отношения.

Дракон проводил Риль до её комнаты, где девушку уже ждал то ли поздний завтрак, то ли ранний обед. Главное, что на столе было много вкусной еды.

Риль была свободна до ужина, на котором, похоже, драконы продолжат воспитательный процесс. Пусть воспитывают, главное, чтобы не забыли озвучить решение Совета. В любом случае, Риль с нетерпением ожидала знакомства с главой Гнезда.

А пока..., пока следовало заняться делом. Она и так много времени потеряла на шоу - двуногий червяк, танцующий под дудку ящериц.

Очень кстати заглянула Гранта. Правда первые несколько минут Риль выслушала о себе много нового и нелицеприятного - драконица в выражениях не стеснялась. Самое лестное из озвученного было, пожалуй, двуногая безголовость. Когда та выдохлась, Риль протянула ей кружку с горячим чаем, примирительно улыбнулась.

- Будешь?

- Давай, - Гранта почти залпом выпила напиток, отставила кружку, ехидно поинтересовалась, - от братьев здорово досталось?

- Лютовали, - кивнула головой Риль, потом прищурилась, - но до физических мер воздействия дело не дошло.

Обе заулыбались.

- Потому что считают тебя ещё слишком маленькой, - важно пояснила Гранта, - вот и возятся с тобой, как с несмышленышем. Тебе ведь лет меньше, чем мне. А я ещё самостоятельно из Гнезда не могу вылетать.

- А у нас женщины в мои годы по два - три ребенка уже растят, - парировала Риль.

- Два - три? - недоверчиво воскликнула драконица. Похоже, про человеческую жизнь вне Гнезда ей было известно весьма немного.

- Я могу тебя о чем-то попросить? - доверительно наклонилась к ней Риль, - только это секрет.

Лицо Гранты посерьезнело, но в глубине зрачков заметались любопытные языки пламени.

- Конечно, - понизив голос, отозвалась драконица, - если это не повредит Гнезду.

- Можешь не волноваться по этому поводу. Но ты сама сказала, что братья считают меня ещё несмышленым ребенком и отслеживают каждый мой шаг. А мне не хочется лишних вопросов. У вас ведь есть карты, желательно подробные?

- Да, в библиотеке есть несколько.

- Сможешь принести одну, пожалуйста, - Риль сложила руки на груди в просительном жесте.

Через полчаса она стала обладательницей весьма подробной карты этого мира, а ещё справочника по странам. Ещё два часа Риль с увлечением тыкала пальцем в карту и под диктовку записывала названия стран. Гранта оказалась хорошим учителем. Что не знала сама - зачитывала из справочника. Под конец, Риль составила примерный алфавит самого распространенного человеческого языка, на котором и была составлена карта. Ещё она выписала основные правила чтения. День прошел продуктивно.

Когда Гранта удалилась, Риль с нетерпением бросилась обратно к карте. Вот чёрные скалы, их ей показала драконица, вот юго-запад, берем по прямой, и линия утыкается в край материка. Значит, поиски следует начинать в местечке со странным названием Терлистаги. Вот только название больно знакомо, где она могла его слышать? Идем от противного, какие вообще географические названия этого мира ей были известны до сегодняшнего дня? Город, где она загремела в тюрьму назывался как-то на Аль.. чего-то там, город драконов - Элькарут, но было что-то ещё. Смутно, очень смутно девушка припомнила корабль, капитана и вот оно! Бледнолицый! Именно в этом городе держали похищенную принцессу. Веселое местечко! И посещать такое сразу расхотелось, но придется. А вот про визит без прикрытия - придется забыть. Её авантюризм ещё не настолько сошел с ума, чтобы лезть к похитителям женщин в одиночку. Придется уговаривать одного очень подозрительного и вредного дракона составить ей туда компанию. Пусть поработает, помашет крыльями. Проложить портал самостоятельно Риль не рискнет. По известному закону портал у новичков открывается куда угодно, только не в нужном месте.

- Что у нас новенького? - поинтересовался Тарк, входя в зал гостиницы. Команда оккупировала один из столов и сосредоточенно поглощала обед.

- Тебе начать с хорошего? - уточнил Ригли.

- Давай с хорошего, - Тарк уселся на скамейку, подтянув к себе поближе кружку с горячим хмелем. Эти дни выдались неожиданно холодными, грядущее лето совсем не ощущалось, и он сильно продрог в городе. А хмель здесь варили просто замечательный. Густой, ароматный, он отлично согревал тело, не туманя при этом голову.

- Наша мудрая троица с утра разругавшись с друг дружкой в пух и прах, разбрелась по делам. Куда и когда вернуться - неизвестно.

Тарк в раздражении дернул рукой, едва не разлив на себя горячий напиток. Просил ведь без доклада не уходить. Не хватало только их потом ещё искать. Опытные маги, а ведут себя, словно юнцы. Все они, драконологи, с какими-то повернутыми мозгами. Похоже, изучая драконов, от них можно заразиться драконьими повадками.

- Хорошо, - Тарк побарабанил пальцами по столу, отщипнул кусочек булочки, ммм..., мягкая свежая, - пусть наши мэтры погуляют, авось, к ним в голову ветром умные мысли занесет. Нам тоже делом следует заняться.

Ребята подобрались, отложили ложки. Командир суров - два раза повторять не будет.

- Стик, Ригли и Ханар, вы потрясите ещё раз того королька, что нам первую наводку дал. Может, ещё что всплывет. Чуется мне - не все там было чисто. Мне нужны все подробности, вплоть до того сколько раз чихало в тот день его окоронованное величество. Да, и про окружение не забудьте. Ну, а мы с Коррином...

- К драконам, - оживился тот.

- Нет, - поморщился Тарк, - там сегодня и без нас многомагно. Не будет мешать мэтрам, проявить свой профессионализм. Мы с тобой проверим один городок, куда ведет след портала с чёрных скал. Твоя сестра не просто так им интересовалась.

Все, всем за дело. Сбор, здесь же, через три дня. Отчет каждые четыре часа. По порталам.

На ужин Риль выбрала максимально строгий наряд - светло серая блузка с чёрной бархатной вышивкой и чёрная широкая юбка. Глупо пытаться придать своёму облику хоть капельку значительности, если ты моложе хозяев, и они об этом знают. Но поделать с собой Риль ничего не могла. Пусть хоть внешний вид будет соответствовать её задаче.

Проводить её до столовой вызвался Ластирран. Сам он оделся строго, но по-простому - белая рубашка выгодно оттеняла смуглую кожу, а чёрные штаны довершали его облик. "Красив, что и говорить", - тайком вздохнула Риль. Но почему ей так "везет" с красивыми мужчинами, почему каждый из её новых знакомых идет вместе с довеском в виде целого воза тайн и сложностей?

- Скажи, Ластирран, кто такой Араград? - поинтересовалась девушка по дороге в столовую.

- Значит, это ты тоже слышала, - недовольно хмыкнул дракон. Весь его внешний вид словно говорил: "Мало того, что подслушивала, так ещё имеет наглость интересоваться тем, что услышала и не поняла". Ластирран вздохнул, - это давняя история. Тебе стоит спросить об этом отца. Он лучше расскажет.

Понятно, её опять отправили, правда, четко указав адресат. Но, ничего, она - не гордая. Спросит, обязательно спросит.

Столовая встретила их множеством огней, около длинного, покрытого белоснежной скатертью стола стояли драконы. Почти всех Риль уже знала, а вот двое мужчин, стоящих около Арагрэллы были ей незнакомы. Мать драконов, одетая в невесомый переливающийся чёрный шелк, с улыбкой прильнула к одному из незнакомцев, внимательно прислушиваясь к словам второго. Вот она рассмеялась, потянулась ко второму и коснулась губами его щеки. Риль покраснела, как обычно, не вовремя. Их приход заметили, и в столовой воцарилась тишина. "Вот тебе и значительность, краснеешь, словно малолетняя дура", - в сердцах, обругала себя Риль, но драконы тактично ничего не заметили.

Арагрэлла широко улыбнувшись, обняла девушку, потом повела её знакомить с мужьями. До этого момента, Риль как-то не задумывалась над тем, куда девается прежний глава Гнезда, после появления нового. Оказалось - никуда не девается. Так и продолжает жить в Гнезде. Риль с невозмутимым, как она надеялась, видом поприветствовала двух мужей Арагрэллы. Про то, что в Гнездах их обычно три, думать не хотелось, но вредная мысль все равно пролезла в голову, добавив румянца на щеках.

Отца Ластиррана звали Ильрандор, а отца двух старших драконов - Галактрион. Ужин удался на славу, и все было бы хорошо, если бы не мучительное ожидание последующего разговора с главою Совета.

Глава 22

Расположились они в малой гостиной. Два уютных мягких кресла, рассеянный желтый свет от светильника, висящего под потолком и красно-золотые отблески от ярко горящего камина - все располагало для доверительной беседы, вот только глаза собеседника заставили Риль насторожиться. Все же ей никогда не привыкнуть к этим огненным всполохам в чёрных глазах драконов, слишком необычно, чтобы стать будничностью. С другой стороны, только это пламя, зачастую, выдает эмоции своего хозяина, и угадывать настроение дракона по пляшущим в его зрачках языкам пламени у Риль получалось все лучше и лучше.

И вот теперь сердце девушки сжалось от неприятных предчувствий. Ильрандор спокоен, слишком спокоен, как человек, точнее дракон, которому предстоит выполнить неприятное, но нужное дело. А, так как других личностей в комнате не наблюдается, это дело будет касаться непосредственно её самой.

Камин ярко пылает, разбрасывая алые отблески по стенам. В этом странном каменном доме камины есть почти в каждой комнате. Чувствуется, что пламя служит не просто для отопления, нет, оно словно домашнее животное. При взгляде на огонь, лица драконов всегда смягчаются, а в глазах появляется легкая задумчивость. Вот и сейчас, Ильрандор не торопился нарушить повисшее в комнате молчание, задумчиво разглядывая огонь в камине.

Риль украдкой разглядывает дракона. Хорош, что и говорить. Ластирран явно пошел в отца, вот только в нем не чувствовалась пока ещё та сила, что приходит с опытом и властью. Ильрандор был красив той особенной красотой, которая отличает хищников, хищников стоящих у власти. Риль прекрасно понимала Арагрэллу, когда та не захотела приводить третьего мужа в дом. Второго такого дракона не найдешь.

Ильрандор, наконец, вздохнул, протянул руку к графину с вином, наполнил два бокала.

- Прошу, - бокал перекочевал к девушке. Риль обхватила тонкое стекло ладонью, на стенках бокала разбегались алые искорки, в вине отражался огонь из камина.

- Говорить про то, что случилось на Совете - не буду. Уверен, мои сыновья были весьма красноречивы.

Риль кивнула, крепче сжала бокал в руке, словно он мог придать ей силы.

- Так что отчитывать тебя больше никто не будет, и я, если честно, не вижу в этом смысла. Несмотря на то, что думают мальчики, ты - уже не ребенок. Да, у вас позже выпускают детей из семьи, но, думаю, причина этого только в особенностях вашей магии. По человеческим меркам - ты взрослая женщина, к тому же, талантливый маг, - дракон усмехнулся, признавая её удачный взлом, - поэтому правду скрывать от тебя не буду.

Риль поежилась - многообещающее начало, и какое-то невеселое.

- Ты, наверное, думаешь, что война будет в любом случае, а твое присутствие здесь - лишь хитрая уловка?

Вопрос был риторическим, и Риль промолчала. Ответ и так очевиден. Ильрандор покачал вино в бокале, собираясь с мыслями.

- Если бы мы действительно хотели развязать войну, поверь, не придумывали таких сложностей. Твое присутствие здесь лишний раз это подтверждает. Но пойми и нас. С каждым годом детей рождается все меньше. Не каждое Гнездо может похвастаться рожденной самкой, а без самки Гнездо исчезает. Да и много молодняка гибнет в первых полётах. Нам хватает потерь и без войны.

Риль открыла было рот, чтобы возразить, но дракон поднял руку, призывая её к молчанию.

- Знаю, знаю, ты считаешь, что наши старейшины совсем выжили из ума. Что нужны переговоры, настоящие, с руководством вашего мира, а не с одной, прости, магичкой. Но пойми и Гнезда. Потеря детей затмевает их глаза, одурманивает разум. Все, что они хотят - это вернуть их или отомстить убийце. Ты знаешь, что мы чувствуем друг друга, и когда теряется связь, это означает одно - смерть. Да, мы не видели тел и все ещё надеемся, но эта надежда призрачна, как облако. Гнезда хотят отомстить за гибель своих детей. Жизнь каждого своего сына они оценивают смертью не одного человека. Их печаль велика, ярость наполнила их сердца, и мне не достучаться до них. Я понимаю, что война лишь умножит боль, но и остановить тех, кто столько потерял, не в моей власти. Единственное, что я могу сказать - мне жаль, что это коснулось именно тебя. Но других вариантов у нас нет.

Риль облизала пересохшие губы. Все ожидаемо, ей ещё раз показали глубину той ямы, в которую она ухитрилась попасть.

- Боюсь, у меня для тебя плохие новости, - дракон откинулся на спинку стула. Да, давай, добивай уже, чтоб не мучилась, - Совет дал тебе только две недели на поиски похитителя. Через две недели мы начнем войну.

Риль сглотнула тугой ком, внезапно образовавшийся в горле. И это ожидаемо. Так какого, хвост им в глотку, они тянули с принятием этого судьбоносного решения?!

- Понимаю, это слишком мало, - дракон без труда прочитал все эмоции на лице девушки. Та была слишком потрясена, чтобы что-то скрывать, - но я обещаю, что мы начнем боевые действия с мага, который первым появится рядом с нашими землями, первым, и ровно через две недели. Есть шанс, что им окажется нужный нам маг.

Вот тут Риль действительно стало плохо. Она была абсолютно уверена, что брат с командой никуда не делись, и будут пытаться отследить её перемещения, и как-то помочь. А значит, первым через две недели погибнет кто-то из его команды или он сам. Во рту пересохло, а сердце отстукивало похоронный ритм. Плохо, как же все плохо.

Из тумана отчаянье её вырвал спокойный голос дракона. Тот не стал утешать или оправдываться, но в глубине его зрачков сочувственно трепетали языки пламени.

- Боюсь, у меня к тебе будет ещё одна просьба, - Ильрандор откуда-то, практически из воздуха, достал браслет - белое золото было украшено россыпью чёрный блестящих камней. Красиво, но Риль смотрела на украшение, как смотрят на ядовитую змею, внезапно оказавшуюся прямо под ногами, - твоя свобода на две недели, - он приглашающее подбросил браслет на ладони.

- Свобода? - девушка недоверчиво покосилась на подарок.

- Мы готовы предоставить тебе любую помощь, в пределах разумного, конечно, но условие невмешательства твоего народа остается основным. Браслет позволит нам быть уверенными, что ты не сможешь ни с кем связаться из своих.

- Красивый блокиратор, - не могла не поддеть его Риль.

- Он не только блокирует, но и защищает, - дракон никак не прореагировал на её поддевку, - но у меня к тебе будет ещё одна настоятельная просьба - покидать Гнездо только в сопровождении одного из моих сыновей. Им ты можешь доверять полностью. Поверь, дочка, позволь мне так тебя называть, - Риль машинально кивнула. Да, хоть табуреткой, ей сейчас все равно, - твоя безопасность для нас очень важна. Прошу, одень его сама.

А у самого взгляд такой внимательно сочувствующий, что сразу захотелось поверить, да не просто поверить, а довериться, а может даже и поплакаться на плече. Как же непросто иметь таких союзничков, что норовят ради твоего блага нацепить на тебя строгий ошейник, ну или браслет, как ни назови, суть от этого не меняется.

Риль резким движением почти выхватила браслет из руки дракона, и защелкнула на своём запястье. Белый метал неприятно холодил кожу, а на душе, а на душе царил настоящий холод.

- Ну, надо же, безопасность ему важна, тоже мне, папочка выискался на мою голову - кипела Риль, в раздражении меряя шагами свою комнату. Она слабо помнила, как сюда добралась, как бросилась на кровать, но глаза остались сухими. Внутри было пусто, только сердце подавало признаки жизни, разгоняя боль по телу.

Дура, тупость наивная, честно играть вздумала... А теперь, все будет, ох, как весело. Надо было плевать на обещания и сразу все рассказать брату ещё там на скалах. Тогда хоть она смогла бы их предупредить. А сейчас уже поздно. Драконы все точно просчитали. Риль не выдержала бы, нашла способ сообщить своим о грядущей войне, вот крылышки ей и подрезали. Можно, конечно, создать магического вестника, пусть убогого, но летающего. Да только скорость у него будет не больше, чем у обычной птицы. И брат, наверное, на месте не сидит. Аккурат через две недели его вестник и найдет: "Здравствуй, братец, у нас тут война небольшая намечается, как раз сегодня".

Ещё и брата под удар подставила. Добрый папочка... удружил. Первый маг, что появится у наших земель. Зараза чешуйчатая!

Ночью девушка так почти и не заснула. Лишь солнце показалось из-за краешка гор, она вскочила, умылась, оделась в простое коричневое платье, под низ нацепила штаны, захватила с собой теплый плащ. В сумку сунула запасную одежду. В коридоре было тихо. Риль заспешила вниз. Слуги, наверное, уже встали, и самое верное место их найти - кухня. Слуги у драконов были примечательные, а самое главное постоянные. Люди служили у драконов целым семьями по пять-шесть поколений. Если и переходили, то только в другое Гнездо. Так что верность к хозяевам у них прививалась с детства.

Заспанный слуга попался Риль в коридоре на первом этаже. Бледный вид девушки с фанатично горящими глазами поразил беднягу до глубины души. Он попытался скрыться, но на его беду, коридор не имел боковых ответвлений. Да и Риль не собиралась отпускать его так быстро. Впрочем, слуга без возражений, жить ещё хочется, доставил её к комнате Ластиррана, а так же обещал приготовить корзинку с провизией.

Перед дверью чужой спальни, причем мужской, Риль немного притормозила. Остатки здравомыслия тут же этим воспользовались, но были посланы далеко и надолго. Девушка хладнокровно затарабанила в дверь. Безрезультатно, хозяин спальни не подавал признаков жизни. Ну, что же. По-крайней мере, она попыталась быть деликатной.

Риль нажала на ручку двери и вошла в комнату. Здесь царил полумрак. Из-под приспущенных тяжелых штор едва пробивались робкие лучи утреннего солнца. Огромная массивная кровать была застелена чёрным. В этом Гнезде вообще тяготели к чёрному цвету в интерьере, и выглядел бы дом достаточно мрачным, если бы чёрный не разбавляли каким-нибудь цветом - чаще всего золотым. Вот и сейчас золотые столбы балдахина придавали кровати торжественный вид. Но мысли Риль занимала не она. Девушка оторвала взгляд от шелковых простыней и натолкнулась на внимательный, чуть насмешливый взгляд чёрных глаз.

- Кхм, - смущенно кашлянула она, - с добрым утром.

- С необычным, я бы даже сказал, с приятнейшим утром, - прищурился дракон, а вид у самого такой довольный, что Риль мигом захотелось его придушить, - сюрприз удался. Ты, утром и в моей спальне...

- Хватит, - гаркнула Риль, понимая, что ещё чуть-чуть, и румянец выдаст её с головой, - у тебя пять минут. Жду внизу. И будь готов, возможно, мы будем отсутствовать несколько дней.

- А девочка на взводе, - вздохнул Ластирран, когда прекрасное, но нервное видение скрылось за дверью. И куда она решила сорваться с утра пораньше? Дракон быстро собрался, уверенными движениями наполняя карманы костюма необходимыми предметами. С этой малышкой можно быть точно уверенным, что прогулка предстоит нелегкая. Кошель с монетами и камушками убрал за пазуху. Ножны привычно оттянули пояс, метательные кинжалы заняли своё место. Магия, магией, но оружие никогда не бывает много. Точнее его бывает мало, когда нести уже можно с трудом, или совсем мало.

