Анатолий Алексеевич Безуглов

Черная вдова

Роман

Роман Анатолия Безуглова "Черная вдова" неожиданен для творческой манеры писателя. Повествование насыщено событиями, во второй половине стремительно раскручивается детектив, участники которого знакомы читателю из первой половины романа. Роман современен, в нем показаны пороки нашего общества, рожденные растлевающим душу уничтожающим нравственность временем, получившим название застойного.

Весь мир - театр.

В нем женщины, мужчины - все актеры.

У них свои есть выходы, уходы.

И каждый не одну играет роль.

В.Шекспир

Часть первая

Набитый донельзя автобус, как это бывает в часы пик, проскользил юзом до остановки, и, когда дверцы, сдерживаемые сплотившимися телами, наконец отворились, Лена не сошла - ее буквально вынесло потоком нетерпеливых пассажиров. Сразу стало свободно и легко. Оттого что позади длинный рабочий день, душный переезд в переполненном "Икарусе" и впереди, метрах в пятидесяти, родная девятиэтажка.

Лена поправила на голове сбившуюся песцовую шапку, что никак не удавалось сделать в автобусе, вдохнула морозный воздух, пахнувший почему-то молоком, и быстро зашагала по дорожке, проложенной среди редких голых березок и рябин.

Снег падал косо, из-за чего казалось, что их дом не стоит на месте, а движется вбок и вверх. Почти все окна горели уютным желтым светом, и здание походило на корабль, пробирающися сквозь непогоду по студеному северному морю.

Лена не заметила, что убыстряет шаги. Непроизвольно отыскала два окна на шестом этаже. Потухшие, как глазницы покойного.

"Может, он в спальне?" - тешила себя надеждой Лена, забегая в подъезд и машинально набирая номер кода входной двери. Окно из спальни выходило на другую сторону дома.

Вот так последнее время каждый день она обманывала себя надеждой, что Глеб вернулся в положенный час и ждет ее, как было прежде, в первые годы ее замужества.

Лифт поднимался медленно-медленно, мучительно долго не открывались автоматические двери.

Лена уже приготовила ключи, вставила один из них в верхний замок, импортный "аблоу".

"Глеба нет".

Потому что, если кто-нибудь из них дома, "аблоу" поставлен на жучок.

Неповторимый запах родной квартиры. Одеколона "Арамис", которым муж освежает лицо после бритья, ее французской туалетной воды и едва-едва сигарет "Космос": других Глеб не курит. Но дом пуст, и от этих запахов становится еще грустней. Это запах одиночества...

Лена повесила свою дубленку на вешалку, сняла сапоги, положила вдруг ставшую мокрой и съежившейся шапку на столик в углу прихожей и поплелась в комнату. Когда она бывала одна, то включала все светильники: люстру с хрустальными висюльками, огромную фарфоровую настольную лампу на журнальном столике, бра у тахты. Полумрак, нравившийся Лене, если в квартире находился муж, сегодня угнетал ее.

И все же этот праздник света, выявлявший всю прелесть хорошего дерева мебели, глубину тонов ковров на стенах и полу, тонкость расцветки и узора обоев, не вносил в душу покоя.

Лена пошла в спальню, зажгла плафон на потолке, ночники у изголовья широкой кровати, застеленной диковинным покрывалом с золотистыми драконами, и, бросив равнодушный взгляд на это уютное гнездышко, стала переодеваться в домашнее.

И, уже облачившись в длинный, ладно облегающий ее тело халат, посмотрела на свое отражение в зеркалах трельяжа, показывающих ее с трех сторон.

Себе она не понравилась.

"В самом деле толстею", - вздохнула Лена.

Особенно тоскливо было идти на кухню. Неведомо откуда (с детских лет?) в ней жило ощущение, что кухня в семье - самый заветный уголок, определяющий человеческие отношения. А скорее - выявляющий. Какие там происходят разговоры, как ведет себя Глеб на кухне - это для Лены барометр того, что происходит между ними.

И еще - кухня была всегда желанным полем деятельности. От бабушки и от матери Лена унаследовала талант кулинарки.

Сколько Лена себя помнила, особой заботой в их семье была еда покупалось больше, чем надо, готовилось в изобилии, вкусно, жирно и сладко.

Лену прочили в кулинары, уже загодя, с семилетки, выбирая соответствующее учебное заведение, но стала она инженером-химиком. Совершенно случайно, из-за солидарности с ближайшей подругой. Вместе приехали в Средневолжск, областной город, где вдовствовала ее бабушка по матери, поселились у нее в просторной двухкомнатной квартире (где теперь жила Лена с Глебом) и вместе подали документы в университет на химфак, куда поступили с первого захода. На втором курсе между ними "пробежала черная кошка", и подруга ушла в общежитие. Дружба больше так и не вернулась. На память о прежней привязанности осталась профессия.

- Может, и хорошо, что химик, - говаривала покойная бабушка. - А ублажать вкусной едой будешь мужа и деток. На службе небось надоедало бы кормить других, для дома не оставалось бы пороху...

Глеб и очаровал бабушку тем, что при первом их знакомстве (привести на "смотрины" кавалера внучку заставила сама бабушка) заинтриговал знанием рецептов древних римских гастрономов.

Еще тогда, когда они только встречались на вечерах, ходили вместе в кино, театр, Лена мечтала, как будет холить и нежить своего мужа. В Глеба она влюбилась, как говорится, с первого взгляда, а любовь у Лены прочно связывалась с понятием "замужество". Правда, к глажке, шитью и уборке квартиры душа у нее не лежала. Да и замечено: кто любит поварешку и кухонный нож, тот не особенно жалует иголку, швабру и утюг. И наоборот. Однако выполнять любую работу по хозяйству ее приучили. Но услышанное где-то, еще девочкой, что путь к сердцу мужчины лежит через его желудок, давало Лене основание надеяться: в этом она добьется своего наверняка. И вот - не получилось. Глеб оказался не тем мужчиной. Похоже, ему не нравилось и пристрастие жены к еде. С неделю назад, за обедом, - дело было в воскресенье - он вдруг сказал:

- Господи, ну разве мыслимо так много есть!

Лена убежала из-за стола, бросилась на тахту и разревелась, как девчонка.

Глеб пришел виноватый, сел рядышком и стал гладить ее по голове.

- Ну-ну, Фери, не надо разводить сырость. Я же любя... - извиняющимся тоном говорил он, употребив самое ласковое прозвище, которое взял бог знает откуда. - Сама ведь жалуешься, что платья надо расставлять.

Лучше бы он не касался этого. Самое больное ее место.

В понедельник муж пришел рано, и Лена решила, что теперь-то он будет больше уделять ей внимания. Куда там! Во вторник Глеб вернулся домой за полночь, в среду - еще позже. Словом, опять забыл о жене. Диссертация перевесила супружеский долг.

Ох уж эта диссертация! Третий год пошел аспирантуре Глеба. Как он выразился, впереди - финишная прямая.

Он целыми днями пропадал в библиотеках, да еще засиживался в архиве.

Вчера у нее терпение кончилось. Когда Глеб заявился без четверти два, она закатила ему скандал: библиотеки уже давно закрылись...

- У патрона был, - невозмутимо сказал Глеб, выслушав ее упреки.

Патроном он называл доцента кафедры Михаила Емельяновича Старостина, своего научного руководителя.

Муж, отказавшись даже от чашки чая, сразу направился в спальню. А она весь вечер ждала, приготовив его любимые (единственное желанное для Глеба) пирожки с капустой и яйцами.

- Неужели ты не мог хотя бы позвонить? - хрустя пальцами, увещевала Лена супруга, когда он, усталый и равнодушный, скидывал одежду. - Ведь у Михаила Емельяновича телефон.

Глеб, не удосужив ее ответом, свалился в постель, отвернулся и накрыл голову одеялом. Ей стало до того тоскливо и обидно, что она разревелась. И уже не помнила, что говорила мужу. Умоляла сказать правду, если разлюбил, нечего обманывать себя и ее. Цепляться за него она не станет.

Глеб вдруг всхрапнул. Лена думала - притворяется. Но нет. Он действительно спал. Она пошла на кухню, сварила крепкий кофе и до утра размышляла о том, что семья рушится, если уже не рухнула совсем, и не диссертация является причиной его поздних возвращений, а наверняка женщина, и, может быть, не одна.

Лена пыталась отнестись к своему открытию спокойно, философски. Но...

Как можно думать о таких вещах отвлеченно, если она любит Глеба! Любила!

Лена пила кофе, страдала, ела пирожки (такая привычка: когда худо на душе, она ела еще больше) и дождалась на кухне холодного синего рассвета. Уехала на работу с опустошенным, израненным сердцем, тщетно попытавшись скрыть косметикой темные впадины под глазами.

Слава богу, предаваться своим паническим мыслям не было времени - на комбинате приближался срок сдачи новой технологической линии. И, как это всегда бывает в предпусковые дни, обнаруживались неполадки за неполадками. Никто из инженеров не пошел даже на обеденный перерыв. И только в автобусе по дороге домой в душе с новой силой вспыхнула тоска и боль. Опять пустая квартира, запах одиночества...

Лена толкнула дверь на кухню, щелкнула выключателем. Мягкий свет абажура осветил стол, на котором лежала какая-то бумажка. Лена взяла ее в руки.

Два билета во Дворец спорта. Первый ряд. На завтра.

Она повертела билеты в руках, удивляясь, чего это Глеба потянуло на спортивные соревнования. И тут зазвонил телефон. Аппараты стояли во всех помещениях - блажь мужа. Лена взяла трубку.

- Фери! - раздался чуть загадочный голос Глеба. - Ты довольна?

- Устала... - попыталась проявить строгость и независимость Лена, но на самом деле волна спокойствия и радости уже поднималась к горлу. - Что мы не видели во Дворце спорта?

- Вот те на! - искренне удивились на том конце провода. - Юрий Антонов!

- Да ну? - невольно вырвалось у Лены.

Весь город только и говорил о гастролях популярного эстрадного певца. Девчонки на комбинате умрут от зависти. Всего два концерта! Спекулянты, как она слышала, взвинтили цены до двадцати рублей за билет. Да и за такие деньги трудно достать.

- Глебушка, милый, - заворковала Лена, начисто забыв о всех обидах, которые ей пришлось вынести в последнее время. - Я безумно рада! Антонов! Да еще первый ряд!..

- И будешь ты царицей мира, - весело пропел в трубку Глеб, - подруга верная моя.

- А мой неверный опять сегодня?.. - не удержалась Лена.

- Это почему же неверный? - обиделся Глеб.

- Не цепляйся к словам. - Лена уже пожалела о сказанном. Задержишься?

- Фери, ты даже не представляешь, что у меня в руках! - восторженно произнес муж.

- Какой-нибудь раритет? - спросила Лена, зная увлеченность мужа.

- Не раритет, но... В общем, я у Арсения Карловича. Дай бог управиться до трех часов. Не сердись и не хмурь бровей.

- Ладно уж. Ты на машине?

- Разумеется.

- Глеб, умоляю, осторожнее. Жуткая гололедица.

- Двадцать кэмэ в час, не больше! - пообещал Глеб и положил трубку.

Лена подошла к окну. Снег, холодный, искрящийся, кружил и кружил, тихо шелестел о стекло и напоминал о том, как неуютно там, на дворе.

- Эгоистка! - сказала Лена своему отражению в окне.

Она представила мужа в огромной квартире у старого, всеми уважаемого в городе библиомана Арсения Карловича Воловика, заставленной (даже на кухне!) шкафами с редчайшими книгами.

Значит, муж действительно занят делом. Как она могла подумать?

Устыдившись своих подозрений, Лена открыла холодильник.

Но есть не хотелось. Душа ее тихо ликовала.

Весь следующий день Лена провела на работе в каком-то розовом тумане. Неувязки с новой линией словно бы и не трогали. Даже когда их распекал главный инженер, Лена думала о том, что ожидает ее вечером. Конечно же она не удержалась и раззвонила сослуживцам о походе с мужем на Антонова. Девчонки завидовали, и это было Лене - как маслом по сердцу. Вот только Вера Сухотина... Нет, она тоже радовалась за Лену, но нельзя ощущать свое счастье до конца, если рядом обделенный человек. А Вере Лена сочувствовала глубоко и искренне. Деваха хоть куда - красивая, стройная и неглупая. Но не дай бог кому мыкать горе, как она! Всего двадцать четыре года, а уже вдова при живом муже. Прожили они полтора года. Он пил беспробудно, спустил все, что было в доме, и в один прекрасный день ушел. Вера вздохнула было с некоторым облегчением, но... Ребенок, девочка... Дефективная (по мнению врачей, из-за алкоголика-отца), в пять лет она в своем развитии оставалась на уровне годовалого дитя. И никакой надежды на выздоровление! Вот этот ужас безнадежности так и поселился навсегда в чудных голубых глазах Веры.

"Господи! - думала Лена, глядя на Сухотину. - А я еще жаловалась на свою жизнь! Подумаешь, Глеб весь отдается диссертации. Так ведь временно! Стремится выбиться в люди не только для себя, но и для меня".

Лена старалась избегать ее взгляда, но получилось так, что из проходной они с Верой вышли вместе. И тут же увидели бежевую "Ладу-Спутник", за рулем которой сидел Глеб.

Давненько он не заезжал за женой после работы. Лена вспыхнула было счастьем, но тут же устыдилась его перед подругой. А Глеб весело махал из машины, приглашая обеих в салон: Вере было по пути, и раньше они иногда подвозили ее.

Сухотина на этот раз отказалась, пробормотав что-то насчет магазина, и пошла прочь, жалко опустив плечи.

Глеб, в темно-сером костюме, черной водолазке, оттеняющей его белое холеное лицо, теплый в нагретой и уютной машине, чмокнул жену куда-то в висок и медленно тронул с места.

- Ну что же ты, мать, - улыбнулся он. - Если бы я не проявил мудрость и не заехал за тобой, опоздали бы.

Глеб щелкнул по циферблату своих фирменных часов: Лена действительно задержалась минут на двадцать.

- У нас аврал. Я думала взять такси.

Утром она ушла, когда Глеб еще спал, потому что приехал от Воловика около четырех часов ночи. Даже будучи вся во власти сна, Лена почувствовала, что у мужа отличное настроение. Сейчас он тоже был улыбчив, несколько ироничен - значит, дела шли хорошо.

"Какая я все-таки дура! - счастливо ругала себя Лена. - Не ценить того, что мне выпало..."

Она вспомнила, когда Глеб подошел к ней впервые. Это было на университетском вечере по случаю первомайского праздника. Лена еще раньше приметила этого высокого аспиранта с темно-русыми волосами и серыми глазами. Может быть, потому, что, ей казалось, он походил на артиста Олега Янковского. Правда, чем больше они были знакомы, тем меньше сходства она находила. Но то, первое, впечатление осталось. Лена не могла и мечтать о том, что красивый аспирант остановит свое внимание на ней: по нему вздыхали несколько ее подруг и вздыхали безнадежно. Исключительной красавицей Лена себя не считала. Талия коротковата, плечи широковаты... Правда, все хвалили ее карие глаза, густые волнистые волосы, прямой нос. Она бы еще добавила: рот тоже неплох, и зубы. Ровные, белые, они составляли предмет особой гордости Лены. Но чтобы он (Глеб Ярцев!) протанцевал с ней весь вечер, не отходил ни на шаг и вызвался провожать - это было как в сказочном сне.

За те четыре-пять часов она наслушалась столько интересного, сколько, пожалуй, не узнала за всю предыдущую жизнь. Глеб был историком, но он с такой же легкостью говорил о музыке и литературе, как и об истории. Впрочем, о неведомых ей вещах - тоже.

Глеб очаровал не только ее. Бабушку, родителей. Правда, отец отнесся к выбору дочери более сдержанно, чем женщины, но все же симпатизировал зятю. Во всяком случае, беседовал с ним с большим удовольствием.

Поженились они за два месяца до получения Леной диплома. И за полгода до смерти бабушки. Ее квартира досталась молодоженам.

Глеб свернул к их дому, подрулил к подъезду и предупредил жену:

- Фери, у тебя максимум пятнадцать минут. Я жду в машине.

- Беру обязательство управиться за десять, - засмеялась Лена.

Но она едва-едва уложилась в полчаса: не давалась прическа, платье, которое Лена наметила для концерта, оказалось неглаженым.

Прихватив бутерброд, она спустилась к машине, когда до начала концерта оставалось всего ничего. Глеб жал на всю железку.

После первого отделения, в антракте, они пошли в буфет. В фойе яблоку негде было упасть. Лена с некоторым удивлением для себя обнаружила, что молодежи среди зрителей меньше, чем солидных, степенных людей, хотя это эстрада, а не какой-нибудь серьезный концерт.

- Наивнячка ты у меня, - объяснил Лене Глеб, когда они потягивали у высокого столика пепси-колу из бутылочек. - Билеты ведь в основном кому достались? Блатовикам! А студенты и школьники связями не обзавелись, а посему остались с носом.

Лена еще больше зауважала себя и мужа. Не только попали на концерт, но сидели на первом ряду! Впрочем, к подобным вещам она привыкла и принимала как должное. Ее Глеб имеет право быть везде первым. И она - с ним.

Даже ректор университета - и это знали все студенты и преподаватели всегда здоровался с Глебом за руку, не забывая справиться о семье и передать привет отцу. Многие считали, что причиной тому - Ярцев-старший и не верили Лене, когда она говорила, что Глеб никогда не использует имя отца, ничего у него не просит. Все, чего ее муж добивается, делается только своими руками и своей головой.

- Приветствую вас, молодые люди! - раздался рядом низкий, с хрипотцой голос.

Глеб и Лена обернулись - коренастый крепкий мужчина с редкими седыми волосами, тщательно зачесанными назад, держал в руках бутылку минеральной воды с надетыми на нее двумя тонкими стаканами и картонную тарелочку с пирожными. Возле него стояла высокая женщина в темно-синем шерстяном платье с воротником и манжетами из елецких кружев.

- Добрый вечер! - обрадовался Глеб, сдвигая на мраморной столешнице пустую посуду. - Пристраивайтесь к нам.

Это был начальник областного управления внутренних дел генерал-майор Игнат Прохорович Копылов с женой Зинаидой Савельевной.

Лена тоже обменялась с ними приветствиями.

- Духотища! - промокнул лоб платком Копылов, наливая себе и супруге минеральной воды.

Без мундира генерал не смотрелся. Впрочем, Глеб чаще видел Копылова в домашнем и теперь не мог решить, как обращаться к нему - по имени-отчеству или же просто дядя Гоша.

- Говорила тебе, овчинка выделки не стоит, - с укоризной произнесла Зинаида Савельевна. - По телевизору лучше.

- Скажешь тоже, - покачал головой генерал. - Да и транслировать не будут. Я узнавал.

- Его чуть ли не каждый день показывают, - не сдавалась жена.

- Вам не нравится Антонов? - округлила глаза Лена.

- Ничего особенного, - пожала плечами Зинаида Савельевна. - Такой ажиотаж, а из-за чего? На уровне художественной самодеятельности.

- Это ты зря, Зинаида, - сказал Игнат Прохорович. - Действительно, простоват вроде, а что-то есть. За душу берет.

- Он прекрасный мелодист! - подхватила Лена, потому что не могла сдержать своего восторга от концерта.

- Антонов подобрал удачный образ, - вставил Глеб. - Свой парень, доступный, понятный... Словно ваш друг и поет только для вас. Людям всегда приятно то, что они легко воспринимают. А вообще-то о вкусах не спорят. Чарли Чаплин считал, что к искусству надо относиться по принципу - нравится или нет.

- Это кто понимает и имеет свое суждение, - продолжала спорить Зинаида Савельевна. - Но скажи честно, Глебушка, неужели это, - она кивнула на дверь в зал, - стоит того, чтобы с выпученными глазами бисировать, кричать, выскакивать на сцену, как та девчонка? Разве нормальный человек...

Во время концерта одна девица несколько раз выбегала с цветами, даже пыталась поцеловать руку певцу.

- Фанатичка, - поддержал ее Глеб. - Но в таланте Антонову не откажешь.

Жена генерала относилась к Глебу как к родному сыну (своих детей у Копыловых не было), и не только потому, что знала его чуть ли не с пеленок. Детский врач, Зинаида Савельевна спасла в свое время Глеба, когда у него был заворот кишок.

- Господи, да покажи тебя несколько раз по телевизору, тут же станешь звездой! Экран - вот что делает славу! - сказала она, имея в виду домашние таланты Глеба: он неплохо играл на гитаре, и голос у него был - несильный, но приятный.

- А что? - усмехнулся Игнат Прохорович. - Данные у тебя подходящие. Прогремел бы на весь Союз! И деньги бы лопатой греб.

- Я не завидую, - улыбнулся Глеб. - Каждому свое.

- Вообще с этими артистами - что в кино, что на эстраде - форменное помешательство, - развивала свою мысль Зинаида Савельевна. - Молятся на них, как на идолов, честное слово! Считается, посмотреть их вблизи - словно прикоснуться к святым мощам. А уж познакомиться!.. - Она махнула рукой. - Я еще понимаю - поклоняться гениальному уму ученого, таланту гениального писателя, изобретателя! Разве может идти в сравнение то, что дают человечеству они и что дают эти! Какой-нибудь академик всю жизнь бился и разрешил проблему, как накормить, согреть миллионы людей... И что же? Кто его знает? Кто забрасывает его цветами, ловит на улице - подпишите фотографию? Никто. А тут - спел шлягер, сразу на руках носят, все блага в кармане. Без пота, как говорится, и крови.

- Насчет пота ты, Зиночка, того, - почесал затылок Игнат Прохорович. Видела, как у Антонова он по лицу ручьями лился? Нет, этот парень трудяга. Они тоже бесплатно завтраки не получают.

- И музыку сам пишет! - поддержала генерала Лена.

- Между прочим, - вставил свое веское слово Глеб, - Тургенев, наш писатель-классик, сравнивал работу певца с тяжелым крестьянским трудом. Юрий Гагарин как-то зашел к Зыкиной после концерта за кулисы и говорит: "Ну и перегрузки у тебя, Люда! Под стать космическим".

Спор был прерван звонком, возвещавшим о конце антракта. Зрители шумно повалили в зал. Двинулись и Ярцевы с Копыловыми.

- Как батя на новом месте? - спросил у Глеба генерал, когда они медленно продвигались с толпой по фойе.

- Мой старикан доволен, - ответил Глеб.

- Старикан, - усмехнулся Копылов. - Хочешь сказать, мы уже вышли в тираж, пора на пенсию?

- Что вы, Игнат Прохорович, и в мыслях не было, - смутился Глеб.

- Знаем мы вас, молодежь, - шутливо погрозил пальцем генерал. - Не терпится занять наше место. - Он вдруг погрустнел, посерьезнел. - Не спешите. Годы, они, брат, так быстро летят - не успеешь оглянуться. Вот, кажется, давно ли мы с твоим батей были такими же зелеными, как ты? Словно бы вчера, ан видишь... - Игнат Прохорович провел рукой по совершенно седой, без единого темного волоса, голове.

Они разошлись по своим местам.

После концерта поговорить с генеральской четой больше не пришлось. В раздевалке образовалась огромная очередь. Копыловы пристроились где-то в хвосте. А к Ярцевым, как только они вышли из дверей зала, протиснулась старушка-гардеробщица с дубленкой Лены и волчьей шубой Глеба. Надевая шапку у зеркала, Лена поймала на себе удивленный, не без оттенка зависти взгляд Зинаиды Савельевны.

- Что скажешь, Фери? - спросил Глеб, когда они отъехали от Дворца спорта.

- Полный кайф! - зажмурив от счастья глаза, сказала Лена.

Она была еще во власти праздничной атмосферы концерта, переживала блеск огней, музыку, аплодисменты и цветы, к чему, казалось, имела сама непосредственное отношение. Происходило это, наверное, оттого, что они сидели с мужем в двух шагах от рампы, рядом с самыми именитыми, избранными людьми города. И еще Лену возвышало в ее глазах сознание того, что остальные несколько тысяч зрителей долго будут давиться в очереди за своими пальто, потом ждать автобуса и трястись в нем до дома, а они с Глебом катят в уютном теплом автомобиле, свободные и независимые от обстоятельств.

- Говорят, эстрадные певцы зарабатывают кучу денег, - нарушила она молчание.

- Тебя это волнует? - недовольно покосился на нее Глеб.

- Я так... - стушевалась Лена, досадуя, что вылезла со своими глупыми мыслями.

Глеб не любил мелкотравчатых мещанских разговоров. Она ждала упреков, насмешки, но он неожиданно задумчиво произнес:

- Ты знаешь, а Зинаида Савельевна в чем-то права. Действительно, иным лавры достаются слишком легко. Да, миллионы телевизоров, транзисторов, магнитофонов и из пигмея делают великана! Угадай, кого я сейчас вспомнил?

Лена знала, что не угадает, потому что не умела даже приблизительно проследить за ходом его мысли. Она отрицательно покачала головой.

- Островского... Я имею в виду - драматурга, - сказал Глеб. Талантище, конечно, огромный! Вклад его в русскую литературу не оценить. А он признался как-то, что тридцать лет работает для русской сцены, написал более сорока пьес, давно уже не проходит ни одного дня, чтобы в нескольких театрах России не шли его пьесы, которые дали сборов только в императорских театрах более двух миллионов рублей, а он не может позволить себе отдохнуть хотя бы один месяц в году! Представляешь?

- Неужели ему не хватало на жизнь? - удивилась Лена.

- Островский так и писал: я только и делаю, что или работаю для театра, или обдумываю сюжет вперед, в постоянном страхе остаться к сезону без новых пьес, то есть без куска хлеба с огромной семьей. Вот так, мать...

"Боже мой, - с нежностью подумала Лена, - какая у Глеба светлая голова. Все помнит".

Он молча вел "Ладу", внимательно следя за скользкой дорогой. Лене хотелось слышать его голос, и она спросила:

- Откуда твой папа знает Копыловых?

- Тысячу лет знакомы. Вместе начинали работать в Ольховском районе. После войны. Дядя Гоша служил обыкновенным постовым милиционером.

- Стоял на перекрестке и регулировал движение на дороге?

- Да, Фери, - усмехнулся Глеб. - Ты у меня эрудит. Спутать регулировщика из ОРУДа и постового...

- Не все же такие умные, как ты, - обиделась Лена.

- Не фырчи, - миролюбиво сказал муж. - Понимаешь, постовой милиционер отвечает за порядок на каком-нибудь участке города. Например, на нашей улице. Чтоб на ней было все спокойно.

- Понятно, - кивнула Лена. - А кем в Ольховке работал твой папа?

- О, отец был на три головы выше Копылова! Зампред райисполкома! Потом дядя Гоша ездил учиться, вернулся уже в Средневолжск. И отца повысили, перевели в облисполком. Так они и шли оба вверх. - Глеб усмехнулся. - Да, история развивается по спирали. Отец снова работает в Ольховке. Так сказать, на круги своя...

- Вернется, вернется еще в Средневолжск, - успокоила мужа Лена. Такой квартирой не бросаются.

Когда Семена Матвеевича, ее свекра, направили в Ольховский район, в городе осталась за ним квартира. Четырехкомнатная, в самом центре, на проспекте Свободы. В этом же доме проживали и Копыловы. Глеб был прописан на площади отца и иногда заезжал туда, чтобы проверить, все ли спокойно и на месте.

- Да, думаю, что старикан долго в Ольховке не задержится, - сказал Глеб, сворачивая к их девятиэтажке.

Он обогнул дом, подъехал к гаражу. Заперев машину, они поднялись к себе.

- Мать, я страшно голоден! - признался Глеб, целуя жену в губы.

Лену обдало сладостной волной: муж давно не был так ласков.

- Глебушка, милый, что тебе приготовить? - спросила Лена, схватив его руку и прижимая ее к своей груди. - Табака пожарить? Или лангет? Можно отбить и в кляре.

- Действуй, мать, а я полезу в ванну.

Лена пошла в спальню. Она слышала, как Глеб включил в большой комнате телевизор, затем в ванной комнате послышался шум воды.

Она сняла праздничное платье, повесила в шкаф, накинула на себя прозрачный пеньюар, подаренный мужем ко дню рождения, присела на пуфик у трельяжа и посмотрелась в зеркало. Глаза у нее были счастливые и оттого глупые. Лена подумала, что в них слишком уж видно желание.

"Ну и пусть!" - улыбнулась она, уже предвкушая всем своим горячим, нетерпеливым телом сладостные безумные минуты.