Набросив на плечи плащ, Ластирран вышел во двор. Вздохнул полной грудью утренний воздух, улыбнулся стоящей с хмурым видом Риль. Отец вчера дал ей полную свободу действий, в безопасных пределах, конечно. Но может, стоит просветить малышку, что лично ей ничего не грозит, даже если война и начнется. Гнездо не даст её в обиду, но и не отпустит. Причин оставить Риль в Гнезде найти можно много, но лично Ластиррану больше нравилась одна. Хотя и придется приложить много усилий, чтобы уговорить малышку остаться. Принуждать её силой не хотелось.

- И куда мы направляемся? - дракон с ленивой грацией подошел к Риль.

- Ты знаешь город Терлистаги?

- Бывал там, - скривился Ластирран, - гнилое местечко. Не хотел бы я там жить.

- Но побывать придется, - отрезала Риль, - сможешь меня туда доставить?

Дракон пожал плечами, мол, куда угодно, не вопрос. Отошел в сторону, замер. Риль подождала минуту, другую, но дракон продолжал изображать из себя каменную статую, даже не думая менять облик.

Не выдержав, Риль подошла сзади, но Ластирран, не оборачиваясь, бросил: "Женщина, ради неба, не мешай выстраивать портал, иначе вместо твоего Терлистага, мы окажемся в открытом океане".

В океане оказаться не хотелось, и Риль поспешно отошла. "Подумаешь, какие мы нервные", - рассуждала она, меряя широкими шагами каменные плиты двора. Но то, что драконы умеют открывать порталы следовало обдумать. Информация была неожиданной. Непонятно, правда, только ли внутри мира драконы могут прорывать пространство или же им доступны межпространственные порталы. Если да, то ясно, почему в трех мирах из семи живут драконы. Они туда просто пришли. Тогда получается, что драконы могут поддерживать связь со своими сородичами из других миров. И захватит ли война с магами только этот мир или все три? От вопросов пухла голова, но ответы придется добывать самой.

Город и, правда, производил неприятное впечатление. Грязные улицы, загаженная набережная, вода, полная мусора. Да и жители были под стать городу. Хотелось сразу же убраться отсюда, но Риль лишь сжала губы, да постаралась пореже дышать.

Дом герцога им показали сразу. Тот серой громадиной возвышался на главной площади города. На удивление, на ней было чисто и пустынно, хотя на соседней улице вовсю шумел местный базар, а сквозь груды мусора приходилось буквально перешагивать.

Собственной интуиции Риль доверяла, хотя и не всегда к ней прислушивалась, но сейчас была абсолютно с ней согласна - следы мага и драконов стоит искать в этом доме.

- Нам нужно попасть туда, - кивнула девушка на герцогский дом. Они стояли в тени на краю площади. Солнце припекало по-летнему, и на открытом пространстве было довольно жарко, особенно тем, кто предполагал перелет на драконе, а не переход через портал.

Ластирран повернул к ней голову, окинул недоверчивым взглядом, потом протянул руку и коснулся ладонью лба девушки.

- Странно, температура в норме, но пациент явно бредит.

Как Риль удержалась и не зарычала, наверное, чудом.

- Если боишься, оставайся, я пойду одна.

- Ню-ню, - дракон окинул её скептическим взглядом, - я, конечно, не специалист, но тут защиты понаверчено. Ты уверена, что пройдешь?

Риль внимательно всмотрелась в серое здание. Н-да, какой-то шутник над ним поработал, причем с маниакальной страстью к защите. Все было сработано топорно и просто, но защитные линии обвивали дом плотным коконом. Не проскочишь.

Одно время Коррин, как и любой мальчишка, увлекался воинскими сражениями и штурмами укрепленных зданий. Риль как-то стащила, ради любопытства, у него книжку про защиту зданий и способы взлома. Неожиданно увлеклась, там не только красивые картинки дворцов были, но и много всего интересного.

- Вот если аккуратно разъединить вон ту зеленую и синюю линии и завязать их друг на друга, то в образовавшийся проем можно пройти. Главное, не ошибиться. Но по схеме они вроде должны быть обе сигнальными, - рассуждала про себя Риль.

- Не уверена, - честно ответила она дракону, - но попытаться стоит.

- Хорошо, - подарил он ей тяжелый взгляд, - идем ночью.

До часа Х, они успели побродить по городу, пообедать. Риль все воспринимала, как в тумане, слишком волновалась. Только один раз, на улице, царапнул неприятный взгляд - высокий чёрноволосый мужчина пристально разглядывал их, но увидев, что его интерес замечен, тут же отвернулся к прилавку.

Глава 23.

Дом герцога встретил их настороженной тишиной. Темные окна с неодобрением взирали на двоих, притаившихся в тени людей. Луна, временно скрывшись за облаком, могла бы опровергнуть это утверждение. Она могла бы точно сказать, что один из них не человек. Но хозяйка ночного неба изволила отдыхать этой ночью, и не вмешиваться в дела смертных.

Риль, покусывая от волнения губы, замерла на краю площади. Патруль стражи только что миновал это место, не заметив ночных гостей, хотя добросовестно посматривал по сторонам. Можно сказать, что площадь перед домом герцога была тем самым местом, где стража вспоминала о своём долге и проявляла ожидаемую бдительность. На улицах города стражники вели себя не в пример свободнее. Но вот они скрылись в боковой улице, и дракон дернул девушку за рукав: "Пошли?"

Риль помедлила. Идти было боязно, да и кое что настораживало. С момента предыдущего осмотра в защите здания произошли небольшие изменения, и скорее всего, хозяин особняка не был в курсе этого новшества.

С другой стороны, если отбросить версию ловушки, все складывается как нельзя лучше. Главное не столкнуться с ворами, что решили посетить герцога этой ночью. Но шансы на встречу невелики. Их интересы лежат гораздо ниже жилых комнат герцога.

Две тени беззвучно пересекли площадь, прошли взломанную добрыми ворами защиту. Попасть в дом оказалось просто, если пользоваться уже проторенной дорожкой. Но внутри дракон замер, повел носом и, велев оставаться на месте, отправился на разведку.

Небольшой шум сзади резанул по нервам. Риль подпрыгнула на месте, одновременно пытаясь повернуться. Но сделать это ей не дали. Одна рука плотно зажала ей рот, вторая блокировала руку. Девушку развернули и с силой прижали к стене. Риль и глазом не успела моргнуть, как оказалась полностью обездвиженной. Незнакомец чуть придвинулся и тихо прошептал на ухо: "Тихо, не дергайся. Свои".

- Свои рот не затыкают, - съязвила про себя Риль, но все же кивнула, голос незнакомца был подозрительно знаком.

Мужчина убрал руку в перчатке от её рта, отпустил запястье, шагнул чуть в сторону, так, чтобы на его лицо упал свет от дальнего окна. Риль нервно вздрогнула. Нет, только она со своей везучестью могла напороться ночью в чужом доме на главу отряда МОСП.

- И что мы тут делаем? - он снова шагнул к ней, и теплое дыхание защекотало кожу, - или это теперь модно по ночам в дома вламываться?

- Наверное, уже модно, раз ты тоже здесь, - прошептала Риль. Не дом, а проходной двор какой-то. Хорошо, что сам герцог Эспергус куда-то умотал по делам на три дня. Об этом им поведал хозяин трактира, где они обедали. Брат трактирщика служил у герцога, и сведения было надежны.

- Мы здесь по делам, - прошипел Тарк.

- Мы тоже, - парировала Риль.

- Мы? - поднял брови Тарк, - никак ящерицу с собой прихватила?

- Он не ящерица, - вспыхнула девушка, потерла ноющее запястье. Хватка у Тарка была железной.

- Ну, конечно, - шепот мага приобрел издевательские нотки, - не ящерица, а многоуважаемый дракон, любезно согласившийся прогуляться с дамой сердца ночью по дому герцога. Как романтично! - Тут маг замер, его взгляд мигом приобрел хищную остроту, - Ну-ка, ну-ка, а это что у нас?

Он цепко ухватил многострадальное запястье девушки и поднес его к глазам.

- Какая штучка! - восхищенным шепотом поведал он Риль, - тонкая работа, и где такие раздают?

- Где раздают, там больше нет, - хмуро ответила Риль, пытаясь освободить руку.

- Конечно, нет, - Тарк неожиданно отпустил её конечность, оглядел девушку пронзительным взглядом, - такие красатульки только под заказ делают для конкретного носителя.

- Твою.... раскривую...

Бедное сердце Риль в который раз за ночь рухнуло куда-то вниз, потом, подумав, все же вернулось к хозяйке с воплем: "Дура"! А что она собственно хотела, чтобы драконы не имели под рукой запасной вариант приструнить вышедшего из повиновения мага?! Не все же такие честные дуры, как она. И так без браслетика долго проходила. Могли ведь сразу нацепить. Такую штуку сварганить дня два надо, максимум три. Нет, ждали чего-то. Все равно обидно. Да, только с обидой много не повоюешь.

- Что, хозяев добрым словом вспоминаешь, - усмехнулся Тарк, прочитав все по лицу Риль.

- Они мне не хозяева, - прошипела девушка.

- Да, а разве ты не для них особнячок грабишь? - с ленцой в голосе прошептал маг, - а мне казалось, что ящерицы другой работенкой напрягают. Ну, там камушки всякие охранять. А тут гляди-ка, не охранять, а воровать камушки заставляют.

- Кретин, - Риль толкнула его рукой в грудь, пытаясь заставить отшагнуть от себя. Бесполезно, словно в стену ударила, - мы не воровать сюда пришли.

- Неужели? - деланно изумился Тарк

- Да, - Риль тоже умела язвить шепотом, - говорят у герцога прекрасные подвалы. Вот, пришли полюбоваться.

- Надеюсь, на винные, - как-то странно напрягся маг.

- Ну, почему же только на винные, и другие тоже, весьма любопытны.

Раздавшийся сбоку шепот заставил её подпрыгнуть от неожиданности, а сердце екнуть от радости.

- Не думаю, сестренка, что тебе стоит идти дальше винных подвалов.

- Согласен, Риль, это зрелище не для тебя.

А вот и её кровный братец рядом нарисовался. И сразу же спелись - туда не ходи, на то - не смотри. И быстро так спелись, вот только кажется того пореза на рубашке у Ластиррана утром ещё не было, да и Коррин руку на весу держит. Неплохо мальчики пообщались, продуктивно, главное успели обо всем договориться.

- Тогда идем вместе до подвалов, оставляем на входе Риль, а сами на разведку, - подвел итог Тарк, - Только прошу, дорогая, не пей слишком много. Нам потом ещё отсюда уходить надо будет и желательно без шума.

Риль тихонько зарычала

- Ну что, ты, доррррогой, я без вас пить не буду. Продержусь уж, как-нибудь, без бутылки.

Пустынный дом, мрачные коридоры, маленький шарик света, созданный Тарком, выхватывал из темноты то картину, то напольную вазу, то скульптуру. Герцог явно пытался придать своёму жилищу аристократичный вид, но бессистемная расстановка произведений искусства производила неприятное впечатление своей захламленностью.

В доме кроме четырех незваных гостей больше никого не было. С закатом солнца слуги покидали дом, чтобы вернуться сюда только утром. Ночи хозяин предпочитал проводить в одиночестве или в компании с очередной жертвой, и свидетели ему были не нужны. Магическая защита и собственная репутация позволяли ему не бояться грабителей. Сумасшедшие, если и были среди воров, то очень быстро закончились. Герцог всегда был рад гостям, особенно тем, о чьем исчезновении никто не спросит.

За поворот показалась лестница, ведущая вниз. В молчание четверо спустились в подвал. Каменные ступени немного скользили, и Риль приходилось крепко держаться за деревянные перила, вбитые в стену. Подвал и вправду оказался винным. Вдоль стен выстроились стеллажи с блестящими в свете магического светильника донышками бутылок с вином. Налево уходила целая анфилада подземных залов. Да, богатая у Эспергуса коллекция. Таким количеством вина можно целую армию напоить. Не то, что одну магичку.

Направо от лестницы темным металлом блестела окованная дверь. Около неё дракон замер, потом еле слышно зарычал. Тарк с Коррином обменялись понимающими взглядами. А Риль все меньше и меньше нравилась идея остаться здесь в одиночестве.

Тарк подошел к двери, потом обернулся к девушке.

- И что нам нужно будет там искать? - задал он окружающему пространству вопрос.

Окружающее пространство крепко задумалось. Н-да, задачка ещё та, и как выйти из положения, не нарушив договоренности с драконами? Нет, она всё-таки полная дура, если до сих пор пытается честно выполнять все их условия.

- Вам - не знаю, а нам - следы драконов, - ответила она.

- Даже так? - удивленно вскинул брови маг. Покосился на Ластиррана, но тот ответил невозмутимым взглядом. Дракон обнял Риль, притянул к себе: "Прости, я должен пойти с ними. Мы постараемся справиться быстро, и не волнуйся, в доме больше никого нет. Ты здесь будешь в безопасности".

- Не скучай, красотка, - подмигнул ей Тарк, - так и быть, для храбрости разрешаю откупорить бутылочку вина. Чтобы было не так скучно нас дожидаться.

В тишине подвала раздалось приглушенное рычание, но маг, проигнорировав недовольство дракона, повернулся к двери. Рядом с ним встал Коррин. Защитные плетения накладывал человек, а значит, вскрывать их придется им двоим. Дракон в таком деле не помощник.

Риль вздохнула - одной здесь будет явно неуютно. Невольно она попыталась шагнуть вперед.

- Нет, Риль. - Ласти мягко удержал её на месте, - тебе лучше оставаться здесь. То, что находится за этой дверью, ты не сможешь забыть никогда, и поверь, счастья это тебе не принесет.

Риль кивнула, давая понять, что справится. Она - не маленькая девочка и темнотой её не испугаешь.

Дверь, не выдержав напора целых двух магов, сдалась довольно быстро, и девушка осталась одна. Она огляделась - светильник, оставленный ей Тарком, давал не слишком много света. В чёрнильном мраке тонул левый коридор. За спиной в темноту уходила лестница, а справа за дверью начиналось царство смерти. Не нужно быть гением, чтобы догадаться, чем баловался герцог. Не зря так побледнел капитан, услышав о местопребывании принцессы. Интересно, как она там? Сильно ли пострадала? Может попросить брата навестить короля и разузнать подробности? Нет, не стоит. Вместе с этими подробностями всплывет её арест и пытки. А нервы у брата не железные. Мысли о Коррине помогли ей отвлечься.

И все же каждый звук, раздающийся в подвале, заставлял её вздрагивать и сильнее вглядываться в темноту. Злостное воображение услужливо рисовало страшных чудовищ, роняющих на каменный пол слюну, при виде одинокой и сладкой жертвы.

Но вот в вязкую тишину вплелся новый звук. Сомнений быть не могло, кто-то спускался по лестнице в подвал. Риль похолодела. Что делать?

Скрыться в левой части подвала, но тогда возвращающихся магов может поджидать неожиданный сюрприз. Неизвестно с какими намерениями идет сюда незнакомец. Враг или друг? Она не может отступить, оставив в тылу магов неизвестного.

Риль шагнула в сторону, скрывшись в тени. На ходу она сплетала нити в атакующее заклинание.

Незнакомец уверенно шагал вниз, даже не прибегая к помощи светильника. Наконец, он ступил из темноты лестницы на каменные плиты пола. Высокий, чёрноволосый - это был тот самый маг, который запомнился ей днем в городе. Ну, точно, не дом, а проходной двор. Теперь только не хватает для полноты картины самого герцога, внезапно вернувшегося с полдороги домой.

Интересно, и что чёрноволосому понадобилось здесь ночью? Может он ассистирует тут по ночам или уборщиком подрабатывает?

Мужчина шагнул вперед, потом, заметив Риль, остановился. Несколько секунд они молча разглядывали друг друга. Все это время девушка держала в руке связку атакующего заклинания, чтобы при малейшей угрозе запустить её в незнакомца, но тот неожиданно широко улыбнулся.

- Ай-яй-яй, такая милая девушка, неужели у вас подымится рука на старого мага?

Риль только фыркнула в ответ, всем видом показывая, что именно от таких старых магов и следует ждать неприятностей. Да и какой же он старый? На вид лет сорок, не больше, статный, ухоженный, чем-то на дракона смахивает, но человек.

- Если вы позволите, старику дать вам маленький совет, милое создание, то заклинание, которое вы держите в ваших очаровательных ручках и готовитесь применить в мою сторону, разнесет здесь пол подвала. Мне, конечно, не жаль вина, хотя здесь, по слухам, имеются весьма ценные экземпляры, но боюсь, что ваш щит, моя отважная, не выдержит ударной волны.

По мере его проникновенной речи, девушка хмурилась все сильнее. Разнесет пол подвала? Но она всего лишь хотела заморозить подозрительного мага. Опять что-то напутала. И как прикажете строить структуры заклинаний, когда в любом из них мало того, что может закрасться ошибка, так ещё и драконья кровь придает неожиданный эффект. Риль нехотя отпустила нити, те, чуть помедлив, растаяли в воздухе.

- Потрясающе, - маг улыбнулся ещё шире, наклонил голову набок, продолжая бесцеремонно разглядывать Риль, - милая девушка, вы в курсе, какое вы чудо?

Чудо недоверчиво хмыкнуло, и на всякий случай сделало шаг назад.

- Позволю себе предположить, что передо мною - асхалут?

- Нет, - насторожилась Риль. Горящие нездоровым интересом к её особе глаза мага доверия не вызывали, к тому же тот подозрительно осведомлен о мире драконов. До двери, за которой скрылась троица, исследователи, схлопни их портал, бросили её тут одну, оставалось всего пару шагов. Другого пути отступления у неё нет. Если маг нападет, придется уходить в знаменитые подвалы Герцога. Ну, хоть одно заклинание её щит-то выдержит? Она полдня его выплетала.

Но незнакомец не проявлял никакой враждебности, наоборот, на его лице читалось восхищение с примесью жгучего любопытства.

- Нет? - он удивленно поднял брови, - но я не мог ошибиться. Кровь драконов в вас явно присутствует.

- Да, не ошиблись, я кровник дракона, - нехотя ответила Риль.

- Как любопытно! - восхитился маг, - если милое создание не будет против, я бы хотел продемонстрировать, как правильно создавать замораживающее заклинание.

Милое создание побледнев, отступило ещё на шаг назад.

- О, не волнуйтесь, это будет всего лишь иллюзия. Мне кажется, что моя помощь будет вам полезной.

Риль разрывалась между желанием научиться хоть одному правильному заклинанию и недоверием к подозрительному магу. Но хоть маг и вызывал подозрение, а особенно его визит в дом герцога в неурочный час, но угрозы от него Риль не ощущала. Да, вариант того, что незнакомец может оказаться похитителем драконов приходил ей в голову, но был отвергнут. Улик против него нет, спросить в лоб - глупо, пока просто подозреваем, а там посмотрим.

- Иллюзия? - уточнила Риль.

- Только иллюзия, опасливая вы моя, - с самым серьезным видом подтвердил маг, лишь в глубине его глаз мелькнули смешинки.

Все оказалось просто. Риль ошиблась немного, но кардинально. Увы, даже изменение угла наклона одной нити к другой может привести к совершенно неожиданному эффекту. Девушка пристально вглядывалась в иллюзорную структуру, созданную магом. Тот медленно поворачивал её, давая Риль возможность рассмотреть все в деталях и запомнить. Со стороны структура напоминала снежинку, у которой соединили попарно все вершины. Магов с детства тренировали запоминать подобные вещи за считанные секунды, и через несколько минут в руках Риль переливались серебряные и белые нити замораживающего заклинания - настоящего, не иллюзорного. Девушка сразу же почувствовала себе уверенней и немного расслабилась. Похоже, маг этого и добивался.

- Неплохо, неплохо, вы все схватываете на лету. Приятно иметь дело со столь талантливым дарованием. Позвольте, мне представиться - Хирано Эльнесио, к вашим услугам. Будем ли мне дозволено узнать имя чудного создания?

Девушка скривилась - манера разговора мага выводила её из себя.

- Риль, - буркнула она.

- Риль, - повторил маг, словно пробуя её имя на вкус, - знаете, дитя, а вы очень похожи на свою мать, Эрилиэлла. И, если я не ошибаюсь, именно вас искали так тщательно последнее время, и по причине вашей связи с драконами, магистрат отправил сюда рабочую группу.

Риль промолчала. В словах мага, пусть и немного обидных, была лишь правда. В том, что её узнали, тоже не было ничего странного. Её семья довольно известна среди магов. А с исчезновением девушки, стала ещё известней.

- Я не намерена с вами ничего обсуждать, - отчеканила она.

- Намеренья иногда могут только мешать, - философски заметил Хирано. Голос его внезапно стал более низким и глубоким. Его чёрные глаза замерцали серебром, и девушка с ужасом осознала, что её тело больше не слушается свою хозяйку. Пальцы сами собой отпустили нити атакующего заклинания, а бархатный голос мага продолжать завлекать, подавляя волю и принуждая к откровенности. Риль с безнадежностью ощутила, что и над своим разумом она больше не властна. Ею сейчас овладевало только одно желание - рассказать магу все, все без утайки. Она попыталась закрыть рот рукой - тщетно..., тело окончательно оцепенело.

Сквозняк шевельнул волосы на голове у девушки, на плечи легли чьи-то теплые руки, прогоняя сковывающее оцепенение.

- Хирано, потрудитесь объяснить ваше присутствие здесь и нападение на госпожу мага! - внешне спокойный Тарк стоял напротив мага, но по его глазам было видно, что тот еле сдерживается от ярости. В руках Коррина уже поблескивали красно-чёрные нити атакующего заклинания, весьма опасного даже на вид. Риль с невольной завистью покосилась на брата - и когда она сама сможет создавать нечто подобное?

Хирано никак не прореагировал на демонстрацию силы.

- Нападения не было лейсер Тарк (лейсер - звание мага, занимающего должность командира отряда МОСП). Я бы ни в коем случае не посмел причинить вред уважаемой Эрилиэлле, - Тарк лишь недовольно прищурился на раскрытие инкогнито девушки, - всему виной мое неуемное любопытство. Так неожиданно встретившись с кровником дракона, мне просто захотелось узнать о них как можно больше.

Н-да, вид у мага был раскаяно-покаянный, вот только в искренность этого раскаянья Риль не верила.

- Поэтому вы решили применить к моей сестре заклинание принуждения? - вскинулся Коррин.

- Я искренне сожалению, - наклонил голову маг.

- Хорошо, с принуждением мы разберемся потом, но причины вашего пребывания в доме герцога, нам бы хотелось услышать сейчас, - нарочито спокойным тоном осведомился Тарк. У Риль от его тона мурашки по коже пробежали, за спокойствием скрывалась бушующая ярость, но Тарк профессионал - поддаться эмоциям - значит проиграть.

- Но, уважаемый лейсер, я же не интересуюсь, причинами вашего пребывания в подвалах сего дома, хотя это и весьма любопытно, а если к этому прибавить ещё и компанию из дракона правящего Гнезда, то можно сделать весьма неоднозначные выводы.

Такр лишь побледнел, но сдержался. Риль и сама чувствовала, что маг просто издевается над ними. Внутри неё поднималась волна раздражения на скрытного мага.

- У каждого из нас есть свои причины находиться здесь этой ночью. Думается мне, что в нужное время все раскроется само собой. А теперь позвольте мне откланяться. Мое почтение, госпожа Эрилиэлла. Поверьте, встреча с вами самый приятный сюрприз за последние годы моей жизни. Я искренне надеюсь, что наше знакомство продолжится.

- И не надейся, - ответил вместо неё дракон, собственническим жестом обняв девушку. Но маг лишь усмехнулся. Поклонившись всей компании, он скрылся в темноте на лестнице.

Глава 24.

- Ты его что, просто так отпустишь? - завопил Коррин, лишь только шаги мага стихли на лестнице. Он с трудом, но сдержался, чтобы не запустить своё смертоносное творение в спину Хирано.

- Предлагаешь арестовать его прямо сейчас? - зло прищурился Тарк, - поверь, был бы малейший повод, я бы его использовал.

- Но он же напал на Риль!

- Да?! И что мы предъявим в качестве доказательства? Ее, - он кивнул в сторону девушки, - здесь нет, и не будет, пока мы не разберемся во всем или она не согласится вернуться.

Коррин сник, потом, щелкнув пальцами, развеял заклинание.

- Но разговор с ним мы ещё не закончили, - вздохнул Тарк, - правда, давить на него я не смогу. Умный, зараза, сразу понял, что магистрату о Риль мы не доложили.

- Он может рассказать? - озабоченно поинтересовался Ласти. Осведомленность широкого круга лиц о девушке повлечет ненужные осложнения.

- Не думаю, - мотнул головой Тарк, - судя по всему, он сам не хочет огласки, да и не ждал нас здесь встретить.

Маг повернулся к дракону: "Ну, что, братец. Может пришла пора рассказать нам о ваших хвостатых проблемах, - поинтересовался Тарк, маскируя за шуткой, предложение пойти на откровенность, - а то от госпожи Эрилиэллы правды не дождешься. Неплохо вы её запугали".

- Риль никто не пугал, - нахмурился дракон, демонстрируя оскорбленное высокомерие, потом важно добавил, - ей у нас ничего не угрожает.

- Неужели? - состроил недоверчивую гримасу Тарк, - так какого скрученного портала вам от неё нужно? - вышел он из себя.

- А вот это не твоих крыльев ветер, - прорычал дракон, тоже теряя терпение и делая шаг к магу.

В воздухе замерцали спешно создаваемые структуры заклинаний, а ещё ощутимо потеплело.

- Ещё кто сдвинется с места или хоть слово скажет - заморожу, - Риль продемонстрировала опешившим от её вмешательства парням скрученную снежинку. Хирано прямо провидцем оказался - его помощь пришлась, как нельзя кстати. Самое нужное заклинание, чтобы охладить некоторые горячие и безмозглые головы. И так в последние пять минут её нагло выкинули из обсуждения.

- Мы уходим, Тарк, Коррин, спасибо за компанию. Может, ещё встретимся, но нам пора, - девушка одной рукой потянула за рукав разъяренного дракона, второй удерживая замораживающее заклинание. Вот только зря она напоследок взглянула в глаза брата. Попрощаться хотела, а в ответ взгляд Коррина, словно кинжалом, полоснул по сердцу. В нем была боль, боль от её предательства, обида, непонимание.

Как ни прискорбно, но её пожертвования никто не оценит. Для брата она сейчас предатель, ушедший к драконам. И причины этого уже не так важны, предательство есть предательство, каким щитом не прикройся. А для драконов - чужак, пешка в их игре. Хорошо, что сейчас ночь, и в темноте не видны слезы на глазах... Но может все и к лучшему. Пусть брат привыкает к этой мысли, когда вскроется её участие в подготовке к войне, боль будет не такой сильной.

- Что думаешь? - спросил Тарк, когда парочка скрылась на лестнице.

- Ящерица, правда, из правящего Гнезда? - ответил вопросом на вопрос Коррин.

- Думаю, в этом вопросе мы может доверять профессионализму мэтра.

- Как ты считаешь, она с ним, ну, может у них там серьезно? - промямлил маг.

Тарк развернул его к себе, встряхнул за плечи.

- Не раскисать. Ты должен ей верить. Уверен, что между личными чувствами и долгом перед семьей, она выберет семью. Ни одному чешуйчатому твоя сестра не позволит сбить себя с толку.

- Спасибо. Забавно, - улыбнулся Коррин, - это я должен был тебя убеждать в этом, а не наоборот.

- Ты слишком сильно любишь сестру, и эмоции затмевают картину событий. Попробуй отстраниться и взглянуть на все со стороны.

- Хорошо, - вздохнул Коррин, - я попробую. Что у нас с результатами вылазки?

Они поднимались по лестнице, тихие шаги почти не нарушали тишины дома. Да и некого было беспокоить. Говорить об увиденном в подвале не хотелось. Дракон, правда, порывался все сжечь, еле его отговорили. Тарку пришлось пообещать, что Эспергусу в любом варианте устроят несчастный случай со смертельным исходом, хоть маги и не вмешиваются обычно в политику других миров. Но и оставлять кровавого маньяка у власти нельзя. Да и не вмешаются маги - прилетят драконы. А эти деликатностью не страдают - без раздумий спалят пол города для гарантии.

- Не складывается у меня эта головоломка - драконы, девушка, пространственник и герцог. Слишком странный набор. К тому же прямое курирование правящего Гнезда. Дело серьезное, если они ведут его сами. Ещё это настойчивое стремление скрыть все от чужих, а может не только от чужих, но и от своих. Раз нам нельзя пока добраться до чешуйчатых и вывернуть их наизнанку, будем трясти Хирано. Да и ребята завтра, точнее уже сегодня, не с пустыми руками возвращаются.

Они вышли на пустынную площадь. Коррин накинул полог невидимости, и парочка магов направилась к побережью. Там проще открыть портал.

Дракон с пологом невидимости заморачиваться не стал. Ему хорошо, даром, что здоровый, а передвигается, словно невидимка. Риль тоже с заклинанием экспериментировать не стала, уже поэкспериментировала, хватит. Чуть сама за грань не ушла, и герцога дома не лишила. Хотя его-то и не жалко. Продвигались они вперед медленно, периодически отсиживаясь в темных переулках, пропуская патрули. Дракон строить портал ночью отказался, сказав, что в такое время суток даже ему в Гнездо лучше не соваться. Может и правда, а может просто не хотел открывать чужаку систему охраны Гнезда - не доверяет.

По темным улицам города дракон уверенно вел её в таверну, в которой они обедали днем. Усталой Риль в принципе было все равно, где рухнуть в постель, но привередливый дракон решительно отверг идею соваться в непроверенное заведение глубокой ночью.

Дойдя до таверны, Ластирран быстро поднял заспанного хозяина, дверь деревянная - легче открыть, чем потом чинить. Тот, отчаянно зевая, безропотно приготовил им комнаты - спорить с драконом, себе дороже.

Утром девушку никто не будил, и Риль бессовестным образом продрыхла до полудня. Спустилась вниз. Народу в зале почти не было. Время было ещё и не обеденное, а завтрак уже давно прошел. Однако один стол был почти полностью уставлен мисками с едой. Перед всем этим изобилием гордо восседал Ластирран и методично уничтожал продуктовые запасы таверны. Риль скромно присела рядом, дракон, занятый пережевыванием пищи, кивнул, вздохнул, но все же пододвинул к ней тарелку с восхитительно пахнущими оладьями. Девушка невольно умилилась - отдать что-то своё другому - на это дракону всегда нелегко решиться.

Пережитые ночью волнения лишь усилили аппетит, и Риль сама почувствовала себя маленьким, но очень голодным драконом. Когда на столе ничего не осталось, Ластирран с блаженным видом откинулся на спинку стула. В руках он держал большую кружку с хмелем. Иногда и люди могут придумать что-то полезное. Сами драконы не варили хмель, но никогда не упускали возможности насладиться этим чудным напитком.

- Вам удалось что-то найти вчера? - понизив голос, спросила Риль. После сытного то ли завтрака, то ли обеда, думать о делах не хотелось, но сейчас её собственные желания значат меньше, чем стоящая перед ней на столе кружка с горячим хмелем.

- И да, и нет, - помедлив, ответил дракон. Он едва ощутимо поморщился - вспоминать вчерашний кошмар было тяжело, - в самом доме следов похищенных нет, но маг со скал там явно бывал. Навряд ли у герцога много друзей среди твоего народа. Твой брат утверждал, что над защитными плетениями работал кто-то из своих и явно мастер. Но мне удалось найти кое-что интересное, - Ластирран с загадочным видом достал нечто небольшое из своего пояса, развернул. Риль не смогла сдержать разочарования - загадочный предмет оказался всего лишь чёрным бархатным мешочком, причем явно пустым. Дракон с усмешкой следил за реакцией девушки.

- Что это? - вежливо поинтересовалась она.

- Не столь важно, что это, как то, что в нем хранили, - дракон явно наслаждался ролью сыщика, - к тому же никто не будет прятать в защищенном хранилище ненужный предмет. Смотри, - он аккуратно развязал тесемки и провел пальцем по внутренней поверхности мешка. На кончиках пальцев остался желтоватый порошок. Риль тоже засунула в мешок руку, растерла в пальцах желтую пыль, поднесла её к носу. Что-то горькое, необычное, но довольно приятное. Единственное, что девушка могла сказать точно - запах ей незнаком. Да, и чем мешок мог помочь в расследовании - непонятно.

- Может, не стоило уносить его из дома? Герцог, наверняка, хватиться пропаже. Хотя, мы и так наследили.

- Во-первых, его светлейшество вернется только через два дня. Во-вторых, я не уверен, что он вообще знает о существовании сего предмета, - загадочно улыбнулся дракон, но вопрос, который Риль порывалась задать, пресек нетерпеливым жестом, - в-третьих, я тут кое-кому шепнул, что защита в дома больше не совершенна. Уверен, следующие два дня туда ещё наведаются. Визит гостей сотрет наши следы.

Риль невольно восхитилась действиями этого хвостатого интригана. Герцогу можно лишь посочувствовать, хотя нет, правильнее будет позлорадствовать. Он явно не досчитается многого из своей драгоценной коллекции.

На улице уже по-летнему припекало. Что с одной стороны радовало, с другой - нагретая вода источала такие ароматы, что хотелось расстаться со съеденным. Риль задержала дыхание, их путь лежал через портовые кварталы, и грязь здесь была ужасной. Но дракону на окружающее непотребство было, похоже, плевать. Главное - побыстрее оказаться на побережье и открыть портал.

Внезапно Ластирран замер, к чему-то принюхиваясь. Риль от неожиданности уткнулась в широкую спину застывшего посреди улицы дракона, но спросить о причине остановки не успела. Ластирран сорвался с места, сразу перейдя на бег, резко свернул в боковую улицу. Девушка, на ходу ругая непутевого дракона, поспешила за ним. Сейчас было не до выискивания наименее грязного пути, нельзя было потерять из виду чёрный плащ Ластиррана. Без дракона она из города не выберется, а оставаться здесь в одиночестве в ожидании возвращения Эспергуса... Нет, спасибо, уж лучше она сама убьется, чем попадет в руки любителя принцесс и подвалов.

Под ногами что-то отвратительно чавкало, скользило и норовило уронить Риль на каменную мостовую. Да ещё Ластирран несся вперед, только прибавляя скорость. Не дракон, а прямо охотничья собака. Риль только и успела заметить мелькнувший на крыльце серого, покосившегося дома чёрный плащ. В дом девушка ворвалась красная от бега и жутко злая. Распахнула дверь - полумрак, после яркого солнца показался непроницаемой темнотой. Риль по инерции сделала вперед несколько шагов, и споткнулась обо что-то лежащее на полу, с трудом удержала равновесие. Дверь, закрывшись за её спиной, отрезала солнечные лучи, погружая все в ещё больший сумрак. Девушка присела, провела рукой по предмету, оказавшемуся у неё на пути. Предмет слабо застонал.

- Ласти, - охнула Риль, пытаясь перевернуть дракона на спину. В комнате внезапно потеплело и посветлело. Если последнее радовало - теперь хоть что-то можно разглядеть, то первое настораживало. Она с трудом перевернула непослушное тело на спину. Какой же он тяжелый! И закусила губу, чтобы сдержать рвущийся наружу крик. Лицо Ластиррана было мертвенно бледным, даже природная смуглость кожи куда-то исчезла, а с уголка рта вниз сползала струйка крови. Красное на белом - дико и страшно. Судорожно проверила пульс - есть, но слабый, еле прощупывается. Что у них там с драконьим сердцем, думать было некогда. Надо убираться отсюда и поживее. Пока не заявился хозяин ловушки, чтобы проверить, какая дичь попалась в его сети.

И вот только сейчас Риль оглянулась по сторонам, точнее назад, чтобы проверить путь к отступлению. А вот его как раз и не было. Ловушка, сразившая дракона, была не единственной. Маг, соорудивший западню, подошел к вопросу качественно, с размахом. По всему периметру небольшой, пыльной комнаты, наливались багровым светом яркие полосы. Их было ровно пять - от пола до потолка. Расстояние минимально - не пролезешь. Даже, если она и ухитриться протиснуться сквозь нити, не задев их, то протащить дракона - не реально.

Угрожающее гудение наполняло комнату. Нити багровели, заливая воздух кровавым свечением. Температура неуклонно росла, и скоро здесь будет не просто жарко. Скоро комната превратиться в настоящее пекло, в пламени которого исчезнет все живое, да, не только живое, вообще, все. Против драконьего пламени, маг, придумавший его, не обладал особой фантазией, ни один щит не выдержит.

Все эти мысли со скоростью проносились в голове у Риль, а руки сами собой сплетали нити. Паника была отправлена погулять - ещё не пришла её очередь. Заклинание портала в общих чертах знал почти каждый первокурсник - основа основ! Вот только порталы бывают разными, а плевать, ей сойдет любой. В любом месте сейчас будет лучше, чем здесь. Первый шаг - построение отправного заклинания Риль сделала, не задумываясь. Ох, не зря она его весь первый курс заучивала. Да и как тут не выучишь, когда брат, плевать он хотел на учебную программу, требовал запоминать основные построения заранее, мол, сама потом спасибо скажешь. Да, она, если выживет, не только спасибо скажет, в ножки поклонится, лично его комнату убирать будет, лишь бы выбраться отсюда.

Дальше все проще. Риль не опасалась, что её перебросит в другой мир, того количества энергии, которым она запитала контур портала не хватит дотянуть и до Гнезда. Куда их вынесет - разберемся на месте. А сейчас пора поторапливаться. Дышать становилось все труднее и труднее, казалось, что сам воздух превращается в жидкое пламя, разъедая легкие. Осталось задать координаты точки открытия портала. Вектор направления - куда угодно, лишь бы подальше отсюда. Линейная протяженность - кто же его знает. Выставляем, как получится. Сейчас не до точности. Лишь бы не напутать с кривизной портала и по частям до точки выброса не добраться.

Все. Риль осторожно переместила готовую структуру за спину. Спиной вперед придется шагать в портал, по-другому ей дракона не утащить и, не дыша, активизировала портал. В душной раскаленной комнате повеяло морской прохладой. Риль мысленно возликовала. Выход на побережье будет просто шикарным подарком. Вода - это то, о чем она мечтала последние минуты, облизывая потрескавшиеся от жары губы и вытирая пот, заливающий глаза.

Девушка с усилием приподняла плечи Ластиррана, подхватила его под руки. Да, тащить дракона далеко она бы точно не смогла. Слава Создателю, ей нужно сделать всего пару шагов. Шаг назад, ещё один и нога теряет точку опоры, проваливаясь вниз. Обругав себя безмозглой недоучкой, не привязавший точку выхода к твердой поверхности, Риль лишь крепче вцепилась в плечи Ластиррана, откинулась назад, с надеждой, что до земли все же будет невысоко. Переломы любой целитель вылечит, а вот из пепла воссоздать их уже никто не сможет.