Лена выдвинула ящичек, где хранила украшения, сняла серебряный витой браслет, серебряные сережки с бирюзой и такой же кулон, сложила все это в коробочку из-под французских духов, потом открыла длинный футляр из старинной тисненой кожи с потускневшей от времени монограммой - витиевато переплетенными заглавными буквами "Л" и "Г", - чтобы положить туда перстень, и обомлела.

Футляр был пуст.

- Странно, - пробормотала Лена, машинально шаря в ящичке.

Затем она стала проверять другие коробочки с такой же монограммой.

Они тоже были пусты.

- Глеб! - закричала Лена. - Глеб!

Но муж, вероятно, не слышал.

Она бросилась в ванную. Глеб уже разделся до трусов, пробуя рукой пенящуюся от шампуня воду.

- Ничего не понимаю... - испуганно сказала Лена.

- Ты о чем? - повернулся к ней муж.

- Драгоценности! Ну, бабушки Лики! Их нет!

- Брось, - недоверчиво посмотрел на нее Глеб.

- Сам пойди посмотри.

Глеб торопливо вытер полотенцем пену с рук и двинулся вслед за женой в спальню.

Лена в какой-то нервной лихорадке вынимала из трельяжного ящика свои украшения - клипсы, сережки, браслеты, кольца, нитки жемчуга, броши. Все это было в основном недорогое, для разных нарядов. Подарки самого Глеба, его и ее родителей. Но драгоценности, что хранились в футлярах с монограммой, исчезли. Кроме перстня, который Лена надевала на концерт.

- Видишь, нет! - истерично крикнула она, демонстрируя пустые коробки. - Нету!

- Успокойся, Фери! - проговорил Глеб. Он побледнел, на лбу резко обозначились две продольные морщины. - Может, ты сунула куда-нибудь? Вспомни!

- Что я, чокнутая, да? Перед отъездом на концерт видела! Понимаешь, тут все лежало, на месте!

Швырнув пустые футляры на трельяж, она прижала кулаки к глазам и тонко заголосила.

- Фери, Фери... - растерялся Глеб. Он обнял жену за плечи, но она оттолкнула его, плюхнулась на постель и заплакала навзрыд.

- Что... скажу... папе? - сквозь слезы выдавила она из себя. Прокутили, да?

У Глеба на скулах заходили желваки. Он зябко поежился, переступая с ноги на ногу.

- Ну, делай же что-нибудь! - взвизгнула Лена. - Чего стоишь? Конечно, это не твое!

- Заткнись! - вдруг заорал Глеб.

Лена от неожиданности замолчала и со страхом посмотрела на мужа.

- Прости... - пробормотал он. - Прости, Фери... Я понимаю... Но нельзя же так убиваться. - И стал гладить ее по голове.

Лена схватила его руку, прижала к губам.

- И ты извини, - тихо прошептала она. - Я вела себя отвратительно. Дурочка, это точно. Но... Это ведь не какая-нибудь бижутерия! Сам знаешь бриллианты, платина, золото. Отец с ума сойдет!

Глеб распахнул шкаф.

- Ты что? - удивилась Лена.

- Нас обворовали! Понимаешь, здесь кто-то был! - зловеще-спокойно сказал он.

И только теперь до нее дошел жуткий смысл происшедшего. Лена встала и принялась вместе с мужем осматривать вещи.

Его и ее кожаные пальто висели на месте. Мохеровая шаль и свитер тоже. Нетронутыми остались и многочисленные платья Лены, коробки с туфлями, костюмы Глеба, его кожаный пиджак и ни разу не надеванные мужские немецкие сапоги "саламандра".

- Тут все вроде цело, - мрачно констатировал Глеб. - А в комнате?

- Глеб, вода! - вспомнила Лена.

Со словами "ах, черт!" он побежал в ванную. И вовремя. Пенная шапка уже вываливалась из ванны. Глеб закрыл краны и вернулся к жене.

- Оденься, - сказала она. - Простудишься.

Он натянул на себя спортивный костюм "адидас", и оба супруга пошли ревизовать большую комнату.

Первым делом занялись стенкой. Лена дотошно пересчитывала хрустальные вазы, фужеры, наборы с богемскими рюмками и бокалами. Затем осмотрела ледериновые коробки с серебряными столовыми приборами.

Все было на месте. Как и прочие дорогие и недорогие безделушки: фарфоровые статуэтки, настольные зажигалки, паркер с золотым пером, китайское блюдо семнадцатого века, севрский сервиз.

Радиоаппаратура - а она стоила очень дорого, все японского производства: "сони" и "джи-ви-си" - не заинтересовала вора.

- Смотри, и дубленка моя здесь, - показал на вешалку в прихожей Глеб. - Наверное, фасон не понравился, - мрачно сострил он.

- Ты еще шутишь, - вздохнула Лена.

- Что же теперь - вешаться? - усмехнулся муж. - Но как они вошли? - Он осмотрел входную дверь, замки. - Вроде все цело.

- Что гадать, - сказала Лена и, неожиданно для себя, решительно произнесла: - Вот что, Глеб, звони-ка Игнату Прохоровичу! Срочно!

- Погоди, - отмахнулся он.

- Так время!.. Понимаешь? Время дорого! Воры успеют скрыться!

- Не волнуйся, - осклабился Глеб, - уже скрылись.

- Ну, знаешь! - возмутилась Лена.

- Ради бога! Пожалуйста! - Глеб направился в комнату, снова начиная злиться. - Сейчас примчится куча милиционеров, начнутся вопросы, допросы. Он снял, трубку. - Только я хотел бы знать, как к этому отнесется Антон Викентьевич?

- А как? - удивленно спросила Лена. - Я думаю, папа поступил бы именно так.

- Ты уверена? - Глеб, играя трубкой, внимательно смотрел на жену.

И Лена вдруг почувствовала, что твердой уверенности на этот счет у нее нет.

Она почему-то представила себе не отца, а бабушку. Бабу Лику, Леокадию Модестовну. Властную, надменную старуху, которая в свои восемьдесят лет ходила прямо, гордо неся красивую седую голову. И этот вензель на футлярах - Леокадия Гоголева - ассоциировался у Лены с чопорностью и загадочностью матери отца.

Баба Лика занимала отдельную комнату - самую светлую в квартире. Лену приучили входить к бабушке только с ее разрешения. Но Лену туда и не тянуло, хотя у Леокадии Модестовны было множество диковинных, красивых вещей. Ширма, обтянутая шелком, разрисованная хризантемами, фарфоровый божок с монгольским лицом, который долго качался, если его тронуть; веер из черных пушистых перьев: негритенок в чалме, атласных шароварах и с серебряной саблей в руке; альбом семейных дагерротипов в красном сафьяновом переплете.

Баба Лика редко выходила из своего обиталища. Она словно презирала мир настоящего, оставаясь там, в своем прошлом.

В дни бабушкиных именин (не рождения, а именин!) отец с утра просил Лену одеться понаряднее и навестить Леокадию Модестовну с поздравлением. Старуха сидела у окна в кресле в торжественном темном платье из кастильских кружев. Она, касаясь холодными сухими губами лба девочки, говорила:

- Спасибо, моя милая... - И закрывала глаза, словно засыпала.

Лена, боясь нарушить малейшим звуком ее забытье, тихо удалялась.

Месяца за три до смерти - Лене тогда было пятнадцать лет - баба Лика неожиданно сама пригласила ее в свое логово (так про себя называла девочка комнату старухи). Усадив внучку на старенькое канапе, она достала резной, инкрустированный перламутром и серебром ларец, открыла его ключом, висевшим на шнурке на шее.

- Елена, - торжественно проговорила Леокадия Модестовна, - это все достанется тебе...

Негнущимися, малопослушными пальцами она разложила на диванчике красивые футляры с золоченой монограммой.

- Что это? - наивно спросила девочка.

- Посмотри...

На лице бабушки, пожалуй, впервые промелькнуло что-то наподобие улыбки.

Лена осторожно открыла длинный футляр. И замерла, очарованная красотой золотого колье и перстня, усыпанных драгоценными камнями.

- Шпинель, - дотронулась до самого крупного из них искривленным ревматизмом пальцем старуха. Камень таинственно чуть желтовато искрился лучиками, исходившими из его глубины. - А это - бриллианты... Бразильские...

Они венчиком окружали шпинель.

В других коробочках были сережки, тоже с бриллиантами; еще один перстень из платины с изумрудом; золотой кулон в виде сердечка, выложенного по краям кроваво-красными рубинами и крупным бриллиантом посередине, а также - что больше всего понравилось Лене - браслет из золота с голубой эмалью и александритами.

Дав насладиться девочке этой завораживающей красотой, старуха сложила драгоценности в ларец, заперла его и сказала:

- Когда я умру, а это будет скоро...

- Что вы, бабушка! - запротестовала было Лена, но та остановила ее властным жестом.

- Я знаю... Я чувствую... Так вот, после моей смерти все это достанется тебе. Храни до конца дней своих. - Она указала на портрет своего отца в рамке из красного дерева, стоявший на столе. - Его подарки.

Через день или два, Лена не помнит точно, отец привез в дом нотариуса.

После этого баба Лика уже не выходила из своей комнаты. Умерла она через три месяца.

В завещании, которое прочитал Лене отец, была выражена последняя воля Леокадии Модестовны: все свои сбережения и имущество она оставляла сыну, Антону Викентьевичу Гоголеву, за исключением драгоценностей, которые переходили по наследству к ее внучке Елене Антоновне Гоголевой по достижении восемнадцати лет. Список драгоценностей приводился полностью и с дотошным описанием камней.

Тогда еще Лена не придавала значения наследству и не имела понятия о его стоимости. Да еще была обижена за мать, которую свекровь, будучи даже на смертном одре, не простила за что-то.

- Подумаешь - завещание! - сказала Лена матери. - Предрассудки! Носи что хочешь!

- Нет, Леночка, - наотрез отказалась мать. - Ни за что! Душу будут жечь.

Она тоже не могла забыть и простить. Что именно, Лена так и не узнала.

Отец вручил (пустая формальность, конечно, коробочки с вензелем как лежали в шкафу, так и остались там лежать) фамильные драгоценности дочери в тот день, когда Лене исполнилось восемнадцать. Но одеть их ей в общем-то так ни разу и не удалось. По настоятельной просьбе Антона Викентьевича.

- Прошу тебя, доченька, - сказал он, - не дразни гусей. Люди завистливы, и при моем положении могут подумать бог знает что.

И теперь, когда надо было решать, стоит ли заявлять в милицию о похищении драгоценностей, Лена засомневалась.

- Давай посмотрим на вещи трезво, - сказала она.

- Если смотреть на вещи трезво, то голова пойдет кругом, - заметил Глеб.

- Может, позвонить папе? - неуверенно предложила Лена. Посоветоваться...

- Хочешь, чтобы его хватила кондрашка? - усмехнулся муж.

- Не дай бог! - замахала она руками. - Как же быть? Что я скажу, где драгоценности?

- С чего это он вдруг заинтересуется ими?

- А если все-таки спросит?

- Будем надеяться, что в ближайшее время не спросит. Словом, как-нибудь выкрутимся.

- Как?

- Закажем у ювелира.

- Это же безумные деньги!

- На золото найдем. А уж камни придется вставить поддельные. В дальнейшем же...

- Нет! - решительно отказалась Лена.

Бабушкино наследство было ее единственной надеждой. Вдруг Глеб уйдет от нее? Что тогда?

- Значит... - вопросительно посмотрел на нее муж.

- Звони Копыловым!

- Неудобно! - поежился Глеб. - Пользоваться добрым его отношением... Видя недовольство жены, он добавил: - Я позвоню дяде Гоше завтра на работу. А сейчас - дежурному по городу.

Глеб набрал 02.

Дежурный по горуправлению внутренних дел принял сообщение от Ярцева в двадцать два часа семь минут. Через три минуты из ворот горуправления милиции вылетела спецмашина с оперативной группой в составе следователя Воеводина, эксперта-криминалиста Баранчикова, оперуполномоченного уголовного розыска Богданова и кинолога Васильева со служебно-розыскной собакой по кличке Король.

В двадцать два часа двадцать пять минут они уже звонили в квартиру потерпевших.

Открывшая дверь хозяйка ахнула: так быстро работников милиции не ждали.

- Я думала, что подобная оперативность существует только в кино, слабо улыбнулась Лена.

В прихожей сразу стало тесно: помимо сотрудников милиции зашли еще дворник и соседка по лестничной площадке - в качестве понятых.

Следователь Воеводин попросил рассказать о случившемся. Лена повела работников милиции в спальню и поведала о пропаже.

- Когда вы видели ваши ценности в последний раз? - спросил Воеводин.

- Сегодня. В половине седьмого. Понимаете, собиралась на концерт Антонова. Из бабушкиных драгоценностей я надела лишь перстень. Остальное лежало в футлярах.

Эксперт-криминалист занялся фотографированием и снятием отпечатков пальцев на футлярах, трельяже, на ручках дверей - входной и той, что вела в спальню.

- Кто помимо вас был еще в квартире? - продолжал спрашивать следователь.

- Никого. Муж, - показала Лена на Глеба, стоявшего в коридоре, - ждал меня внизу, в машине.

- Кто закрывал дверь?

- Я.

- На сколько замков?

- На два, - ответила Лена. - Как всегда. Верхний - "аблоу", нижний нашего производства.

- Хорошая машина, - заметил Баранчиков, внимательно осматривая верхний замок. - Финны умеют делать.

- Капризный, - заметил Глеб. - Чуть перекос - заклинивает.

- Есть такое, - согласился эксперт-криминалист, щелкая фотоаппаратом со вспышкой.

- Когда вы обнаружили пропажу? - спросил Воеводин.

- Когда вернулись. Без двадцати пяти десять, - ответила Лена.

- Откуда такая точность?

- Муж включил телевизор. Заканчивалась программа "Время". Погоду говорили.

- Сколько у вас ключей от входной двери? - продолжал вести допрос следователь. - Я имею в виду - комплектов?

- Два, - ответила Лена. - У меня и у мужа. - Она зачем-то открыла сумочку, показала связку.

- Хорошо, - кивнул Воеводин. - Вспомните, вы когда-нибудь давали ключи посторонним? - Он посмотрел на Лену, потом на Глеба.

- Вроде нет, - ответила Лена.

- А точнее?

- Нет, - твердо сказала Лена.

- Я тоже, - сказал Глеб.

- Что еще пропало, помимо драгоценностей?

- Ничего! Ни иголки! - заверила Лена. - Мы с мужем проверили. Сразу!

Воеводин заглянул в открытый платяной шкаф, потом прошел в большую комнату, огляделся, вышел в коридор и сделал знак Васильеву.

Кинолог поднял сидевшую до сих пор спокойно собаку. Король обнюхал трельяж, ткнулся носом в предложенные ему футляры с монограммой и грозно направился к Лене.

- Фу! - коротко приказал Васильев.

- Поработайте еще, - сказал Воеводин и продолжил допрос потерпевших. Кто знал о наличии у вас драгоценностей?

Этот вопрос поставил Лену в затруднение: она и впрямь не помнила, кому говорила или показывала бабушкино наследство. Разве что той, давней подруге, с которой не виделась со времен окончания университета - она сразу уехала в другой город. Лена решила, что ее приплетать не стоит.

- Никто, - ответила она.

- Что, не надевали? - несколько удивился следователь.

- Только перстень. Да и то раза три, не больше, - уточнила Лена.

Наказ отца она выполняла строго.

- А вы что скажете? - обратился Воеводин к Глебу.

Тот пожал плечами:

- Меня ее украшения не интересуют.

- Может, все-таки говорили кому-нибудь? - настаивал следователь.

- Нет, - ответил Глеб.

Воеводин попросил описать похищенные вещи. Лена не только их описала, но и нарисовала по памяти, попутно рассказав, как они к ней попали.

- И во сколько вы оцениваете пропажу? - спросил следователь.

- Точно сказать не могу. Папа считает, что сейчас это стоит тысяч шестьдесят, не меньше. А ему можно верить.

- Он что, ювелир?

- Директор универмага.

Воеводин кивнул. Лене показалось, что он усмехнулся. И вероятно, историю с завещанием поставил под сомнение.

"Ох, надо ли было вызывать милицию? - подумала она. - Наверное, будут допрашивать папу, наводить справки и так далее, и тому подобное. А у него давление".

- Следов взлома не обнаружено, - доложил следователю эксперт-криминалист. - Скорее всего, дверь открывали ключами.

- Но откуда у воров наши ключи? - удивилась Лена.

- Не знаем, не знаем, - задумчиво протянул Воеводин.

Лене опять показалось, что он ей не верит. И снова пожалела, что заварила всю эту кашу.

- Когда вы вернулись с концерта, в каком виде нашли квартиру? - задал еще один вопрос Воеводин. - Может, заметили что-нибудь подозрительное?

- Ничего подозрительного мы не заметили, - сказала Лена. - Все было на своих местах.

Следователь принялся составлять протокол осмотра места происшествия, набросал схему квартиры.

Раздался звонок в дверь - это вернулся оперуполномоченный уголовного розыска Богданов. По его лицу следователь понял, что вернулся он с пустыми руками.

На прощание Воеводин протянул хозяевам листок бумаги.

- Вот мой служебный телефон. Если что припомните - звоните.

- Конечно, конечно! - пообещала Лена.

- А когда у меня появятся вопросы, я приглашу вас к себе.

Оставшись вдвоем, Ярцевы долго молчали. Лена вдруг почувствовала невероятную усталость. Она свалилась в кресло и обхватила голову руками.

Глеб стоял у окна, глядя вниз на отъезжающий "рафик" с мигалкой на крыше. Жена почувствовала в его позе укор себе. И расплакалась - это была разрядка нервного перенапряжения. Ей стало нестерпимо жалко себя, отца. Отца даже больше.

- Пропади они пропадом, эти бриллианты! - всхлипывая, проговорила Лена.

Муж сел в кресло напротив, положив подбородок на сцепленные кисти рук. Он словно говорил: ведь предупреждал...

Часы показывали четверть третьего ночи.

А в машине, возвращавшейся в горуправление внутренних дел, Богданов рассказывал следователю о том, что ему удалось выяснить у соседей. Никто из них не видел, чтобы к Ярцевым заходили посторонние, когда хозяева были на концерте. И вообще не заметили подозрительных людей ни возле дома, ни в подъезде.

- И Король оплошал, - вздохнул Воеводин. - След не взял.

Васильев сконфуженно хмыкнул.

- Не думаю, чтобы эта Леночка не похвасталась перед кем-нибудь своими драгоценностями, - сказал эксперт-криминалист. - Такого не бывает. Женщина есть женщина. Вы верите, что действительно наследство? - спросил он у следователя.

- А зачем ей врать? - ответил Воеводин. - Проверить не трудно. Меня сейчас занимает другое. Я почти уверен, что похититель знал о существовании драгоценностей. Вероятно, тщательно готовился к краже.

- Похоже, что так, - согласился Баранчиков. - Ключи... Потом, ему было известно, что в этот вечер Ярцевы поедут на концерт.

- Обратите внимание, - сказал оперуполномоченный уголовного розыска, он больше ничего не взял из квартиры. А там было чем поживиться. Хотя бы радиоаппаратура.

- Тысяч на десять, не меньше, - подтвердил эксперт-криминалист.

- Больше! - сказал следователь.

- И откуда столько добра? - покачал головой кинолог Васильев. - Ведь они совсем молодые. Мой пацан давно просит хотя бы самый дешевый магнитофон, а я не могу себе позволить.

- Ты же не директор универмага, - усмехнулся Баранчиков.

- Ярцев, Ярцев, - вспомнил Богданов. - Не папаша ли этого Глеба? Ну, начальник облсельхозтехники? - спросил он у Воеводина.

Тот пожал плечами и задумчиво произнес:

- Ох, чует мое сердце, придется поломать голову с этим делом.

Глеб проснулся в начале одиннадцатого. Он даже не слышал, как ушла жена. Сон у Глеба был чуткий. Его всегда раздражал по утрам скрип дверей, возня Лены у трельяжа. А тут - не помнит ни звука.

Легли они в четыре часа, и Глеб словно провалился в бездну.

В спальню лился яркий солнечный свет. В комнате стоял запах французской туалетной воды.

Глеб босиком пошел в ванную комнату. Привычка ходить по дому босиком осталась с детства.

Чувствовал он себя разбитым после кошмарной ночи. Полез под душ, пуская попеременно то горячую, то холодную воду - это всегда отлично помогало.

Действительно, контрастный душ взбодрил тело. Но на сердце было скверно. Он вспомнил объяснение с работниками милиции. Ощущение - словно тебя увидели голым...

Глеб сварил крепчайший кофе, с трудом проглотил холодную котлету без хлеба и с удовольствием убрался из квартиры - тянуло скорее на люди.

Выйдя на улицу, он зажмурился от ослепительного сверкающего снега. Дорога - словно каток. Глеб решил не выводить машину - гололедица, еще вмажут по его новенькой "Ладе".

В университет он поехал на городском транспорте. И сразу пошел в библиотеку.

Люся Шестопалова за столом выдачи зарумянилась при виде Глеба, заулыбалась (он уже привык к обожанию) и протянула ему книгу и две тоненькие брошюрки.

- Вчера весь день пролежали, - с укоризной сказала библиотекарша. Сделали заказ, а не пришли.

- Эх, знал бы, что на выдаче вы, обязательно пришел бы! - одарил ее улыбкой Ярцев и вручил японский календарик с лукаво подмигивающей девицей: Люся коллекционировала карманные календари.

Она смутилась еще больше, горячо и бессвязно поблагодарила за подарок.

Он нашел свободный столик в читальном зале, углубился в чтение, но сосредоточиться не мог - все время прокручивал в голове ночное событие. Обрадовался, когда на его плечо легла чья-то рука.

- Покурим?

Это был Аркадий Буримович, аспирант кафедры философии.

- Айда, - поднялся Ярцев.

В курительной комнате стояла холодина: форточка была открыта настежь. Глеб достал "Космос", и Аркадий тут же полез за сигаретой. Он, как персонаж из пьесы Островского "Без вины виноватые", курил один лишь сорт - чужие...

- Ну что, румяный мой философ? - шутливо спросил Глеб.

- Да так как-то все, братец историк, - в тон ответил Буримович словами из "Ревизора".

Он был небольшого роста, кругленький, с распадавшейся посередине головы пышной шевелюрой и розовыми пухлыми щечками. По его виду нельзя было подумать, что он занимается такой серьезной наукой. Разве что умные пытливые глаза за сильными линзами очков.

Болтать с ним - одно удовольствие. Аркадий чуть ли не каждый день делал очередное открытие - гениальное, как он выражался. Однако оно жило недолго: его или быстро опровергали, или же выяснялось, что подобная идея давно была высказана кем-то другим.

Если этого толстяка что-нибудь увлекало, то он непременно стремился зажечь кого-нибудь еще. Кто попадется под руку.

Сегодня это был Ярцев.

- Слушай, старик, это грандиозно! - теребя Глеба за рукав пиджака, горячо начал Аркадий. - Я понял...

- С какого конца есть сваренные всмятку яйца? - сыронизировал Глеб.

- Не скалься! - не обиделся Буримович. - Ну, вот скажи мне, почему неистребим шабашник?

- Проще пареной репы. Налево больше платят.

- Фу! - поморщился Аркадий. - Рассуждаешь как обыватель. А тут политэкономия! Целая научная система!

Глеб улыбнулся.

Приняв улыбку Глеба на свой счет, Буримович покачал головой:

- Я серьезно, старик.

- Давай, давай, я слушаю, - сказал Ярцев.

- Понимаешь, шабашничать экономически выгодно, - стал развивать свою мысль Аркадий. - Смотри, - он начал загибать пальцы. - Строитель какого-нибудь СМУ из каждой заработанной десятки отдает государству в виде налога и других удержаний - на содержание управленческого аппарата, армии, милиции, на здравоохранение, образование и прочее - определенную сумму. Скажем, рубля три...

- Ну, а как же иначе?

- Верно, все это надо, - согласился Буримович. - И что же? В результате, работая в государственной системе, строитель получает на руки, допустим, семь рублей из десяти. А шабашник? Армию он не содержит, милицию - тоже, больницы, школы... В больницу же ходит, как и мы, детей своих учит бесплатно! Заметь, на мои и твои деньги! Выходит, что десятка, которую он получает у частника, остается целехонькой. Да плюс еще те рубли, которые он должен был отдать врачу и учителям своих детей. То есть он получил все тринадцать целковых за тот же труд, который потратил бы на государство.

- Ты хочешь сказать, эти три рубля он украл из общественного фонда? проявил знание предмета Глеб.

- Скажем - вocпoльзовался, - пoпрaвил Аркадий. - А я хочу сказать насчет этого общественного фонда потребления. Видишь ли, старик, по моему глубокому убеждению, тут у нас перегиб. Так сказать, забегание вперед. За счет общественных фондов выплаты и льготы населению выросли с тысяча девятьсот сорокового года почти в двадцать раз. С двадцати четырех рублей до четырехсот семидесяти пяти на душу населения. Вникни!

- Это же хорошо, - сказал Глеб.

- Сам рост - да, - кивнул Буримович. - Но вот как происходит распределение? И потом, нужно ли продолжать этот курс? Не забывай, что основной принцип социализма - каждому по труду. Однако принцип этот, увы, соблюдается далеко не всегда. Например, построили дом, как сейчас говорят, с улучшенной планировкой. Очередь в исполкоме подошла для академика и шофера. Оба получили одинаковые квартиры. Справедливо?

- Демократия...

- Погоди! - остановил собеседника жестом Буримович. - Общественная значимость, вклад обоих разве равен?

- Нет, - согласился Глеб.

- Вот именно! Принцип - каждому по труду - нарушен! Более того, уменьшается степень непосредственного стимулирования. Зачем какому-нибудь изобретателю ломать голову, не спать по ночам, проталкивать на нервах свою идею, если он за свои муки получит такую же квартиру, путевку в такой же дом отдыха, что и безынициативный коллега? Горишь ты на работе или делаешь ее тяп-ляп, все равно получаешь те же блага из общественного фонда потребления.

- Ну и что же ты предлагаешь? - спросил Глеб.

- Сократить общественные фонды потребления! - рубанул воздух рукой Аркадий.

- Позволь, позволь, - возразил Ярцев. - Это одно из важнейших достижений нашего общества! Бесплатное лечение - а значит, доступное всем, понимаешь! А жилье? Копейки...

- А зачем? - с вызовом спросил философ. - Объясни, почему за жилье установлена символическая плата?

- Потому что это одна из основных потребностей человека! Как хлеб! Как одежда! Их должны иметь все. Умные и не очень, здоровые и больные, многодетные и одинокие.

- Позволь, позволь! - распалился Аркадий. - Я не спорю, квартиры должны иметь все. Но вот какие - это вопрос!

- Нормальные! Со всеми удобствами!

- Я не о том. Смотри, что получается. У нас в семье шесть человек. Живем в двухкомнатной квартире. Правда, стоим на очереди. А соседка напротив - одна в трехкомнатной! У нее умер муж, а дети давно ушли, получив свою площадь.

- Что же делает соседка одна в трех комнатах?

- Сдает! А вот если бы она платила не символическую плату, а реальную - черта с два занимала бы три комнаты! Переехала бы, миленькая, в однокомнатную!

- А ты бы - в ее? - усмехнулся Глеб.

- Почему в ее? Может быть, в пятикомнатную. Или - семи! Словом, такую, какая необходима для нашей семьи.

- Не дадут! И не просите.

- И вообще, почему мы должны просить у кого-то квартиру? Почему? запальчиво произнес Буримович. - Мать с отцом вкалывают за милую душу. Моя жена... Ну, и я не бездельничаю. Так дайте же нам возможность самим выбирать ту или иную услугу, благо...

- Многого хочешь, - раздался насмешливый голос.

Они обернулись.

- Привет, Женя, - поздоровался с высоким худым парнем Глеб.

Это был лаборант с химфака. Буримович молча кивнул ему.

- Я не конкретно о себе, - пояснил философ. - О тебе, о нем... О каждом. Потому что убежден: чрезмерное сокращение принципа возмездности, эквивалентности и оплаты получаемых услуг, ограничение сферы товарно-денежных отношений, замена их прямым административным распределением приносит больше отрицательных, чем положительных результатов. И мы еще удивляемся, откуда берутся так называемые "деловые" люди, разные проныры и прохиндеи! Надо за квартиру брать столько, сколько она стоит в действительности, за путевку в санаторий - тоже. Хочешь иметь дачу - плати за землю не символический налог, а сумму, соответствующую затратам на благоустройство поселка, проведение дорог, электричества, газа и тому подобное. Причем - дифференцированно. Желаешь поближе к городу или, например, у речки - дороже, подальше - дешевле!