Удар об воду был не слишком сильным, но зато весьма неожиданным. Кто-то мечтал о воды? Ха! Теперь её вокруг полным полно, пей - не хочу. Ну, а что соленая, так от дармовщины нос не воротят.

Риль разжала руки и ушла под воду. Она едва успела задержать дыхание, но холодная вода не давала повода для раздумий или паники. Девушка рванула к поверхности, сделал глубокий вдох, и устремилась обратно, на глубину. чёрный плащ и его обладателя она заметила издалека. Тело дракона словно парило в голубой воде, медленно опускаясь ко дну. Волосы темными змеями шевелились над головой, за спиной шлейфом развевался плащ.

"Надо было его снять", - мелькнула запоздалая мысль. Риль ухватила дракона за шиворот и поволокла к призывно сияющей поверхности океана. Пальцы свело судорогой от напряжения, плечо противно заныло от висящей на нем тяжести. Дракон, даже в воде весил не мало. "Вот вернемся, посажу на диету", - сама себе пообещала Риль.

Легкие уже жгло от недостатка воздуха, когда они все же вынырнули на поверхность. Она аккуратно обняла Ластиррана за плечи, пристраивая его голову над водой.

Вдох, выдох, главное- спокойствие, а то паника упорно топчется в очереди, чтобы завладеть её разумом. Ничего страшного. Ну, да, они одни, где-то посередине океана - вокруг, до горизонта, только вода. Но могло ведь быть и хуже, например, шторм. А так, небольшие волны не в счет. Водичка, конечно, освежает, но ведь и не зима. И все же нужно что-то срочно предпринять. Долго она не протянет. Одна, может и протянет, а вот вдвоем, но об этом даже думать страшно.

И драконы, хвост и в глотку, с браслетом так не вовремя подсуетились. Чтобы у папочки чешуя повылезла от своего подарка.

Риль поудобнее перехватила выскальзывающего из рук дракона. Грудь что-то царапнуло. "Ну, конечно, - застонала измученная девушка, - как я могла забыть"! Она аккуратно, стараясь не выпустить тело дракона, ей не хватит сил вылавливать его на глубине ещё раз, вытащила серебристый свисток. С подарком Заррана она не расставалась. Металл обжег холодом запекшиеся губы. Тонкий свист, почти неслышный человеческому уху, разнесся над водой. Ещё раз, ещё, Риль свистела, пока хватило сил, потом отпустила свисток, крепче прижала к себе Ластиррана. Она уйдет вместе с ним, это уже решено. Но уйдет, когда тело откажется служить своей хозяйке, когда иссякнут последние силы, но и тогда руки не отпустят свою драгоценную ношу.

Риль держалась на воде, впадая в какое-то полузабытье от усталости, от холода. Она уже не вглядывалась с надеждой в горизонт. Глаза закрывались сами собой. И когда вдалеке показались три быстро приближающиеся чёрные точки, девушка этого уже не замечала.

Глава 25.

Происходящее потом Риль вспоминала с трудом. Чьи-то руки пытались отцепить её от дракона, разжать окаменевшие от напряжения пальцы, кто-то орал в ухо: "Все. Отпусти его, ну же. Приклеилась к нему, что ли".

Потом её резко, за шиворот, так что перехватило дыхание, вытащили из воды. Рывок, полёт вверх, и она оказывается в крепких объятиях. А дальше, дальше её заворачивают во что-то теплое, и под мерное покачивание она засыпает.

Ей снился дом. Она, шутя, переругивается с братом, покорно, под внимательным маминым взглядом, съедает нелюбимое овощное пюре за ужином, и идет наверх спать в свою комнату. Привычная постель неожиданно оказывается ледяной. Холод, нестерпимый холод вонзается в тело, добираясь до каждой клетки. Надо встать, согреться, а может просто уснуть покрепче, и холод уйдет сам собой?

- Риль, проснись, вставай, не время спать! - чьи-то настойчивые вопли доносятся сквозь пелену сна. Но девушка лишь пробурчала в ответ что-то невразумительное. Просыпаться категорически не хотелось. "Пусть все идут далеко и надолго", - решила Риль, уплывая дальше в призрачную страну сновидений. Но неизвестный будитель, паразит какой, проявлял просто таки неприличную настойчивость. От слов он перешел к делу. Девушку бесцеремонно подняли и хорошенько потрясли. Пришлось проснуться, чтобы увидеть личность этого почти покойника. Будить мага - дело тухлое. Сейчас она даже готова забыть о том, что ей не стоит увлекаться практическим применением своих скудных теоретических знаний.

Открыв глаза и сконцентрировавшись на лице мучителя, Риль мгновенно пришла в себя, с тоской понимая, что сон уплыл окончательно, а вместе с ним, холод перестал быть чем-то далеким и неосознанным, превращаясь в малоприятную действительность.

Увидев, что девушка открыла глаза, мужчина прекратил трясти её, словно чужую куклу. Аккуратно водрузил обратно на жесткое кресло с прямой и жутко неудобной спинкой. Риль поерзала, пытаясь устроиться с комфортом - тщетно. Какой комфорт, когда она до сих пор в мокрой одежде, хоть и завернутая в чей-то плащ. Он, кстати, тоже уже не отличается сухостью. У неё даже сил не хватает трястись от холода, тело просто сковало оцепенение, ни рукой, ни ногой не пошевелить. Да, дожила. Жизнь точно идет по кругу. Дубль два - море, вода, мокрая одежда, холод. Правда, в этот раз тонула она не одна, да и компания по пробуждению оказалось более приятной, чем в прошлый раз.

- Проснулась, - оценил её состояние Зарран, - держи, - он положил на колени девушки сверток с одеждой, - переодевайся, я подожду за дверью. Справишься сама?

Риль кивнула. Справится, куда она денется.

- А что с Ласти? - остановила она выходящего из комнаты асхалута. Тот поморщился, употребление сокращенного имени дракона пришлось ему не по душе.

- Пока жив, - ответил он, закрывая за собой дверь.

"Сейчас бы горячий душ", - мечтала Риль, с трудом сдирая с себя мокрую одежду. Снимать пришлось все - не будешь же мокрой попой щеголять.

Комната, в которой она очнулась, поражала своим минимализмом - ни грамма роскоши. Стол, стулья, шкаф и все. Дерево, жесткость, прямоугольность. На обиталище драконов не похоже. Скорее ей оказана высочайшая честь пребывать в гостях у асхалутов. Риль знала, по крайней мере, одного мага, который с радостью поменялся бы с ней местами. Но Хирано неизвестно где. Да и неизвестна его роль во всей этой истории.

Про одежду, выданную ей Зарраном, хорошее можно было сказать только одно - она была сухая. Широкие, явно мужские штаны, ладно, хоть пояс дали, длинная рубашка, и кожаный жилет. На ноги - теплые вязаные носки. Логично, лучше так, чем убиваться в обуви на пять размеров больше, чем её ступня.

Переодевшись, она вышла в коридор. Асхалут терпеливо подпирал стену напротив двери в ожидании её выхода. Окинул девушку внимательным взглядом, взял за руку, сморщился - ну, да, ледяная, а откуда ей быть теплой. Молча скинул куртку и водрузил её на плечи Риль.

- Пошли, тебя ждут.

Риль помедлила, происходящее ей не нравилось. Но медлить ей не позволили, асхалут ухватил девушку за руку и потащил по коридору.

Нет, так не пойдет. Подобный холодный прием она ничем не заслужила. Риль свободной рукой скинула куртку и попыталась вернуть её хозяину. Зарран невольно остановился, повернулся к ней. На лице проступило плохо скрываемое раздражение.

- Спасибо. Возьми обратно, мне она не нужна.

- Неужели? - дернул щекой асхалут, - надевай. Мне только не хватает отчитываться за твое воспаление легких.

Риль молчала, не двигаясь с места. Зарран вздохнул, поизучал коридор у неё за спиной в поисках нужных аргументов. Не найдя искомых, вернулся к лицу девушки.

- Пожалуйста, - асхалут даже голову набок наклонил, - одень обратно куртку, нас и, правда, ждут.

Риль подчинилась. Просьба - не приказ, с курткой, что тут и говорить, теплее. Тело согреваясь, начало потряхивать. К тому же асхалут, не смотря на всю холодность, выглядел действительно встревоженным.

Он провел её по нескольким коридорам, открыл дверь в комнату, придержав, пропустил Риль вперед.

В комнате ярко пылал камин. На широкой кровати лежал Ластирран. Его уже переодели в сухое, но лицо дракона было все ещё мертвенно бледным. Сидящий около него мужчина обернулся на вошедших.

- Кэстирон, - всхлипнула Риль, делая шаг к дракону. Секунда и она в кольце теплых рук. На девушку разом нахлынуло все пережитое, все то, что она закрыла в глубине своего сердца, не позволяя прорваться наружу - страх, ужас, отчаянье, боль. Боль не только её - она сама почти не пострадала. Холод не в счет. Боль, которую она ощущает до сих пор, не принадлежит ей. И Риль уже догадывалась, кто её источник.

Целитель шептал что-то, не важно что, главное тон - тихий успокаивающий. Руки гладили по спине, согревая, прогоняя холод. Риль всхлипывала все реже и реже.

Кэстирон мягко отстранился, протянул ей платок, до этого платком служила его собственная рубашка.

- Прости, девочка, но у нас мало времени. Боюсь, нам понадобятся все твои силы, чтобы вытащить моего братца. На этот раз он влип серьезно.

- Разве ты не можешь его исцелить? - шмыгнула носом Риль, вытирая мокрое от слез лицо.

- Нет, - покачал головой дракон, - слишком много прошло времени, и он успел уйти далеко. Сейчас его держишь только ты.

Риль непонимающе нахмурилась. Фраза была двусмысленной. Ластирран проявлял, конечно, к ней привязанность и странную симпатию, но этого мало, чтобы удержать его на грани жизни. Или она опять что-то пропустила?

- Но как? - Девушка скомкала платок в руках, покосилась на белое лицо дракона. По его виду и не скажешь, что в нем ещё теплится жизнь. Однако, она точно знала, что он жив. Вот только раньше было не до обдумывания причин этой странной уверенности.

Кэстирон в ответ почему-то виновато отвел в сторону взгляд. А вот Зарран вскочил со стула.

- Она, что не знает? - рыкнул он не хуже дракона.

Целитель не ответил, но его молчание было весьма красноречиво.

- Раннин тэ асхарать, - выругался асхалут на драконьем, впечатывая кулак в поверхность стены, так что отделочный камень посыпался крошкой на пол. Потом переключился на свой стул, схватил одной рукой, и попытался пробить им пол. Неудачно, тот жалобно хрустнул, но удар выдержал. "Крепкая у них мебель", - подумала Риль, пытаясь понять причину внезапной ярости Заррана. И чего он так взъярился? Она вообще много чего не знает. А что делать? Привыкла уже иметь дело с драконами, по крупицам получая от них нужную информацию.

- Ты же знаешь, что это запрещено, - наседал разгневанный асхалут на Кэстирона, - почему он не закрылся, не прервал сближение в самом начале. Теперь до завершения обряда им осталось всего ничего, а она даже не знает о том, что вытворяет твой братец.

- То, что происходит между кровниками - их личное дело, - отрезал целитель.

- Да? - поднял брови Зарран, - я посмотрю, как ты будешь сейчас объяснять ей, - он кивнул на Риль, - это личное дело.

- И правда, - смогла, наконец, вмешаться в мужской спор девушка, - может мне кто-нибудь уже объяснит, о чем идет речь?

- Присядь, - устало кивнул ей Кэстрон. Тревога за брата почти выжгла пламя в его глазах, и в них сейчас еле тлели красные угольки, - Зарран, пожалуйста, принеси ей что-нибудь горячее.

- Хорошо, - буркнул асхалут, выходя за дверь. Было слышно, как в коридоре он отдает кому-то указания.

Риль опустилась на деревянный стул, мокрый платок положила на край стола. Она устала бояться, недавний всплеск эмоций опустошил душу, лишив последних сил.

- Ты должен провести отряд, - Кэстирон встретил вернувшегося асхалута твердым взглядом.

- Не смешно, - тот сузил глаза, на щеках заиграли желваки, - для обряда нужно добровольное согласие обоих. Ты, конечно, сможешь его заполучить, но будет ли оно действительно добровольным, а не вынужденной жертвой для спасения его жизни.

- Решать не тебе, а ей.

- Начни с того, что расскажи ей все, - "дружески" посоветовал Зарран.

- Хорошо, - вздохнул Кэстирон. Их перепалку прервали. Незнакомый асхалут аккуратно внес поднос и поставил перед девушкой на стол кружку с травяным настоем, рядом опустилась тарелка с бутербродами. Риль тут же обхватила ладонями горячую кружку, с наслаждением впитывая тепло.

- Риль, - Кэстирон оглядел девушку задумчивым взглядом, пересел поближе, завладел её рукой, - мне, точнее не мне, а ему, - он кивнул на брата, - ему требуется твоя помощь, иначе он не выживет.

- Ах, это теперь называется помощь, - язвительно прокомментировал его речь Зарран.

В ответ в глазах целителя лишь раздраженно взметнулось пламя, но тут же погасло.

- Ты ведь чувствуешь его сейчас?

Риль кивнула.

- Это называется эмоциональная связь, - не утерпев, снова влез Зарран, - она возникает между кровниками. Дальше остается лишь завершить обряд, и связь станет полной. Вы будете не только чувствовать эмоции друг друга, но и сможете мысленно общаться, когда дракон пребывает в своём первом облике.

Риль нахмурилась. Она всегда не любила холод, и сейчас именно холод мешал ей сосредоточиться, подсовывая искушающие видения - ванна полная восхитительно горячей воды и мягкое, нежнейшее одеяло. Чтобы хоть как-то унять разбушевавшееся воображение, Риль сделала глоток травяного настоя из кружки. Долгожданное тепло проникло внутрь, разогревая замерзшее тело.

- Мне нужно стать асхалутом, чтобы его спасти? - сделала она, наконец, правильный вывод из услышанного. Кэстирон облегченно заулыбался, а вот Зарран, наоборот, нахмурился.

- Осторожней, девочка, хорошенько подумай, прежде чем говорить да.

- Но ведь других вариантов у нас нет?

- Нет, - кивнул целитель, асхалут неохотно дернул головой, подтверждая его слова, - брата от ухода за грань сейчас отделяет лишь один шаг, и медлит он только из-за существующей связи с тобой.

- Тогда и сомнений нет. Чтобы не стояло за обрядом, его смерть перевешивает все.

Зарран недовольно поджал губы. Глупая девчонка, сначала связывается с драконами, а потом слепо идет у них на поводу. Да, других вариантов выжить, кроме этой мелкой, у дракона нет. Но это не значит, что стоит вот так, не глядя, делать выбор. Обряд не отменишь. А как бы дракон не был хорош, но связывать с ним свою жизнь - слишком серьезный выбор, да и не видит он слепого обожания этого красавца в глазах Риль, так характерного для женщин. Тогда, что её толкает на этот шаг? Хм, похоже, прошлое требует вернуть долги.

- Или ты расскажешь ей все до конца, или это сделаю я. Иначе обряд проводить не буду.

Дракон страдальчески скривился: "Нашелся, понимаешь, борец за правду".

Но асхалут лишь скрестил руки на груди, так и застыл, демонстрируя непоколебимость принятого решения.

- Хорошо, - сдался Кэстирон, но тут же в отместку выдвинул условие, - только рассказывать будешь ты. Моя версия тебя все равно не устроит.

Мужчины поиграли минуту в молчанку, буравя друг друга тяжелыми взглядами.

- Фирран, с тобой, - махнул рукой асхалут, - слушай, - он повернулся к Риль, - драконы и асхалуты живут вместе уже давно. Не важно, кто именно из драконов обнаружил влияние их крови на другие народы, и кто из кровников первыми прошли сквозь обряд. Мы не будем сейчас вдаваться в детали.

- Неужели!? - деланно изумился Кэстирон, - а я, было, подумал, что ты решил начать с истории появления нашего народа на свет.

- У нас для этого нет так много времени, - кивнул на пострадавшего Зарран.

- Позволь, продолжу я, - целитель мягко сжал ладонь девушки, - больше всего на свете мы ценим семью. Одиночество для нас невыносимо. Но когда ты молод и хочешь повидать мир, невозможно усидеть в Гнезде. Каждый из нас когда-нибудь улетает искать свой ветер.

Мы умеем чувствовать не только ложь, страх и боль. Родственная душа, пусть и человеческая, она, как ласковый огонек. И сложно удержаться, чтобы не заманить его к себе. Асхалут - не только ближайший друг, он - твое отражение, огонь, греющий душу.

Кэстирон улыбнулся, тень воспоминаний промелькнула по его лицу. Похоже, для драконов асхалуты - домашние любимцы, средство от скуки и одиночества, или все сложнее? Риль пока не пыталась осмыслить услышанное, она просто впитывала полученную информацию. Осознание придет потом, когда эти двое всё-таки выложат ей всю картинку целиком, а пока не стоит пытаться дополнять недостающие кусочки своими фантазиями. Это лишь приведет к искажению действительности.

Судя, по кривой ухмылки на лице Заррана, ему было что добавить, но он попытался спихнуть продолжение рассказа на дракона.

- Продолжай, брат. Это ведь далеко не все.

Пламя в глазах дракона вспыхнуло, но он сдержался.

- Продолжай сам, - недовольным тоном отозвался Кэстирон. Не был бы асхалут ему сейчас так необходим, давно бы уже поучил уважению к старшим. Понятно, что младшие братья ревностно относятся к свободе выбора, и отслеживают всех кровников, но так нарываться, да ещё в присутствии девушки... Целитель вздохнул. Ласти будет ему должен.

- Драконы не могут видеть человеческую магию, как люди не видят драконью. После обряда, каждый из кровников получает свое. Мы - силу, здоровье и долголетие, а драконы - возможность нашими глазами видеть чуждую им магию. Это если откинуть эмоциональную сторону дела и твою теорию об одиночестве, - асхалут шутливо наклонил голову, - хотя, должен признать, звучало очень мило и трогательно, но это не объясняет того, что зачастую драконы закрываются от своих кровных братьев щитами, плевав на одиночество.

Кэстирон засопел, побарабанил пальцами по столу.

- Ты же знаешь, что щитами не прикрыться полностью, да и на их длительную поддержку уходит слишком много сил. Твои обвинения беспочвенны. Щиты - не вопрос доверия, а необходимость.

- Ну да, ну да, - закивал головою Зарран. По его лицу было ясно видно, что словам дракона он не верит. Похоже, этот вопрос поднимался уже не раз.

- Итак, - сменил тему Кэстирон, - ты готова терпеть в своей милой головке эмоции моего младшего братишки?

- Тебе, тем не менее, удалось все упростить, - Зарран отлип от стены и сел напротив Риль, - оставь нас, брат.

- Хорошо, - вдруг легко согласился дракон, - пойду, начну подготовку к обряду.

- Ты никогда не задумывалась, почему среди нас нет женщин? - асхалут откинулся на спинку стула, его внимательный взгляд слегка нервировал девушку.

- Нет, - Риль качнула головой, - как я могу задумываться о том, что мне неизвестно. Если честно, у меня и своих проблем хватает. Так что о составе кровников думать было просто некогда.

- Я понял, извини, - примиряющее улыбнулся Зарран, - и я, если честно, не понимаю, как в лапы младшего Гнезда главы Совета попало такое сокровище.

- Ты хотел мне что-то рассказать? - не поддалась на уловку Риль.

Зарран понимающе качнул головой, если он и расстроился, то виду не подал.