- С моей зарплатой я могу рассчитывать на клочок болота за триста километров, - рассмеялся лаборант. - Да и мать, хоть она и доцент, тоже не разгуляется.

- Конечно, все эти меры не могут быть проведены при сохранении теперешних окладов, - сказал Аркадий. - Их нужно увеличить. Как и другие регулярные выплаты - пенсии, стипендии... Пусть каждый получает по труду и платит по потребности! Пора уже снять с плеч государства отдельные функции распределения.

- И будет рай! - воздел руки Женя.

- Порядок будет! - сказал Аркадий. - Исчезнет блат. Многие проблемы самоурегулируются...

Глеб вдруг спохватился - заседание кафедры, на котором он должен сделать сообщение. Глянул на часы - в запасе было минут двадцать. Он оставил Буримовича разворачивать свои идеи перед лаборантом, сдал литературу Люсе и пошел в буфет. Перехватить чашку кофе.

По пути в буфет Глеб вспомнил, что нужно позвонить Копылову. У телефонов-автоматов толклись студенты. Не объясняться же с генералом при народе... Ярцев зашел на кафедру русского языка и литературы, к знакомой лаборантке. Она собиралась идти обедать и, узнав, что требуется телефон, сказала:

- Звони... Будешь уходить, захлопни дверь на английский замок.

- Непременно, - улыбнулся Глеб, протянув ей пачку иностранной жевательной резинки.

- Ну, Ярцев, ну, душка! - лаборантка сделала ему ручкой и убежала.

Оставшись один, Глеб набрал номер служебного телефона Игната Прохоровича. Ответил помощник генерала. Соединил он с начальником управления весьма неохотно.

Ярцев поздоровался с Игнатом Прохоровичем деревянным голосом: повод не очень приятный, да и не знал он, о чем просить Копылова.

- Знаю, Глеб, знаю, - сказал генерал. - История, конечно, скверная. Передай Лене, пусть не вешает нос. Следователь опытный. Но и вы должны ему помогать.

- Само собой, Игнат Прохорович. Я звоню почему - просто поставить вас в известность.

- Нет, хорошо, что позвонил, - сказал Копылов, хотя Глеб чувствовал, что этот звонок вряд ли что изменит. - От бати вестей нет?

- Он не любитель писем. Я сам собираюсь в Ольховку. Надо же навестить.

- Добре, добре, - обрадовался чему-то генерал. - Передай большой привет Матвеевичу!

Глеб понял, что Игнат Прохорович занят, и поскорее закончил разговор.

В буфете - не протолкнуться. Глеба окликнул доцент Старостин. Научный руководитель Ярцева устроился в уголке.

- Приятного аппетита, Михаил Емельянович, - поздоровавшись, сказал Глеб.

Тот молча кивнул, указал на стул рядом.

- Куда ты, батенька, запропастился? - спросил доцент, прожевав кусок сосиски. - Интересовался зав...

- В библиотеке, - улыбнулся Глеб, усаживаясь за стол и потягивая теплый кофе. - Яко книжный червь. Знаете, очень любопытные сведения удалось разыскать о Суворове.

- Да? - заинтересовался Старостин.

- Генералиссимус был скромен в еде и не любил давать парадных обедов...

- Знаю, знаю... Прижимист был полководец.

- Совершенно верно. - Глеб рассмеялся. - Особенно к нему набивался в гости Потемкин. Суворов все отшучивался, но был вынужден наконец принять светлейшего князя. Понятное дело, фаворит государыни! Суворов призвал к себе метрдотеля Потемкина, Матоне, заказал роскошный обед и просил не щадить денег. Для себя же Александр Васильевич попросил своего повара сготовить два постных блюда. Настал день приема. Обед получился изумительный! Такие блюда подавали, что даже Потемкин ахал! А уж кто-кто, но этот вельможа привык к роскоши! Как выразился о том обеде Суворов, "река виноградных слез несла на себе пряности обеих Индий". Сам же он, сославшись на нездоровье, клевал приготовленное собственным поваром. Назавтра Матоне прислал ему счет. Генералиссимус ужаснулся - тысяча рублей! Платить он отказался, написав прямо на счете: "Я ничего не ел". И отправил его Потемкину. Светлейший князь посмеялся и оплатил счет, сказав при этом: "Дорого стоит мне Суворов".

Глеб замолчал, заметив вдруг, что Старостин его не слушает.

- Забавно, не правда ли? - на всякий случай сказал он.

- Да, да, - встрепенулся Старостин.

- Что это с вами, Михаил Емельянович?

- Так, ничего... - доцент отодвинул тарелку с недоеденной сосиской. Понимаешь, инспектор из Министерства высшего образования пожаловал. Проверять.

- Кого и зачем?

- Очередную кляузу, - кисло поморщился Старостин и вздохнул. - И дернул же меня черт согласиться на участие в приемной комиссии! Лучше бы докторскую закончил! Осталось всего ничего, чепуха...

"Затянул старую песню", - подумал Глеб. Насчет докторской он слышит от патрона уже четыре года. С тех пор, как стал на последнем курсе посещать студенческий научный кружок, которым руководит Михаил Емельянович.

Ярцев ожидал, что патрон опять заведет сказку про белого бычка, то бишь про свою докторскую диссертацию, но Михаил Емельянович заговорил о его, Глеба, делах.

- С тобой надо что-то решать. Сегодня будем утверждать план защит на будущий год.

- Сделайте все, чтобы меня вставили, - зажегся Ярцев.

- Когда, милый? - усмехнулся доцент.

- Ну, хотя бы в третьем, в крайнем случае - в четвертом квартале.

- Успеем ли, - покачал головой Старостин. - И потом, публикаций у тебя - раз-два и обчелся. Сам понимаешь: уж если идти, то наверняка!

- Публикацию мне в Москве обещали. Около печатного листа. И в записках нашего университета выйдет в мае лист. Это - во! - провел ладонью над макушкой Глеб, но, видя, что патрон сомневается, хмуро добавил: - По-моему, вы заинтересованы в защите товарища Ярцева не меньше, чем он сам. За два года вы не имеете ни одного кандидата наук из своих подопечных. И потом, срок аспирантуры у меня кончается. Что, в преподаватели подаваться? На сто двадцать рэ в месяц? К тому же существует наш уговор...

Старостин вытер бумажной салфеткой рот и поднялся:

- Ладно.

Телефон не прозвенел, а прошептал на тумбочке возле кровати. Ставя аппарат около себя на ночь, следователь Воеводин убирал громкость почти до конца, чтобы в случае экстренного вызова не поднимать на ноги весь дом. Сам он уже натренировался просыпаться от этого шепота.

- Разбудил? - раздался в трубке голос оперуполномоченного угрозыска Богданова.

- Разбудил, - тихо ответил Воеводин, засовывая ноги в шлепанцы. Погоди...

С аппаратом в руках он вышел в коридор - шнур был длинный, хватало до кухни - и, плотно притворив дверь, чтобы не слышала жена, устроился на сиденье под вешалкой.

- Ну, здорово! - сказал следователь уже громче.

- Доброе утро, - с опозданием приветствовал его Богданов. - Понимаешь, Станислав Петрович, надо встретиться.

- Прямо сейчас?

- Часиков в восемь. Чтоб спокойно обмозговать. А то потом будут дергать.

- Сколько сейчас?

- Семь.

- Лады, - ответил Воеводин.

Расспрашивать оперуполномоченного, чем вызвано его желание увидеться до работы, он не стал - причина, значит, была.

Он прошел на кухню, автоматическим движением включил две конфорки электроплиты. На одну поставил чайник, на другую - сковороду для бесхлопотной яичницы. И тут только увидел на столе лист бумаги с одним словом, написанным большими буквами: "ЕЛКА!!!" - с тремя восклицательными знаками.

- Вот незадача! - сказал вслух расстроенный Воеводин.

Это было напоминание дочурки, что отец обещал сегодня купить пушистую красавицу к Новому году. Он хотел пойти на елочный базар в восемь часов, к открытию, - это было рядом, за углом, - а потом уже на работу. Елки привозили поздно вечером, торговать начинали утром, и к обеду оставались лишь самые захудалые с несколькими жалкими ветками на макушке.

Звонок Богданова нарушил планы.

С елкой тянуть дальше было нельзя - на календаре 27 декабря.

Ровно в восемь следователь открыл дверь своего кабинета, где за столом коллеги уже восседал капитан Богданов.

- Вот, Алексей Павлович, - сказал следователь, вешая пальто на крючок за шкафом, - был зван и прийдох...

За окном было еще совсем темно из-за туч, плотно заблокировавших небо и принесших такую привычную предновогоднюю оттепель.

- Небось вчера отсыпался весь день? - спросил Богданов, вертя на столешнице зажигалку, с которой не расставался никогда, хоть и бросал курить время от времени.

- После дежурства свалился как убитый, - признался следователь. - А потом бегал, искал елку. Все впустую.

- А у меня поспать не получилось. Разделся, лег, да только извертелся весь. Не идет из головы эта кража, и все тут! И еще приказание Копылова... Ты же знаешь генерала - "отыскать и доложить!".

- Что, дело у него на контроле? - удивился Воеводин.

- Да, короче, вернулся я в управление, потолковал с ребятами, может быть, есть или было что похожее... - Богданов щелкнул зажигалкой, некоторое время смотрел на длинный язычок синеватого пламени.

- Ну и как?

- Никаких аналогий, - ответил оперуполномоченный. - Поехал на Большую Бурлацкую, в дом Ярцевых. Поговорил с участковым, дворником. С соседями потерпевших - с первого этажа и на их лестничной площадке. Результат ноль!

- Спасибо! - отвесил шутовской поклон следователь. - И ради этого ты вытащил меня на час раньше?

- Терпение, Петрович, терпение, - улыбнулся Богданов. - Потом я махнул на комбинат химволокна, где работает Ярцева. Хотел уточнить кое-что. Может, она отдавала драгоценности в ремонт ювелиру? Только рот раскрыл, а эта Леночка заявляет: "Знаете, кто украл?" - "Нет", - говорю. А она мне: "Мужчина!" Спрашиваю, откуда ей это известно. И Ярцева поведала такую историю... Оказывается, в день кражи около восьми часов вечера к ней домой позвонила по телефону ее подруга Людмила Колчина. Ей ответил низкий мужской голос. Колчина попросила позвать к телефону Лену, но мужчина сказал, что ее нет. "А Глеб?" Мужчина ответил, что его тоже нет, они на концерте Антонова.

Оперуполномоченный уголовного розыска замолчал, насмешливо глядя на следователя.

- Оригинал этот ворюга, - сказал Воеводин. - Дает справки знакомым, где находятся хозяева в то время, как он их очищает. Ну а Колчина? спросил недоверчиво следователь. - Подтвердила?

- Да, да! - кивнул Богданов. - Я говорил с ней. Она еще кое-что сообщила. Эта самая Колчина поднималась к Ярцевым около семи часов вечера. Говорит, после работы, не заходя домой, заскочила к Лене, чтобы взять журнал мод. Их не было. Колчина пошла к себе. Она живет в такой же девятиэтажке, только ее дом слева, под углом к ярцевскому. Из квартиры Колчиной, которая находится на седьмом этаже, видны окна Ярцевых. Около восьми Людмила увидела в них свет, позвонила. Тогда и состоялся разговор с любезным похитителем.

- Но она хоть поинтересовалась, с кем говорит?

- Не догадалась.

- Жаль! Интересно, что бы ей ответили...

- Колчина была уверена, что это приятель Ярцевых или родственник.

- А она не заметила из своих окон, сколько человек в квартире Ярцевых?

- Нет, окна были зашторены. Закрутилась, говорит, сына купала, спать укладывала. Потом - телевизор. О журнале мод вспомнила только на следующее утро, на работе. И тут же позвонила Лене. Та ей поплакалась насчет кражи. Ну а Колчина сообщила о звонке... Вот такая, Петрович, история, рассказанная вашему покорному слуге и зафиксированная по всем правилам.

Богданов протянул следователю протокол допроса. Воеводин открыл сейф, достал папку с делом. Протокол допроса Колчиной стал в ней четвертым по счету документом.

- Негусто, - заметил следователь, и было непонятно, к чему относились эти слова, к сообщению оперуполномоченного или к количеству материалов в деле.

- О, человеческая неблагодарность! - трагически вздохнул капитан, приняв это все-таки на свой счет. - Смотри: теперь мы знаем, что вор был отлично осведомлен о походе Ярцевых на концерт. Это раз! Он прекрасно знал, что в квартире есть ценности. И немалые! Это два!.. Похитителю было известно, где они лежат. Потому что, по словам Ярцевых, он больше ни к чему не прикасался. Это три!.. Напрашиваются кое-какие выводы. Или вор из числа знакомых семьи Ярцевых, или его кто-то навел.

- Все так, Алексей, - Воеводин подошел к окну. Буквально на глазах светлело. Тротуары заполнили спешащие на работу люди. Машины прокладывали колеи в жидком месиве потемневшего снега. - Все так, - повторил следователь. - Но почему ты уверен, что Колчиной ответил вор?

- А кто же, по-твоему? - удивился Богданов. - Выходит, помимо воров квартиру посещал еще кто-то? Без ведома хозяев?! Или ты хочешь сказать, что Ярцевы что-то скрыли от нас?

- Понимаешь, меня смущает этот воспитанный похититель. Ну, представь себе, какой дурак, забравшись в квартиру для грабежа, будет отвечать на телефонный звонок?

- Почему дурак? - пожал плечами капитан. - А может, умный! Отличный психолог!

- Ничего себе психолог! - усмехнулся следователь. - Голос - это улика!

- Только записанный на магнитофон, - возразил Богданов. - Я вот подумал, а если он из тех самоуверенных типов, кто перед уходом из ограбленной квартиры выкурит сигарету да еще опрокинет рюмочку-другую из бара жертвы, а? Правда, этот не курил и не пил, но самоуверенности ему, видно, не занимать.

- Возможно, ты прав, - задумчиво произнес Воеводин. - Что и говорить, вор необычный. Незаурядный домушник.

- Точно, - согласился оперуполномоченный. - Взял лишь старинные драгоценности... А ведь там было еще чем поживиться!

Они перешли к тому, каким образом преступник проник в квартиру. Отмычка или взлом, по утверждению эксперта, исключались. Через форточку или балконную дверь - тоже: были заперты изнутри. Да и соседи с верхнего и нижнего этажей в это время находились дома, так что заметили бы.

- Выходит, вор воспользовался ключами, - констатировал следователь. А вот как он их заполучил? Поговори еще с Леной. Не теряла ли? Не давала ли кому на время?

- Бу сделано! - пообещал Богданов. - А с Глебом?

- Я сам приглашу его сегодня на допрос.

Капитан покинул кабинет Воеводина, когда здание ожило, наполнилось голосами, шумом шагов, хлопаньем дверей.

Станислав Петрович набрал номер квартиры Ярцевых. Трубку взял Глеб. Голос у него был хрипловатый, заспанный. Поздоровавшись и назвавшись, следователь сказал:

- Мне бы хотелось с вами встретиться.

- Ради бога, - ответил Ярцев.

Но по кислому тону Воеводин понял, что особой охоты идти в милицию он не испытывает.

- Через час сможете? - спросил следователь.

Он услышал в трубке какое-то бормотанье, разобрав лишь слова "библиотека" и "университет". Наконец Глеб внятно произнес:

- Хорошо.

Станислав Петрович стал наспех набрасывать план допроса, но раздался звонок внутреннего телефона - вызывал начальник следственного отдела. Воеводин проторчал у него битый час. Начальник поинтересовался и кражей на Большой Бурлацкой.

- Пока похвастать нечем, - откровенно признался Воеводин.

- Форсируйте, Станислав Петрович, форсируйте, - строго сказал шеф и, чтобы несколько смягчить приказание, добавил: - Меня тоже теребят. Генерал сегодня лично интересовался.

- Буду стараться, товарищ подполковник, - ответил следователь.

Возвращался он к себе несколько задетый словами начальника отдела. Ведь тот отлично знал, что помимо кражи у Ярцевых в производстве у Воеводина находилось еще шесть дел. И упрекать следователя в прохладном отношении к службе повода вроде бы не имелось.

Подготовиться к разговору с потерпевшим Воеводин так и не успел: Глеб Ярцев явился минут на пять раньше назначенного времени. Он был без шапки, в мохнатой волчьей шубе, которая очень ему шла - этакий положительный киногерой, покоряющий суровые северные просторы.

- Можете раздеться, - указал на свободный крючок следователь.

- Благодарю, - с достоинством ответил Ярцев, но шубу не повесил, а небрежно кинул на стол соседа Воеводина по кабинету. Станиславу Петровичу это не понравилось, но замечание он делать не стал, благо коллега сегодня отсутствует, уехал в город по делу.

Занося в бланк протокола допроса данные потерпевшего с его слов, Воеводин отметил про себя, что глаза у Ярцева красные, веки чуть припухли. Подумал было: может, он кутил всю ночь? Но перегаром от Глеба не пахло, и на похмельного он не походил. А вот недоспал - явно. Словно в подтверждение мыслей следователя, Ярцев пару раз прикрыл рот рукой, маскируя с трудом сдерживаемую зевоту.

- Ну, Глеб Семенович, хотелось бы услышать ваше мнение...

- Относительно?.. - вопросительно посмотрел на следователя Ярцев.

- Кто мог украсть драгоценности вашей жены. Вы, наверное, прикидывали, а? И время у вас было.

- Ни в Шерлоки Холмсы, ни в Мегрэ не гожусь, ей-богу! - развел руками Глеб.

- Даже не мечтали никогда?

- Разве что на заре юности. И то мимолетно. История - это, простите, серьезнее, глубже.

- Историк, простите, тоже в своем роде следователь, сыщик. Разве не так?

- Да, - после некоторого размышления сказал аспирант, - в наших профессиях есть кое-что общее. Хотя бы загадка смерти Наполеона. Тут действительно историкам приходится быть и криминалистами...

- Вот видите, - заметил следователь, - криминалистика и история рядом. Попробуйте вспомнить, проанализировать события, предшествующие краже. Кто бывал у вас дома? Часто заходят?

- Мы с женой не затворники. Вполне коммуникабельные люди. Сами бываем в гостях, и к нам, естественно, приходят. Но, смею вас заверить, порядочные люди. Я вообще не завожу сомнительных знакомств. Да и жена... Ведь еще древние говорили: скажи, кто твой друг...

- И я скажу, кто ты, - закончил Воеводин. - Стало быть, вы за всех ручаетесь?

- Скажем по-другому: верю. Просто не допускаю мысли, что кто-то из них... - Ярцев подумал и твердо произнес: - Нет, не допускаю!

- И все же, - мягко настаивал следователь, - кто чаще всего бывал у вас? Конкретно, по фамилиям?

- Конкретно? - недовольно передернул плечами Глеб и, посмотрев в потолок, стал перечислять: - Да хоть бы Лев Сафронов, Светлана Ненашкина...

- Кто они, где работают? - уточнил следователь, делая запись в блокноте.

- Оба аспиранта. Мои коллеги.

- Хорошо. Кто еще?

Ярцев назвал еще с десяток человек, заключив с иронией:

- Как видите, они не из тех, кто проникает в дом через форточку или с помощью отмычки.

- Вашу дверь открыли ключами, - сказал следователь, не обратив внимания на иронию. - Понимаете, Глеб Семенович?

- Разумеется, - посерьезнел Ярцев. Стряхнув с колен несуществующие соринки, он с обидой произнес: - Уж не хотите ли вы сказать, что я самолично любезно предоставил вору свои ключи?

- Он мог снять с них слепки и изготовить такие же. Или, имея ключи на руках какое-то время, изготовить копии. Вспомните, вы никому не давали ключи?

- Я уже говорил. Когда вы были у нас, - холодно ответил Ярцев. - Могу лишь повторить: не давал никому!

- Когда вы не дома, где их держите? - продолжал допрос Воеводин.

- В кармане.

- Чего?

- Осенью и зимой - плаща, пальто, шубы или дубленки... Если тепло - в пиджаке. Ну, еще в брюках... Исчерпывающе?

- Вполне. Допустим, вы сдаете плащ, пальто или дубленку в гардероб... С ключами?

Этот вопрос озадачил Ярцева. Он помолчал, потом расплылся виноватой улыбкой.

- Никогда бы в голову не пришло! Действительно, ключи я отдаю вместе с одеждой. Бывает, на целый день. - Он с уважением посмотрел на следователя. - Вот видите, какой уж из меня Мегрэ! - Глеб махнул рукой. - Значит, вы считаете, что могли сделать еще один комплект?

- Могли, - кивнул Воеводин. - Где вы чаще всего бываете?

- В университете, в публичной библиотеке, - стал припоминать аспирант. - В архиве... Раз в неделю посещаю сауну.

- Какую?

- Во Дворце спорта. Одно время ходил в Научно-исследовательский институт машиностроения, но там хуже. И обслуживание не то... Вот, пожалуй, и все места, где я обретаюсь постоянно.

- Больше ничего не припомните?

- Ну, может, в кафе, в ресторанах. Но это очень редко, так сказать, эпизодически.

- Хорошо. Когда вы в последний раз видели драгоценности жены? Я имею в виду пропавшие?

- О-о! - протянул Глеб. - Давненько. Когда мы только поженились.

- И больше не видели? - удивился следователь.

- Представьте себе, нет! И вообще, у нас с Леной правило: ее вещи, письма и прочее меня не касается. Так же ведет себя жена по отношению к моим личным делам. По-моему, иначе и не может быть у интеллигентных людей.

- А что, разве она не надевала эти украшения?

Ярцев рассказал о тесте, о его щепетильном отношении к своей репутации честного человека, о просьбе к дочери, чтобы она не носила бабушкины драгоценности.

- И Лена, поверьте, его просьбу выполняла, - заключил Глеб. Исключение - перстень. Его она надевала, но редко.

- А не могли драгоценности исчезнуть раньше? - спросил Воеводин.

- Не понял...

- Может, они пропали до того дня, когда вы ходили на концерт? уточнил следователь.

- Извините, - сухо произнес Ярцев. - Странное предположение. Вы считаете, я должен поставить под сомнение слова жены?

Воеводин пожал плечами.

- Думаете, она обманывала меня? - хмуро продолжал Глеб. - И вас? Но зачем? С какой целью? Драгоценности не застрахованы, так что... И потом, надо было видеть ее лицо! Честное слово, самая гениальная актриса не смогла бы так сыграть!

- Глеб Семенович, может, у вашей жены в последнее время возникли денежные затруднения? Например, хотела купить себе что-нибудь, а денег не было.

- Ну и вопросы вы задаете! - с откровенным раздражением заметил Ярцев. - Кажется, все ясно: похищены ценности... Так ищите их! Зачем подвергать сомнению честность моей жены?! Мою, между прочим, тоже! Я верю Лене! Когда ей что-то надо, она обращается ко мне.

- Но вы же сами сказали, что не лезете в дела друг друга.

- Говорил, - вдруг устало провел по лицу рукой Глеб. - Но я не представляю себе повода, зачем было жене разыгрывать комедию. Уж если честно, натура она простая, бесхитростная. Обдумывание и исполнение какой-либо сложной ситуации - не для нее. - Он потер пальцами глаза, вздохнул. - По правде говоря, мне вся эта история до лампочки.

- Шестьдесят тысяч, - усмехнулся следователь. - Целое богатство!

- Нет, я, конечно, переживаю, но только из-за Лены. По существу же какой от этих бриллиантов толк? Лежат себе, и все! Надеть - значит насмерть обидеть отца. Продать - нельзя тем более. - Глеб вдруг виновато посмотрел на следователя. - Простите меня, Станислав Петрович, за резкость. Устаю. Диссертацию надо подбивать, вчера утвердили срок защиты, а дел еще невпроворот. Хорошая машинистка - и то проблема. Я уж не говорю о самой защите. Для меня главное - работа, а тут надо произвести впечатление, играть какую-то роль.

- И все же я попрошу вас: подумайте, кого могли заинтересовать драгоценности вашей жены, - сказал Воеводин в завершение.

Ярцев промямлил:

- Постараюсь... Попробую...

Подписав протокол допроса, он удалился, галантно раскланявшись со следователем. Станислав Петрович видел, как Глеб вышел из подъезда управления, подошел к новенькой "Ладе", стоящей у тротуара, снял шубу и, кинув на заднее сиденье, уселся за руль. Машина медленно тронулась с места.

У следователя осталось странное впечатление от Глеба. "Пропажа на шестьдесят тысяч, - размышлял Воеводин. - А ему, видите ли, до лампочки! Разве это естественно? А если действительно ему безразлично? Или играет?.. Может, с женой у него не ладится, тогда и впрямь потеря не трогает".

Станислав Петрович записал в план следственных мероприятий по делу: "Связаться с родителями Лены". Но, подумав, зачеркнул. Потому что вспомнил просьбу самой Лены и Глеба не сообщать пока Гоголевым это неприятное известие, которое могло бы серьезно сказаться на здоровье Антона Викентьевича.

Позвонил Богданов.

- Я с комбината химволокна, - сообщил он. - Беседовал с Ярцевой... Ключи она держит в сумочке, а с сумочкой никогда не расстается.

- Понятно, - сказал следователь. - Куда теперь?

- К ювелиру. Год назад Лена отдавала бабкин перстень в мастерскую, чтобы увеличили размер. Думаю такую дорогую вещь он вспомнит.

- Хорошо, - согласился Воеводин. - Но у меня есть несколько адресов, по которым тебе необходимо работать.

И он вкратце рассказал о разговоре с Глебом, попросив зайти в университет, библиотеку, архив и во Дворец спорта.

- Постарайся разузнать, где еще бывает Ярцев и оставляет пальто с ключами.

- Это же сколько времени потребуется! - присвистнул капитан.

- Что поделаешь, Алексей. Ключи - это у нас пока единственный ход...

В этот же день после работы Лена уехала в Кирьянов, к родителям. С того самого момента, как пропали драгоценности, она больше всего опасалась визита отца или матери: вдруг поинтересуются бабушкиными украшениями! Родители имели привычку навещать под Новый год единственную дочь и привозить гостинцы к праздничному столу: пироги, жареного гуся или индейку, банки с домашними соленьями и маринадами. В обязательном порядке вручались подарки. Лене - что-нибудь из белья, а Глебу - рубашку. И вот она решила, так сказать, упредить родителей, намереваясь вернуться в Средневолжск в субботу вечером (воскресенье было рабочим днем, так как отдых перенесли на тридцать первое декабря).

Лена уехала в скверном настроении. Как она ни храбрилась, Глеб видел, что кража выбила жену из колеи. Он решил по ее возвращении провести вечер дома. Купил ее любимый торт "Пражский", охладил бутылку шампанского, до которого жена была большая охотница. Надо было развеять ее хандру. В конце концов, с кражей бриллиантов жизнь ведь не кончалась! Не в этих блестящих побрякушках счастье!

Часу в седьмом, когда Лена вот-вот должна была переступить порог, раздался телефонный звонок.

- Глеб? - послышался в трубке медлительный отдышливый голос. Здравствуй! Узнал?

- Как же! Добрый вечер, Николай Николаевич! - обрадовался Ярцев. - Из Москвы звоните?

- Зачем же... Я тут, в Средневолжске.

- В Плёсе?

- Нет, в "Волжской".

В Плёсе, живописнейшем пригороде Средневолжска, располагалась дача, на которой жило приезжее высокое начальство. Там обычно и останавливался Николай Николаевич Вербицкий. Правда, гостиница "Волжская" самая лучшая в городе, но все же...

- Давно у нас? - полюбопытствовал Глеб.

- Третий день... В командировке... Послушай, Глеб, ты не мог бы навестить старика?

- О чем речь! С удовольствием! В каком вы номере?

- Тридцать втором.

- Буду у вас через пятнадцать минут! - не дал договорить ему Ярцев.

Глеб быстренько переоделся и, досадуя, что опять обрекает Лену на одиночество, черкнул ей записку: "Фери! Приехал Вербицкий, зачем-то вызвал меня в гостиницу. Целую".

"Ничего, - успокаивал себя Глеб, спускаясь к машине, - не обидится. Должна понять. Не кто-нибудь, сам Николай Николаевич!"

По дороге в центр, к "Волжской", Глеб мучительно размышлял, зачем он понадобился Вербицкому. Тот был другом отца. Собственно, дружбы-то особой не замечалось. В свое время Вербицкий занимал должность председателя облисполкома, а Семен Матвеевич работал управляющим облсельхозтехники. Их связывала, насколько понимал Глеб, скорее уж служба. Потом Николай Николаевич перебрался в Москву, стал начальником главка и членом коллегии министерства. Наезжал в Средневолжск редко, последний раз - в прошлом году. Для отца это были счастливые дни: Ярцев-старший мечтал переехать в столицу, надеясь на помощь Николая Николаевича Вербицкого. Тот вроде обещал, но...

"Может, теперь Вербицкий вытащит отца снова хотя бы в область? подумал Глеб. - Дай-то бог".

Единственно, что смущало Ярцева, почему начальник московского главка остановился не в Плёсе? А вдруг он уже не член коллегии? Тогда...

И все же Глеб волновался, когда постучал в дверь тридцать второго номера гостиницы: он сам втайне надеялся, что знакомство с Николаем Николаевичем может сыграть роль в его, Глеба, судьбе.

- А ты, я смотрю, все такой же добрый молодец! - с улыбкой встретил Глеба столичный гость. - Располагайся.

Глеб сел в кресло, огляделся. Номер "люкс" производил впечатление: толстый ковер на полу, цветной телевизор, хрустальный графин со стаканом на столе, бар-холодильник. В полуоткрытую дверь была видна солидная деревянная кровать под роскошным покрывалом.

- Тоже вполне, - сказал Вербицкий, словно отвечая на невысказанный вопрос Глеба. - Дачи нынче не в моде. - И, покончив с этим, спросил: - Ну, рассказывай, как живешь?

- Спасибо, Николай Николаевич, все нормально. Вы знаете, папа...

- Знаю, знаю, - кивнул Вербицкий, - мне Копылов сказал, что он в Ольховке. У тебя в семье, надеюсь, полный порядок?

- Лично я доволен, - на всякий случай улыбнулся Глеб.

- А жена? Лена, кажется? - подмигнул Николай Николаевич.

- Да, Лена. Вы же знаете, она из Кирьянова. Инженер. А я ввел ее в круг интересных людей. Потом у меня самого есть перспектива. На будущий год защищаюсь.

- Кандидат наук - звучит, - благосклонно кивнул Вербицкий.

- Сто семьдесят в месяц.

- Для твоего возраста весьма и весьма.

- И сразу засяду за докторскую. Мой научный руководитель считает, что материала у меня достаточно.

- А идей? - усмехнулся Николай Николаевич.

- Ну, этого добра больше чем достаточно! - прихвастнул Глеб. Впрочем, так же, как и насчет мнения Старостина о докторской диссертации Ярцева. Но почему бы не покрасоваться перед Вербицким? Для будущего... Ведь если сам себя не похвалишь, от других не дождешься. Скромность, конечно, украшает, но вот помогает ли?

- Что ж, успеха тебе, - пожелал Николай Николаевич. - Голова у тебя на месте, я всегда говорил.

Глеб слышал это впервые, и от слов Вербицкого сладостно защемило в груди. Авось!

- А вы как? - в свою очередь, спросил Глеб. - Татьяна Яковлевна, Вика?

- Мы с Татьяной Яковлевной стареем. Она, как ты, наверное, знаешь, на пенсии. Я, правда, не думаю. Да и не отпустят. Ну а Вику ты увидишь завтра.

- Как? - вырвалось у Глеба.

- Как говорится, не в службу, а в дружбу - сможешь встретить ее? Она едет поездом.

- Конечно! О чем речь! - радостно закивал Ярцев, подумав, что это, вероятно, и есть причина, зачем он понадобился бывшему председателю облисполкома. - Но как же... А Новый год?

- Отпразднуем здесь. Знаешь, Глеб, как она иной раз тоскует по Средневолжску!

- Понятное дело, город детства.

Вербицкий встал, подошел к бару. Фигура Николая Николаевича была довольно смешной: длинное худое тело, узкие плечи и заметно выдающийся живот, обтянутый шерстяным спортивным костюмом с белой полосой вдоль рукавов - мода пятнадцатилетней давности.

Он достал бутылку минеральной воды, открыл и предложил гостю:

- Будешь?

- Полстаканчика, если можно, - сказал Глеб и, приняв тяжелый хрустальный стакан, осторожно поинтересовался: - Вика замужем?

Вербицкий отпил пару глотков воды, вздохнул.

- Я и сам не знаю, - как-то виновато улыбнулся он. - Дочь у нас своеобразный человек. Дитя своего времени. Мы вас плохо понимаем. Короче, увидишь, поговоришь сам. Одно гарантирую - прежнюю Вику ты не узнаешь.

Слова Вербицкого заинтересовали Глеба.

Вика... Виктория... Они учились в одной школе, только Глеб - двумя классами старше. Была худая, угловатая, с прямыми черными волосами. За ее большой рот кто-то назвал девочку Щелкунчиком. Прозвище пристало надолго.

Это теперь Глеб понимал, сколько слез, вероятно, было пролито из-за насмешек сверстников. Но тогда...

Дети жестоки. Не сознавая того, они могут причинять нестерпимую боль и обиду друг другу, которая иной раз не выветривается из души и памяти всю жизнь.

Вику даже не защищало то, что она прекрасно рисовала. Старшеклассники, и те восхищались красочно оформленными стенгазетами, к которым приложила свою руку Вербицкая.

У Глеба с Викой была своя тайна. Когда он учился в десятом классе (она соответственно в восьмом), то получил от дочери предисполкома записку. Невинную по форме, но значительную по смыслу (о, Глеб уже был избалован обожанием девчонок и умел расшифровывать недомолвки!): "Не взялись бы Вы достать пригласительные билеты на концерт учащихся музыкальной школы для меня и моей подруги?"

Во-первых, Вика могла бы обратиться к нему с такой просьбой устно. Во-вторых, билеты не были проблемой. Но главное заключалось в другом. Это была записка к мальчику...

Глеб был избалован, но циником не был. Он передал в запечатанном конверте просимые билеты через посредника, но во время концерта к двум восьмиклассницам не подошел. А сколько было благодарности, призыва и в то же время смущения во взглядах Вербицкой, которые она бросала на него!

К своей чести (а Ярцев ставил себе это в заслугу), он никому никогда не говорил об этом случае. Даже отцу, который более чем прозрачно намекал сыну, что весьма желал бы дружбы между Глебом и дочерью председателя облисполкома. Сиречь, хотел бы видеть ее в своих снохах.

- Папа, - отмахивался Ярцев-младший, - да ты посмотри на нее!

- Что ты понимаешь! У Вики красивые глаза, рот...

- Рот?! - смеялся Глеб. - Ой, умру, ой, держите меня!

Летом, после того концерта, Вербицкие уехали в Москву. С тех пор Глеб не видел Вику. А прошло уже семь лет!

Единственное, что о ней знал Глеб (из разговора отца с Николаем Николаевичем), - Вика училась в художественном институте имени Сурикова в Москве.

- И все-таки в такой праздник уезжать сюда... - Глеб с сомнением покачал головой. - Провинция, она и есть провинция. Тут даже апельсинов или мандаринов не достанешь.

- По мне хоть бы их и век не было, - махнул рукой Николай Николаевич. - Не понимаю, что на них так бросаются? Ну что может быть лучше хорошей антоновки или семиренки! Я всегда говорю: везем за тридевять земель, с другой, можно сказать, стороны земного шара всякие там бананы, манго, папайю! А свое добро - душистое, ароматное и полезное, да-да, в тыщу раз полезнее! - яблоки, груши и другую прелесть собрать и сохранить не можем! Частник предлагает заготовителям почти бесплатно: берите, пользуйтесь! ан нет! Для своего не хватает транспорта, тары и еще черт знает чего! Вот, ей-богу, дай мне ананас, так я откажусь от него в пользу крыжовника! Видя, что Глеб улыбается, Вербицкий прервал свою филиппику. - Ты не согласен?

- Да нет, просто вспомнил... - сказал Ярцев. - Был когда-то такой граф Завадовский, по-моему, в начале прошлого века... Так его сын прямо-таки помешался на ананасах. Потреблял их в несметном количестве. Сырыми, вареными...

- Как вареными? - удивился Вербицкий.

- Более того, их для него даже квасили. В бочках, как капусту... А потом варили из них щи или борщ.

- Нет, ты серьезно? - все еще не верил Николай Николаевич.

- Исторический факт!

- Это же... Это же стоило, наверное, кучу денег!

- Совершенно верно. Сын Завадовского умер чуть ли не в нищете!

- Да, - вздохнул Вербицкий. - Русская натура. - Не остановишь. - Он усмехнулся. - Вот что, Глеб, квашеными ананасами я тебя угостить не могу. А вот ужином...

- Нет-нет, - запротестовал Ярцев. - Спасибо. Я дома...

- Ох уж эта провинциальная скромность, - недовольно заметил Николай Николаевич. - Возьмем что-нибудь легкое, перекусим. От этого не растолстеешь. Понимаешь, не люблю я есть в одиночестве. Ну как?

- Уговорили! - засмеялся Глеб.

- Вот и ладненько, - потирая руки, произнес Вербицкий. Он снял трубку, позвонил в ресторан и заказал ужин в номер. А Глеб, пока Николай Николаевич перечислял блюда, гадал, чем все-таки вызвана такая милость? Почему Вербицкий столь любезен с ним?

Вербицкий, положив трубку, продолжил разговор о дочери:

- Открою еще один секрет. Вика едет поработать на пленэре. Ну, рисовать с натуры, на воздухе. Так это у них называется.

- Знаю, - кивнул Ярцев.

- У нее талант. Не как отец говорю... Послушай, как у тебя завтра день? - неожиданно перескочил он.

- Располагайте мною сколько вам надо, - с готовностью откликнулся Ярцев.

- Ну как же... Перед Новым годом... У тебя жена, - все еще сомневался Вербицкий.

- Николай Николаевич, - обиделся Глеб. - Если я говорю...

- Хорошо, хорошо, - поднял вверх руки Вербицкий. - Сможешь подбросить нас с Викой в Ольховку?

- Запросто! Я бы рекомендовал прямо к отцу.

- Я так и хотел, - улыбнулся Николай Николаевич. - Примет?

- Господи! Доставьте ему такую радость! - воскликнул Ярцев, размышляя, кокетничанье это или просто элементарная вежливость? Уж кто-кто, а Вербицкий отлично должен знать, как к нему относится Ярцев-старший, испытанный приятель и бывший подчиненный.

За ужином договорились, что Глеб заедет за Николаем Николаевичем завтра к одиннадцати часам утра. Потом они встретят Вику и сразу отправятся в Ольховку.

- Стряхну с себя московские заботы, поброжу с ружьишком по лесу, мечтательно произнес Вербицкий. Он был заядлым охотником.

Глеб засиделся у Николая Николаевича до начала двенадцатого.

- Не мешало бы позвонить отцу, - прощаясь, сказал Глеб. Предупредить.

- Ой, - поморщился Вербицкий, - эти пышные встречи, застолья... Я же знаю Семена Матвеевича! Мы тихо, скромненько.

Он проводил Глеба до лифта.

А когда Ярцев вернулся домой, Лена бросилась ему на шею, довольная поездкой к родителям, радостная от того, что хоть остаток вечера они проведут вместе, попивая холодное шампанское. По ее словам, отец действительно собирался в Средневолжск накануне Нового года, но теперь не приедет. И вообще до весны не выберется. Глеб сообщил, что завтра повезет Вербицких в Ольховку.

- А как же праздник? - жалобно вырвалось у Лены.

- Так в запасе целых двое суток! Успею вернуться десять раз!

- Смотри, - шутливо погрозила мужу Лена, - положит на тебя глаз московская художница.

- Вот уж чего не приходится опасаться! Ты бы видела эту страшилу!

Жена встала, подошла к нему сзади и теплыми руками обняла за шею. Ее волосы, мягкие, пушистые, пахнущие шампунем, щекотали Глеба.

- Боже мой, - не то прошептала, не то простонала Лена, - какая же я счастливая!

Он ощутил трепет молодого, жаждущего ласки тела.

- Ну? - тихо произнесла жена.

- Пойдем, - так же тихо и ласково ответил Глеб.

Ровно в одиннадцать Ярцев подкатил к гостинице "Волжская". Вербицкий, стоявший под большим бетонным козырьком, приветствовал его поднятием руки и солидно подошел к машине.

- По тебе можно сверять часы, - сказал он, довольный, устраиваясь рядом с Глебом и энергично пожимая ему руку.

Глеб отметил про себя, что Николай Николаевич одет не по-полевому. Рассчитывает на амуницию отца?

- Ну и погодка! - озираясь, сказал Вербицкий.

- Все же лучше, чем гололедица, - ответил Глеб.

С неба сыпался не то снег, не то дождь. Из-под колес автомобилей веером разлетались серые брызги. Дворники едва успевали смахивать с лобового стекла грязные потеки.

- Завтра обещали мороз. Так что гололед обеспечен.

- Но мы уже будем в Ольховке.

Так, перебрасываясь незначащими фразами, доехали до вокзала, где пришлось протомиться в ожидании опоздавшего поезда три часа. Наконец объявили прибытие московского.

Когда возле них медленно остановился мягкий вагон, Николай Николаевич радостно замахал кому-то в окне и бросился к двери.

Глеб едва поспевал за ним. Пришлось ждать, пока выйдут скопившиеся в проходе пассажиры. Потом они зашли в опустевший вагон, пахнущий цитрусовыми: все пассажиры были увешаны авоськами с апельсинами и мелкими бледными мандаринами.

- Привет, - спокойно сказала стоящая у входа в купе женщина в джинсах, высоких сапогах, меховой короткой курточке и огромной лисьей шапке.

Вербицкий запечатлел на ее полных, сочных губах нежный поцелуй, потрепал по щеке и нырнул в купе, откуда донеслось нетерпеливое радостное собачье повизгивание.

- Ну, здравствуй, Глеб! - протянула ему длинную изящную кисть незнакомка, чудесные глубокие серые глаза которой смотрели с чуть насмешливым любопытством.

- Вика! - Глеб задержал ее ладонь в своих руках, от неожиданности растеряв все слова, которые приготовил для встречи. - Сколько лет, сколько зим!

- Я тебя сразу узнала, - сказала Вика, остановив свой взгляд на его ямочке на подбородке.

- А я тебя нет, - ответил Ярцев с улыбкой. - Честное слово! Ну прямо...

Договорить ему не дали: дородная женщина с двумя чемоданами разделила их. Вика отступила в купе. И когда Глеб вошел в него, то увидел трогательную картину: Николай Николаевич расположился на сиденье, а в его колени упирался лапами лохматый пес, стараясь лизнуть хозяина в лицо. Но псу не удавалось это из-за намордника.

- Познакомься, - показала на собаку Вика. - Дик.

Услышав свое имя, пес повернул голову. Был он весь какой-то круглый, с плотным лоснящимся мехом и кольцом закрученным хвостом.

- Лайка, - скорее утвердительно, чем вопросительно произнес Ярцев.

- Порода! - протянул Николай Николаевич, потрепав собаку по загривку. - Носильщика, наверное, надо?

- Зачем? - деловито взялся за чемодан Глеб, обозревая немногочисленный багаж Вики. - Управимся.

- Конечно, - поддержала она, надевая на плечо зачехленное ружье и беря в руки спортивную сумку. - А ты, папа, возьми мольберт. Надеюсь, донесешь? - усмехнулась дочь.

- Мы еще можем! - бодро ответил Николай Николаевич, подхватывая деревянный плоский ящик, и, скомандовав собаке: "Рядом!" - первый двинулся к выходу.

Ярцеву помимо чемодана досталась еще целлофановая сумка с рекламой сигарет "Кент", полная огромных, чуть ли не с голову ребенка, грейпфрутов.

В машине Вербицкий сел рядом с Глебом, а Вика расположилась с собакой на заднем сиденье.

- Как мать? - поинтересовался Николай Николаевич у дочери. - Небось сердится на нас, что бросили?

- По-моему, даже довольна, - ответила Вика, не отрывая глаз от окна. Первый Новый год не будет торчать у плиты. Ее пригласили Колокольцевы. Ты же знаешь, зимой у них на даче - прелесть!

- Еще бы! Барвиха! - Заметив, что дочь не налюбуется родным городом, Вербицкий сказал: - Средневолжск-то, а? Не узнать! Строят не хуже, чем в матушке-Москве.

- Угу, - кивнула Вика, оглядывая громаду проплывающего мимо Дворца спорта. - Но я люблю набережную, Рыбачью слободу...

- Это ты сейчас увидишь, - пообещал Ярцев, сворачивая к Волге.

Слова гостьи несколько задели его: намеренно показывал Вике новые современные строения в городе, чтобы поняла, каким он стал, а ей, видишь ли, подавай провинциальные прелести.

Впрочем, это, наверное, и есть ностальгия по детству, с которым связаны и великая река, и тихие окраины, утопающие в садах и рощах. Совсем еще юными они каждую весну ходили смотреть на ледоход, а в Рыбачьей слободе ботаничка проводила занятия на свежем воздухе.

Правда, сейчас стояла зима, и все же Вика не смогла сдержать восторга, когда они ехали по набережной, потом - по кривым улочкам предместья.

Глеб видел ее лицо в зеркале заднего обзора и вдруг вспомнил замечание своего отца, когда-то сделанное в адрес Вики. Насчет ее глаз и рта.

"А батя-то был прав, - подумал Ярцев. - Какие чувственные, манящие губы... Глаза тоже красивые, ничего не скажешь. Николай Николаевич не соврал: Вику не узнать. Как в сказке Андерсена - из гадкого утенка вырос прекрасный лебедь".

Всегда чувствующий себя выше женщин, с которыми ему до сих пор приходилось встречаться, Глеб ощущал - теперешняя Вика словно бы смотрит на него сверху вниз. Он старался понять - отчего? Может, столичность? Принадлежность к кругу людей, занимающих высокое положение? Вращение в художественной элите?

- Глеб, сделай милость, остановись, - попросила Вика.

Они уже пересекли городскую черту. Ярцев встал на обочине.

- У Дика очень важные дела, - с улыбкой объяснила девушка, выходя с собакой из машины.

Пес бросился к молодым сосенкам, растущим у дороги, и бесцеремонно задрал ногу у первого же дерева.

Николай Николаевич вопросительно посмотрел на Ярцева - что он скажет о Виктории? Но Глеб отвел глаза.

Он наблюдал за девушкой, которая в ребячьем восторге лепила снежки и бросала в Дика, который, покончив со своими делами, кидался за белыми кругляшами и радостно повизгивал. А мысли Глеба снова переключились на своего отца, и он не мог не признать, что Семен Матвеевич понимал толк в женщинах, в их красоте. То, что Глеб чувствовал еще в раннем детстве, с годами открылось во всем своем точном и полном смысле: батя был увлекающимся (мягко выражаясь) мужчиной.

Судя по старым фотографиям, Калерия Изотовна, мать Глеба, была красивая, очень женственная, в ее облике чувствовалась какая-то светлая одухотворенность. Ярцев не помнит, чтобы она хоть раз повысила голос, сделала резкий жест, сказала грубое слово. Даже в те, прямо скажем, не редкие периоды, когда отец вдруг на некоторое время превращался в сверхзанятого человека, заявлялся домой под утро, а то и вовсе не ночевал. Детям - старшему Родиону и младшему Глебу - с непонятной виноватостью Семен Матвеевич объяснял, что его замучили работа и вымотали командировки. Но они каким-то шестым чувством (особенно Родя) ощущали, что не в этом причина. По окаменелости матери, по ее повышенной ласковости и нежности к сыновьям...

Глеб до сих пор не знает, кто от кого ушел: Семен Матвеевич от матери или Калерия Изотовна от него. В один прекрасный, как говорится, день Глебу сказали, что батя уехал в длительную командировку. Однако это была липа, причем шитая белыми нитками. Глеб видел отца в служебной машине в Средневолжске, а один раз столкнулся с ним чуть ли не нос к носу на улице.

Открыл глаза младшему брату старший. Вызвал его пройтись по городу и, остановившись на набережной, глядя на вечернюю холодную Волгу, хриплым срывающимся голосом произнес:

- Ты уже не сосунок. И должен знать, что этот... Этот бабник нас бросил.

Словно кипятком ошпарили душу Глеба эти слова. Он знал, о ком речь. Но его поразила ненависть брата к отцу. А еще больше, что тот ушел от него, младшего сына, своего любимца!

- Врешь, - тихо сказал Глеб.

- Спроси у него самого, - презрительно ответил Родион и пошел прочь, в ярости стуча сжатым кулаком по парапету.

Ему тогда был двадцать один (недавно вернулся из армии), а Глебу пятнадцать.

Глеб не знает, почему он тут же бросился в учреждение Семена Матвеевича. Привычка всегда слышать, что отец работает допоздна?

Батя действительно находился еще там, хотя время было около девяти.

Увидев полные слез глаза сына, его перекосившееся лицо, Семен Матвеевич ласково сказал:

- Здравствуй, Глеб... Садись.

Тот послушно сел, не заметив, однако, особого смущения отца. Скорее уж в Семене Матвеевиче ощущалась решимость. Видимо, поставить последнюю точку.

- Для твоего ума это пока очень сложно, - продолжал Ярцев-старший. Дай господи, чтобы понял потом. Поверь только, бросать я никого не собирался. Так получилось. Словом... - Он махнул рукой.

- А Родион говорит... - с клекотом вырвалось у Глеба.

- Эх, Родька, Родька, - вздохнул отец и неожиданно жалобно спросил: Ты-то хоть будешь со мной?

- Конечно, папа, конечно! - бросился к отцу Глеб.

- Ну и слава богу, - с облегчением произнес тот, прижимая к себе сына.

Отец расспросил о школе, поинтересовался, есть ли в чем нужда - в деньгах, вещах. Прощаясь, он сказал:

- Не переживай шибко, скоро все утрясется...

Смысл "утрясется" прояснился только через полгода. А в тот день Глеб вернулся домой за полночь: бродил по городу с потрясенной, переворошенной душой и разумом. На вопрос встревоженной матери, где он пропадал, Глеб сказал, что был у отца.

- Ну и хорошо, - почему-то спокойно произнесла она. Была с Глебом ровна, нежна, но ничего не объясняла.

Полгода отец не жил на своей квартире по улице Свободы. За это время Родион женился на женщине старше себя на четыре года, с ребенком. Они работали на одном заводе. Вскоре старший брат со своей супругой получили трехкомнатную квартиру от предприятия. Глеб потом узнал, что в этом помог Родиону отец. Через Николая Николаевича Вербицкого. Мать переехала жить к старшему сыну. Вот тогда-то и вернулся Семен Матвеевич в свой дом. С двадцатисемилетней Златой Леонидовной. Она была красавица. И очень соответствовала внешностью своему имени - золотые кудри, персиковый цвет лица и светло-янтарные глаза.

Глеб остался с ними. Единственным чадом, так как Ярцев-старший с новой женой детей не заимели.

Вопрос же, кто кого оставил, так и остался для Глеба открытым, потому что Родион как-то сказал брату, что Калерия Изотовна сама, мол, указала отцу на дверь, не в силах дольше терпеть его измены.

Первое время после разъезда семьи Глеб метался, считая, что совершил предательство по отношению к матери. Развалилась и его дружба с братом, который не скрывал своего неудовольствия, когда Глеб приходил к ним. Как всегда, мать оказалась мудрее всех.

- Не принимай слова Роди близко к сердцу, - сказала она сыну однажды. - Брат есть брат.

И то, что младший сын остался с отцом, она не осуждала. С Глеба словно сняли непосильную ношу. Вскоре у Родиона в семье произошло прибавление. И какое - сразу двойня!

Никогда Глеб не забудет того дня, когда он, выходя из школы, попал в объятия брата. И хотя стоял лютый мороз, тот был весь нараспашку, без шапки, с невероятно радостным и глупым лицом.

- Поздравляю дядьку! - Он схватил Глеба поперек тела и попытался подбросить вверх. - Слышь, дядька, у тебя два племяша! Яшка и Аркашка! Знай наших!

Родион потащил брата разыскивать живые цветы (выложил кругленькую сумму улыбчивому и загадочному человеку с южной внешностью), и они вместе пошли в роддом, чтобы передать букет роженице.

Глебу казалось, что теперь-то они снова будут близки с братом, как в детстве, вернется к ним радостное единение. Но то оказалось лишь единичной, последней вспышкой братской дружбы.

Родион окунулся в заботы (шутка ли, двое детей) и Глеба словно не замечал. Но былое отчуждение исчезло - и то слава богу! Осталось лишь равнодушие. Правда, отца старший сын так и не простил...

- Ну, тронулись? - сказала Вика, хлопая дверцей и утихомиривая расходившегося пса.

Глеб, оторвавшись от своих мыслей, включил зажигание.

- Ой, Виктория, - недовольно заметил Николай Николаевич, - загубишь ты охотничью собаку! Тебе бы все играться.

- Сам виноват, - парировала дочь. - Не стоило, живя в Москве, обзаводиться охотничьей собакой.

- Что поделаешь, люблю, - вздохнул Вербицкий и, обращаясь к Глебу, сказал: - Охотничьи собаки - моя страсть.

Пес, словно поняв, что говорят о нем, радостно взвизгнул.

Николай Николаевич стал расписывать достоинства лаек. Действительно, собаки были его коньком. Глеб сделал вид, что внимательно слушает, но его больше занимала дорога. И это не ускользнуло от Вики.

- Папа, в этом деле ты профессор, но не отвлекай нашего водителя.

- Молчу, молчу! - поднял руки Вербицкий.

А шоссе было действительно тяжелым для водителя. Подмораживало, и надо было быть предельно осторожным. Летом Глеб добирался до Ольховки часа за три, теперь же они прибыли в райцентр через добрых четыре. Отсюда до совхоза "Зеленые дали", где директорствовал Семен Матвеевич Ярцев, было еще километров двадцать. Так что когда бежевая "Лада" Глеба въехала на центральную площадь совхоза, уже стемнело.

- Заглянем к бате в контору или сразу домой? - спросил Глеб.

- Домой, только домой! - воскликнул Вербицкий. - Не будем афишировать наш приезд.

- Все равно через минуту весь поселок узнает, - улыбнулся Глеб, сворачивая в боковую улочку. - Деревня есть деревня.

Они миновали ровный ряд добротных домов с мезонинами, гаражами и аккуратными хозяйственными постройками.

- Богато живут, - не удержался от замечаний Вербицкий.

- Вот и приехали, - сказал Глеб, останавливаясь у ажурных металлических ворот, за которыми виднелся роскошный двухэтажный особняк с большими окнами, светившимися уютно и зазывно.

Ярцев вышел из машины, нажал на кнопку звонка. Трепыхнулась занавеска на одном из окон, и чье-то лицо прильнуло к стеклу. Через полминуты створки ворот сами раздвинулись, и Ярцев подал "Ладу" к дому, из которого уже выходила радостная хозяйка в накинутом на плечи оренбургском платке.

- Господи! - всплеснула руками Злата Леонидовна, увидев, что из машины помимо пасынка выходят Вербицкий и его дочь. - Николай Николаевич, дорогой! Вот радость-то!

Николай Николаевич галантно поцеловал ей руку, указал на Вику:

- Узнаете?

- А как же! - заключая в объятия дочь Вербицкого, проговорила с торжественными модуляциями в голосе Ярцева. - Дай-ка я на тебя посмотрю!.. Расцвела!

Вика ответила просто:

- Я очень рада видеть вас, тетя Злата.

Дошла очередь до Глеба. Мачеха чмокнула его в щеку, прошлась пятерней по волосам.

- Забываешь нас, сынуля.

- Диссертация, - начал было оправдываться Глеб.

- А позвонить нет времени?

Потом был представлен Дик, вызвавший у хозяйки дома совершеннейший восторг.

- Ну, в дом, в дом! - провозгласила Злата Леонидовна.

Не успели вынуть из машины вещи, как у ворот взвизгнул тормозами примчавшийся как бешеный "уазик".

Сработал невидимый сельский телеграф.

- Вот черти! - гремел баском широко шагающий к дому Ярцев-старший в расстегнутой дубленке. - Ну хороши, ничего не скажешь! Даже не сообщили!

- Сюрприз, так сказать, - улыбнулся Вербицкий, обнимаясь с хозяином. Но ты как узнал?

- У меня разведка поставлена, будь здоров, - засмеялся Семен Матвеевич. - Батюшки, Вика! - развел он руками. - Уважили, братцы! Ей-ей! Такой подарок к Новому году!

Он поцеловал девушку в лоб.

- Приглашай в свои апартаменты, - сказала мужу Злата Леонидовна, кивая на дом.