- Хорошо, слушай. Брать в кровники существо противоположного пола, особенно женского, под запретом Совета. Женщины эмоционально более привязчивы и быстро впадают в полную зависимость от дракона. А теперь представь, что почувствует кровная сестра, когда её любимый вспомнит о своей природе и решит войти в чужое Гнездо.

Риль покосилась на лежащего на кровати дракона. Воображение мигом нарисовало Ластиррана, обнимающего длинноволосую брюнетку. Волна жгучей ярости на миг поднялась снизу и затопила её разум.

- Вижу, что представила, - асхалут грустно улыбнулся, а ярость Риль мгновенно сменилась смущением, - после случая самоубийства, причем двойного, Совет постановил, что дракон может провести обряд и получить кровную сестру. Вот только при этом он не имеет права участвовать в боях за драконицу, пока жива его асхалут.

- Значит, связь между асхалутом и драконом сильна? - Риль покрутила в руках кружку.

- Да, и расстояние для неё не преграда.

- Даже расстояние между мирами?

Зарран замер, задумавшись, потом с такой силой сжал край стола, что по поверхности, жалобно скрипнув, побежала тонкая трещина, но мужчина этого даже не заметил. Он поднял тяжелый взгляд на девушку.

- Ты - маг. Я прав?

Риль пожала плечами - мол, что теперь уж скрывать.

- Этот, эта...

- Ящерица, - подсказал она.

- Тупоголовая ящерица, - поддержал её версию асхалут, - совсем потеряла последние мозги.

Зарран резко вскочил из-за стола, поймал в полёте падающий стул, с грохотом водрузил его на место. Шагнул к кровати, поискал на лице дракона следы раскаянья, и не найдя таковых, повернулся к Риль.

- Я проведу обряд. Но только потому, что мне крайне любопытно будет посмотреть, как этот самонадеянный идиот, сгрызет от досады свой хвост.

Риль подняла в недоумении брови.

- Понимаешь, девочка, асхалуты от природы не имеют магических способностей. Сосуд должен быть чист, чтобы налитое в него вино не потеряло свой вкус. Но, похоже, кто-то слишком заигрался в кровного братца. Никто ведь не предполагал, что он попадется в смертельную ловушку. Кэсти сказал, что заклинание создал человеческий маг.

- Да, - кивнула девушка.

Глава 26.

Асхалут бросил на девушку сочувственный взгляд. Тяжело ей пришлось. Кожа на лице до сих пор синевой отливает, а под глазами залегли густые тени. Жаль, жаль, что такой цветок попался на глаза драконам. Но с судьбою не поспоришь.

- Детали расскажешь потом. Сейчас важно вытащить его оттуда. Хватит ему по грани гулять.

- У меня только один вопрос, - Риль замялась, боясь показаться трусливой дурочкой, но лучше спросить сейчас, чем потом получить неожиданный откат, - что бывает с кровником, если второй умирает?

- Молодец, что спросила, - Зарран был само благодушие. Интересно, что его так развеселило? - Люди живут меньше, чем грейфы и гораздо меньше драконов, хотя последние и стараются продлить нашу жизнь. Когда умирает асхалут, с ним за грань уходит только одно существо - гронн. Брату, конечно, тоже достается, но в меньшей степени.

- А если?

- Если дракон, то перед смертью он обрывает связь. Асхалут не погибает мгновенно, но разрыв тоже, знаешь ли, весьма неприятная вещь. Правда, мало кто потом из нас живет долго. Пустое сердце тяжело наполнить жизнью. Не пугайся, подобное случается крайне редко. Совет запретил искать кровника тем, кто не достиг зрелого возраста. Ещё вопросы? - подмигнул он ей.

- Нет, - покачала головой Риль. Вопросы неясными тенями метались в голове, но их пока рано задавать, если не готова услышать ответ. Залпом выпила травяной настой. К еде не притронулась - не до неё сейчас.

- Тогда ничего не бойся. Все будет хорошо.

На какое-то время её оставили одну. Зарран ушел готовить обряд. Перед уходом бросил укоризненный взгляд на нетронутую тарелку с едой, недовольно покачал головой, но говорить ничего не стал.

Хороший у асхалутов глава, понимающий. О том, что Зарран занимает высокое положение, Риль догадалась сама. Хотя, похоже, сам он считает своё главенство номинальным. Ведь любое серьезное дело требует одобрения старших братьев. Если бы не состояние Ластиррана и выбор между его жизнью и смертью, она бы ни за что не согласилась стать асхалутом. Постоянно быть на правах младшего... С одной стороны - защита, надежность, здоровье и долголетие, с другой - та же опека для взрослого мужчины... Конечно, асхалут получает новую семью, может заниматься чем угодно. Многие сочтут это за счастье, особенно те, кто был лишен семейного тепла в прежней жизни. Старший, все понимающий, брат, новая работа, денежная свобода - Гнездо берет асхалута на полное содержание, да и служба по охране границ, наверняка, хорошо оплачивается. И все же, и все же. Странные между ними отношения, непонятные.

Похоже, драконы упорно пытались найти возможность избавиться от своей слепоты. Не видеть магию врага - весьма неудобное упущение при военных действиях. Да, противник в такой же ситуации, но какое неоспоримое преимущество получит тот, кто найдет способ видеть оба вида магии.

Так и появились асхалуты, хотя версия Кэстирона привлекательней, но, увы, в реальной жизни политика делается не из-за романтических побуждений. А вот потом оказалось, что с новым живым приспособлением много не навоюешь. Гибель асхалутов приводила, если и не к мгновенной смерти драконов, то к эмоциональному срыву точно. В попытке смягчить откат асхалутов привязали к гроннам, но привязка, хоть и улучшила ситуацию, особо не помогла драконам избежать боли от потери младшего брата. По сути дела драконы сами себя поймали в ловушку. Асхалуты стали одновременно их силой и слабостью. Использовать младших братьев в военных действиях сочти нерациональным. Но и отказаться от кровных братьев не смогли. Что-то всё-таки было правдивого в словах Кэстирона про одиночество. Драконы так и не стали завоевателями мира, что и к лучшему. Пусть все будет в равновесии.

Риль встала, присела на краешек кровати. Взяла за руку дракона. Бррр, ледяная. Всмотрелась в бледное лицо Ластиррана. Жалость осторожно вошла в сердце, принося щемящую боль. Да, весело. Она его за муки полюбила, а он... А вот он её навряд ли полюбит за жалость к себе. Драконы уважают только силу. Не важно - физическую, силу духа или упрямство. Похоже, вот за последнее её здесь и ценят. Н-да, что одному - недостаток, для другого - достоинство. Разность культур, бракованный портал.

Она потерла переносицу. Привычка, доставшаяся ей от отца. Тот всегда так делал перед принятием трудного решения. Но, похоже, Риль это не помогло, решение не приходило. Вот странно, когда целитель спрашивал её согласие на ритуал - даже ни одного сомнения не возникло. Спасти жизнь, вернуть долг - все было правильным и осознанным. Ещё бы вернуть долги двум братьям, и можно смело плевать на соглашение, вернуться домой и пусть разбираются с магом-похитителем сами. Да, мечтать не вредно. Видела она уже, как они разбираются. Только и могут, что советы устраивать. А от войны дома не спрячешься. Она - госпожа вездесущая. От неё не удрать и не скрыться.

Риль прикрыла глаза, сосредоточилась и попробовала поискать ответ в сердце. Сердце упорно отнекивалось, сваливая ответственность на разум. Тот отделался лишь одним словом - дура! И в красках обрисовал ей роль домашнего животного. Картина собственной персоны, сидящей у ног Ластиррана и с обожанием ловящей каждое его слово - жестоко, но действенно. Риль тут же захотелось добить эту чешуйчатую заразу. Чего уж дальше мучиться? Итак, с его темпераментом долго не проживет. Поперся в ловушку, как слепая курица в кастрюлю с кипятком. Нет, чтобы её подождать, проверить. Хотя, она тоже хороша. Влетела, не глядя, даже сканировать дом не удосужилась. А могла бы. Правда, это ничего бы не изменило. Ловушку такого уровня обезвредить ей не по силам. И металась бы, обезумев, около дома, пока дракон сгорал заживо.

Но, прошлое в прошлом. А у неё впереди непонятное будущее в роли асхалута. Что там сказал Зарран про эмоциональную зависимость. Если она неизбежна, значит надо сваливать, пока ещё не поздно. Или? Сердце радостно екнуло, а здравый смысл привычно буркнул - дура! А вот воображение живо припомнило поцелуй и жаркие объятия. Кровь прилила к щекам. И когда эта чешуйчатая ящерица успела поселиться в её сердце? А сердце - предатель, не могло шепнуть раньше, что ей стоит держаться от дракона подальше.

Риль вздохнула, потерла переносицу. Задача ясна - её чувства, это её чувства, и они не станут достоянием этого прохвоста. Хватит уже того, что последнее время он читал её, как открытую книгу, зараза. А она - наивность, поверила - "твое лицо так эмоционально, мне не нужен ваш язык, чтобы понять произошедшее", а вот то, что она часть времени к нему, хм, тылом стояла, до её недоразвитых мозгов не дошло! Этот долг ещё потребует своего возврата. И так просто дракон не отделается. Хватит, наигрался. Теперь её очередь.

Она станет асхалутом, как и обещала, но большего от неё пусть не требуют. Щиты прекрасно справятся с задачей сделать связь номинальной. Да, быть на связи удобно, но открываться перед тем, кто использовал её в темную, она не собирается, как и доверять. О, Риль не сомневалась, что Ласти найдет тысячу оправданий своёму поступку, да только потерять доверие легко, а вот вернуть его обратно...Хватит, наивной дурочкой быть надоело. А сердце, а сердце пусть помолчит, поболит, но это пройдет. Время все лечит.

Заррану легко сказать - не бойся. Он, может эти ритуалы десятками проводит, а она даже не знает, что ей предстоит и как потом жить. А собственно, что остается? Надеяться на щиты и на то, что скоро она окажется далеко отсюда. Так далеко, что присутствие в голове одного вредного дракона будет восприниматься, как легкая тень? Вот только гронна Риль возьмет с собой. Ей ведь полагается своя птичка. Кто-то мечтал о собственном крылатом транспортном средстве? Бойтесь желаний, ибо они иногда выполняются. Пусть не дракон, но очень милый птах. И возить в академию он её сможет. Риль задумалась, прикидываю, куда поселить ожидающегося питомца и чем его кормить. Такие громадины точно не семечками питаются.

От мыслей её отвлекли вернувшиеся Зарран с Кэстироном. Первый все так же излучал полное довольствие жизнью, а вот второй почему-то хмурился и нервно поглядывал на Риль.

Убедившись, что девушка не передумала, оба приступили к ритуалу. То асхалут, то дракон начинали речитативом читать какие-то тексты, естественно на драконьем, и естественно Риль ничего в них не понимала. Как пояснил перед обрядом Зарран, раньше кровники и сами могли его проводить, но Совет, для пущего контроля, постановил обязательное присутствие двоих свидетелей - асхалута и дракона, для гарантии соблюдения всех правил. Главное, из которых, было добровольное согласие.

В комнате попеременно то холодало, то теплело. Недоговаривал Зарран, ох, не договаривал, когда утверждал, что маги не становятся асхалутами. Так-то оно так. А вот наоборот - вполне. Иначе, как объяснить творимое сейчас в комнате. Или магические способности асхалуты проявляют только в связке со своим кровным братом? Риль перешла на магическое зрение. Так и есть. Между Зарраном и Кэстироном протянулись нити, частью красные, частью белые. Их было много, и интенсивность свечения лишь нарастала. Так вот чьим младшим братом является Зарран! Ну, а кто другой ещё мог так нагло себя вести с драконом?

Размышления прервало холодное лезвие ножа, вспарывающее кожу на запястье. Горячая кровь хлынула в поставленную чашу. Риль лишь удивилась, что кровь все же горячая, после того холода, что ей довелось пережить.

Теперь они поменялись местами, и дракон пил её кровь, чтобы выжить.

В зале таверны было людно, и вернувшаяся троица магов поспешила наверх с докладом. Но с делами решили не торопиться - сначала ужин, потом разговоры.

- Коррин, ты, главное, не волнуйся, - начал Ригли, нервно косясь в его сторону, - он все равно уже мертв, да и тех двоих его ублюдков по-тихому удавили.

- Что? Он? С ней? Сделал? - мигом сделал правильные выводы маг, бледнея от гнева.

- Э-э-э, - замешкал с ответом Ригли, осторожно подбирая слова, - понимаешь, они нашли твою сестру на корабле темных. Есть у них такая легенда, вполне реальная кстати. Ну, и решили, что девочка из их числа, то есть темная.

- Как темная?- удивился Тарк, - У них, что братья совсем свою работу не знают?

- Дело не чистое, - вздохнул Стик, - был один, да очень удачно его вывели из игры.

- Дальше, - потребовал Коррин.

- Дальше, дальше совсем грустно. Риль каким-то образом сдала им местонахождение похищенной принцессы. Кстати, ничего такая, милая, благодарность передавала. Да только гниль та высокородная взбесилась и потребовала вынести приговор немедленно. А для темных приговор один - смерть. Причем, эти идиоты верят, что пытки перед смертью могут очистить темную душу. Драконы её из темницы и вытащили. Полагаю, дело было плохо, что они решились напоить её своею кровью. Вот, собственно и все.

- Говоришь, он уже мертв? - нехорошо прищурился Коррин.

- Да, сдох, как последняя тварь.

- Жаль, - Коррин сжал кулаки, вдох, выдох. Ну, почему она, почему его маленький Риленок? Как же тяжело ей пришлось тогда!

- Мы должны её вытащить, прямо сейчас. Сам видишь, сколько ей пришлось пережить. Может, хватит уже испытывать мою сестру на прочность?

- Ты предлагаешь, брать Гнезда штурмом? Для этого целая армия нужна будет. Или носиться над горами в поисках твоей сестры? Мы не знаем, где она. Связь с ней заблокирована. Я не меньше тебя хочу вернуть её домой живой и невредимой, но иногда, самым действенным способом помочь, будет просто ждать. Но просто ждать мы не будем. Пора потрясти наших мэтров. Один точно задолжал нам откровенный разговор.

После обряда Риль заставили поесть, почти насильно накормили шоколадом и напоили тягучим красным вином. То ли от него, то ли от потери крови, но голова у девушки кружилась знатно. Ужинали они в довольно милой комнате. Милая была и компания - парочка кровных братьев старалась вовсю, развлекая новоиспеченного асхалута. Ей клятвенно пообещали, что с Ластирраном теперь все будет хорошо, и завтра утром он проснется, как новенький. На ночь с ним останутся два целителя, присланных Советом, для контроля состояния дракона. Но исцелится тот самостоятельно. Мощный заряд энергии, полученный после обряда, без следа изгонит последствия магического удара.

Тревога за Ласти, переживания, сомнения поспешили ретироваться под натиском двух братьев. Зарран, положив руку на сердце, самолично пообещал отвезти её на скалы северного побережья драконьих земель, где обитали гронны, и помочь выбрать самого лучшего. Кэстирон тут же возмутился, сказав, что нечего вводить девушку в заблуждение. Пойдет ведь искать самого красивого, а птенцы у гроннов весьма неприятны на вид, разочарование будет полным. Выбирать нужно было того, кто откликнется на зов. Все просто. Зато потом, потом строгий график кормления, четко расписанный рацион. Это не курицу вырастить. Такую махину выкормить, ого-го, сколько еды нужно и сил. А кроме своего хозяина птиц никого и близко к себе не подпускать не будет. Так что и навоз самой, самой. Вот как будто ей сейчас мало забот. Хорошо, хоть договорились отложить поход за птенцом, те пока только вылупились. Ей ещё повезло. Гронны несутся два раза в год. Обряды обычно и проводят в эти отрезки времени, чтобы не рисковать, оставляя в связке только двоих.

Утром Риль с удовольствием обнаружила, что кто-то добрый принес в комнату несколько её нарядов из Гнезда. Да здравствует любимое домашнее платье и удобные туфли.

Поселили её рядом с комнатой, где лежал дракон, растерявший свою огненность и на время превратившийся в ледяного. Нужную дверь найти было просто. Вздохнув полной грудью, как будто воздух содержал в себе храбрость, шагнула в его комнату. Кроме Ластиррана в ней никого не было. Дракон дышал ровно и спокойно, да и кожа вернулась к естественной смуглости. Девушка села на кровать. Убрала прядь волос со лба. Непослушное сердце попыталось проникнуться нежностью, но было отправлено обратно, в грудную клетку. Ишь, самовольница. У неё не забалуешь. И все же девушка залюбовалась точеным профилем его лица. Хищная красота сейчас казалась почти ручной, даже немного беззащитной.

- Я умер, а ты мое прекрасное видение, - чуть хриплый голос Ластиррана вернул её к действительности.

- Нет, не умер, - опровергла его надежды Риль, но тут же язвительно добавила, - ты попал в ловушку и мы в плену у врага.

Дракон крепко задумался, пытаясь вспомнить события последнего дня. Потом заозирался вокруг.

- Ух, ты, поверил! - про себя искренне удивилась девушка. Судя по озабоченному выражению лица - да. Похоже, дракон не предполагал у неё наличия извращенного чувства юмора. Как же, ей следовало встать по стойке смирно и доложиться: "Доверенное мне ваше тело, по причине отсутствия у него мозгов, то есть сознания, доставлено в безопасное место и пребывает в целостности и сохранности".

- Не знал, что Цитадель является местом обитания врага, - на полном серьезе протянул дракон.

- Не является, я пошутила, - буркнула Риль. В ответ у Ластиррана вверх поползли брови. Удивился!? Хм, милый, это ещё не все. Ага, напрягся, значит, что-то почувствовал. Бросил на неё напряженный взгляд. Э-э-э, нет, дорогой братец, её щиты взглядом не пробить.

- Риль, - приподнялся на кровати дракон. Голос сухой, словно старое дерево под ветром скрипит, а глаза... глаза без пламени выглядели жутко. Надо же, она, оказывается, привыкла к игре огненных языков в его зрачках, а теперь их пустота пугала. - Риль, что ещё произошло?

Вздохнула, оттягивая момент признания. Потом собрала в кулак всю обиду, злость, усталость, припомнила вчерашний холод, его боль и... подняла щиты.

Ластирран отшатнулся, словно она его ударила. В глазах, наконец, вспыхнуло пламя, жадно заиграло, радуясь второй жизни, потянулось к девушке - согреть, прогнать боль, холод, обогреть, защитить. "Ты - моя!" - шептало пламя, такое теплое, такое восхитительно горячее. Непослушное сердце рвануло прямо в костер, но Риль уже опустила щиты. "Сгоришь, глупое", - шепнула она ему, пытаясь унять бешеный стук.

Глава 27.

Риль позорно бежала. Сломя голову выскочила из комнаты, вихрем промчалась по коридорам. Встречные асхалуты лишь прижимались к стенкам, провожая девушку сочувственными взглядами. В цитадели только и было разговоров о новенькой. Большинство осуждали поступок младшего из Гнезда Рэгирмаф. Обряд не может быть проведен под принуждением, какими бы благими помыслами он не был прикрыт.

Риль была не далека от истины, когда считала, что почти каждому из асхалутов довелось пройти через многое в жизни. И грейфы, и люди не от хорошей жизни выбирали братство с драконами. Испив горькую чашу разочарований, вкусив боль предательства, погрузившись во тьму одиночества, они почитали за благо встречу со своим кровным братом, и ту новую жизнь, которую получали. Но при этом, каждый из них, повернись его судьба по-другому, предпочел бы остаться в своей родной семье, если бы та у них была.

А вот новенькая не выглядела счастливой, обретя новую семью. Да, и слухи ходили разные. Один страннее другого. Но Зарран быстро призвал всех любопытных к порядку, отправив самых языкастых патрулировать дальнюю границу.