- Дом твой, - хохотнул Ярцев-старший. - А я прописан в Средневолжске.

- Милости просим, дорогие гости, - нараспев произнесла Злата Леонидовна.

Все потянулись в особняк, радуясь, что утомительная дорога позади и их ждут уют и гостеприимство.

Утром следующего дня - а это было 30 декабря - гости, в том числе и Глеб, проснулись поздно. Семен Матвеевич давно уже уехал в контору, так что потчевала приезжих завтраком одна хозяйка.

За ночь убрались куда-то тучи, небо очистилось, и на дворе стоял волшебно-прозрачный солнечный день.

Завтракали в просторной кухне, обшитой деревом и украшенной огромными блюдами семеновской росписи, играющими пламенными красками от яркого света, льющегося из широкого окна.

- Какая у вас тут красота, тетя Злата! - восторгалась Вика, глядя через окно на голубые елочки у самого дома, усыпанные сверкающим снегом.

- А тишина! - добавил Николай Николаевич.

- И красота и тишина в наличии, - усмехнулась Злата Леонидовна, подавая всем кофе со сливками. - Особенно хорошо, если на недельку-другую.

- В город тянет? - спросил Вербицкий.

- Еще бы, - со вздохом призналась хозяйка. - Я же городская до мозга костей. Дачку здесь иметь не отказалась бы, а вот жить постоянно...

- И Семен Матвеевич того же мнения? - продолжал интересоваться Вербицкий.

- Спросите у него, - ответила Ярцева и переменила тему. - А вам как в Москве? Небось совсем превратились в коренных столичных жителей?

- Да как сказать, - неопределенно ответил Николай Николаевич. - В Москве, конечно, масштабы другие. Но, признаюсь честно, никак не привыкну к сутолоке, коловороту людскому. А транспорт! Переполненное метро, автобусы... Иной раз это просто убивает! Выбраться куда-нибудь в гости целая проблема.

- Но вас, наверное, это не касается, - перебила гостя Злата Леонидовна.

- В каком смысле? - не понял Николай Николаевич.

- Ну, видимо, у вас персональная машина.

- Никакой персональной.

- Как? - изумилась хозяйка. - Начальник главка! Член коллегии!

- Ну и что, - пожал плечами Вербицкий. - Персональные только у министра и его заместителей. Я же пользуюсь одной "Волгой" на двоих. И, чтобы не ссориться, мы договорились, что каждый ездит через день.

- Ну и ну! - все еще удивлялась Ярцева. - Ведь вы вершите огромной отраслью! На всю страну! Это же выше, чем председатель облисполкома!

- В принципе - да, - кивнул Николай Николаевич.

- Но ведь в Средневолжске у вас была персональная! И, насколько я знаю, даже два шофера!

- Было, было, - улыбнулась Вика. - Случалось, едешь в папиной машине, регулировщики честь отдают.

- Не тебе же, - усмехнулся Вербицкий.

- Вот я и говорю: самой машине козыряли! - засмеялась Вика. - Здесь папа был кум-королю! Знаете, я очень стеснялась. Особенно в школе. Везде меня совали первой. Учителя помнили день моего рождения, поздравляли. Ученики добивались дружбы. А за спиной - шептались. - Она вздохнула. Спросите у Глеба, что обо мне говорили за глаза. Так ведь, а?

Все посмотрели на Ярцева. А он не знал, что ответить.

- Что ты, Вика, - пробормотал Глеб, ошарашенный вопросом, и вспомнил ее прозвище - Щелкунчик.

- Брось, - махнула рукой Вика. - Я знаю. - Видя, что щекотливая тема не очень пришлась к столу, она улыбнулась. - Тетя Злата, в Москве другие кумиры. Вот взять хотя бы папиного министра. В своем кабинете он Зевс-громовержец! А вышел на улицу - никто! Другое дело - Вячеслав Тихонов, Иосиф Кобзон, Инна Чурикова или Алла Пугачева. Их узнают, млеют от восторга.

- Это понятно - звезды, - с почтением произнесла хозяйка.

- Ну, еще космонавты или дикторы телевидения, - добавил Вербицкий.

- Так что наш папуля... - сказала Вика и замолчала, прислушиваясь к чему-то.

В прихожей раздался какой-то странный шум.

- Злата Леонидовна! - послышался голос.

- Это елка, - сказала хозяйка, выходя из кухни.

- Елка? - обрадовалась Вика и бросилась в переднюю.

Глеб тоже вышел и увидел парня с высокой, под потолок, лесной красавицей.

- Познакомьтесь, это Рудик, мой незаменимый помощник, - представила парня Злата Леонидовна.

Тот вежливо поздоровался, с трудом удерживая в руках елку, густые ветви которой шуршали по стенам.

Дом наполнился запахом хвои.

- Куда? - спросил Рудик.

- В большую комнату.

Все забыли о завтраке и собрались в просторной гостиной, где "помощник" по-хозяйски освобождал место для новогодней красы. К дереву была уже прилажена деревянная крестовина. Поместили елку в углу, передвинув диван, журнальный столик и кресла.

- Я пойду, Злата Леонидовна, - сказал парень. - Семен Матвеевич просил вас отыскать шампуры, я их прихвачу.

- Сейчас, сейчас, - засуетилась хозяйка. - Кофе выпьешь?

- Спасибо, - улыбнулся белозубым ртом Рудик, приглаживая русые вихры. - Я уже чаевничал... И еще Семен Матвеевич просил передать, что скоро будет.

Получив из рук Ярцевой связку шампуров, он ушел. Буквально минут через пятнадцать приехал на своем "уазике" хозяин дома.

- Ну как, гости дорогие? - весело произнес он, застав всех еще в гостиной. - Выспались?

- Давненько не задавал такого храпака, - признался Вербицкий.

- Теперь я весь в вашем распоряжении, - провозгласил Ярцев-старший.

- Так закинем ружьишки за плечи - и в лес! - обрадовался Николай Николаевич.

- Э, Николай Николаевич, быстро сказка сказывается, - усмехнулся Семен Матвеевич. - И потом, ты сам виноват. Предупредил бы заранее.

- За чем же остановка? - удивился Вербицкий.

- Не будем же мы палить по зайчишкам на совхозных полях! - рассмеялся Ярцев. - Надо подальше, в лес. Там у меня избушка на такой случай имеется. А избушку ту трэба, как говорят хохлы, протопить, прибрать. Да и не доберешься к ней на машине, вон сколько снега за последние дни навалило.

- Сани, я думаю, найдутся? - спросила Вика. - Моя мечта - прокатиться в розвальнях. Так, кажется?

- А ты что, тоже собираешься с нами? - удивился отец.

- Конечно!

- Охотиться? - уточнил Семен Матвеевич.

- Зачем? Писать зимний лесной пейзаж... и вообще...

- Сани, конечно, можно, - посмотрел на Вербицкого хозяин. - А это значит, еще двоих кучеров.

- Нет-нет! - запротестовал Николай Николаевич! - Вика, что за барство? - сделал он выговор дочери. - Отрывать людей. Да и лишние разговоры ни к чему...

- Я тоже так подумал, - сказал Семен Матвеевич. - Сейчас к той избушке очищает дорогу бульдозер. И раз с нами Вика - поедем на двух машинах. Вы на Глебовой "Ладе", а я со всем снаряжением - на "уазике". Сам за рулем. Устраивает?

- Во-во! - обрадовался Вербицкий. - Никого из посторонних.

- Не беспокойся, - заверил его Семен Матвеевич. - Все свои. Рудик парень проверенный.

- А что Рудик? - не понял Вербицкий.

- Который елку принес, - объяснила Злата Леонидовна. - Это шофер Семена... Он поехал на бульдозере в Кабанью рощу, где охотничий домик. Поверьте, Николай Николаевич, на него можно положиться, как на родного сына.

- Короче, часика через два тронемся, - подытожил хозяин. - Дотемна, может быть, еще успеем поохотиться. Переночуем в той избушке, а уж завтра, с утречка, загоним зверя поосновательней. И вернемся. К праздничному столу и... - он указал на елку. - Принимается?

- Отлично! - потер руки Вербицкий.

Каждый занялся своим делом. Виктория отправилась с Диком на околицу поселка: ей не терпелось взяться за фломастер. Семен Матвеевич и Николай Николаевич принялись готовить охотничье снаряжение. Злата Леонидовна достала коробки с елочными украшениями. Дела не было только у Глеба. Но мачеха нашла - попросила разобраться с электрогирляндой: несколько лампочек не горели, надо было заменить их.

Но сначала он позвонил в Средневолжск, на работу жене, и сказал, что вернется завтра вечером. Та поворчала и попросила, чтобы приезжал пораньше. Не к самому застолью - ведь приглашены гости, их надо кому-то развлекать, так как на ее плечах праздничная готовка. Глеб пообещал.

А тем временем Семен Матвеевич у себя в кабинете на втором этаже забросал гостя вопросами: что думают и говорят в Москве о перестройке, какие ходят слухи.

- А ты не можешь задать мне вопросы полегче? - усмехнулся Вербицкий.

- Могу. Тогда скажи, что делается в вашем ведомстве?

- Что касается нашей конторы, то в ней в основном перестраивают кабинеты, - осклабился Вербицкий. - Да ускоренным темпом плодятся новые инструкции и указания.

- Это уж точно, бумаг заметно прибавилось, - согласился Ярцев. - На себе чувствую. И все же, перемены какие-нибудь будут?

- Ой, Матвеевич, о чем ты говоришь! - усмехнулся Николай Николаевич. Вспомни, сколько на нашем с тобой веку провозглашалось разных новых широковещательных программ! И что из того?

- Как же так? - несколько растерялся хозяин. - А переход на хозрасчет, самофинансирование, самоокупаемость?

- Это всего лишь новая упаковка, а содержание старое, - пожал плечами Вербицкий. - Пока живы министерства, без наших инструкций, указаний, одним словом, директив, вам не обойтись.

- Значит, ты считаешь... - вопросительно посмотрел на него Семен Матвеевич.

- Поговорят, пошумят, а в основном все останется по-прежнему.

Слова гостя удовлетворили Ярцева. И он стал нахваливать ружье Николая Николаевича.

- Ты же знаешь, - сказал тот, - я всегда предпочитал бельгийские. Именно эти - "франкотт". Штучное производство. Отделка-то, отделка, а?

- Классная, - кивнул Семен Матвеевич, рассматривая рельефную художественную гравировку на металлических частях. - Пробовал?

- В Белоруссии. Отличная балансировка, посадистость. Я уже не говорю о постоянстве боя! А ты что возьмешь? - спросил Вербицкий, оглядывая солидную коллекцию оружия хозяина.

- Моего "Джемса Пэрдэя", - ответил Семен Матвеевич, переламывая двустволку и глядя стволы на просвет. - Верная штука, ни разу не подводила. Между прочим, отдал за него семь с половиной тысяч.

- Семь с половиной? - присвистнул Вербицкий, беря ружье из рук хозяина.

- Копейка в копейку, - подтвердил Ярцев. - Уверяю тебя.

- Девятый калибр, - сказал Николай Николаевич, рассматривая ружье. Думаешь, подстрелим кабанчика?

- Или лося, - подтвердил Ярцев. - Попадаются частенько. Еще хочу прихватить вот это. - Он взял плоский футляр из кожзаменителя, открыл его и бережно вынул красиво инкрустированное и гравированное ружье. - Испытаю в первый раз.

- Дай-ка, дай-ка! - загорелись глаза у Вербицкого. - ТОЗ-34 Е... Какая прелесть!

- Новинка.

- Слыхал, а вот держать в руках не приходилось. Молодцы, туляки, что возрождают производство уникального оружия! Где достал? - спросил Николай Николаевич с завистью.

- Где достал - секрет, - улыбнулся Семен Матвеевич. - Но вот если хочешь, сделаю и для тебя.

- Спрашиваешь! Конечно, хочу! - Вербицкий не мог налюбоваться ружьем. - Смотри, ведь могут же у нас. И еще как! Получше всяких там "зауэров", "манлихеров" и "винчестеров"!

- Патриот, - похлопал его по плечу Ярцев. - А у самого - "франкотт".

- Так если бы у нас раньше выпускали такую красотищу! - потряс ТОЗом Николай Николаевич. - Ведь туляки всегда делали отличное оружие, но серийное. А я люблю, чтоб редкое. И отделка. Кому нравится шаблон?

- Ты прав, - согласился Ярцев.

- Послушай, - вдруг спросил Вербицкий, отдавая ружье, - как ты сюда...

- Скатился? - с кислой улыбкой закончил за него Семен Матвеевич. Обстоятельств несколько. А началось все с того времени, когда создали областной агропром. С Лагутиным, председателем, у нас сразу начались трения. Уж кто-кто, а ты его знаешь как облупленного. Твой бывший зам.

- Занозистый мужик, - нахмурился Вербицкий. - Он и под меня копал. Да не по зубам я ему оказался. И что же вы с ним не поделили?

- Во-первых, как ты правильно сказал, любви к тебе он особой не питал. А я вроде бы твой кадр.

- Не думал, что он такой злопамятный, - покачал головой Николай Николаевич. - Дальше?

- Дальше, - усмехнулся Ярцев. - Это уже из порядка причин не личного характера. Понимаешь, у Лагутина свои, местные заботы и проблемы, а у моего республиканского начальства - свои. Да что объяснять! Сам отлично знаешь эти увязки-неувязки. Словом, господа грызутся, а у слуг щеки от оплеух горят. А тут пленум обкома... Нового первого избрали. При старом я бы удержался. Новый же поддержал Лагутина. Вообще сейчас прополка идет о-ё-ёй! А мой участок всегда был трудным. Раньше я умел ориентироваться, а тут чувствую - надо делать ход конем. Понимаешь, из проигрыша сделать выигрыш. Хотя бы для видимости...

Ярцев замолчал, укладывая ружье в футляр.

- Ну и? - нетерпеливо спросил Вербицкий, слушая Ярцева с большим вниманием.

- В октябре прошлого года хоронили Костюкова, директора "Лесных далей"... Представляешь, только что повесили на грудь вторую Звезду Героя, а он...

- О, Костюков был голова! - закивал Вербицкий.

- Что ты! Оставил хозяйство - любо-дорого посмотреть! Я сейчас забот не знаю! У меня главный агроном - хоть завтра в академики ВАСХНИЛ! А жилищный фонд! А культура! Не говоря уже о самом производстве!

- Так ты сам сюда напросился?

- А что оставалось делать? Ждать, пока дадут по шапке и предложат какой-нибудь колхоз поднимать?

- Что ж, ход правильный, - после некоторого размышления одобрил Вербицкий. - Отличный ход, ты на виду... Сам себе голова. Вокруг все с тобой здороваются каждый день, уважают. Понимаешь, знают, как говорится, в лицо. И сделать можно много хорошего. Главное - видишь результаты своего труда. А природа чего стоит! Так что живи себе на здоровье. - улыбнулся он. - Радуйся жизни.

- Легко сказать, - вздохнул Ярцев. - Я из таких, кому подавай простор. Пусть область, но все же размах! Порох-то есть! А тут, как ни верти, понижение... даже снится, что я снова в Средневолжске. Ведь столько трудов там положено! Возьмите хотя бы квартиру - в центре, четырехкомнатная! Такую теперь не получишь. Потолки под четыре метра! Не могу с ней расстаться, и все тут!

- Это ты правильно сделал, что сохранил ее за собой, не выписался, одобрил Вербицкий. - Хотя дом у тебя тут - шикарный! Шесть комнат!

- Ну уж дураком меня не назовешь, - усмехнулся Семен Матвеевич. - А в этой хатке, - он оглядел стены, - Злата прописана. Так что комар носа не подточит. Правда, она рвется в Средневолжск - спит и видит!

- Говорила... Насколько я понял, ты считаешь это временным, так сказать, тактическим отступлением? - пристально посмотрел на приятеля Вербицкий.

- Мы предлагаем, а бог располагает.

- И все же какие планы?

- Ну, через годик хорошо бы сюда, - Ярцев ткнул себя в грудь, Героя... Поможешь, а?

- Это можно. А потом?

- И дальше рассчитываю на дружескую помощь, - хохотнул Семен Матвеевич, однако не очень смело. - Верные люди тебе небось нужны? Я имею в виду Москву.

- Хочешь честно? - посуровел Вербицкий.

- Разумеется, - несколько напрягся хозяин.

- Когда ты еще возглавлял облсельхозтехнику, я делал заход насчет тебя в министерстве. В кадрах обещали поддержать. А тут вдруг - бац! Узнаю, что ты теперь в Ольховке. Ну сам подумай, как я теперь буду ставить вопрос? Увидев, что Ярцев нахмурился, он добавил: - Понимаешь, должность - не проблема, а вот прописка, квартира...

- Неужели твой министр не может снять трубку и позвонить председателю Моссовета? - с надеждой посмотрел на приятеля Ярцев.

- Министров много, а председатель один. И потом, за кого просить? Директора совхоза?

- Насколько я помню, однажды один товарищ с должности директора совхоза попал прямо в кресло министра сельского хозяйства Союза, - серьезно проговорил Ярцев и улыбнулся. - Но я, как ты понимаешь, в министры не набиваюсь.

- Ладно, вернусь в Москву, провентилирую, - пообещал Вербицкий.

- И на том спасибо, - обрадовался Семен Матвеевич. - Что это мы все обо мне да обо мне... Сам-то как живешь?

- Жаловаться грех.

- Понимаю, - хитро посмотрел на Вербицкого Ярцев, - значит, правда, что тебя хотят в замминистры?

- Ну ты даешь! - хмыкнул Николай Николаевич. - Действительно, разведка у тебя работает отменно! Ведь насчет этого и в Москве-то в курсе лишь узкий круг.

- Выходит, скоро?

- Не знаю, не знаю... - ответил неопределенно Николай Николаевич. - В ЦК решается. Только прошу тебя, об этом пока...

- Ни-ни! - приложил обе руки к груди Семен Матвеевич. - Ни одной душе!

- Даже Злате! - поднял палец Николай Николаевич.

- Будь спокоен, - заверил Ярцев и радостно потер руки. - Поохотимся мы с тобой на славу! Гарантирую!

В Кабанью рощу добрались не так быстро, как предполагали. Бульдозер хоть и расчистил дорогу, но для сугубо городской машины, какой являлась "Лада", она была нелегкой. Семен Матвеевич, ехавший впереди, несколько раз останавливался, чтобы помочь увязавшему в снегу сыну. Однако эти помехи никому не испортили настроения: уж больно прекрасно было все вокруг - и погода, и торжественно-величественный лес, и ожидающие впереди удовольствие и отдых.

Наконец показался домик на берегу озера, а возле него - бульдозер.

- Как в сказке! - с восторгом произнесла Вика. - Избушка, дымок из трубы и укутанные снегом ели!

Встречать их вышел Рудик. Он помог отнести в дом сумки с продуктами и снаряжение для охоты.

- Солидно, - сказал Вербицкий, когда они зашли в "избушку".

Это был огромный сруб, разделенный перегородками на несколько вместительных комнат. Самая большая - нечто вроде горницы, только вместо русской печи - камин, отделанный чеканкой. В нем яростно пылал огонь.

На стенах висели шкуры медведя и крупного лося, рога которого были прибиты над входом. На полу лежал грубый палас. Из мебели - лишь простой стол и тяжелые стулья из толстых досок.

Рудик выдал всем тулупы и валенки, что привело Вику в восторг.

- Можем играть трагедию, - заметил Глеб, когда они облачились в тулупы.

- Что ты имеешь в виду? - спросила Вика.

- По-гречески козел - трагос, - объяснил Глеб. - В Древней Греции во время праздников, или дионисии, как их называли, актеры разыгрывали представления. Одеты они были в козлиные шкуры. Отсюда и пошло название трагедия.

- Так это же овчина! - засмеялся Семен Матвеевич, одергивая на сыне тулуп.

- Да? - смутился Глеб и поправился с улыбкой: - Что ж, мы можем разыграть русскую трагедию. Не в козлиных, а в бараньих шкурах.

Ярцев-старший повел всех посмотреть баню, которая стояла на самом краешке берега. А дальше простиралось плоское блюдо озера. До противоположного берега было километра три.

- Русская баня - это хорошо, - одобрительно отозвался Николай Николаевич, осмотрев предбанник, парилку и самоварную. - А то в Москве все помешались на саунах... И что прямо у воды, тоже здорово! Попарился - и сразу бултых в озеро!

- Так и задумано, - кивнул Семен Матвеевич. - У меня тут в августе отдыхал Элигий Петрович...

- Соколов? - удивился Вербицкий.

- Начальник управления? - уточнила Вика.

- Он самый, - ответил довольный Ярцев-старший. - Был в полном восторге от баньки.

- Кстати, - сказал Глеб, - знаете, как в России многие раскусили, что Лжедмитрий чужестранец?

- Интересно, - повернулся к нему Вербицкий.

- Потому что он не любил баню, - объяснил Глеб. - Об этом писал знаменитый ученый и путешественник Адам Эльшлегер, известный больше под именем Олеарий.

- Действительно, перефразируя Гоголя - какой русский не любит баню! засмеялся Николай Николаевич. Он посмотрел на солнце и предложил: - Ну, Матвеич, махнем в лес? А то светило скоро закатится.

- Я готов!

Взяв ружье и приладив к валенкам лыжи, они отправились в лес, сопровождаемые возбужденной собакой.

Вика, чтобы не терять времени даром, тут же устроилась на берегу озера с этюдником. Глеб наблюдал за ее работой. На бумагу ложились быстрые линии, штрихи, складываясь постепенно в пейзаж, который Ярцев видел перед собой. Девушка молчала.

- Не мешаю? - на всякий случай спросил Глеб.

- Нисколько... Даже люблю поговорить, когда пишу. - откликнулась Вика.

- Послушай, а тебе не будет скучно на Новый год с...

- Предками? - с улыбкой подхватила девушка.

- Начнется "а помнишь?", "а вот в наше время", - сказал Глеб, у которого вдруг мелькнула мысль увезти Вику в Средневолжск; пусть гости, которых он пригласил к себе, знают, какие у него, Глеба, знакомства!

- Знаешь, надоели компании, суета... Так здорово встретить Новый год в деревне!

- Обычно ты где встречаешь? - поинтересовался Глеб.

- Где только не встречала! И в Доме кино, и в ЦДЛ, и в Доме работников искусств, и в Доме композиторов! Публика вроде разная и в то же время одинаковая. - Она криво усмехнулась. - Сплошные знаменитости, аж плюнуть некуда!

"Красуется? - подумал Глеб. - Вроде не похоже".

Сам бы он многое отдал, чтобы встретить новогодний праздник в любом из тех творческих клубов в Москве, которые назвала Вербицкая.

Вдруг издалека, из леса, прогремел выстрел, затем второй. И это показалось таким неестественным среди белой царственной тихой природы.

- Тешатся наши старики, - усмехнулась Вика.

- Пусть им... Разрядка...

- Нет, я рада за отца, - проговорила, как бы оправдываясь, девушка. Работает он действительно на износ. И такая разрядка у него только в командировках. Когда едет, обязательно прихватывает с собой ружье. В прошлом году охотился даже на Камчатке. Привез оригинальный трофей голубую выдру. Вернее, шкурку. Ее там охотники ему выделали.

- Голубую? - удивился Глеб. - Никогда не слышал.

- Папа говорит, очень редкий экземпляр.

- И что ты из нее сделала?

- Пока лежит.

- Знаешь, Вика, - предложил Ярцев, - пошли-ка в дом.

- Я не замерзла.

- Не заметишь, как отморозишь нос или щеки.

А мороз на самом деле густел, щипал лицо. Вербицкая с сожалением оторвалась от своего занятия.

В избе после холода показалось особенно уютно. Рудик сидел у портативного телевизора.

- Прохватывает? - спросил он, когда Глеб и Вика скинули с себя тулупы и устроились у камина.

- Хорошо! - тряхнула головой девушка и протянула к теплу руки. Она блаженствовала.

- Неплохо бы перекусить, а? - предложил Глеб.

- Стоящая идея, - улыбнулась Вика.

- Организуем, - деловито поднялся шофер.

Не суетливо, но споро и ловко он накрыл стол - поставил соленые грибочки, огурцы, помидоры, домашнюю ветчину и колбасу.

- Закусывайте пока, - сказал Рудик и исчез на кухне.

- Расторопный малый, - заметил Глеб.

- Внимательный, - кивнула Вербицкая, уплетая аппетитную снедь за обе щеки.

Все ей нравилось, все ее умиляло. И больше всего - шашлык, приготовленный тут же, в камине.

Болтали о разном и не заметили, как за окном стемнело. Рудик зажег свет. Вика вдруг забеспокоилась за отца и за Семена Матвеевича. Но тут дверь распахнулась, и в дом ввалились охотники. Румяные от быстрой ходьбы, радостные и усталые. Дик выражал свою собачью радость тем, что бросился к Вике и стал лизать лицо.

- Лежать! - приказал Вербицкий, показывая дочке трофей - глухаря. Красавец, а?

- Чудо! - сказала Вика, оглядывая великолепную птицу, веером раскинувшую большие крылья.

Семен Матвеевич передал Рудику свою добычу - беляка и, потирая руки, сказал:

- Ну, Николай, за стол!

- Заповедь охотника какая? - спросил Вербицкий и сам же ответил: Сперва накорми собаку.

- Рудик накормит.

- Не-не! Только хозяин, - решительно заявил Николай Николаевич.

Дали есть Дику и наконец уселись обедать. Все еще не остыв от азарта, оба охотника, перебивая друг друга, рассказывали, где и как они выследили дичь, и как добыли ее.

- А пес у тебя экстра-класс! - нахваливал Ярцев-старший. - Зайца поднял, навел на глухаря...

- Так он же записан в книге ВРКОС! - с полным ртом ответил Вербицкий.

- А что это такое?

- Всероссийская родословно-племенная книга охотничьих собак, пояснила Вика.

- Смотри-ка, есть и такая? - удивился Рудик, который сел за стол лишь вместе со своим шефом.

- Надо же вести учет породистым собакам, - сказал Николай Николаевич. - В этой книге - только самые лучшие, имеющие полную четырехколенную родословную, имеющие дипломы за испытание рабочих качеств и высокую оценку по экстерьеру... Между прочим, Дик записан в самую высшую группу из русско-европейских лаек.

- И много таких групп? - полюбопытствовал Глеб.

- Пять, - ответил Вербицкий. - В группе, куда входит и Дик, около пятидесяти собак. И все они имеют по нескольку дипломов первой степени! У моего пса дипломы по медведю, утке, копытным и пушным зверям.

- Значит, многостаночник, - улыбнулся Ярцев-старший. - Что же, испытаем его завтра на зверя покрупнее...

Так, за охотничьими разговорами прошел обед. После еды встал вопрос: чем заняться? Вику разморило. От впечатлений, свежего воздуха, тепла. Она пошла в одну из комнат прилечь.

- Эх, пулечку бы расписать, - мечтательно произнес Николай Николаевич.

- Это можно устроить, - улыбнулся Семен Матвеевич. - Карты есть...

- А третий? - спросил Вербицкий.

Ярцев-старший кивнул на сына.

- Играешь в преферанс? - обратился Николай Николаевич к Глебу. Тот кивнул. - Рискнешь с нами?

- Можно...

- Смотри, мы с твоим отцом имеем приличный стаж, - предупредил Вербицкий.

- На ковер, на ковер, - потер руки Ярцев-старший.

Тут же появилась нераспечатанная колода, бумага, карандаш.

- Только просьба, братцы, - попросил Николай Николаевич, - поменьше курите. - Он показал на сердце.

- Конечно, конечно, о чем речь! - откликнулся Семен Матвеевич, расчерчивая лист бумаги. - По сколько?

- По копейке, а? - неуверенно предложил Вербицкий, кинув взгляд на Глеба: мол, он еще молод и на большее не потянет.

- Боишься, без штанов оставим? - засмеялся Ярцев-старший. - Не будем мелочиться.

- Лично я готов, - усмехнулся московский гость, ловко тасуя карты и сдавая их для игры. - Ну, Матвеич?

- Я - пас.

Глеб стал торговаться. Николай Николаевич не уступал, и игра досталась ему.

- Разложимся, папа, - сказал Ярцев-младший, раскрывая карты.

Вербицкий остался без двух*.

______________

* Пас, без двух - карточные термины.

Раздали снова. На этот раз играл Глеб, притом успешно.

- Однако же, - заметил Вербицкий. - Наш гуманитарий не только в истории разбирается... Я думал, у тебя в голове лишь всякие там битвы при Ватерлоо, Бородино...