Риль остановилась только, когда холодный ветер пронесся, вздымая подол платья, забираясь за шиворот и взлохматив волосы. Она стояла на стене. Цитадель действительно оказалась настоящей крепостью. Широченные высокие стены возвышались над океаном. Девушка подошла к краю, глянула вниз и невольно отшатнулась. Далеко внизу синела вода, вспарываемая белым буйством волн. Обитель асхалутов стояла на скалистом полуострове, выступающим в океан. С трех сторон он был окружен синим небосводом, и лишь за спиной возвышалась серо-чёрная скалистая гряда материка.

Холодный ветер отрезвил, привел в чувство, и Риль шагнула под защиту стены. Прижалась лбом к холодному камню. Не выдержав, со всей силы саданула кулаком по стене, ещё раз и ещё. Лучше было, конечно, побиться лбом об стену, но ходить потом с синяком на лице как-то странновато. Злость ушла, растворилась в камне, оставив лишь горечь во рту.

Ну, почему, почему, все так сложно? Почему вместо радости от свершившейся мести, она чувствует лишь отвращение к самой себе? "Потому что эмоции бьют иной раз больнее, чем кулаки", - в голосе совести слышался немой укор. Риль сжала губы, мотнула головой, прогоняя набежавшие слезы. "И пусть больнее, пусть он тоже помучается", - обиженная гордость вмешалась в спор. Вдох, выдох, вдох, выдох. Сердце недовольно сжалось, но обида была сильней. Риль гордо подняла голову. Волнения уступили место решимости. Время, вот, что сейчас важно. А девичьи переживания не счет. Все проходит, обиды, месть, радость, нежность - время отберет все, неумолимо продолжая своё бег.

Сегодня третий день, а она ещё даже с места не сдвинулась в своём расследовании. Последний раз вздохнула, растерла щеки, насухо вытерла глаза. Все, можно возвращаться. Обратный путь Риль проделала уже медленно, про себя не уставая удивляться необычности жилища асхалутов. Сразу видно, что женская рука не принимала участия в его обустройстве. Широкие коридоры из серого крупного камня с узкими окнами стояли без всякой отделки, зато с мощными, явно магическими светильниками. Обстановка в Цитадели была простой, в чем-то даже грубоватой, но при этом функциональной. Каждая вещь стояла на своём месте, принося максимальную пользу, а, не просто радуя глаз. В этом было даже какое-то свое, особое очарование.

За поворотом показался коридор, ведущий в столовую, где они вчера ужинали втроем. Как-то незаметно, девушка сама нашла обратную дорогу. Хотела уже шагнуть в комнату, но замерла на месте, прижалась к стене, стараясь слиться с камнем.

- Значит, в ловушку тебя привел этот странный запах, - судя по голосу, Кэстирон пребывал в глубокой задумчивости.

- Да, я как учуял его на улице, совсем голову потерял, - а вот в голосе Ластиррана слышалось сожаление и искреннее раскаянье. Хоть, осознает свою дурость, и то хорошо, - сам попал в ловушку, как недолеток, да ещё и Риль за собой потянул.

- Хватит себя грызть, - Зарран, похоже, не собирался церемониться с проштрафившимся драконом, - прошлого не исправить, лучше думай о том, как исправить будущее. Девочку обижать я тебе не позволю, так и знай.

В ответ раздалось громкое и недовольное рычание. Что же, слышать правду от других всегда неприятней, чем озвучивать её самому.

- Можно взглянуть на мешок? - поспешил разрядить обстановку целитель, - как мило, со стороны мага, было позаботиться о его сохранности, иначе морская вода нам бы мало что оставила, - Кэстирон помолчал, потом тяжко вздохнул, - ты - прав. Запах мне тоже знаком. А заклинания, наложенные на сей предмет, не оставляют сомнений - здесь замешан кто-то из наших.

- Да, запах знаком, но смутно. Мне не удалось вспомнить, где я с ним встречался. Значит, гости не при чем.

- Мне тоже, - с сожалением ответил Кэстирон, - может потом, что в голову придет. Но гостей исключать не будет, просто уберем в конец списка.

Риль еле слышно вздохнула: "Опять тайны! Непонятные гости ещё возникли, а говорят, что драконы не отличаются гостеприимством. Наглая ложь! Одни асхалуты чего стоят".

- И долго ты там будешь стену подпирать? - в голосе Кэстирона звучала неприкрытая насмешка. Надо же, какая острота слуха! Хотя, скорее всего, её засекли с самого начала. Просто не стали обнаруживать раньше, - завтрак, между прочим, остывает.

Пришлось выходить. Желудок радостно буркнул. Вчера без ужина, так хоть сегодня завтраком покормят!

Риль задрала подбородок, приняла невозмутимый вид и уверенным шагом вошла в столовую. Что делать шпиону, которого раскрыли? Правильно! Пытаться выдать собственный провал за тщательно разработанную операцию.

Под прицельными взглядами троих мужчин она молча прошествовала к свободному стулу, кивнула Заррану, улыбнулась Кэстирону, скользнула взглядом мимо Ластиррана - они уже здоровались сегодня. Потом села, разгладила складки на платье, принялась внимательно изучать поверхность стола. Три вздоха были ей ответом. Риль почувствовала нарастающую злость - нашли, понимаешь, жертву. Нечего её жалеть. Решение было её собственным и последствия разгребать ей самой.

В семье пространственных магов детей с детства приучали к самостоятельности. По-другому - никак. Маги редко работали группами, предпочитая одного, двух напарников или, с возрастом, ни одного. Одиночке проще затеряться в чужом мире. Женщины, правда, в основном работали в парах с мужьями, но и здесь были исключения, например, четвертый мир, где половина стран имела матриархальный строй. С сознательного возраста Риль, как и все дети, если проказничала, то, как будущий маг, должна была сама ликвидировать последствия, причиненных ею разрушений. Наказание для шалостей одно - исправить соделанное. Очень быстро она научилась выбирать те хулиганства, последствия которых не перевешивали саму шалость.

Кэстирон поставил перед девушкой темно-синюю миску, снял крышку - каша, густая, рассыпчатая, а главное - порция явно драконья.

- И чтобы съела все! - приказал целитель. Риль бросила умоляющий взгляд на Заррана - может, хоть он вступиться? Но асхалут перешел в лагерь противника, прибавив: "Риль, я лично прослежу, чтобы не осталось ни крошки. А то, эти подсовывают мне каких-то бледных недокормышей. И как такая немочь будет гронна выкармливать? Да, тебя саму сначала подкормить нужно".

- Ах, ты...! - про себя задохнулась от негодования Риль, но покорно взяла ложку. Трое на одну - перебор, но спорить не время. Ей нужно ещё прояснить некоторые моменты, поэтому улыбаемся и машем ложкою, а попутно задаем нужные вопросы.

- Значит, в деле замешены драконы?

Все трое скривились, помрачнели. Этот вопрос, словно протухшая рыба, не забыть, не выкинуть - вот он, лежит на столе. Даже, если убрать доказательство, запашок-то останется.

- Да, - выдохнул Кэстирон, - поэтому в деле работает только семья. Доверять кому-то ещё -опасно. Риль, пожалуйста, отнесись к этому серьезно. Чтобы без нас - никуда. И никаких вылазок. Хватит. Вы мне сейчас оба нужны здесь.

Девушка аж задохнулась от неожиданности.

- Как никуда? А как же маг, его поиски? Здесь мы его явно не найдем!

- Мне жаль, Риль. Но в свете находки Ласти, нам сейчас важнее найти этого выродка. Не переживай, скорее всего, он выведет нас на твоего мага. Накроем обоих.

Предать своих - я не представляю, кто на это мог пойти. А ведь Фэсти намекал нам на такой вариант. Я же первый от него отмахнулся.

- Да, - вздохнул Ластирран, - брат был прав, когда говорил, что маг не ставил ловушки. Это слишком расточительно, да и пол побережья незаметно не перекроешь. Нет, это была засада. А значит...

- Значит, кто-то сдал ему маршруты передвижения драконов, - закончила за него Риль, - но ведь асхалуты тоже в курсе подобных вещей, и им проще контактировать с чужаками.

- Да, - согласился Кэстирона, игнорируя возмущенное лицо Заррана, - но здесь, - и он ткнул пальцем в чёрный мешочек, - здесь поработал кто-то из наших. Чистое плетение, без примесей.

- Хм, - Ластирран нахмурился, побарабанил пальцами по краю стола. На девушку он старался лишний раз не смотреть. Время, ей нужно время, чтобы привыкнуть и осознать произошедшее. Хватит, он и так наломал крыльев. Теперь нужно действовать аккуратно. Хотя, кого он обманывает? Он ей противен, омерзителен. Как можно надеяться на её прощение, после тех эмоций, что она на него выплеснула. Самый лучший вариант, это устраниться, дать ей свободу. Это единственное, что он может для неё сделать, после того, как приковал к себе цепью. - Мне, кажется, что предателя нужно искать среди молодняка. Наши старейшины свои Гнезда только ради Совета покидают, а уж в город и подавно не выбираются, так что встретиться с чужаком шансов у них не много.

Зарран к Кэстироном кивнули, поддерживая идею дракона.

- Вы, что собираетесь наносить визит в каждое Гнездо и обнюхивать всех драконов? - "удивилась" Риль. В ответ получила лишь раздраженные взгляды - мол, раз такая умная, то предложи что-нибудь получше. Но ведь это обнюхивание затянется до осени, да и сразу вызовет подозрение, - нам нужно какое-нибудь мероприятие, событие, где собираются молодые драконы. Может, вечеринки, фестиваль?

-Осенний вылет? - предложил целитель, - а что? На него собираются почти все Гнезда. В этом году много перволеток. Кстати, и первый официальный вылет Гранты тоже.

- Не рано? - вскинул бровь Ластирран, - эх, даже не заметил, как она выросла.

- Но ведь это осень! - простонала Риль, взъерошивая волосы жестом отчаянья.

- Тогда может гонки? - осторожно предложил асхалут, и тут же пожалел о своём предложении. Два гневных взгляда буквально пригвоздили его к стулу.

- Что за гонки? - оживилась Риль.

- Забудь! - гаркнули уже втроем.

Девушка прищурилась - наивные, её такими воплями не испугаешь.

- Когда? - не отступилась она. Асхалут с виноватым видом тяжко вздохнул, а драконы отчетливо заскрежетали зубами. Драконы, одним словом, только и умеют, что рычать, да зубы показывать, а как до дела доходит, сразу - забудь!

- Не можете вы просто так на гонках появиться, - снизошел до пояснений Кэстирон, видя, что девушку не переубедить, - тебя, Ласти, сразу на участие спровоцируют. Сам знаешь, кто в этот раз заявлен и метит в победителя.

- Эрльханц, - выплюнул чужое имя дракон.

- Ни я, ни Зарран в гонках принять участие не можем. Это сразу же придаст им официальный статус. Фэсти сейчас занят, ему точно не до гонок, а вас я не отпущу. Даже если и выживите, то поражение дорого нам обойдется.

- А гонки очень сложные? - осведомилась Риль, рисуя узор пальцем по столу.

- Сначала, гонки были лучшим вариантом для экзамена слетанности пар дракон-асхалут. Потом мы пересели на гроннов, но гонки не исчезли. Они лишь перешли на нелегальное положение. Ежегодно кто-нибудь калечится на них. И чаще всего гибнут, сама понимаешь, не драконы, - Зарран горько усмехнулся. Риль сочувственно посмотрела на асхалута. Видно, что за своих подопечных он переживает по-настоящему, как и все остальное тоже делает по- настоящему, без скрытых двойных и тройных смыслов. Молодец, смог удержать младших братьев на достойном положении, и с асхалутами хоть как-то, но считаются.

- Значит, в гонках используют оба вида магии, - задумчиво произнесла девушка.

- Да, в этом их особенность. Но, хватит о гонках. Лучше решим, что пока делать вот с этим, - и Кэстирон указал на чёрный мешок, лежащий на столе.

- Заберу-ка я его в лабораторию, - поднялся Зарран, - есть у меня пара толковых химиков, может, поймут, что это за дрянь.

- Почему твои, а не наши? - вскинулся Ластирран.

- Потому, что если на эту гадость ловили драконов, то не стоит вам её исследовать. А маг её не опасался, раз хранил в обычном мешке.

- Но я не почуял никакой опасности, - растерянно признался дракон, - наоборот, запах приятный.

- Может быть, все может быть, - Зарран скрылся за дверью. Следом, ушел и Кэстирон, сославшись на какое-то дело.

- Ласти, а Ласти, - дракон вздрогнул от ласкового голоса девушки. Так хищник приманивает жертву, - ты же знаешь, я - маг и очень люблю летать, а ты - самый сильный и быстрый из драконов. Мы - отличная пара!

Сильный и быстрый ответил недоверчивым взглядом, с опаской покосился на нежно улыбающуюся Риль. Хотя этот, почти оскал, сложно было принять за нежность.

- Что ты хочешь? - глухо ответил Ластирран, без труда понимая, что сейчас он не может отказать девушке ни в чем. Отказ разрушит тот мост, который она начала строить. Пусть кривой и шаткий, но первая доска на него положена.

- Когда гонки?

- Через два дня. Но победить будет нелегко, почти невозможно. Пары тренируются годами, а у нас всего два дня.

- У нас уйдет ещё два дня впустую, - жестко отрезала Риль, - и нет другого быстрого пути, найти вашего предателя. Он там будет, я уверена. Что может толкнуть одного из вас на предательство, чего может ему не хватать в жизни? Он, скорее всего, молод, полон сил. Власть его привлекает, но не настолько, пока ему это скучно. Деньги, богатство или?

- Что-то новое, - задумчиво ответил Ластирран, - маг купил его на что-то.

- Если так, то предатель не пропускает ваших гонок. Там ты его найдешь. Мой нос, к сожалению, не отличается такой чуткостью.

- Я не могу, - помотал головой дракон, словно, стряхивая с себя безумство, - ты можешь погибнуть, я не могу рисковать твоею жизнью.

Риль недовольно нахмурилась. У неё только один шанс убедить братца участвовать в гонках. Пара дней и дракон придет в себя, и тогда о манипуляции можно забыть. Пока же чувство вины затуманивает его разум.

- Мы будем рисковать НАШИМИ жизнями, чтобы найти предателя ТВОЕГО народа, - девушка била по самому слабому месту дракона - долгу перед своими, - Ты сможешь прочитать его память?

Риль раньше не интересовалась наличием подобных техник у драконов. В магистрате этим занимались несколько специалистов, каждый был на особом контроле, а сама техника чтения чужого сознания была запрещена к широкому распространению. Ластирран недовольно хмыкнул. Опять Риль задает ненужные вопросы.

-Это не та проблема, о которой тебе нужно беспокоиться. Имя мага из его памяти, тебе сообщат.

Вот и чудненько. Ответив на её вопрос, дракон сам не заметил, как согласился с участием в гонках.

- Предлагаю посмотреть трассу и подготовиться.

Она склонила голову набок - взгляд умильный, а в глубине глаз предостережение. Отказ окончательно убьет её доверие к нему, оставив только ненависть, а согласие - может убить их самих. Дракон недовольно зарычал. Первый раз в жизни женщина ставила его перед столь трудным выбором.

- Учти, тренировать буду всерьез. Ещё пожалеешь, что согласилась, - выдохнул он, наконец.

Глава 28

Тарк спустился вниз. Там стало ещё более людно. Взгляд невольно зацепился за столик, притаившийся в углу. Небольшой, уютный, он был сплошь заставлен тарелочками, мисочками и тазиками с едой. В центре горделиво возвышалось большое блюдо с покрытыми золотистыми корочками кусками мяса. И за всем этим великолепием восседала одинокая мужская фигура, скрытая в тени. На свету мелькали только руки, облаченные в фиолетовые рукава рубашки. Руки методично опустошали содержимое тарелок. Тарк, заинтересовавшись, шагнул вперед, так, чтобы свет падал на лицо неизвестного. Желтоватый свет огромной люстры, висевшей в центре зала, высветил лицо Бонаса, сосредоточенно жующего истекающий соком пирожок. Тарк покачал головой, похоже, мэтр эти дни голодал, ишь, как челюсти работают, или у него просто драконий аппетит. По мирам много ходило баек, про чешуйчатых проглотов. Тарк даже перешел на магическое зрение - нет, человек, но жрет, как настоящий дракон.

- Добрый вечер, Бонас.

- А, наш отважный, юный командир, - благодушно улыбнулся маг, делая приглашающий жест, - прошу, прошу. Составьте мне компанию.

- Спасибо, но я только что поужинал с ребятами.

- Понимаю, команда, единый дух, так сказать. Как продвигается ваше расследование?

- А ваше? - ответил вопросом на вопрос командир.

- Мое? - хмыкнул маг, раздосадованный инициативой Тарка, потом недобро прищурился, - в Элькаруте, городе драконов, ходит много разных слухов. Говорят о новой игрушке, что ящерицы притащили издалека. Гнездо Рэгирмаф с ней носится. Зачем она им, нетрудно догадаться, только не знаю, кто на неё претендует, только лишь младший или все трое?

- Откуда такие подробности, мэтр? - сузив глаза, обманчиво спокойным тоном произнес Тарк.

- Я же не спрашиваю вас, лейсер, почему семья до сих пор не в курсе судьбы драконьей любимицы? Поиски младшей семьи Ласар ведь ещё не прекращены. Как же зовут эту милую крошку? Эрилиэлла? Точно, Эрилиэлла. Забавное имя, не правда ли?

Тарк сжал зубы так, что челюсти заныли. Н-да, маг - не дурак. Быстро же он Риль вычислил. С каким удовольствием он макнул бы этого уважаемого мэтра мордой вон в ту коричневую мисочку с соусом. Пренебрежительное отношение к себе, Тарк готов сносить, лишь бы от присутствия Бонаса был толк. Пусть хоть как изгаляется, но работает. А вот пошлые намеки в отношении Риль - это уже слишком.

- Боюсь, мэтр, вы слишком увлекаетесь женщинами и сплетнями.

- А вы, мосповцы, как обычно, слишком много на себя берете! Решили сыграть с ящерицами в их игру? Боюсь, вас ждёт сплошное разочарование. Девчонку вам не вытащить, даже если выполните все их условия. Эти никогда не отпускают свою добычу, инстинкты, знаете ли. А поиграть любят.

Бонас откинулся на спинку стула, сделал глоток хмеля из кружки. Раздражение на его лице сменилось насмешливым выражением. Так смотрят на несмышленого щенка, влезшего по своей дурости на птичий двор, и не замечающего петуха, который уже подкрадывается сзади.

- Ах, да, у вас же в отряде её брат. "Своих не бросают" - таков, кажется, ваш глупый лозунг? Очнитесь, лейсер, девице сейчас гораздо приятнее, чем нам. Потащите домой против её воли?

- А вот это, как вы правильно заметили, решать мне. Может ещё, что полезного скажете?

Бонас пожал плечами, мол, что с дурака возьмешь. Упрямый, но глупый.

- Еще, так ещё. Неспокойно в городе. Гнезда последние несколько месяцев гудят, как растревоженные ульи. Уж не знаю, на какую занозу сели эти чешуйчатые, да только носятся, словно им под хвост перца насыпали. В город лучше не соваться. Так что я рекомендую операцию свернуть. Здесь мы все равно ничего не найдем, а там работать невозможно.

Бонас встал, разминая затекшую шею.

- Я так понимаю, помощи от вас ждать бесполезно, - Тарк тоже встал.