- Как говорится, нам, гуманитариям, ничто человеческое не чуждо, улыбнулся молодой историк.

Время летело быстро. Вербицкий нервничал, Семен Матвеевич хмурился.

- Покурим, Глеб, - предложил он.

Отец с сыном вышли на улицу.

- Ты что, спятил? - спросил Ярцев-старший. - Я прикинул: раздел гостя уже рублей на двести...

- Карта идет, - оправдывался Глеб.

- Умерь пыл! Видишь, он расстроился.

- Трус не играет в хоккей, - отшутился было сын.

- Кончай мне эти хохмы! - не на шутку рассердился отец. - Дай ему отыграться. Понял?

- Попробую...

- Не попробую, а сделаешь! - твердо приказал отец.

Они курили в накинутых на плечи тулупах, глядели на синеву морозной ночи, не нарушаемой ни единым звуком.

- Понимаешь, Вербицкий может помочь мне выбраться отсюда, - продолжал Семен Матвеевич. - И даже не в Средневолжск, а в Москву...

- Иди ты! - не поверил Глеб.

- Факт! Так что смотри... Нужно его ублажать. Пусть выиграет сотню-другую. Вербицкому радость, а мы не обеднеем. И не бойся просадить побольше - я тебе компенсирую дома.

- Идет! - согласился Глеб. И, помолчав, попросил у отца: - Батя, может, я с утра махну домой?

- А гости? Нас ведь трое да плюс собака, ружье и прочее. И потом, в "уазике" холодно.

- Попроси Рудика, чтобы прислал кого-нибудь с машиной, когда поедет в поселок.

- Ни в коем случае! - отрезал Семен Матвеевич. - Почему, ты думаешь, Николай Николаевич попросил привезти их сюда именно тебя? Да заикнись Вербицкий в Средневолжске - десяток машин выделили бы! И еще спасибо сказали бы, что удостоил. Понимаешь, время сейчас такое... Каждый тени своей боится.

- Понял, понял, - сказал Глеб, и впрямь наконец-то сообразив, почему Вербицкий не остановился в "Плёсе", почему так любезничал с Глебом.

- А Николай Николаевич тем более не хочет никакой огласки. Нельзя ему - вот-вот назначат замминистра.

- Ух ты! - вырвалось у Глеба.

- Факт. Так что этот человечек мне нужен. И тебе, между прочим, тоже может пригодиться. Сам говорил, что диссертации в Москве утверждают. Усек?

- Все-все! - с улыбкой поднял руки вверх Глеб.

- Знаю, Леночка твоя скучает. Сочувствую. Но дело есть дело. Я вон сам уехал от коллектива. Сегодня же у нас в клубе новогодний бал. Обижаться будут, что директор даже не поздравил. А что поделаешь? У самого сердце болит... Так что обслужим москвичей по высшему разряду. Договорились?

- Со всей душой!

Вернулись в дом. Играли еще пару часов: завтра надо было рано вставать. Когда подвели итог, Вербицкий оказался в выигрыше - около трехсот рублей.

- Детишкам на молочишко, - весело проговорил Николай Николаевич и погрозил Глебу пальцем. - А с тобой нужно держать ухо востро.

Но больше гостя радовался Семен Матвеевич, однако вида не показал.

Открытки с новогодними поздравлениями стали приходить за три дня до праздника. Вынимая поздравления из почтового ящика, Лена каждый раз вспоминала отца. Он считал обычай рассылать десятки открыток по праздникам нелепым: отнимает массу времени на ненужную писанину, да и искренность "сердечных" пожеланий весьма сомнительна. Настоящим близким и друзьям заверения в любви не нужны. По его мнению, открыточная эпидемия изобретение подхалимов, но, к сожалению, оно охватило буквально всех. И теперь уже не поздравить (вернее, не откликнуться на поздравление) стало как-то неприлично. Вот и переводятся впустую тысячи тонн бумаги.

Сама Лена жила в предновогодние дни как в лихорадке. Готовилась к приему гостей. За их совместную с Глебом жизнь этот праздник они решили провести дома впервые. Раньше - то у родителей мужа, то - у ее, в Кирьянове, то в ресторане.

Прием гостей - дело очень серьезное и хлопотливое Лена, во всяком случае, относилась к этому ответственно.

Первое - кого пригласить? Споры были долгими. Список получался огромным, более двадцати человек.

- Так не пойдет, - решительно заявил Глеб. - Ярмарка получится...

Решили пригласить Люду Колчину с мужем и Федю Гриднева. Гриднев, инженер-электронщик, был почти своим в доме. Золотые руки: навесить полки, провести параллельные телефонные аппараты, сделать раздвижную дверь - для него раз плюнуть. Он еще не был женат, а вот придет один или нет, Ярцевы не знали.

С гостями вроде бы утряслось, но в последнюю минуту, перед самым отъездом с Вербицким в Ольховку Глеб позвонил жене на работу и сказал, что будет еще гость, какой-то профессор из Москвы - Валерий Платонович Скворцов-Шанявский. О нем Лена слышала впервые. Для расспросов не было времени: муж очень торопился. Единственное, о чем он успел предупредить московский гость вегетарианец. И это повергло Лену в ужас: что для него приготовить?

Наверняка этот Скворцов-Шанявский - важная птица, во всяком случае, нужен Глебу, если он пригласил его на такой интимный праздник. Видимо, будущий оппонент на защите диссертации...

К этим заботам прибавились и другие: муж позвонил из совхоза "Лесные дали" и сказал, что возвратится вечером тридцать первого. А это значит, ей придется мотаться по магазинам и рынкам на общественном транспорте. О такси нечего и думать - нарасхват.

Колчина помогала Лене готовить. Лена вообще не представляла, что бы делала без подруги. И не только потому, что нужны были руки, просто очень уж тоскливо одной в квартире. А тут рядом живой человек, с кем можно болтать и не думать о том, где и что делает сейчас Глеб. Честно признаться, нет-нет да и кольнет у Лены в груди. Муж был далеко, в компании с девушкой. Глуши не глуши в себе ревность, она все равно рвется наружу.

Людмила не обладала кулинарными способностями, но помощницей была расторопной. Болтали обо всем. Людмила поинтересовалась, нашла ли милиция вора. Лена высказала сомнение, что драгоценности вообще когда-нибудь отыщутся.

- Не волнуйся, найдут, - успокоила подруга. - А чем же все-таки ты собираешься кормить профессора?

- Свежие помидоры, огурцы, - загибала пальцы Лена, - на рынке купила. Ну еще цветная капуста, зелень и дыня...

Пока в духовке и на конфорках жарилось, парилось, варилось и тушилось, Колчина украшала квартиру. Тут она была мастер - посещала кружок икебаны.

По ее совету традиционную елку решили не ставить. Людмила принесла хвойные лапы, купленные специально на елочном базаре, цветы, красивые свечи.

То, что она соорудила из этого, привело Лену в восторг.

На тумбочке, журнальном столике и горке Колчина поставила блюда. В них ухитрилась расположить горизонтально и вертикально ветки, которые украсила цветами, блестящими шарами, завершив сооружение свечками. Потушили свет, зажгли свечи - зрелище получилось удивительным!

- Оригинально! Просто потрясающе! - восхищалась Лена, гася свечи и включая люстру.

Колчина побежала проведать своего малыша, находящегося на попечении матери и мужа.

Когда Лена осталась одна, тоска навалилась с еще большей силой. Шел девятый час, а Глеба все не было.

"Может, с ним в пути что-нибудь случилось? - с тревогой думала она. Перед праздником такая спешка, такая коловерть на дорогах. А сколько пьяных?.."

Беспокойство постепенно переросло в панику. Она позвонила на междугородную и заказала Ольховский район. По срочному тарифу.

Дали минут через десять. В трубке послышалось грудное контральто Златы Леонидовны.

- Леночка! - обрадовалась мачеха Глеба. - Здравствуй, милая! Поздравляю тебя с наступающим...

- Спасибо. И вас также...

- Не знаю даже, что и пожелать тебе в новом году, - продолжала Злата Леонидовна, а Лена с трудом сдерживалась, чтобы не перебить ее вопросами о Глебе. - Конечно же, здоровья, счастья, исполнения всех, всех желаний!

Поблагодарив, Лена со своей стороны наговорила ей массу хороших слов и наконец поинтересовалась:

- Глеб давно выехал в Средневолжск?

- А он будет с нами встречать.

- Как?! - вырвалось у Лены.

- Понимаешь, золотко, мой благоверный и Николай Николаевич решили поохотиться. Вика увязалась за ними. Нет, не на охоту, а чтобы побыть в лесу... Поняла?

- Да, - машинально ответила Лена, хотя пока ничего не понимала, а в голове билась одна лишь мысль: Глеба не будет, и это связано с Викой.

- Короче, они вернутся домой часам к десяти, и куда уже Глебу ехать в Средневолжск... Не скучай, золотце. Как только они приедут, я заставлю Глеба тебе позвонить.

Злата Леонидовна щебетала еще о чем-то, Лена отвечала, почти не вникая в смысл слов. А когда положила трубку, разревелась. Обида жгучей волной захлестнула душу. "К черту всех гостей! К черту встречу! - твердила она про себя. - Отменить!"

Уже потом, рассуждая более трезво, подумала: "А как же новое платье? Надо же показаться в нем гостям? А закуски куда девать? И вообще - чего сидеть одной? Да и перед приглашенными было бы неудобно, особенно перед этим профессором. Лена даже не знала, где, у кого он остановился.

Она посмотрела на новое платье, и ей стало нестерпимо жалко себя. Все, ну буквально все сделала, чтобы понравиться мужу, доставить ему приятное, а он... Перед глазами возникло расплывчатое видение: счастливый Глеб обнимает...

Вику она никогда не видела, но теперь представляла красивой и коварной обольстительницей.

Лена встала, топнула ногой и сказала вслух:

- Буду встречать Новый год с гостями! Буду танцевать! Буду кутить! Буду веселиться!

Пришла Людмила. Увидев заплаканную, с покрасневшими глазами подругу, встревожилась.

- Глеб не приедет. Машина сломалась.

Для Глеба день тянулся невыносимо медленно. Отец с Вербицким отправились в лес поздно: с утра повалил снег, и охотники едва не отказались от намерения поохотиться. Но часам к двенадцати снегопад прекратился, и старики укатили с Диком, а Вика засела за свои этюды. Даже Рудик и тот поехал домой - ждала семья.

Глеб некоторое время наблюдал за тем, как гостья рисует, потом включил телевизор, который тоже вскоре наскучил. Разнообразие внес обед с Викой. Однако она быстро покончила с едой и снова пошла писать, оторвавшись от своего занятия лишь когда совсем стемнело. Глеб попытался растормошить девушку анекдотами, забавными историями, но она была рассеянна, задумчива, и Глеб совсем загрустил. Он был раздосадован тем, что торчит без толку в этом дурацком домике, пытается безуспешно развеселить гостью, которой это совсем не нужно.

Мысли его теперь были далеко, в Средневолжске, где Лена готовилась к встрече гостей и где ему, Глебу, было бы сейчас куда уютней и спокойнее. А главное, он там нужнее.

И вообще получилось некрасиво: назвал гостей, а сам укатил бог знает куда. Ну, Колчины и Федя простят. А Скворцов-Шанявский? Придется оправдываться перед профессором...

Разожгли камин. Но и это не развеяло скуку. И когда уже Глеб готов был бросить все к чертям и махнуть домой, в город, снаружи у двери послышались голоса и шум.

- Слава богу! - невольно вырвалось у него.

- Глеб! - заглянул в дом Семен Матвеевич. - Помоги...

Шапка у Ярцева-старшего съехала набок, волосы были мокрые от пота. На рукаве полушубка - кровь.

Глеб и Вика вскочили встревоженные и бросились к двери.

Возле крыльца лежало что-то большое, темное. Вербицкий, тяжело отдуваясь, говорил, довольный:

- Вот это трофей! Отвели-таки душеньку!

- Господи! - выдохнул Глеб. - А мы перепугались!

- Помотал он нас, - вытирая пот со лба, хрипло проговорил Семен Матвеевич.

Приглядевшись, Глеб узнал лося. Его царственные рога неестественно заломились на спину. Свет, падающий из двери, сверкал точечками на остекленевших глазах.

- Как же вы его дотащили? - удивился Глеб.

- Жерди приспособили, - ответил отец. - Давай его сразу в машину.

Трое мужчин с трудом заволокли тушу на заднее сиденье "уазика". Туша зверя почти уже закоченела.

Во время этой процедуры Вика не проронила ни слова. А когда зашли в дом, спросила у отца:

- Неужели вам не жалко было его?

- Милая Вика, - улыбаясь, сказал Семен Матвеевич, снимая перепачканный кровью тулуп, - шашлычок любишь? Или бифштекс, а?

- Но... Понимаете, это совсем... - попыталась было что-то сказать девушка, но Семен Матвеевич перебил.

- Так ведь барашков и коровок тоже... - он провел ребром ладони по горлу.

- И все же, - вздохнула Вика, - стрелять в живого...

- А бифштекс разве из падали? Брось, дочка, - устало опустился на стул Вербицкий. - Ты мне напоминаешь тех чистоплюев, что вещают по телевидению или строчат статейки в газетах: мол, охота - это варварство, жестокость...

- Во-во! - поддержал гостя Семен Матвеевич. - Такую чушь порют! Сами же ни черта в этом не понимают!.. Охота - древнейшее занятие.

- И чем выстрел хуже удара ножа на бойне? - уже с раздражением спросил у Вики отец.

- Или электричества, - поддакнул Ярцев-старший.

- Да нет, я вообще... - смутилась девушка и замолчала.

- Мы его добыли по всем правилам, - продолжал Николай Николаевич. По-мужски... Километров десять шли за ним.

- Сдаюсь и преклоняюсь, - подняла вверх руки Вика и улыбнулась. Умывайтесь и садитесь есть.

- Вот это другой разговор! - повеселел Николай Николаевич.

Вербицкая захлопотала у стола.

Семен Матвеевич вышел в другую комнату и вернулся с двумя бутылками коньяку.

- Заслужили, а? - вопросительно посмотрел он на гостя.

- С удовольствием! - потер руки Вербицкий. - Теперь - не грех.

- Кутнем! - радостно произнес Ярцев-старший. - Все свои... Дела в этом году сделаны. Как говорится, потехе - час!

Вика тоже охотно согласилась выпить. Глеб стал отнекиваться, ему ведь предстояло вести машину.

- Кончай сачковать, - отмахнулся отец, наливая ему полную рюмку. - Тут мы сами себе ГАИ и ОРУД!

Только успели выпить по первой, Семен Матвеевич налил еще.

"Действительно, - подумал Глеб, - какая тут, в лесу, милиция!"

От коньяка стало веселее. Уплывало, растворялось чувство вины перед женой и приглашенными гостями.

Вика тоже оживилась. Щеки у нее раскраснелись, глаза заблестели.

- Запомни, доча, - размахивая вилкой с насаженным на нее куском мяса, проповедовал Вербицкий, - настоящие охотники - друзья природы! Понимаешь, настоящие, а не паршивые браконьеры! Вот взять хотя бы лося... Да, прекрасный зверь! Сильный! Но пусти его размножаться самотеком, знаешь, сколько вреда он принесет лесу?

- Это точно, - поддакнул Семен Матвеевич. - Губит молодую поросль...

- Что молодую? Крепкие деревья сводит. Обдирает кору - хана деревьям.

- А кто регулирует его численность, - поднял вверх палец Ярцев-старший. - Мы, охотники. Наука тоже за нас! Вот так, милая Вика! А какое отдохновение и удовольствие доставляет сам процесс идти по следу или караулить зверя! Недаром Тургенев, Пришвин боготворили охоту.

- Лев Толстой как-то сказал, - вставил свое слово Глеб, "не запрещайте вашим детям заниматься охотой. Это увлечение убережет их от многих ошибок и пороков молодости".

Вербицкий вдруг встал, подошел к нему и смачно поцеловал в макушку.

- Молодец! - произнес Николай Николаевич прочувствованно. - Золотые слова!

И все поняли: он уже изрядно навеселе. Впрочем, остальные тоже были под хмельком. Кто больше, кто меньше.

Время летело незаметно. Ярцев-старший выставлял бутылку за бутылкой. Сам он, казалось, больше не пьянел, зато Вербицкий уже, как говорится, лыка не вязал.

- Пора в поселок, - напомнила Вика. - Тетя Злата, наверное, заждалась.

- Нет! - решительно заявил Семен Матвеевич. - Еще одно важнейшее мероприятие... Банька!

При этих словах Николай Николаевич оживился. Насколько это было возможно в его состоянии.

Растопили баню быстро, благо Рудик приготовил сухие березовые поленья. Парились одни мужчины, оставив Вику у телевизора, по которому перед Новым годом показывали развлекательные передачи.

С жару, с пару Семен Матвеевич выбегал во двор, бросался в снег. И снова в парилку... Он уговаривал последовать его примеру сына и гостя, но те не решились.

Потом пили чай из самовара. Хмель заметно выветрился. Что касается Ярцева-старшего, так он выглядел совершенно трезвым.

Вернулись в дом. Вербицкий предложил дочери пойти поблаженствовать в бане, но Вика не захотела: в одиночестве вроде как-то не с руки.

- После баньки сам бог велел по сто грамм! - откупорил новую бутылку Семен Матвеевич.

Предложение было встречено мужчинами с восторгом.

Ярцев-старший подхватил Вику и закружил в танце под ритмичную музыку из телевизора.

- Батя у тебя - во мужик! - показал большой палец Вербицкий. - За него! - чокнулся он с Глебом.

"Да, мне бы столько энергии в его возрасте", - с завистью подумал Глеб. И понял, почему мачеха вышла за Семена Матвеевича замуж, будучи младше чуть ли не на двадцать лет. В Ярцеве-старшем была какая-то неувядающая сила, задор, мужественность и постоянная готовность к риску.

"Есть ли все эти качества у меня?" - прикидывал Глеб. Хотелось думать, что есть. Хотя иной раз он и замечал с грустью, что многое взял от матери. Ее мечтательность и мягкость. То, что отец всеми силами старался вышибить из сына.

Любимая поговорка Семена Матвеевича - победителей не судят!

Так он и жил - стремясь всегда побеждать и даже из своих поражений делать победу. Над обстоятельствами, над женщинами...

Музыка кончилась. Семен Матвеевич галантно довел партнершу до стула, наполнил коньяком рюмки.

- Славно! - произнес он с чувством. - Славно, друзья!.. Пью за то, чтобы дорогие гости в скором времени опять посетили эту уютную обитель!

- Да я бы здесь остался навсегда! - совершенно искренне признался Николай Николаевич.

- Я тоже, - поддержала его Вика.

Дружно сдвинули рюмки и выпили "посошок" на дорогу.

- По коням! - торжественно провозгласил Семен Матвеевич, постучав пальцем по своим наручным часам.

Стрелки показывали половину одиннадцатого.

Последние часы перед Новым годом для любой хозяйки самые суматошные. И когда вся посуда была перетерта, поставлена на праздничный стол, а Людмила Колчина ушла домой переодеться, дел Лене оставалось еще достаточно.

Первым из гостей явился Федя Гриднев. Со своим "волшебным", как называла его Ярцева, чемоданчиком и трогательным букетиком распустившегося багульника. Инженер был в своем сером скромном костюме, который Лена видела на нем уже третий год.

- Я специально пораньше, - сказал Федя.

- И отлично, - чмокнула его в щеку хозяйка. - Одной тоскливо.

Она сказала, что Глеб скорее всего не приедет. Гриднев огорчился.

- А я такой сюрприз приготовил.

- Какой? - загорелись глаза у Лены.

- Увидишь, - загадочно улыбнулся Федор. - Прошу, не заходи, пожалуйста, некоторое время в комнату.

- Ладно, - кивнула Лена.

- А чтобы тебе было веселее, вот... - Федор поставил на холодильник маленький, с папиросную коробку, телевизор, который смастерил сам.

Лена принялась резать закуску, овощи, заправлять салаты.

Инженер возился со своим сюрпризом минут двадцать. И когда он появился на кухне, Лена спросила:

- Теперь можно посмотреть?

- Все равно ничего не увидишь. Он сработает неожиданно.

- Ну и интриган же ты, Федор. Давай, тащи все это на стол...

Они принесли готовые блюда в комнату. Как ни старалась хозяйка увидеть, что же сотворил инженер-электронщик, но так ничего и не обнаружила. А он только улыбался.

Федор помог Лене расставить угощение, попутно починил кран в ванной, из которого текло, подкрутил расшатавшуюся дверную ручку в спальне.

- Из тебя муж - просто клад! - нахваливала его Ярцева. Действительно, почему не женишься?

- А куда приведу жену? - усмехнулся Гриднев. - У нас на тридцать два квадратных метра пять человек. Я, мама, сестра с мужем и ребенком.

- Первое время можно снимать...

Федор присвистнул:

- На какие шиши? Сто тридцать в месяц - не разбежишься.

- Ну, возьми с квартирой.

- Как будто невесты с квартирой валяются на дороге. И потом, насмотрелся я на сестру. Все, буквально все проблема! Племяшка грудная была - пеленок не достать. Хотели в ясли пристроить, сказали, что очередь подойдет не раньше, чем через два года. Из-за этого у сестры прервался рабочий стаж: сидела дома. Хорошо, хоть теперь в детсад определили. Ну и другое прочее... Представляешь, ботиночки ребенку не купишь! Поневоле задумаешься, заводить семью или нет.

Вопрос о детях для Лены был больной: она очень хотела ребенка, но Глеб считал, что это помешает его научной работе. Никакие мольбы и слезы не помогали. А ей часто снилось, особенно в последнее время, что у них дитя светловолосый мальчишка, ужасно похожий на Ярцева.

- Я тебя оставлю в одиночестве минут на десять, - сказала Лена, показывая на халат.

- Пора уже, - кивнул Федор. - Наверное, вот-вот гости нагрянут.

Лена пошла переодеваться. И только успела сделать прическу и нанести, так сказать, последние штрихи, в дверь позвонили.

Она пошла открывать.

На лестничной площадке стояли три человека. Мужчина лет шестидесяти пяти, среднего роста, в строгом драповом пальто с воротником-шалькой и нерпичьей шапке. Второй - высокий парень атлетического сложения, в кожаном пальто, щегольских сапожках и без головного убора. С ними была женщина в шубе искусственного меха и шерстяном платке. В руке у нее была какая-то нелепая кошелка.

- Если не ошибаюсь, Леночка? - спросил старший, протягивая ей огромный букет чуть распустившихся роз. - Валерий Платонович...

- Да! Да! Проходите, пожалуйста. Спасибо. Очень рада. Какие чудные розы, - несколько растерялась Ярцева: она ожидала, что профессор придет один, а тут еще два гостя.

В прихожей началась церемония раздевания и представления.

Скворцов-Шанявский был в темно-синем костюме, прекрасно сшитом и ладно сидящем; на ослепительно белой рубашке выделялся галстук-бабочка.

- Простите, дорогая хозяюшка, что я не один. Понимаете...

- Очень хорошо, - перебила его Лена. - Мы всегда рады гостям.

- Позвольте представить - Орыся, - показал он на молодую женщину, но объяснять, кто она, не стал.

Орыся пожала протянутую руку и смущенно проговорила:

- Вы уж извините... Меня затащили к вам...

Выговор у нее был южный, с фрикативным "г". Сняв шубу, она оказалась в скромном, несколько мешковатом платье, которое, однако, не могло скрыть ее ладную фигуру.

Очередь дошла до парня.

- Эрнст Бухарцев, - сказал профессор. - Моя жизнь в его руках...

- В каком смысле? - не поняла Лена.

Эрнст расплылся в улыбке и покрутил обеими руками, словно держался за баранку.

- Очень приятно! - протянула ему руку Лена.

- Можно просто Эрик, - гоготнул парень.

На нем были фирменные джинсы и свитер. Без пальто Бухарцев выглядел еще внушительнее: могучий торс, мощные бицепсы и, как говорится, буйволиная шея.

На что обратила внимание Лена - нос у него был слегка деформирован.

"Боксер, что ли?" - подумала она и указала на дверь в комнату:

- Прошу. Сядем, проводим старый год.

- А Глеб? - огляделся профессор.

Лена объяснила, что муж уехал к отцу в Ольховский район, где задержался по не зависящим от него причинам.

- Оригинально, - усмехнулся профессор несколько растерянно. Пригласил, а сам укатил.

- Ничего, - успокоила его хозяйка. - Посидим без него.

- Все-таки неудобно, - сказал Скворцов-Шанявский, заходя в комнату, где Федор уже зажег свечи.

Профессор так и застыл на пороге, восхищенно глядя на сверкающий хрусталь, фарфор и елочные шары.

- Это наш большой приятель, - представила Лена. - Мастер на все руки.

Тот назвался, пожал всем руки.

- Чудно! Просто великолепно! - восторженно говорил Скворцов-Шанявский, обходя комнату.

Он похвалил вкус хозяйки, сказал, что ему нравится все-все. И обстановка, и сервировка, и праздничное оформление. Когда он приблизился к бару, дверцы его неожиданно растворились. Профессор от неожиданности застыл, потом рассмеялся.

Лена бросила взгляд на Федю. Тот с улыбкой кивнул и сказал, обращаясь к московскому гостю:

- Возьмите, что вам нравится.

Освещенные лампочкой и отраженные в зеркальной стенке, в баре стояли бутылки виски, джина, вермута - все импортное.

- Благодарю, но, увы, я не пью. Тем более крепкое, - вежливо отказался профессор.

- А вот "Чинзано", - подошла к бару Лена.

Она взяла в руки красивую длинную бутылку, и тут же невидимый голос произнес: "Пейте на здоровье! Но Минздрав предупреждает, что алкоголь яд!"

Сюрприз, приготовленный инженером, был принят со смехом и восторгом. И, усаживая Гриднева рядом с Орысей, Лена шепнула ему на ухо:

- Здорово! Глебу очень понравится.

Пришли Колчины.

- А это наши соседи и добрые друзья, - представила их Лена. - Прошу любить и жаловать - Людмила и Петр... Ну, слава богу, все в сборе. Мужчины, разливайте вино.

Федя и Петр откупорили шампанское, стали наполнять фужеры. Профессор отказался:

- Рад бы в рай, да грехи не пускают.

- Даже глоток шампанского? - огорчилась хозяйка.

- Желчный пузырь... - виновато улыбнулся Валерий Платонович и показал на запотевший графин. - Это что? Сок?

- Морс, - пояснила Лена. - Из черноплодной рябины.

- Прекрасно! Что может быть лучше! - сказал профессор, наливая себе морс.

Накрыла свой фужер рукой и Орыся, когда Гриднев собрался наполнить его.

- Так нельзя, - запротестовал инженер. - Надо обязательно проводить старый год, чтобы вместе с ним ушли все беды и неприятности.

- Спасибо, но, честно, не могу, - приложила руку к груди Орыся. - У меня в четыре утра поезд.

- Всего один бокал! - уговаривал Федя.

Орыся вздохнула:

- Ладно... Но только один!

Эрик тоже не пил.

- За рулем, - кратко объяснил он.

Настаивать никто не стал. Лена предложила сказать тост Скворцову-Шанявскому. Он отнекивался, мол, сам не пьет, но все же поддался настойчивым просьбам.

- Что же, - поднялся он, - будем считать, что в этом бокале вино... Дорогие друзья! Я впервые в этом доме, поэтому прежде всего выпьем, чтобы в нем всегда царили любовь и согласие! Я желаю Леночке и Глебу много-много счастья! Разумеется, благополучия и успехов тоже! Провожая старый год, пусть они, а заодно и мы, расстанемся с печалями и неприятностями. Пожелаем Ярцевым в новом году триста шестьдесят пять дней радости и исполнения всех желаний!

Все встали, сдвинули бокалы.

- И чтобы нашлись твои украшения! - добавила Люда Колчина, еще раз чокаясь с Леной.

- Дай-то бог, - вздохнула хозяйка.

После тоста дружно принялись за еду. Профессор положил себе немного лобио, овощей, не притронувшись к мясу.

- О каких украшениях идет речь? - полюбопытствовал он у Лены, которая сидела рядом.

- Не стоит об этом в такой вечер, - уклонилась было она от ответа.

- Почему? - возразила Людмила и рассказала, что Ярцевых обокрали.

- Представляете, - с жаром говорила она, - я, лично я говорила с вором!

- Как?! - удивился профессор.

- Понимаете, я позвонила сюда по телефону как раз в тот момент, когда их грабили! Из наших окон видно их окно в спальне. Я думала, что Лена дома. А мне ответил какой-то мужчина. Голос такой странный, глухой. Вроде как по междугородной...

- Почему вы думаете, что это был вор? - спросил Валерий Платонович.

- А кто же еще? И милиционер сказал, что это был вор! - ответила Колчина, довольная тем, что завладела вниманием компании. - Я запомнила голос, честное слово! Тут же узнаю! Меня два раза расспрашивал оперуполномоченный.

- Ладно, ладно, - недовольно осадил ее муж. - Милиция и без тебя справится.

- Ну и это... - проговорил с полным ртом Бухарцев, обращаясь к Лене. Что милиция?

- А! - махнула она рукой. - Следователь какой-то недотепанный. Представляете, все допытывался, куда я хожу, Глеб, в каких ресторанах бываем, кафе...

- Зачем? - удивился Федор.

- Видишь ли, его осенила гениальная идея, - усмехнулась Ярцева, будто кто-то из гардеробщиков снял слепки с наших ключей. Двери-то открыли ключами, без отмычки.

- Любопытная версия, - начал было Гриднев, но Лена его перебила:

- Хватит об этом в конце концов! Давайте лучше поговорим о чем-нибудь веселом! Кушайте, прошу!

- Едим, едим, - откликнулся Петр.

- Вкуснота-а! - протянул Эрик, накладывая себе снова полную тарелку.

- Изумительно! - поддакнула Людмила.

- А вы, Орыся? - спросила Лена. - Отлыниваете...

- Нет, что вы, я ем, - поспешно ответила гостья, беря на вилку маленький кусочек индейки, хотя Федор навалил ей всего.

И вообще, Лена обратила внимание, что инженер очень внимателен к своей соседке, даже слишком. Сколько она помнит Федю, за ним такого не водилось.

Приглядываясь к Орысе, Лена все больше убеждалась, что она красива. И красота ее не стандартная, городская, а самобытная. Выразительные карие глаза, чувственные губы, мягкий овал чуть смуглого лица.

"Ей бы модную прическу да эффектное платье..." - подумала Ярцева.

Еще она отметила, что гостья не то чем-то огорчена, не то просто устала. А это никогда не красит женщину.

"Что-то не получается веселья, - с грустью подумала Лена. - Эх, Глеба нет! Уж он-то умеет завести компанию!"

Мысли о муже не отпускали ее. То охватывало отчаяние (не дай бог, с ним что-нибудь случилось!), то ревность (ох уж эта девица из Москвы!). Лена ждала, что вот-вот раздастся телефонный звонок от мужа. Но время шло, а Глеб не звонил.

- Грустите? - Скворцов-Шанявский положил на руку Лены свою теплую сухую ладонь.

- А? - встрепенулась Лена, отрываясь от своих невеселых размышлений. Нет... Ничего... - На экране телевизора появилась Спасская башня, и часы стали отбивать двенадцать ударов. - Товарищи, товарищи! - спохватилась она. - Наливайте, а то провороним Новый год! Валерий Платонович, вам слово!

Федя и Петр спешно налили шампанского тем, кто пьет. Профессор чинно поднялся и, когда прозвучал последний удар Кремлевских курантов, прочувственно сказал:

- С Новым годом! С новым счастьем!

Люда чмокнула мужа в щеку, полезла целоваться с Леной, Федором и остальными. Лене показалось, что Петру это не очень понравилось, особенно когда его жена прикоснулась губами к щеке Эрика.

- Целуйтесь, целуйтесь! - требовала Колчина. - Так принято!

- Это на пасху христосуются, - буркнул ее муж.

Но его замечание потонуло в звуках музыки начавшегося новогоднего представления по телевизору.

А профессор уже наклонился к хозяйке, чтобы запечатлеть на ее щеке поцелуй. Потом к ней подошел Гриднев, тоже с поцелуем.

Концерт начался с вальса.

- Потанцуем, - вдруг предложил Лене Скворцов-Шанявский.

- С удовольствием! - охотно согласилась она. - Обожаю вальс!

Профессор закружил ее в танце. Федор немедленно пригласил Орысю, которая сначала отнекивалась, но потом сдалась, так как инженер был очень настойчив.

Скворцов-Шанявский вел партнершу легко, изящно. В одном из пируэтов их тела прижались друг к другу, ее грудь коснулась его груди, и Лена вдруг увидела странное выражение в глазах профессора. Всего на какой-то миг...

Она хорошо понимала эти мужские взгляды, которые иногда ловила на себе.

Лена растерялась, опустила глаза. Но в ней самой тоже что-то произошло. Она даже не осознала что. Во всяком случае, момент этот был приятен.

- Валерий Платонович, - сказала она, чтобы как-то замять эту нечаянность, - все хочу спросить. Вы будущий оппонент у Глеба? Или как там называется...

- Нет, - улыбнулся он. - Ваш муж не по моей епархии.

- Значит, вы не историк? - округлила глаза Лена.

- Сожалею, что разочаровал вас, - с иронией заметил профессор.

- Вовсе нет, - смутилась Лена. - А чем вы занимаетесь, если не секрет?

- Не секрет, - снова улыбнулся Скворцов-Шанявский. - Торговля. Кстати, тоже наука. Но мой профиль - ценообразование. А если еще точнее - на овощи и фрукты. Езжу по стране, бываю за границей. Даю рекомендации, как лучше обеспечить покупателя вкусной витаминной продукцией.

- Да вы патриот своего дела, - засмеялась Ярцева. - Настолько, что даже мяса не едите.

- Понимаете, Леночка, люди продлевают старость, а я хочу подольше жить молодым, - полушутя-полусерьезно пояснил профессор.

Вальс кончился, и они вернулись к столу. Людмила, слышавшая их разговор, обратилась к профессору:

- Вы уж извините... Я прямо... Что творится с овощами? До того дошло, что осенью, в разгар, так сказать, урожая за капустой очередь километровая стояла!

- Люда! - укоризненно сказал Петр.

- Что Люда, что Люда? - оборвала его жена. - Я просто интересуюсь.

- Пожалуйста, пожалуйста, - кивнул профессор.

- Помидоры, перец, виноград - болгарские, яблоки - венгерские, продолжала Колчина. - Неужели своих нет? Ведь огромные площади! Астраханская область, Ростовская, Краснодарский край, Кавказ, Средняя Азия! А Молдавия?.. Выполняют, перевыполняют, а где они, овощи и фрукты?

- Больной вопрос, - вздохнул Скворцов-Шанявский. - Что вы сказали, правда. Увы, печальная. И виной тому плохая организация. Понимаете, вырастить урожай - полдела, а вот сохранить его, доставить покупателю - тут у нас ого сколько огрехов!

- Но почему частник умеет сохранять? - горячилась Люда. - И доставлять? За примером далеко ходить не надо, - она показала на помидоры, огурцы и виноград на столе. - За тысячи километров привезли.

- Все верно, - согласился профессор. - Верно. И все понимают: нужно что-то делать. Есть люди, мои коллеги, а также отдельные руководители, которые знают, как исправлять... Но требуется время! Коренная перестройка. Слава богу, сейчас взялись за нее серьезно.

- Я считаю, надо всем вкалывать по-настоящему, - вставил Петр.

- Что значит "вкалывать"? - чуть усмехнулся Валерий Платонович. - Вот я был в Японии, беседовал с бизнесменами... То, что японцы идут впереди всех стран капиталистического мира по производительности труда, - не секрет. Я спросил у одного менеджера, как им это удается? Очень просто, ответил он, необходимо, чтобы условия заставляли эффективно работать, а не управляющие.

- Там конкуренция, - сказал Федор. - Железный закон: будешь делать плохо - прогоришь.

- Не такой уж плохой закон, - серьезно произнес Скворцов-Шанявский. При социализме тоже не годится работать некачественно.

Зазвонил телефон. Лена бросилась к нему, думала, звонит Глеб. Но это был отец.

- Подожди, - сказала Лена, - я возьму трубку в другой комнате.

И она побежала на кухню.

Антон Викентьевич поздравил дочь и зятя с праздником, пожелал всяческих благ. Потом взяла трубку мать Лены. Ее интересовало, как проходит встреча Нового года, что на столе, довольны ли гости.

- Все хорошо, мама! - ответила Лена. - Весело, настроение отличное!

Она скрыла отсутствие Глеба и, когда разговор закончился, подумала, что этот вечер представляла себе совсем иначе: будет смех, танцы, розыгрыши, а она - королева компании, веселой, интересной...

"И что за гости? - удивлялась Ярцева. - Этот Эрик... Или глупо улыбается, или молчит. Пришибленная Орыся... Вот профессор действительно светский человек".

Внимание Скворцова-Шанявского льстило ей.

- Можно? - заглянул он на кухню.

- Ой, извините за беспорядок! - стала оправдываться хозяйка.

- Очень милый беспорядок, - улыбнулся Валерий Платонович. - В моей огромной холостяцкой квартире полный порядок, и, увы, скучно.

Лене показалось, что о своем холостяцком положении профессор обмолвился не просто так.

- Глеб? - кивнул на телефон профессор.

- Родители... Вы знаете, я уже волнуюсь, - призналась Лена. - Почему он не звонит? Неужели в пути? Такая гололедица... Пьяные за рулем...

- Да, да, - сочувственно кивнул Валерий Платонович. - Но вы не переживайте. Не забивайте себе голову страхами.

В комнате включили магнитофон. Яростный рок-н-ролл заполнил всю квартиру.

- Вообще-то, - улыбнулся профессор, - бросить в новогоднюю ночь такую очаровательную жену... - Он покачал головой.

- А ну его! - вырвалось у Лены, у которой обида на мужа перерастала в злость.

- Мне так нужно с ним переговорить, - вздохнул профессор.

- Попробую заказать разговор, - сказала Ярцева, жалея, что не сдержалась.

На междугородной сообщили, что линия перегружена, и приняли заказ только по срочному тарифу.

- Подождем здесь, - сказала Лена, опуская трубку на рычаг. - Там шум. - Она заметила, что Скворцов-Шанявский пристально смотрит на нее, смутилась.

- Франция? - спросил он, имея в виду платье.

- Шила у портнихи. Здесь.

- Да ну! - не поверил профессор. - Честное слово, подумаешь, что от Диора! Летом я был в Париже. Зашел в магазин на Елисейских полях. Тут же подбегает продавец: что угодно? А в зале - ни одной души... Какие платья! Мечта! Я вежливо поблагодарил и вышел.

- Валюты не было?

- Была-а, - протянул со вздохом профессор. - Не для кого покупать...

Лена засмеялась. Валерий Платонович удивленно вскинул брови.

- Обычно бывает наоборот, - пояснила Лена. - Есть для кого, но не на что.

- Вам идут красивые вещи, Леночка, - сказал профессор. - Вас надо одевать, как куколку.

Лена от таких приятных слов зарделась.

- Думаю, мой муж будет в состоянии...

- Дай-то бог. Хотя наука, увы, занятие не очень рентабельное. Я имею в виду материальное вознаграждение.

- Глеб в этом году станет кандидатом, - с гордостью сказала Лена и, увидев ироническую улыбку профессора, добавила: - И тут же сядет за докторскую.

- Вы знаете, когда я был еще без ученой степени, мне казалось: вот защищусь, стану кандидатом - деньги некуда будет девать... И что же? Четыре года угрохал на диссертацию! Света, можно сказать, белого не видел. Получил корочки. И вместо восьмидесяти стал получать сто семьдесят!

- А когда стали доктором?

- Четыреста. Но что такое четыреста рублей? Вот, например, вам нужны сапоги. Ведь дешевле ста пятидесяти нет! Я имею в виду сапоги так сапоги...

Арифметика, которую привел профессор, обескуражила Лену.

- Глеб говорит, что будет писать монографии, а ведь за них платят?

- Милая моя, о чем вы говорите! - покачал головой профессор. - Хорошо платят за художественную литературу. Да и то тем писателям, которые, так сказать, в обойме. Уверяю вас, их не так уж много. А большинство... - он махнул рукой. - Есть у меня знакомый. Поэт. Выпустил за двадцать лет пять тоненьких книжек... Как-то он признался мне, что если бы не зарплата жены, положил бы зубы на полку. А что касается научной литературы... во-первых, очень трудно опубликовать. Во-вторых, платят копейки. А если работа плановая - вообще ничего.

- Неужели все так? - не могла поверить Ярцева. - Ну а вы? Машина у вас?..

- Леночка, я профессор уже семнадцать лет. Консультирую Госагропром. Живу один! - подчеркнул Валерий Платонович. - И потом, бываю за границей. Имею возможность привозить кое-что.

Громко и часто зазвонил телефон. Лена взяла трубку, готовясь высказать мужу все, что у нее накопилось. Но телефонистка жестяным голосом произнесла:

- Ваш абонент в Ольховском районе не отвечает.

- Как не отвечает? - вырвалось у Лены.

- Могу соединить с другим номером. Говорите, с каким?

- Другого нет...

- Что делать с заказом? Снимать?

- Можно повторить? Через полчаса?

- Хорошо, я повторю.

Послышались гудки. Лена стояла в растерянности, продолжая прижимать трубку к уху. Она не знала, что и думать. Почему нет дома даже Златы Леонидовны?

- Леночка, не переживайте, - сочувственно сказал профессор. - Пойдемте к гостям... Отвлечетесь...

- Да-да... Сейчас... Вы идите, Валерий Платонович, - кивнула Лена, кладя трубку на рычаг.

- Я буду ждать, - улыбнулся Скворцов-Шанявский, покидая кухню.

Лена едва сдерживалась, чтобы не разрыдаться. Она была почти уверена: все это неспроста. Заговор... Против нее...

Колчин включил магнитофон и прибавил громкость телевизора. Все уставились на экран. Новогоднее представление было на редкость неинтересным. Но другого развлечения не было.

Опять зазвонил телефон. Лена взяла трубку.

- Ольховку заказывали? - спросила телефонистка.

- Да, да! - заволновалась Лена.

- Номер опять не отвечает... Что будем делать?

- Повторите, пожалуйста. Через полчаса.

- Хорошо.

Все напряженно смотрели на Лену. Ей стало неловко и стыдно перед гостями.

- Гуляют, наверное... В деревне принято ходить из дома в дом, произнесла она натянуто-весело. - Как насчет чая?

- С удовольствием, - потер руки профессор.

Другие тоже охотно согласились.

Ярцева попросила Людмилу помочь ей, и, когда они зашли на кухню, закрыла дверь поплотнее.

- Твой Петя весь кипит, - сказала она негромко.

- Ой, беда с ним! - вздохнула Колчина. - Каждый раз одно и то же! Ну потанцевала разок с другим, так что с этого?

- Ладно, ладно... Не дразни его...

Потом смотрели телевизор, пили чай. Пироги хозяйки шли на "ура".

Федор снова включил магнитофон и пригласил Орысю танцевать. Эрик встал, хотел подойти к Людмиле, но Колчин неожиданно заявил, поднимаясь:

- Лена, спасибо огромное за угощение...

- Как, уже уходите? - удивилась она.

- Ты же знаешь, мама там одна. И Гришка что-то капризничал. Неважно себя чувствовал, - объяснил Петр, глядя в сторону.

Люда поджала губы. Всем стало неловко.

- Да и мне пора, - сказала Орыся. - На вокзал.

- Мы вас подбросим, - отозвался профессор.

- И вы тоже? - огорчилась хозяйка.

- Пора и честь знать, - улыбнулся Скворцов-Шанявский.

Все гурьбой повалили в прихожую.

Лена тоже оделась: решила спуститься вниз, проводить гостей. Федор бросился в кухню и вернулся со своим портативным телевизором.

- Орыся, возьмите, - произнес он взволнованно. - На память.

- Нет, нет, нет! - замахала она руками.

- Прошу!.. Я сам сделал... - растерянно умолял инженер.

- Нехорошо обижать, - заметил профессор с улыбкой. - Человек предлагает от всей души.

- Прямо не знаю... - зарумянилась Орыся.

Воспользовавшись нерешительностью женщины, Федя сунул подарок в ее кошелку.

"Крепенько зацепило парня", - подумала Ярцева.

С этой своей игрушкой Гриднев никогда не желал расставаться, даже когда приятель Глеба предложил за нее триста рублей.

Перед самым уходом зазвонил телефон. И опять - междугородная. Телефон в Ольховке не откликался. Лена в сердцах сняла заказ.

В лифт все не поместились. Первыми уехали Колчины, попрощавшись наскоро. Потом спустились остальные.

У подъезда стояла новенькая черная "Волга" с московским номером. Сиденья были обтянуты красной кожей, на щитке с приборами имелся телефон.

Орыся с неожиданной нежностью поцеловала Лену.

- Спасибо, Леночка! Душу у вас отогрела.

- Да что там... Мало посидели, - смутилась Ярцева, удивляясь словам гостьи.

- Будете в Трускавце, обязательно заходите. Адрес...

- Я дам Глебу, - сказал Эрик.

Федя потянулся к Орысе прощаться, но профессор спросил:

- Разве вы не поедете с нами?

- С удовольствием, - обрадовался Гриднев.

Бухарцев сунул Лене руку:

- Повидаемся в Москве. Давай к нам в столицу с Глебом...

- Спасибо, спасибо, - закивала Лена.

Скворцов-Шанявский поцеловал ей руку и загадочно улыбнулся.

- Вы подарили мне очаровательный вечер, Леночка, - проговорил он с чувством.

- Мне очень приятно, если это так, - сказала Ярцева.

Профессор со спутниками сели в машину. Они махали ей руками, Лена отвечала. До тех пор, пока автомобиль не свернул за дом.

Она поднялась к себе. Глядя на праздничный стол, где оставалось еще много еды, подумала, что лучше бы позвала подруг с работы. Было бы непринужденно, весело, девчонки воздали бы должное угощению. Да и не разбрелись бы так рано.

Лена стала убирать со стола. Забила холодильник, часть блюд определила на балкон. Потом перемыла посуду, расставила все по местам. И когда вся квартира была прибрана, сердце сжала невыносимая тоска. Праздник отгорел как свеча. Остался оплывший огарок кратковременного, так и не состоявшегося счастья. Еле сдерживая слезы, Лена прошла в спальню, сняла халат, достала ночную рубашку, еще новенькую, в целлофановом пакете - подарок матери. Мягкая невесомая ткань ласкала тело.

- Для чего это все? Для кого? - шептала Лена, глядя в зеркало.

Жалость рвала душу. Жалость к себе, за свои неоправдавшиеся желания. Снова накинув халатик, она пошла на кухню. Взяла из оставленной кем-то пачки сигарету, закурила. Второй раз в жизни. Дым саданул горло, но вместе с ним входило какое-то странное успокоение, перед глазами поплыло...

И вдруг - дверной звонок. Лена побежала в прихожую, уверенная, что сейчас увидит Глеба.

На пороге стоял Скворцов-Шанявский.

- Ой! - воскликнула она, запахивая полы халата. - Извините, я уже...

- Это вы меня извините, - смущенно проговорил профессор. - Примете?

- Пожалуйста! - пропустила его в квартиру Ярцева. - Я переоденусь...

- Нет-нет! Не надо... Я, собственно, на пару минут. Что Глеб? спросил он озабоченно, снимая пальто.

Лена развела руками, мол, все так же.

- Он мне так нужен, - сказал Валерий Платонович, приглаживая обеими руками волосы.

- Я все еще надеюсь, позвонит, - грустно сказала Лена и спросила: - Ну как, проводили?

- Да-да, - ответил профессор, направляясь за Леной в комнату. Посадили в вагон. Ваш Эдисон остался. Мне кажется, Орыся сразила его наповал.

- А Эрик где?

- По-моему, уже спит, - улыбнулся профессор. - Понимаете, Леночка, мне показалось, что вам было грустно оставаться одной. Или я ошибаюсь? Скворцов-Шанявский внимательно посмотрел на нее.

- Спасибо, что вернулись, - смущаясь, но все же выдержав этот взгляд, ответила хозяйка.

Валерий Платонович взял ее руку и запечатлел на ней поцелуй.

- Чай, кофе? - предложила Лена.

- Что вы! Обкормили, опоили... Если разрешите, немного музыки?.. Негромко?

- С удовольствием, - поднялась было Ярцева, но профессор опередил ее.

Он нажал клавишу кассетника и чуть приглушил звук. Заиграла музыка, на которой прервалось их общее сидение. Играл один из модных западных ансамблей. Мелодию разобрать было трудно, но звуки, раздававшиеся из колонок, возбуждали чувственность. Хрипловатый голос не то мужчины, не то женщины модулировал, придыхал, словно исполнитель был в любовном экстазе.

Скворцов-Шанявский протянул Лене обе руки. Она встала, и он медленно повел ее в танце, все сильнее и сильнее прижимая к себе. И опять она почувствовала его волнение, как тогда, в первый раз. Волнение партнера передалось и ей.

- Молодые думают, что они умеют любить, - говорил Валерий Платонович, почти касаясь губами ее уха. - Но пожилые любят тоньше и глубже... Боже мой, Леночка, вы даже не можете себе представить, сколько в вас обаяния, женственности!

- Да? - почему-то шепотом спросила она.

- Поверьте, - тоже тихо продолжал Скворцов-Шанявский. - Почему я не встретил вас лет тридцать назад!

- Меня просто-напросто еще не было! - улыбнулась Лена, которой хотелось, чтобы он говорил и говорил, глядя на нее завороженными глазами.

У нее кружилась голова. Оттого, что такой человек (профессор! Из Москвы!) дарит ей свое внимание и влюбленность.

- Милая, чудная! - ласкал ее взглядом Валерий Платонович. - Вы - мой последний взлет! Что я могу для вас сделать? Что? Просите, что угодно!

- Ничего мне не надо! - смеялась Лена. - Ни-че-го-шень-ки!

- У меня сердце разрывается, что вы страдаете из-за тех безделушек, которые у вас украли! Боже мой, да вы... да вы... - он замолчал, не находя слов.

- Шут с ними! - отмахнулась Ярцева. - Я больше переживаю из-за того, что папа с мамой узнают! Это для них такой удар!

Музыка кончилась.

- Насколько я понял, это был гарнитур? - спросил профессор.

- Да, - кивнула Лена. - Остался только перстень.

- Можете показать?

- Пожалуйста.

Она пошла в спальню, профессор - за ней. Лена достала из трельяжа футляр с монограммой.

Скворцов-Шанявский долго рассматривал кольцо, вертел им так и этак.

- Изумительно! - наконец выговорил он. - Изумительно! Старинную работу сразу видно. Леночка, у меня в Москве есть ювелир. Мастер высочайшего класса! Художник! Скопирует любую вещь! Вы смогли бы подробно нарисовать пропавшие вещи?

- Конечно! - загорелась Ярцева. - Я вообще неплохо рисую. Но зачем рисовать? - Лена достала альбом с фотографиями и нашла снимок, где она снялась в бабушкиных драгоценностях. - Вот...

- Прекрасно! - обрадовался профессор. - Можно, я заберу фото? Приезжайте ко мне в гости, я сведу вас с тем ювелиром.

- Фотографию можете взять, - кивнула она и вдруг спохватилась: - А где я возьму золото, камни?

- Это уж моя забота, - сказал Скворцов-Шанявский, беря ее руку и прижимая к груди.

Из комнаты доносилась музыка. Еще более страстная, чем предыдущая.

- Я не могу принять ваше предложение, - не отнимая руки, сказала Лена.

- Почему же?

- Не могу... Неудобно...

- Это будет счастьем для меня. - Валерий Платонович стал целовать ее руку, поднимаясь все выше, выше, к локтю, плечу, потом надолго приник губами к ее родинке возле уха, где пульсировала, билась жилка.

Как в тумане, слушала Лена его слова, нежные, страстные... В ней бушевал страх вперемежку с желанием, отчего было так жутко и сладостно, что кружилась голова и мир стал терять реальные границы и очертания.

Руки Валерия Платоновича гладили ее грудь, шею. Она почти не помнила, как был снят халат, рубашка. Профессор целовал обнаженное тело и тоже, казалось, терял рассудок...

Собирались безалаберно и суматошно. Вике почему-то все казалось смешным. Она смеялась всему - тому, как Николай Николаевич с охапкой ружей ухнул в снег и долго барахтался, пока не встал с помощью Ярцева-старшего на ноги, хохотала над тем, как Семен Матвеевич перепутал тулупы и все никак не мог влезть в маленький, ее, Викин. Состояние смешливости передалось и мужчинам.

- Наверное, со стороны мы похожи на толпу идиотов, - заметил Глеб.

Заднее сиденье "уазика" занимал лось. Семен Матвеевич взял еще с собой в машину "Джейс Пэрдэй", с которым почему-то не хотел расставаться. Остальные вещи сложили в "Ладу". Рядом с Глебом села Вика, а Вербицкий устроился на заднем сиденье с Диком. Николай Николаевич снова захмелел. Он все норовил обнять пса, которому это явно не нравилось.

Семен Матвеевич махнул сыну рукой: поехали, мол. "Уазик" тронулся с места, Глеб двинулся следом.

- Папа, оставь в покое Дика, - сказала девушка, услышав недовольное ворчание собаки.

- Замолчи! Вы, женщины, ни черта не понимаете! - с трудом ворочая языком, произнес Вербицкий. - Мы сами разберемся... Да, Дикуша?

- Ты же знаешь, он не выносит пьяных. Забыл, что ли, как Дик набросился на Колокольцева?

- А меня Дик любит!

- О господи! - вздохнула Вика и, перегнувшись через сиденье, отстранила отца от собаки.

Вербицкий не сопротивлялся. Он улыбнулся и вдруг запел, безбожно фальшивя:

Когда я на почте служил ямщиком,

Был молод, имел я силенку-у

Последний звук перешел в странное завывание, отчего Глеб и Вика невольно обернулись. И расхохотались. Задрав голову вверх, Дик "подпевал" своему хозяину.

- Молодец! Давай, давай! - подбодрил пса Ярцев.

А тот выдал такую руладу, что Вербицкий замолчал, пораженный.

- Глеб! - вдруг закричала девушка.

Ярцев мгновенно нажал на тормоза. "Лада" проскочила несколько метров по снежной колее, едва не врезавшись в остановившийся "уазик", замерев от него буквально в сантиметре.

Но это обстоятельство, как ни странно, не испугало - тоже вызвало смех.

Семен Матвеевич подошел к машине сына, открыл дверцу.

- Вот что, - сказал он, - махнем-ка через озеро. Сэкономим километров восемь.

- У меня же клиренс*, - возразил было Глеб.

______________

* Клиренс - расстояние между землей и днищем автомобиля.

- Ерунда! Пробьемся!

- А, давай! - решился Ярцев-младший.

Ему не хотелось пасовать перед девушкой. И вообще, состояние - море по колено.

Семен Матвеевич вернулся в "уазик". Из выхлопной трубы вырвался белый дым. "Уазик" резко свернул с дороги и двинулся к озеру. Глеб ехал по его следам.

Вербицкий снова запел. Дик, казалось, только и ждал этого, чтобы опять продемонстрировать свои вокальные способности, что, неизвестно почему, разозлило Николая Николаевича.

- Передразниваешь?! - погрозил он псу. - Уволю!

Вика даже постанывала от смеха. Глеб вытер рукой выступившие слезы.

Берег был крут, и "Лада" сползала вниз под собственной тяжестью.

- Как на санках, - прокомментировала Вика.

Они выкатили на лед. Он был чуть припорошен: ветры сдули снежный наст.

Семен Матвеевич прибавил ходу. Глеб тоже нажал на акселератор. Он включил приемник. Передавали эстрадный концерт.

- Как настроение? - Глеб посмотрел на девушку.

- Чудесное! - весело откликнулась Вика. - Нет, ты посмотри, как здорово! - показала она рукой вокруг. - Белая, белая плоскость и убегающие вперед красные огни! Потрясающий сюжет!

Семен Матвеевич здорово оторвался от них. У Глеба взыграло самолюбие. Он резко прибавил скорость. Расстояние между "уазиком" и "Ладой" быстро сокращалось. Темный силуэт леса на противоположном берегу озера ширился, надвигался, за ним уже было видно слабое зарево электрических огней поселка.

- Минут через пятнадцать - двадцать будем дома! - победно произнес Глеб.

- Это хорошо, - кивнула Вика. - Успеем проводить старый и встретить Новый год. Примета... Как встретишь Новый год, так весь его и проживешь.

Машина Ярцева-старшего была метрах в тридцати. Видимо, Семен Матвеевич решил не уступать.

Глеб еще увеличил скорость.