- А я так понимаю, что это не мое дело вытаскивать влюбленных дурочек из чужих постелей. Магистрату, я так и быть, докладывать пока не буду. Хотите играть - играйте, но не портите мне, хм, командировку. Да, и не забудьте пригласить на крестины драконят. Люблю, детей, знаете ли, - и уже уходя, бросил через плечо, - я рад, что девчонка осталась жива. Поверь, командир, драконы не самый худший вариант для неё.

Тарк сел, точнее рухнул обратно на стул. Сволочь! Он стиснул зубы, понимая, что надо успокоиться. Профессиональная сволочь однако, дело своё знает хорошо. Быстро сложил два плюс два, и пришел к верному выводу. И Тарк с ним бы согласился, не встреть он тогда девушку на скалах. Что-то не сходится в этой картинке. Эх, Риль, Риль, твое молчание обходится слишком дорого.

Рука сама потянулась к пузатому стеклянному кувшину, обтерла запотевший край. Чистый стакан удачно оказался на столе. Тарк налил ледяной воды, добавил сахар и наложил запрещенное к применению, но очень полезное в таких вот случаях заклинание. Выпил залпом, не почувствовав ни вкуса, ни крепости напитка. Налил ещё, до краев. Хмель здесь варили хороший, густой, но сейчас ему требовалось что-то покрепче местного напитка. Тихий голос отвлек мосповца от сотворения второй порции.

- Прошу прощения, что отрываю вас от, э-ммм, важного дела, но я бы хотел с вами кое-что обсудить.

Тарк поднял голову. Перед ним, неловко переминаясь, стоял Асканье. Серый, помятый плащ был небрежно наброшен на плечи, из-под него выглядывала когда-то белая, а теперь серая, под цвет плаща рубашка, чёрные брюки смотрелись бы неплохо, если бы не пятно на левой брючине. Да и сам мэтр имел соответствующий вид - взлохмаченные чёрные волосы забраны в хвост, над бровью поселилось очаровательное зеленое пятнышко, а около левого уха виднелось ещё одно. Асканье явно нервничал и в шумной обстановке таверны чувствовал себя неуютно. Похоже, лишь чувство голода заставило мэтра оторваться от своих исследований и спуститься вниз. Все эти дни он практически не покидал свою комнату, лишь изредка отлучаясь в город. Тарк махнул рукой: "Присаживайтесь".

- Благодарю, - мэтр осторожно опустился на стул, занимая место своего коллеги, - я вижу, вы расстроены. А, так как на лестнице я столкнулся с Бонасом, то смею предположить, разговор был не из приятных.

Тарк лишь кивнул, скривился и потянулся к стакану.

- Позвольте мне, - неожиданно предложил мэтр. Дождавшись кивка, сотворил заклинание, немного изменив классическую структуру, - прошу. Мой собственный рецепт, так сказать.

Тарк осторожно сделал глоток. Хм, интересное сочетание. Обжигающая свежесть скрывала под собой крепость напитка, спирт не чувствовался совсем. Ледяная волна проскользнула внутрь, бодря и освежая, и лишь достигнув желудка, отозвалась приятным теплом.

- Неплохо, очень даже неплохо, - Тарк приветственно поднял стакан, оценивая мастерство Асканьи по наивысшему уровню, отпил залпом половину - хорош! - Рецептом не поделитесь?

- Конечно, конечно, - закивал маг, - ничего сложного, немного экстракта мяты, ментола. Ну, и кое-что ещё по мелочи. Я всегда с собой заготовочку ношу. Сделаю вам потом копию.

- Буду весьма признателен, - улыбнулся Тарк, - но вы ведь здесь не для этого?

- Нет, увы, нет, - вздохнул мэтр, рассеянно схватил со стола веточку зелени, когда-то украшавшую салат, положил её в рот, пожевал, скривился, - не уверен, что вам будут интересны мои исследования, но может вы найдете их в чём-то полезными. Хотя, должен признать, данные не совсем точны. всё-таки этот мир мало наблюдаем из-за слишком большого ареала драконов, и естественно, из-за своей удаленности. Но мне удалось добыть кое-какие статистические данные и сравнить с текущими замерами. Так вот высокая линейная амплитуда, на фоне обще-возросшей напряженности и характерных фазовых аберраций пятого и восьмого порядка позволяет судить о повышенной активности интересующих нас субъектов.

- Э-э-э, - Тарк заглянул в стакан, надеясь отыскать там шифр к прозвучавшей бессмыслице, но, увы, прозрачная жидкость продемонстрировала лишь дно стеклянной посудины, - нельзя ли попроще, уважаемый Асканье.

- Ах, ну, да, - маг виновато поглядел на мосповца, захватил кусочек сыра с тарелки и отправил его в рот, прислушался к своим ощущениям, удовлетворенно кивнул, - если в двух словах, то общая напряженность энергетических полей в данном регионе в несколько раз выше, чем два года назад, когда производились последние замеры.

- И? - поднял брови Тарк.

- Вы знаете, как работают драконологи? - неожиданно спросил маг.

- В общих чертах, - признался Тарк.

- Представьте, что за вашей спиной вон тот тип, который уже не различает где стол, а где стул уронил свой стакан, а вон та милая служанка быстро смела осколки с пола. Обернувшись, вы не поймете, что именно там произошло, так как глаз на спине у вас нет. Но, если присмотреться - на полу осталось пятно от пролившейся жидкости, а в ней, уверен, можно найти мельчайшие частицы стекла. Вывод сделаете сами.

Таков принцип и нашей работы. Мы не видит драконью магию, как и они нашу, но магия, какого бы типа она ни была, не исчезает бесследно. Природа, как губка, впитывает лишнее, восполняет потраченное. Вот такие аномалии мы и ищем. А здесь сложилась очень интересная аномалия. Я бы сказал, что фон этого мира по своей активности сейчас напоминает фон третьего или даже второго.

- Так может, кто-то из наших зачастил сюда, не совсем санкционировано. Хотя мы сканировали пространство, следов от порталов обнаружить не удалось. Так, парочка старых и все.

- Мой юный друг, уж позвольте я так, без церемоний, когда я говорил аномалия, я имел в виду активность от многих порталов, действительно многих. Одним или парочкой магов тут дело не объяснишь. К тому же, кто вам сказал, что речь идет о наших порталах? Вы знаете, что мы придерживаемся более широких взглядов на наших крылатых соседей?

- При всем моем уважении, мэтр, не пытайтесь убедить меня, что эти ящерицы способны ходить по мирам. Да из них маги, как простите меня, из вас дракон.

- Согласен, - Асканье наклонил голову, - но что вы знаете о двух обличиях драконах?

- Они вроде умеют становиться людьми, чтобы удобнее было с человеческими девушками в постели кувыркаться.

- Увы, вы разделяете всеобщее заблуждение. Не все так просто. Нам ни разу не удалось застать дракона в человеческом облике, если только он сам не хотел, чтобы его заметили. А иллюзия, мой друг, требует больших затрат и неплохой концентрации. Смею предположить, что в человеческом облике магия у них более развита, чем в драконьем. А если допустить, что развита она хорошо, то порталы неплохо укладываются в эту схему.

- Бред, - помотал головой мосповец.

- Тогда как вы объясните наличие драконов только в трех из семи мирах?

- Волей Создателя? - неуверенно ответил Тарк.

- Молодой человек, я очень рад вашей вере в Создателя, похвально знаете, в вашем возрасте и положении задумываться о подобном, но не стоит путать волю и пути её исполнения. Вы можете верить, что в эту таверну попали по воле Создателя, но пришли сюда своими собственными ногами. Я понятно излагаю мысль?

- Вполне, - Тарк залпом осушил стакан, с сожалением отставил пустую посудину в сторону, все, хватит, достаточно. У него и так от идей мэтра в голове полный хаос. Знал ведь, что драконологи не только прожорливы, но ещё и немного больны на голову. Поверить в то, что ящерицы могут гулять по мирам - до такого бреда надо ещё стакана три выпить, а то и четыре.

- Спасибо, Асканье, я вас услышал. Было занимательно. Большего пока обещать не могу. Сами, понимается, ваш подход несколько, гм, нетрадиционен.

- Благодарю, мало, кто выслушивает эти идеи до конца. Вы далеко пойдете, лейсер, - маг поднялся, кинул полный сожаления взгляд на стол - столько еды ещё оставалась в тарелках!

- Подождите, - окликнул его Тарк, - вы не знаете, где сейчас Хирано?

- Нет, - покачал головой Асканье, - последний раз я видел его вчера днем. Он торопился в город, и был чем-то очень озабочен. Доброй ночи, лейсер.

Тарк остался за столом в одиночестве. Брезгливо отодвинул от себя грязную тарелку. Да, подкинули ему помощников. Бонас умный, конечно, но та ещё сволочь, схлопни его портал. Вежливо послал всех. От дела отошел, зараза, и магистрат ему теперь не указ. Нет, конечно, указ, но только тогда вся ситуация с Риль будет предана огласке. А ему очень хочется оградить эту смелую малявку от пересудов.

Асканье большая умница, но целиком поглощен поиском своих аномалий, да и эти его идеи... мозгодробительные, одним словом. Хирано - самая темная фигура из всех и самая подозрительная. Неизвестно где пропадает. Точнее, где он пропадал вчера ночью известно, но больше ничего, одни догадки. Да и верить ему пока нельзя. Подозрительный он, хотя по виду мужик ничего. Работает всегда четко, а что нелюдим, так у каждого свои недостатки. Но поговорить с ним нужно. Как только соизволит появиться. Без веских оснований, давать команду на розыск Хирано он не имеет право. Хоть Тарка и назначили старшим, но драконологи не в его подчинении. Они приданы для усиления команды, и на основании их консультаций и глубоких выводов мосповцы должны работать, в теории.

От раздумий его отвлек звон разбившегося стекла, неразборчивое, пьяно-протяжное бормотание и быстрый перестук каблучков служанки. Тарк замер, а когда оглянулся, то увидел лишь мужчину, раскачивающегося около стола, да темную лужу на полу. Нехороший холодок пополз по спине мосповца.

На тренировку Риль с Ласти собирались отправиться вечером, на закате. Днем, как пояснил Ластирран, там было слишком драконно, а вот к вечеру им никто не помешает осмотреть трассу и может даже пройти её разок. Пока ей выдали объемное изображение трассы для детального изучения, видимо, надеясь, что она впечатлится, испугается и бросит эту идею участвовать в гонках. Риль впечатлилась до замирания сердца, подрагивания кончиков пальцев и азартному блеску в глазах.

Тот, кто придумывал эту трассу, был явно мастером своего дела. Дорога вначале петляла между острых скал, тесных и мрачных ущелий, потом дважды ныряла в темные пещеры, затем по водопаду спускалась под воду горного озера, оттуда по узкому проходу вырывалась на океанские просторы и по финишной прямой заканчивалась на небольшом почти круглом островке.

Как объяснили Риль, каждый год на трассе обновляли заклинания. Какие-то, самые удачные, повторялись из года в год, просто меняли своё местоположение, но организаторы гонок обязательно добавляли что-нибудь новенькое, неожиданное и коварное. Как результат - до финиша долетали далеко не все.

Портал мгновенно перенес их на побережье. Соленый ветер взметнул волосы, попытался пробраться за шиворот, но Риль плотно запахнула куртку. Она была экипирована для полёта, и жалкий бриз ей не страшен. Впереди скорость, упругий ветер, обжигающий холод и будоражащий душу страх. Полный восторг!

На трассе и, правда, было почти пустынно. Лишь высоко в небе кружился темный силуэт. Риль обернулась к Ластиррану - почему он медлит, не оборачивается? Пора бы приступать к тренировочному полёту. Солнце не будет стоять вечно над горизонтом.

Сейчас они поменялись местами. Риль - плотно закрытая щитами, ни один всплеск эмоций не проскочит и полностью раскрытый дракон. Для неё. Потянись и вот он - весь, как на ладони. Вот только стоит ли? Готова она получить ответы на свои вопросы и сомнения? Надо ли ей все это сейчас, когда будущее неясно, словно лик луны днем.

Дракон окинул водную гладь, шагнул к девушке, ещё шаг, ещё, вот он уже совсем рядом, а теплое дыхание волнующе касается щеки.

- Готова, моя маленькая асхалут?

- И не надейся, не откажусь.

- Неужели? - шепот стал жарче. Дракон убрал прядь с её лица, аккуратно заправил за ухо, - знаешь, моя храбрая Риль, что в гонке не просто так участвуют асхалуты. Как минимум, половина заклинаний содержит оба вида магии. Чтобы их обойти или закрыться, паре требуется стать единым целым. Я должен не просто видеть твоими глазами, нет, - он наклонился совсем близко, одна рука скользнула на талию, вторая прошлась вдоль позвоночника. Даже сквозь толстую куртку Риль ощущала тепло от его ладоней, - мы должны стать единым целым, ты и я. Твой источник будет моим, а мои крылья станут твоими. Твоя магия и моя сила, мы победим, я уверен. Если, конечно, ты согласна, - добавил он, чуть отстранившись. В последних словах промелькнула горькая ирония.

Риль сглотнула, вдохнула, жаль, переносица сейчас недоступна, не потереть, - она ею почти уткнулась в плечо дракона, а решение нужно принять немедленно. И решение не простое. Полное слияние сознаний - вот, что ей предлагают. Кто бы ещё заранее ей все объяснил, никогда бы сюда не сунулась. Ну, его, этого предателя. Наверняка, есть другой способ его поймать. Решиться открыть всю себя этой ящерице, нет, это слишком, даже для неё. Она не переживет, если этот чешуйчатый нахал станет обладателем её чувств, эмоций. Ведь в его чувствах к ней Риль абсолютно не уверена, так что об откровенности не может идти и речи.

Глава 29.

По нервам скользнула волна жара, короткая, длящаяся лишь секунды, но такая знакомая. Совсем рядом кто-то менял облик. Ластирран напрягся, почуяв собрата.

- Значит, слухи не обманывают, ты, действительно нашел себе асхалута, - низкий приятный голос раздался за спиной у девушки. Ластирран мгновенно развернул Риль лицом к говорившему, но не отпустил, а лишь крепче прижал к себе. На скале стояли двое. Один - типичный дракон, высокий, мускулистый, рыжие волосы собраны в косу, сложного плетения, чёрный кожаный костюм плотно обтягивает рельеф тела, второй...., второй - просто человек, чуть старше Риль, невысокий, соломенные волосы торчат в разные стороны. Симпатичный, но все портит надменное выражение лица, явно со старшего брата скопированное.

- И тебе попутного ветра, Альфар, - спокойным тоном ответил Ластирран, а вот рыжеволосый не остался нейтрален, побелел. Люди от гнева обычно краснеют, а вот драконы теряют свой коричневый оттенок кожи, становясь бледнокожими, а в глазах..., в них разгорается пламя гнева, яростное, жадное, всепоглощающее.

- Неужели ни одна из наших самок не обратила на тебя своего внимания? Решил поразвлечься с человеческой? А она ничего, только зачем делать из неё асхалута или одного раза в постели было маловато?

- А ты не можешь представить, что женщина нужна для чего-то другого? - выдохнул дракон над её плечом. Риль еле сдержалась, чтобы не поморщиться - дыхание было обжигающим. Она даже глаза скосила в сторону - не дымится ли куртка, а то вон как жаром пышет, чуть ли не искры изо рта летят. Дракон так плотно прижал её к себе, что девушка еле дышала. Рыжеволосый смотрел сквозь неё, неприятно, но терпимо. Чего уж тут обижаться - она всего лишь человек. А вот асхалут буквально не сводил с неё глаз. И взгляд, такой липкий, наглый, словно она уже перед ним разделась и готова на все. Мерзость! Риль перевела взгляд на дракона. Тот, по крайней мере, не пожирал её глазами, нет, он просто её не замечал.

- Не могу представить, как можно предпочесть человека, - Альфар даже улыбнулся, если его кривую ухмылку можно было назвать таковой, - хотя, имея такую сестру, я понимаю, почему ты не смотришь в сторону наших самок. Поздравляю, она у тебя редкая красавица. Мы все с нетерпением ждем её первый вылет, чтобы лично засвидетельствовать своё восхищение.

- Этот ветер не для твоих крыльев, Альфар, - уже спокойней рыкнул Ласти, - даже не надейся.

- Гнездо не вправе решать за самку, так что у каждого есть шанс, - рыжеволосый шагнул назад, - встретимся на гонке. Нам не хватало твоих крыльев. Будет весело, - он неожиданно подмигнул Риль, не глядя, шагнул назад, скрываясь в распахнувшемся портале. За ним, словно тень, последовал асхалут, одарив напоследок девушку многообещающей улыбкой, от которой Риль аж передернуло. Хорошо, что таких уродов среди асхалутов мало. Хотя, какой старший брат, такой и младший. Оба, гм, одинаковы.

- Гнездо Калирвал никогда не отличалось воспитанием. Одним словом, красные, - фыркнул Ластирран. "Понятно, - улыбнулась про себя Риль, - как у людей, рыжие, так у драконов - красные".

Дракон развернул её к себе, пытливо взглянул в глаза, потом виновато отвел взгляд: "Прости, я не думал, что так получится. Специально ведь вечером тебя сюда привел. Думал, расскажу все, ты, естественно, от гонки откажешься. А вон оно как вышло".

- Отказаться уже не получиться?

- Альфар не из тех, кто будет держать язык за зубами, - покачал головою дракон.

- Так может, догоним и язык подкоротим? - Риль кивнула на еле заметное марево, оставшееся от портала.

- Неплохая идея, - прищурился Ласти, - только опоздали мы с тобой. Надо было сразу же ему шею свернуть, ну, а с братцем ты бы одним крылом справилась. Теперь-то уже поздно. Этот хитрец сразу под защиту своего Гнезда помчался. А его всей семьей штурмовать надо, вдвоем мы точно не справимся, - вздохнул дракон. Риль тоже вздохнула. Это "мы" грело душу. Сердце попыталось что-то радостно прощебетать, но было резко одернуто гордостью.

- К тому же, ты оказалась права. Я уловил тот же запах, идущий от Альфара, даже не запах, а намек на него. Но сомнений быть не может, он недавно общался с тем, кто нам нужен.

- Так проверим всех, кто был здесь сегодня.

- Риль, - дракон покачал головой, - два дня до гонки. Здесь сегодня были многие: участники, зрители, организаторы. Всех не проверишь. Да и рано. Демонстировать тебя до гонок я не собираюсь. Пусть твоя сила станет неприятной неожиданностью для некоторых.

- Значит, гонка, - подвела итог девушка. Нет, она, конечно, может отказаться, наплевав на драконов, предателей и войну. Но, даже если отбросить эмоциональную сторону дела и рассмотреть все с логической точки зрения - выход не самый удачный. Ластирран будет участвовать на гонках с ней или без неё. Вопрос чести, схлопни его портал. Вот только без неё шансов выжить у дракона немного, скажем так, их нет совсем. Лететь вслепую - никому не по силам. А они теперь крепко связаны друг с другом, погибнет один - другому не жить. И есть у неё подозрение, что для связи асхалут - дракон, расстояние не преграда. И даже бегство в другой мир, ей не поможет.

- Не переживай, - Ластирран нежным движением очертил овал её лица, - обещаю, что не буду заглядывать в самое сокровенное и считывать память тоже. Закрой все, что считаешь нужным, отдельным щитом. Хоть и тяжело будет удержаться, но попробую туда не соваться, - дракон лукаво улыбнулся, - готова к полёту?

- Что от меня требуется? - все же Риль немного нервничала.

- Не слишком много, - вздохнул Ласти, - ты просто делишься со мною силой, остальное я сделаю сам.

Не очень приятно ощущать себя магическим донором. Риль прищурилась.

- А, почему я сама не могу отслеживать заклинания и работать с ними? Я же маг и теперь оба вида магии мне доступны.

- О, да! - не удержавшись, ухмыльнулся Ластирран, - видел я, как ты работаешь. Сначала сидишь, сосредоточенно уставившись в одну точку, потом полчаса рассматриваешь то, что создала. И так забавно удивляешься при этом или ругаешься незнакомыми словами, но ничего не используешь. Боюсь, нам твой способ мало поможет.

В глубине души, Риль понимала, что дракон прав. После той неудачи в подвале дома герцога, она пыталась создать что-то ещё, кроме показанного ей Хираном замораживающего заклинания, но так и не решилась перейти от теории к практике. Похоже, правильно составлять структуры она может только в экстремальных условиях. Ведь сработал созданный ею портал, хоть и вынес их в открытый океан.

- Пойми, - попробовал объяснить ей Ласти, видя недовольство девушки, - тебе бы пару лет потренироваться, и тогда я сочту за честь быть твоим льердом.

- Кем? - переспросила Риль.

- Льердом. Так называют того, кто работает в паре с асхалутом. Сейчас это слово употребляется редко. Дословно оно переводится, как боевой товарищ.

- Товарищ, - задумчиво повторила Риль. Не брат, не магический придаток, а товарищ - равный, пусть только на время боя и все же, - знаешь, мне нравится это слово.

Ластирран окинул её чуть удивленным и одновременно, довольным взглядом.

- Хорошо, я учту. А теперь пора, солнце нас ждать не будет.

Секунда и на скале чёрной громадиной застывает дракон. Чешуйки, в лучах уходящего солнца, играют красноватыми бликами, острые когти в нетерпении царапают камень, а крылья дрожат от предвкушения. Риль подходит ближе, в недоумении оглядывает спину - веревки нигде не наблюдается.

- Забыл предупредить, - раздавшийся в голове чужой голос, застает её врасплох. Риль отшатывается назад, цепляется за нарочно лежащий у неё за спиной камень и падает. Дракон, укоризненно качающий головой - то ещё зрелище. Она поднимается, потирая ушибленное место. Хотя, больше пострадала гордость, чем попа.

- Не ушиблась? - даже мысленно, голос Ластиррана полон ехидства, - не подозревал, что умею пугать девиц одним голосом.

- Нет, все в порядке, просто не ожидала услышать кого-то ещё в своей голове, - так же мысленно ответила Риль, судорожно стараясь сдержать бурный поток мыслей, чтобы дракона не снесло от их изобилия. Как же это тяжело - контролировать своё внутреннее я! И не просто контролировать, а разделять мысли на два потока - один внешний - для общения с собственным драконом, второй - внутренний, для собственного сумасшедшего дома.

- Но я не вижу веревок, - растеряно произнесла Риль.

- Их и не будет. Асхалут должен держаться на силовых потоках. Сможешь?

Риль кивнула. Легко! Выбрать нить потолще, пропустить её под животом у дракона, зацепить за гребни и привязать себя. Все просто. Если бы не одно но - потеряй она концентрацию, нить раствориться в воздухе и... Что будет после, даже думать страшно. При местных скоростях и высоте ни один щит не поможет в случае падения. Но идеи, как тренировать концентрацию у неё уже есть.

Ластирран придирчиво наблюдал за выбором нитей, потом все же вмешался: "Твоя проблема в том, что ты упорно боишься вновь приобретенных способностей. Я понимаю, привычка. Тебя такому не учили, но твоя боязнь - твоя слабость. А сейчас ты должна быть сильной".

Риль скрипнула зубами. Прав, как ни прискорбно это признавать, но её чешуйчатый братец прав. Она действительно избегает использовать более серые нити, предпочитая работать с белыми. Риль быстрым движением вытащила самую серую нить, и, придав той нужное ускорение и направление, крепко привязала себя к спине дракона. Магическая нить сильно отличается от обычной веревки. Начнем с того, что она не видна и не ощущается под руками. Но стоит только попытаться поменять положение, как некая сила возвращает вас обратно. Разум понимает, что нить надежна, но без привычного ощущения веревки на ногах и талии, непривычно и боязно.

Дождавшись, когда девушка устроится на его спине, дракон взмыл в небо. Плавно и неторопливо хозяин неба заскользил в сторону острова. Сначала они медленно пройдут в обратную сторону по трассе гонок, осматривая окрестности, а потом со старта рванут на полной скорости. Ластирран по ходу движения передавал девушке образы прошлогодних заклинаний, комментируя их спектр воздействия, дальность и скорость срабатывания. Заклинания установят ночью, накануне гонки, которая начнется сразу же после восхода солнца. С вечера же доступ в эту область будет тщательно перекрыт.

Общаться образами оказалось очень удобно. Риль с недоверием рассматривала очередное извращение местных магов - шар с расходящимися от него лучами. Лучи двигались хаотично, на конце каждого висела алая капля. Пролететь между лучами, не задев их - та ещё задачка. Обогнуть никак - те плотно перекрывали узкое ущелье.

- Сможешь растянуть свой щит на меня? Он неплох, стоит только добавить обогревательный слой и ветровую защиту для тебя. И если ты думаешь, что имеешь понятие о настоящем полёте, то боюсь тебя разочаровать - мы с тобою ещё ни разу не достигали максимальной скорости.

Риль судорожно сглотнула, уже прикидывая, какие нити следует вплести в щит. Пожалуй, темно-серые, они лучше всего отдают тепло.

Мимо медленно проплывали стены отвесных ущелий. В них царил полумрак, солнечные лучи уже не дотягивались досюда, но даже полумрак не мог скрыть завораживающей красоты гор. Летать вот так, с нормальной птичьей скоростью, Риль была готова всегда. Увы, эта гонка драконов, а не птиц. Обратно её прокатят с ветерком, да ещё и с каким. Горное озеро поразило своей невероятной голубизной. Непривычно яркий цвет прямо завораживал. Обоюдно решили нырять на обратном пути. Водопад на закате отливал красным, и у Риль осталось от него неприятное чувство, словно вниз текли потоки разбавленной крови.

Пещеры встретили их полной темнотой, но организаторы позаботились о частичном освещении - по периметру трассы в подземных залах взмывали вверх столбы пламени. В этих огненных вспышках нутро гор выглядело жутковатым, да и обычно здесь располагалась самые злобные заклинания. Впрочем, как заметила Риль, среди них не было по-настоящему смертельных. Поймать, задержать, покалечить - вот основная задача для организаторов гонки. Драконы бились не здесь, а в ущельях, когда скорости слишком велики, а реакция ухода от столкновения должна быть мгновенной.

Вот и старт. Незаметный уступ выделялся разве что зубристым краем, словно великан пытался расчесать камни на его краю. Это врезались в твердую поверхность следы драконьих когтей. Риль расправила щит, включив в него дракона, поставила ветровую защиту и усилила теплоотдачу нитей, потом, вздохнув, сняла внутренние щиты, оставив лишь самые необходимые. Чужое сознание осторожно проникло внутрь, затапливая непривычными ощущениями. Но освоиться ей не дали, Ласти сорвался вниз, мгновенно набрав бешеную скорость, чёрной молнией заскользил между скалами.

Чтобы уменьшить сопротивление воздуха, Риль животом легла на спину дракона, обхватив одной рукой гребень, а второй обнимая его за бок. Нити плотно опоясывали её спину, фиксируя даже голову. Если у неё есть шанс выжить, то только так, плотно прижавшись к теплой чешуе.

Дальнейшее девушка осознавала с трудом, слишком быстро, странно, непривычно. Риль скромно ушла на задний план, отступив перед напором чужой сущности. Перед её глазами мелькали серые скалы, упругий ветер норовил выломать крылья, но мышцы, заныв от напряжения, держали нужный наклон. Поворот, сложить крылья, нырок вниз, вновь распахнуть их, гася скорость падения, мощный взмах и снова вперед. Завалиться набок, почти скользя брюхом по острым скалам, оттолкнуться от них лапами, входя в поворот под нужным углом. Что может быть лучше езды на спине дракона? Только быть этим самым драконом. Пусть чужими глазами, ощущая чужие эмоции, но при этом чувствовать каждую мышцу, ощущать, как ветер норовит содрать чешуйки с кожи, а скалы обломать крылья.

Пещеры пронеслись мимо слишком быстро, после темноты, солнце ударило по глазам. Вот и водопад. Дракон не стал терять время на медленное планирование, сложив крылья, он устремился вниз вместе с падающими потоками воды. Риль лишь запоздало спохватилась, что её щит проницаем для воды, и воздух из него улетучиться очень быстро. Все, что успела - это увеличить теплоотдачу нитей. Воды озера ожидаемо оказались не просто ярко голубыми, но и обжигающе холодными. Если бы не щит, шок был бы ей обеспечен, а так - дыхание перехватило, да тело перестало ощущаться. Когда легкие обожгло огнем, от дракона пришло недовольство. Он быстро поднялся на поверхность, давая возможность Риль вдохнуть. Девушка создала воздушный пузырь, дав себе зарок, следующий раз быть порасторопней. Её зарок одобрили, правда, посмеиваясь.

Снова гибкое чёрное тело унесло девушку на глубину. Трасса гонки проходила через все озеро. Прозрачная вода демонстрировала полное отсутствие обитателей, видимо, драконы всех перепугали, а может, переловили, и неизмеримую глубину, чёрнотой клубящуюся внизу. Резкий подъем наверх, и сквозь пузырящееся облако дракон выныривает к солнцу. Узкий каньон, настолько узок, что лететь в нем можно только наклонившись набок

Риль стискивает зубы, понимая, как это трудно, как больно царапают кожу крыльев острые скалы, как тяжело лететь, когда невозможно взмахнуть в полную силу, и приходится держать тело строго по центру каньона. Взмах, ещё и ещё. "Давай, поднажми, ещё чуть-чуть, ты сможешь". Она напрягает руки, словно, те могут чем-то помочь усталому дракону, сила потоком льется от её источника к дракону. Ласти ускоряется, ещё пара сотен метров, и они вырываются на голубой простор океана. Риль встречает финишную прямую радостным воплем. От ответного крика дракона закладывает уши, а со скал взмывают потревоженные стаи птиц.

Вот и долгожданный остров. Риль с трудом, тело в мокрой одежде на ветру коченеет быстро, отпускает нити, растворяет щиты. Она устала, но даже усталость не в силах сбить эйфорию от полёта. От Ласти приходит понимание, восторг, усталость и небольшое недовольство - они не уложились во времени, и завтра будут тренироваться ещё.

Риль нехотя разрывает контакт, поражаясь своёму неожиданному нежеланию. В душе - странная пустота. Неужели этот чешуйчатый успел за один раз там надежно обосноваться? Или у неё развивается полётная зависимость? Нет, гронн нужен срочно, как заменитель, а то и заклинание не успеет сплести, как будет бегать за драконом, словно ручной зверек: "Давай полетаем, ну, пожалуйста". И ведь намекали ей умные люди, что асхалут - не просто кровник. Она же упрямая, да ещё и жалостливая.

Риль по крылу соскальзывает вниз. Секунда, знакомый магический всплеск, и сзади её обнимают горячие руки.

- Быстро, раздевайся, а то превратишься в ледяную статую.

Девушка покорно тянет застежку на куртке, но Ласти её медлительность не нравится. Он разворачивает девушку к себе, ловко освобождает её от мокрой, отяжелевшей одежды. Пара мгновений и на ней остаются только штаны и тоненькая майка. А горячие руки обжигают своими прикосновениями, разгоняя холод и пробуждая что-то непривычное, странное и такое волнующее.

На плечи ложится чужая куртка. Но руки не отпускают из своего жаркого плена. Одна ладонь покоится на пояснице, не давая разомкнуть объятия, вторая продвигается вдоль позвоночника, заставляя девушку почти мурлыкать от ласки. Она с наслаждением прижимается к горячему телу дракона, чувствуя, как внутри неё разгорается огонь - ласковый, теплый и такой уютный. Риль купается в нем, позволяя окутывать себя теплом. Все мысли, все чувства плавятся в этом огне, сжигая последние остатки разума.

Горячие губы на её коже воспринимаются, как должное. Риль прикрывает глаза, целиком отдаваясь в умелые руки дракона. Протяжный стон слетает с её губ, когда Ласти заканчивает осыпать лицо девушки поцелуями, прикасается к ним. Сначала нежно, но Риль сама подается ему навстречу, и легкий поцелуй становится обжигающе страстным. Мокрая майка - ненадежная защита, но ощущать горячие руки на теле после ледяной воды так приятно.

Ластирран приподнимает девушку, та обхватывает его ногами, крепко прижимаясь, нисколько не смущаясь от такой нескромной позы. Дракон разрывает поцелуй, ровно на то время, которое требуется для открытия портала. Быстрый забег по коридорам цитадели, удивительно, как им никто не попался навстречу, заканчивается у спальни Ластиррана. Но доступ в неё для них перекрыт. С мрачным видом глава асхалутов взирал на жаркую парочку, подпирая своим немаленьким телом дверь спальни дракона.

Чуть насмешливый голос Заррана немного отрезвил девушку. Запоздалый стыд украдкой пробрался в мысли.

- Вижу, полёт прошел успешно.

Дракон замер, его руки стали почти нестерпимо горячими. Риль пошевелилась, пытаясь отодвинуться от внезапно раскалившегося тела. Тщетно, отпускать её никуда не собирались. - С дорррроги, - прорычала печка. Но асхалут не пошевелился, продолжая перекрывать доступ в спальню.

- Мне напомнить тебе о вчерашнем разговоре прямо сейчас? - одна бровь асхалут взлетала вверх в ироничном жесте, вторая угрожающе наползла на глаз. Дракон замер, почти закаменел, но рычание перешло в недовольное сопение. Потом Риль все же опустили на пол и даже шагнули в сторону. Девушка запахнула куртку и повернулась за разъяснением к Заррану.

Тот отлип от двери и протянул к ней руку: "Пошли, провожу тебя в комнату. А то некоторые до сих пор неадекватны". Сбоку раздалось угрожающее рычание этих самых неадекватных, но Зарран даже бровью не повел, уверенно беря девушку за руку и почти насильно увлекая за собой.

Глава 30.

Мертвенно бледный человек полулежал на каменном полу. Одной рукой он опирался на пол, пытаясь встать, вторую выставил вперед, словно хрупкая человеческая плоть могла его защитить. Из уголка рта медленно сползала струйка крови, вниз на белый воротник, украшавший чёрный бархатный костюм. Глаза покраснели, а губы шевелились, пытаясь что-то сказать. Да, только все слова уже произнесены, все козыри выложены, но он проиграл, проиграл собственную жизнь. И обещанное ему могущество и власть над этим миром уплывали от него, как облака по небу, просыпались песком сквозь пальцы. Смерть, а она уже стоит у порога, перечеркнула все. Чем он теперь отличается от нищего, которого удар его кнута оставил умирать на дороге. Ничем. Смерть не зря имеет много имен - неотвратимая, безжалостная, безликая, слепая, а ещё верная, добрая, избавляющая. Для кого-то она - долгожданная невеста, для других - отвратительная старуха, забирающая только душу. А все, что нажито трудом, потом, бессонными ночами, трупами врагов и кровью друзей бросает здесь. Почему, ну почему не взять с собою нажитое добро, почему ей нужно только одно, самое бесполезное, что есть у человека - его душу? Не потому ли, что бесполезное для него здесь, там - она стоит дороже всех сокровищ этого мира.

Какие странные мысли приходят перед концом жизни. Все, что было важным, становится блеклым, выгорая под строгим взором Смерти. Герцог прикрыл глаза. И пустая сокровищница, и знакомые стены, как часто он здесь лишал других жизни, а теперь, по иронии судьбы, умирает сам, и силуэт коварного друга, нанесшего предательский удар - даже смотреть тошно.

Вместе с болью в душу вползает пустота. Так с обреченностью ждут своей участи приговоренные к казни. Вот только ему дали отсрочку. Небольшую, совсем крохотную. Скоро здесь появятся те, кого его враг боится, и для кого теперь готовит ловушку со знатной приманкой - целый герцог будет исполнять роль наживки.

Маг, наконец, закончил, оглядел своё творение, удовлетворенно кивнул - одна из его лучших идей, мосповцам понравится, да и драконам тоже. Смотря, кто из них первыми навестит Эспергуса. Его устроит любой вариант. Конечно, за кражу хотелось наказать наглую ящерицу, но и убрать мосповцев было бы неплохо. А то вертятся под ногами - мешают.

Уже на пути к выходу, маг обернулся, кинул прощальный взгляд на герцога. Его наивность была даже забавной. Как всё-таки иногда простодушны эти местные властители, воображающие себя повелителями всего и всея. чёрный властелин, местного масштаба. Но его смерть не будет бесполезной, по крайней мере, на это он очень рассчитывает.

Они опоздали. Кто-то, более шустрый, прознав о раннем возвращении герцога, уже навестил высокопоставленную падаль. Когда Тарк с командой вошли через заднюю дверь, дом был погружен в темноту. Тишина давила на нервы. Трудно было представить, что днем это здание становилось обычным домом, заполненным звуками шагов слуг, разговорами, быть может, даже смехом. Ночью же здесь царили тени. Хоть Тарк и был прагматиком, но даже ему казалось, что тени здесь обитают непростые. Слишком много боли и смерти впитали эти стены. Если даже магам не по себе, то, каково было ящерице? Если конечно, правдивы, слухи о чувствительности чешуйчатых к чужим эмоциям.

- Жутковатое место, - прошептал Ригли, обходя длинную тень, протянувшуюся от притаившейся в углу статуи.

- Ты ещё не видел подвалы, - отозвался Тарк, переступая через тень от кресла. Тень хищно шевельнулась, командир замер, потом выдохнул - показалось. С этим домом явно что-то не в порядке. Но времени разбираться нет. Чувство, что часы отстукивают последние шансы исправить что-то очень плохое, преследовало его уже несколько дней. И тем обиднее тратить их впустую. Сегодня ночью они прижмут к стенке этого ублюдка и вытрясут из него всю правду. Хотя, нет, подробности, пожалуй, будут излишними. Пусть расскажет только то, что касается драконов, мага и девчонки.

Коррин все эти дни пытался связаться с Риль - бесполезно, словно та исчезла из этого мира. Маг с уверенностью мог утверждать только одно - его сестра жива, но связь с ней заблокирована.

Герцог обнаружился рядом со своим хранилищем. Прошлый раз, вскрыв сокровищницу Эспергуса, маги не стали запечатывать её обратно. И теперь она радовала своей девственной чистотой. Похоже, в гостях у герцога побывало немало "друзей". И каждый озаботился тем, чтобы захватить с собой сувенир. Тарка всегда восхищало чутье преступного мира. И ведь не испугались мести, словно чувствовали, что хищнику осталось недолго, потому что на него объявил охоту кто-то более сильный и безжалостный.

Судя по всему, здоровье герцога явно знавало лучшие времена. Коррин первым рванул к нему, по крайней мере, попытался, Тарк поймал его за шкирку: "Стоять. Всем стоять. Что-то мне здесь не нравится".

Маг огляделся. С прошлого раза тут мало что изменилось. Небольшая комната с темно-коричневыми стенами служила, по-видимому, герцогу неофициальным кабинетом. Рабочий стол, шкаф с бумагами, шкаф с не бумагами, демонстрирующий гнусные увлечения Эспергуса, открытая дверь в теперь уже пустую сокровищницу, и полуживой хозяин, лежащий на грязном полу. Около головы скопилась небольшая лужица крови, едва заметная в полумраке. Бледное, практически белое лицо герцога свидетельствовало, что своё прозвище Бледнолицый, он носит не зря. То, что Эспергус жив можно было понять лишь по пальцам левой руки, царапающим пол. Он словно пытался что-то написать на нем.

- Ханар, ты вроде знаешь местный язык? - поинтере