- Восемьдесят! - крикнул он Вике, указывая на спидометр.

"Лада" наконец нагнала "уазик", обошла его. И хотя лица Семена Матвеевича не было видно, Вербицкий состроил ему "нос", довольно гогоча.

Ярцев-старший не сдавался. Он поровнялся с машиной сына и даже чуть обогнал. Но Глеб снова ушел вперед.

- Ура! - радовалась Вика, перекрикивая музыку.

- Вперед! Не уступать! - командовал Николай Николаевич.

Всех увлек азарт погони. Девушка даже раскраснелась, подзадоривала водителя, то и дело поглядывая назад, чтобы убедиться, не нагнал ли их Семен Матвеевич. И вдруг закричала:

- Стой! Стой, Глеб!

От неожиданности он резко нажал на тормоз. Машину развернуло, она крутанулась вокруг своей оси, прочерчивая фарами круг на льду, и остановилась задком к берегу.

А Вика безмолвно раскрывала рот, тыча пальцем в стекло.

На их глазах освещенный фарами "уазик" медленно, как-то боком, погружался под лед.

Глеб на мгновение оцепенел. Затем рывком распахнул дверцу и выскочил из машины. Он не устоял на ногах от слишком резкого движения и растянулся во весь рост. А когда поднялся, то увидел: машины отца нет. На том месте была черная полынья, и к ней уже мчался Дик длинными прыжками.

Глеб рванулся вперед и снова упал. Поднялся. И вдруг увидел показавшуюся у кромки льда голову отца.

- Держись! - закричал сын на ходу. - Держись, папа! Я сейчас...

Сзади, прерывисто дыша, бежала Вика.

Семен Матвеевич цеплялся за лед, но руки соскальзывали. Дик на брюхе подполз к нему, вцепился в рукав тулупа и стал тащить, упираясь всеми четырьмя лапами в скользкий лед.

Тут Глеб услышал за спиной звук упавшего тела, стон. Он обернулся девушка барахталась на снегу и никак не могла подняться. Это задержало Глеба. Он помог Вике встать, и дальше они побежали вместе.

Семен Матвеевич был уже на крепком льду. Он что-то крикнул, показывая на полынью. А вот дальнейшее никак не укладывалось в голове: Ярцев-старший сбросил тулуп и... нырнул в черную дыру.

- Куда! - вырвалось у Глеба. - Ты с ума сошел! Зачем?! - Но было уже поздно.

Они остановились метрах в двух от полыньи, не отрывая от нее глаз. Дик метался вокруг кромки изломанного льда и лаял.

- Что случилось? - донесся голос Вербицкого.

Он пробирался к ним, падая и поднимаясь снова. Но Глебу и Вике было не до него. Они напряженно вглядывались в темную воду, на которой плавали куски льда.

Проходили секунды, минуты, а Семен Матвеевич не появлялся.

Ожидание становилось нестерпимым. Глеб вдруг понял, надо что-то предпринимать, и как можно скорее...

- Вы что же... - тяжело отдуваясь, добрался до них Вербицкий и буквально повис на дочери. - Бросили... меня... одного...

- Не видите? - закричал Глеб, показывая на полынью. - Отец там! - И метнулся к "Ладе", бросив на ходу: - Трос надо, трос!

Он не помнил, как добрался до машины, как добежал назад с тросом для буксировки. Вернувшись, Глеб увидел стоящих на том же самом месте Вику и ее отца. Оба были как в столбняке. Смотрели и ждали... Вдруг Дик сел на снег, задрал морду и завыл.

И тут до Глеба дошел весь ужас случившегося. Он понял, что отец уже не вынырнет из этой темной холодной воды.

- В деревню! - принял он решение. - Скорее!

Онемевшая Вика закивала, размазывая по лицу текущие без остановки слезы. Глеб подхватил ее отца, почему-то испугавшись, как бы он тоже не угодил в полынью, и потащил к "Ладе". Николай Николаевич не сопротивлялся. Дик, переставший выть, понуро плелся рядом.

"Почему он снова полез в воду? Почему? - билось в голове у Глеба. - И откуда взялась эта проклятая полынья?.. Господи, ведь и мы могли угодить в нее!"

От этой мысли у него между лопаток пробежал холодок.

Запихнув Вербицкого, которого все еще шатало не то спьяну, не то от переживаемого, на заднее сиденье, куда уже запрыгнул Дик, Глеб сел за руль. Как только за Викой захлопнулась дверца, он завел двигатель и развернул машину. Берег был пологий, но "Лада" буксовала, с трудом преодолевая метр за метром, пока наконец не выбралась на дорогу. И тут Ярцев поддал газу.

Летели назад выхваченные светом фар стволы деревьев, машину то и дело заносило на поворотах, но Глеб не сбавлял скорость. Разболелась голова. Он вдруг вспомнил разговор о тулупах, древнегреческой трагедии.

"Накликал-таки я беду, - подумал он. - Вот и сыграли трагедию. По-русски".

- Мы куда? - донесся с заднего сиденья хриплый слабый голос Вербицкого.

- В совхозную контору. Надо же сообщить!.. В милицию, "скорую"...

Николай Николаевич промычал что-то нечленораздельное.

"Лада" выскочила на главную улицу поселка. Во всех домах светились окна, играли разноцветными огнями елки. Но особенно нарядно выглядела площадь перед дирекцией совхоза. На здании мерцали огромные буквы "С наступающим Новым годом!". Высокая лесная красавица сверкала игрушками и золотой канителью. На ней вспыхивали, пробегая от низа до верха, зеленые, красные, синие и желтые огни. Вокруг елки веселилась молодежь. Было много ряженых. Из невидимого репродуктора гремела зажигательная музыка.

Глеб остановился, заглушил мотор, открыл дверцу и опустил на землю ногу.

- Ты скоро? - жалобным голосом спросил Вербицкий.

- Не знаю, - сказал Глеб, потому что действительно сам пока не знал, к кому идти, кого искать, и попросил: - Николай Николаевич, до батиного дома сто метров... Вы идите с Викой... Скажите Злате Леонидовне... А я... Словом, как только сделаю все, что надо, приеду.

- Хорошо, хорошо, - согласился Вербицкий.

- Найдете? - обратился Глеб к Вике, не очень полагаясь на ее хмельного отца.

Девушка закивала. Покинули машину все, включая Дика. Вербицкие с собакой направились в переулок, а Глеб пошел сквозь веселящийся хоровод сельчан, вспомнив, что рядом с дирекцией живет председатель исполкома сельского Совета. Они с отцом как-то заходили к ней. Властная пожилая женщина с орденской планкой на платье. Звали председателя Надеждой, а отчество Глеб не запомнил.

Кто-то выстрелил в него из хлопушки, обсыпав разноцветным конфетти. Глядя на радостные, раскрасневшиеся лица, Глеб вдруг отчетливо представил себе безжизненное тело отца там, на дне холодного озера. Ему нестерпимо захотелось куда-то убежать, спрятаться, как он делал это в детстве, столкнувшись с какой-нибудь бедой.

Девушка в маске лукавой лисички схватила его за руку, крутанула в танце. Глеб вырвался и побежал.

"Какой-то кошмар!" - мелькнуло у него в раскалывающейся от боли голове.

Он завернул за угол здания дирекции, торкнулся в знакомую калитку. Она была не заперта. Большой сруб с узорчатыми наличниками и коньком на крыше тоже горел всеми окнами. Глеб поднялся на крыльцо, постучал в двери.

Открыла хозяйка. В торжественном платье и фартуке. Через отворенную в комнату дверь был виден праздничный стол с гостями. Пахло пирогами, винегретом, солениями.

- Еще гость, - приветливо произнесла председатель, вглядываясь близорукими глазами в Глеба. И, узнав, обрадовалась. - А, сынок Семена Матвеевича!.. Ну, с праздником! Проходите...

- С праздником, - машинально ответил Глеб и поспешно сказал: Понимаете, отец... В общем...

- Ну, что отец? - нетерпеливо произнесла хозяйка.

- Утонул, - выдохнул Глеб.

- Как? - вырвалось у женщины. - Где?

- На озере... В машине... Под лед.

- Постой, постой, - властно приказала хозяйка, - зайди-ка. - А в комнату, где загремела музыка, крикнула: - Тише там!

Глеб зашел в сени, сбивчиво рассказал о случившемся.

- По озеру? На машине?! - всплеснула руками председатель исполкома. Как же так? Ведь там лед вырубают для совхозного холодильника и частных погребов!.. Он же сам место указал... Как же это?!

Из комнаты вышел встревоженный мужчина.

- Ты чего, Егоровна, шумишь? - спросил он.

- Ой, горе, горе! - заплакала Надежда Егоровна. - Семен Матвеевич в прорубь угодил! - Забыв снять фартук, она накинула шубу, вязаный платок и толкнула входную дверь, бросив на ходу: - Не ждите меня, Кузьма...

Здание исполкома находилось через два дома. Там Надежда Егоровна засела за телефон.

А в это время Вербицкий с дочерью нерешительно топтались у входа в ярцевский особняк. Тяжкое бремя выпало на их долю - сообщить Злате Леонидовне о смерти мужа. Какие слова найти, как подготовить?..

Наконец решились, вошли.

Их встретил запах ванили, корицы, жарившегося в духовке мяса с чесноком и специями.

- Ну, молодцы! - бросилась навстречу хозяйка в длинном сверкающем платье с люрексом, с красивой высокой прической. - Я уж боялась, что опоздаете... Думала...

Она осеклась, переведя взгляд с Вики на ее отца, затем на открытую дверь.

Вербицкие молчали.

- Что?.. Что случилось? - спросила Злата Леонидовна. - Говорите же! Ну!

Девушка не выдержала. Зарыдав, она чуть ли не упала на руки Злате Леонидовне. Та, не сводя расширенных глаз с Николая Николаевича, прохрипела:

- Где Семен?

- Беда, Злата... - выдавил наконец из себя Вербицкий. - Мужайся... Семен там, на озере... Словом, погиб... Глеб поднимает людей.

У Ярцевой задрожали губы, изо рта вырвался какой-то клекот. Она стала оседать. Николай Николаевич едва успел подхватить ее. Вместе с дочерью он втащил впавшую в беспамятство женщину в комнату и уложил на диван рядом со сказочно убранной елкой и праздничным столом, заставленным всевозможными яствами, бутылками шампанского и белоснежными конусами накрахмаленных салфеток у каждого прибора.

Глеб потерял ощущение времени. В сельисполкоме то и дело хлопали двери, заходили и выходили какие-то люди. Он забился в уголок кабинета и отчужденно наблюдал за этой суетой. И еще жадно пил тепловатую воду из графина, обнаруженного рядом, на тумбочке. Непрестанно звонил телефон. Надежда Егоровна отвечала четко, коротко.

Вдруг она положила ему на плечо руку.

- Поехали, Глебушка, - ласково сказала Надежда Егоровна.

Он покорно вышел за ней на улицу, где их поджидал лейтенант милиции на мотоцикле с коляской.

- У меня машина, - предложил было Ярцев, но председатель вздохнула и уселась в коляску.

- Куда тебе за руль. На версту перегаром несет...

Глеб взобрался на заднее сиденье.

Расступились люди, стоявшие возле исполкома, лейтенант медленно выехал на главную улицу и там уже прибавил газу. Ледяной воздух щипал за щеки, лез за ворот, в рукава тулупа, вышибал из глаз слезы. Глеб чувствовал, как от холода коченеют губы, скулы. Правда, головная боль стала медленно отступать.

Если бы Глеба спросили, за сколько они домчали до места, он не смог бы ответить. Показалось - в считанные минуты. Когда мотоцикл подъехал к озеру, Глеб удивился количеству машин и людей, сгрудившихся на берегу. Но что поразило больше всего - вертолет на небольшой полянке, по краям которой догорало три костра.

Они слезли с мотоцикла, Глеб отметил про себя: машина скорой помощи, небольшой старенький автобус, рафик с надписью "Милиция", милицейский "уазик" и черная "Волга".

"Когда они все успели? - подумал он, замедляя шаг по мере приближения к чернеющей во льду рваной дыре, через которую уже было положено несколько толстых досок.

Человек шесть-семь стояли ближе всего к полынье, четверо из них - с погонами.

- Участковый инспектор лейтенант Зубарев! - откозырял привезший Глеба и Надежду Егоровну милиционер плотному мужчине в папахе.

Тот кивнул и... шагнул к Ярцеву. Глеб даже не успел удивиться, как генерал Копылов - а это был он - положил ему руку на запястье, сжал и скорбно произнес:

- Глеб... Как же так?..

Голос генерала дрогнул.

- Дайте побольше света! - скомандовал высокий мужчина в каракулевой шапке-пирожке. - Паша, подгони машину, - попросил он кого-то.

Тут только Глеб обратил внимание, что фары почти всех автомобилей направлены на полынью. Этот самый Паша бросился к "Волге", включил фары, завел двигатель и направил свет на дыру во льду.

Вдруг из воды показалась голова, обтянутая сверкающим капюшоном, с маской для ныряния. Глеб понял, что это аквалангист. Тот помахал рукой и снова исчез. Люди двинулись ближе к полынье. Скоро из нее показались уже два аквалангиста. Молниями засверкала вспышка фотоблица.

У Глеба перехватило дыхание. Аквалангисты вытащили на доски его отца.

Слипшиеся мокрые волосы закрывали лицо Семена Матвеевича. На голове обнажилась круглая, неестественно белая плешь, которую он так тщательно маскировал при жизни.

Ноги у Глеба стали ватными, лоб покрылся испариной.

"Что это у него в руках?" - удивился он и, приглядевшись получше, увидел ружье - любимый отцовский "Джейс Пэрдэй".

Семен Матвеевич намертво вцепился обеими руками за ствол.

У Глеба все поплыло перед глазами. Чьи-то руки поддержали его, повели прочь. Как сквозь вату, слышал он отдельные фразы:

- Ремень зацепился за ручку дверцы "уазика"...

- Какую ручку?

- Изнутри...

И женский голос: "Осторожно! Несите сюда, на брезент!"

Глеба усадили в салоне "скорой помощи". Что-то едкое, острое ударило в нос. Нашатырь...

- Дыши, парень, дыши, - сказал ему немолодой мужчина в белом халате. Лучше станет.

Он не выходил из машины, когда приехал огромный кран, не видел, как при помощи его тащили из озера отцовский "уазик", который появился из воды вверх колесами; как обнаружили машину на дне, так и зацепили тросами. Когда автомобиль коснулся берега, его перекосило от удара. Одна из задних дверц открылась, и на снег вывалилась туша лося.

Снова замелькала фотовспышка...

- ...Пришел в себя? - заботливо спросил Игнат Прохорович.

Глеб слабо кивнул и вылез из "скорой". Генерал тут же усадил его в "Волгу", где уже был на заднем сиденье один человек, и сам пристроился рядом. Машина тронулась. Возле водителя восседал высокий мужчина в каракулевой шапке. Он кинул на Глеба быстрый взгляд, но ничего не сказал.

- Где Николай Николаевич? - спросил вдруг Копылов.

- В батином доме, - ответил Глеб, удивляясь, откуда генералу известно про Вербицкого.

По дороге в машине ни слова не было сказано о происшествии. Речь зашла о том, что в этом году большие снега и по весне непременно случится паводок, который может натворить много неприятностей, и что в районе уже создана паводковая комиссия.

"Волга" подъехала к исполкому, следом за ней - милицейский "уазик" и мотоцикл участкового инспектора. Когда они зашли в здание, первым, кого увидел Глеб, был отцовский шофер Рудик, сидевший на стуле в коридоре. При виде людей в милицейской форме он поднялся, теребя в руках папку.

Высокий мужчина в каракулевой шапке был прокурор района Кулик, а человек, сидевший рядом с Ярцевым в "Волге", - следователь прокуратуры района Голованов. На месте происшествия присутствовал также начальник Ольховского РОВДа Жихарев. Решено было провести допрос всех, кто мог сообщить что-либо о трагедии на озере. Вот почему и был вызван шофер погибшего директора. Вербицкого тоже пригласили в исполком, все три комнаты которого заняли работники милиции и райпрокуратуры. Вика осталась дома, так как все еще была в шоке и не могла говорить.

С Глебом беседовал Жихарев. Вербицкого допрашивали следователь Голованов и прокурор Кулик. На допросе присутствовал генерал Копылов. Расположились в комнате председателя. Игнат Прохорович сидел в шинели: озяб на озере. Николай Николаевич выглядел ужасно: отекшее лицо, набрякшие мешки под глазами, руки ходили ходуном. Генерал чувствовал себя неловко. Вспоминал те времена, когда он, еще полковник, заместитель начальника областного управления внутренних дел, заходил в необъятный кабинет председателя облисполкома с докладом. Иной раз приходилось выслушивать и резкий выговор: Вербицкий бывал несдержан и мог так отчитать - только перья летели. Ни Кулика, ни Голованова в их краях тогда еще не было.

И вот теперь Николай Николаевич сидел перед ними совершенно растерянный, подавленный, жалкий и старался ни на кого не смотреть.

Заполнив анкетные данные, следователь приступил к существу дела.

- Расскажите, что произошло на Верхнем озере? - задал он первый вопрос.

Вербицкий поежился, откашлялся.

- Даже не знаю, с чего начать...

- Давайте с того, как вы приехали в совхоз "Зеленые дали". Когда, кстати? - Голованов был подчеркнуто вежлив. Наверное, все-таки действовало положение допрашиваемого.

- Вчера утром, - глухо ответил Вербицкий.

- По делам службы?

- В Средневолжске я в командировке. А здесь, собственно, не совсем...

Он говорил медленно, словно цедил каждое слово.

"Тщательно взвешивает", - подумал генерал Копылов.

- Извините, если можно, поточнее, - настаивал Голованов. - Посещение Ольховского района предусматривалось вашей командировкой?

- В праздники человек волен распоряжаться своим временем, - не смог сдержать своего раздражения Николай Николаевич.

- Вчера был рабочий день, - заметил следователь. - Ну, хорошо, смилостивился он, видя, что этот вопрос для допрашиваемого весьма щекотлив. - Чем вы занимались тридцать первого декабря?

Путаясь и сбиваясь, Вербицкий рассказал, что, мол, поохотились, немного отдохнули и затем поехали в совхозный поселок.

- Выпили? - спросил следователь.

Вербицкий промолчал.

- Ярцев употреблял спиртное? - несколько изменил постановку вопроса Голованов.

- Было, - кивнул Вербицкий и добавил: - А что в этом такого? Новый год...

- Что же, он пил в одиночку? - чуть усмехнулся следователь.

Отпираться было глупо: видок у Николая Николаевича был еще тот, сам за себя говорил.

- Я ведь не за рулем, - пожал плечами Вербицкий.

- И много приняли?

- Имеет ли это значение? - чуть ли не со стоном произнес Вербицкий.

- Имеет, Николай Николаевич, имеет, - сказал следователь. - Будь Ярцев трезвый, может, и не случилось бы несчастья. Вы ехали на двух машинах, не так ли? Кто в какой находился?

Николай Николаевич рассказал, стараясь быть предельно кратким. Разумеется, о гонках по льду и других подробностях он умолчал.

Особенно мучительно было Вербицкому рассказывать о самом происшествии. Он почти ничего не видел и не помнил. Радостные крики дочери и Глеба, песни, что он распевал под аккомпанемент Дика, пустая полынья... Смутные отрывки... И, чтобы как-то выкрутиться, пояснил:

- Знаете, в машине я задремал. Весь день бродил по лесу с ружьем, устал. Ну, еще рюмочка коньяку. Словом, сморило.

- Да, насчет охоты, - словно вспомнив что-то, спросил Голованов. - Кто получил лицензию на отстрел лося, вы или Ярцев?

У Вербицкого похолодело внутри. Выручило его то, что в комнату заглянул начальник РОВДа.

- Извините, товарищи, - сказал он. - Приехала судмедэксперт, и если есть вопросы...

- Да, да! - ответил молчавший до сих пор райпрокурор. - Есть.

- И у меня, - поднялся следователь.

Они прервали допрос и вышли, сказав, что минут на десять.

Генерал снял шинель: согрелся. Прошелся по кабинету.

- Слушай, Игнат Прохорович, - провожая его глазами, хмуро произнес Вербицкий. - Видишь, что этот парень делает?

Копылов остановился возле него.

- Обыкновенное дело - выясняет, - ответил генерал со вздохом.

- Он же меня под монастырь подводит! - воздев руки вверх, трагически сказал Вербицкий. - Неужели не понимаешь, куда он клонит? Вопросики-то какие, а?! Он понавешает на меня такого...

- Но ведь было, да? - снова вздохнул Копылов и сам же ответил: - Было. Ты не скажешь, так этот шофер Матвеича... - Копылов не замечал, что обращается к Вербицкому на "ты", а прежде они всегда были на "вы". Наверное, потому, что так начал сам Вербицкий.

- Шофер не видел, как мы... - поспешно произнес Николай Николаевич и замолчал.

- Глеб даст показания. И потом - вскрытие. Анализы. Тут уж ничего не поделаешь, пьянка налицо.

- Но неужели нельзя избавить меня от всего этого? Ты же генерал! Хозяин области! - В голосе Вербицкого явно звучали просительные нотки. Слышь, Игнат Прохорович, скажу тебе по секрету... Да, собственно, это уже никакой не секрет. Меня ведь почти утвердили... заместителем министра. Сам понимаешь: связи, возможности. А друзей я не забываю, - многозначительно посмотрел он на Копылова.

- Не те слова говоришь, - покачал головой генерал. - Не те. Времена, брат, переменились. Ой, круто переменились. Тебе, в Москве, это, наверное, еще лучше известно, чем мне.

- Ну что я такого натворил, что? И почему этот мальчишка-следователь позволяет?.. - начал кипятиться Николай Николаевич. - В конце концов, я могу сейчас снять трубку и прямо к первому секретарю обкома! Действительно!.. - накручивал он сам себя.

- Твое право, - пожал плечами генерал. - Смотри, не сделай хуже. В декабре у нас в Средневолжске был зампред госкомитета. В Плёсе остановился. Ну и крепко... - Копылов щелкнул себя по воротнику. - Тоже хватался за телефон. И где теперь этот залетный? На пенсию проводили. Без всякой благодарности за многолетний самоотверженный труд. Так что подумай.

Вербицкий сник, еще больше сгорбился.

- И скажи честно, - негромко спросил генерал, - лицензия на отстрел имелась?

Это была последняя капля.

- Какой черт лицензия! - простонал Вербицкий. - Дернула же меня нелегкая потащиться сюда! Поохотился, ничего не скажешь! Отдохнул, называется, душу отвел. Но кто мог подумать? Кто?! Как я мог, стреляный воробей?..

- Во-во... Эх, кабы знать, где упасть, да соломки бы припасть, покачал головой Копылов.

- Игнат Прохорович, - взмолился Вербицкий. - Ну сделай что-нибудь!

- Дорогой Николай Николаевич, как? Прокуратуре я не указчик. Она сама осуществляет надзор за милицией. Подумай, ты же тертый калач, отлично видишь, что происходит в стране. Ведь крыть нечем! Да еще лось. Браконьерство!

Он не договорил: вернулись Кулик и Голованов.

Снова посыпались вопросы, и каждый для Вербицкого - как нож в сердце.

Глеб не спал, а словно находился в обмороке. Утром он разлепил глаза, разбитый, с тяжелой головой, с трудом соображая, где находится. На потолке - лепнина, тяжелая люстра. Напротив - во всю стену - полки с книгами.

Кабинет отца... Глеб лежал на диване в брюках, рубашке и носках, под шерстяным пледом. В сознании медленно всплывали картины, которые проходили перед глазами, словно прокрученная задом наперед кинолента. Стоп-кадром застыла самая страшная: мокрая голова бати на снегу с растрепанными волосами и белой-белой плешью.

Впервые Глеб столкнулся со смертью так близко, можно сказать, глаза в глаза.

С тех пор как он себя помнит, в прозрачные и звонкие, как хрусталь, детские годы, в пору юношества, для Глеба оставалось непреложным, что окружавшие его люди - отец, мать, брат Родион - будут всегда. Они даны ему вместе с этим миром, с воздухом, которым он дышит, с солнцем, которое всходит и заходит каждый день. Конечно, кто-то умирал, но то были посторонние, не из его вселенной... И вот она дала трещину, в которую было жутко заглянуть. Там таилось ничто, небытие. Как объяснить и понять их? Для чего это?

Древние говорили: мементо мори. Помни о смерти... Но зачем о ней помнить, если ум наш отказывается представить, что это такое?

Помнить можно вкус еды, прикосновение к женщине, горечь обид и поражений, радость желания и победы...

И вот он прикоснулся к тому, что поколебало незыблемость устоев всех его представлений.

За окном падал медленный печальный снег. Небо было низкое, серое. Глеб посмотрел на часы - начало двенадцатого. Прислушался - дом словно вымер.

"Где Злата, Вербицкие?" - подумал Глеб и вспомнил, что сегодня первый день Нового года. Зловещими показались ему слова Вики, которые она произнесла в мчащейся по льду "Ладе": как встретишь год, таким он и будет...

"Нет, нет!" - старался прогнать от себя эти мысли Глеб.

Он встал, надел туфли, пиджак, пригладил рукой волосы. На солидном письменном столе лежали очки Семена Матвеевича. Глеб застонал: еще долго будут вещи напоминать о том, кого уже нет.

Он спустился по лестнице в холл. Из кухни тянуло запахом свежесваренного кофе. Он на минуту задержался, пытаясь подготовиться к встрече с мачехой, хотя, в общем-то, не представлял, как вести себя с ней, что говорить.

- Глеб, дорогой мой, любимый! - бросилась к нему на шею Лена, осыпая поцелуями щеки, губы, глаза. - Я с тобой! Я здесь! Бедненький, золотой ты мой!..

Лицо у жены было мокрое от слез, рот пах кофе и сигаретой.

- Ты?.. Откуда? - проговорил ошарашенно Глеб. - А где Злата, Николай Николаевич, Вика?

- Я одна... Садись, садись, миленький, - схватила его за руку Лена, усадила рядом и не выпускала из своих ладоней его руки. - Господи, я как узнала - ужас! И почему я не была рядом в это время?

- Так где же все? - перебил Глеб ее излияния.

- Злата Леонидовна вышла. А Вербицких я не видела... Понимаешь, утром позвонила Зинаида Савельевна, ну, жена генерала, говорит: "Сейчас приеду за тобой, собирайся"... У меня просто все оборвалось внутри, подумала: что-то случилось с тобой. А она - папа погиб... Приехала за мной с Калерией Изотовной и Родионом...

- Они здесь?

- Да здесь, здесь, у соседки... Очень хорошая женщина. - Лена замялась. - Понимаешь, они не захотели идти в этот дом. Ни в какую!

Глеб отлично понимал, почему мать и брат не желали переступить порог этого особняка. Гордость! Они всегда были такие, непримиримые...

Но то, что рядом самые близкие ему люди, как-то успокаивало. Тоска одиночества, которую он ощутил при пробуждении, рассеялась.

- Хорошо, что ты приехала, - сказал Глеб, чувствуя прилив нежности к жене.

Она прижалась к нему, всхлипнула.

- Я не дала тебя будить, - утирая слезы кулачком, словно ребенок, сказала Лена. И вдруг ужаснулась: - Миленький, у тебя жуткий вид! Поешь, выпей кофе... Я приготовила...

- Какая еда! - скривился Глеб. - Кофе - еще куда ни шло...

Только он пригубил обжигающий ароматный напиток, как послышался звук открываемой двери, быстрые шаги, и на пороге появилась Копылова. Заплаканная, в черной косынке на голове.

Зинаида Савельевна говорила какие-то слова сочувствия, соболезнования, и Глеб подумал, что к этому тоже надо привыкать.

- Мать с братом ждут тебя, - печально сказала Копылова. - Пойдем?

- Да, да, - суетливо поднялся Глеб, забыв про кофе.

- Эх, люди, люди! - вздохнула Зинаида Савельевна, непонятно на что сетуя.

У соседки, тети Полины, в чисто прибранной и по-сельски жарко натопленной комнате Глеба встретила мать. Вся в черном, высокая, стройная не по своим годам, она молча поцеловала сына в лоб, камнем положив на его сердце слова:

- Остались мы, Глебушка, без отца...

И он понял, что она до сих пор любит его.

"Господи, сколько же вынесла страданий эта женщина при жизни бати, подумал сын. - А вот надо же, приехала сразу".

Родион поднялся со стула какой-то неуклюжий, неловко обнял брата, похлопал по плечу, но ничего не сказал.

Они ни о чем не расспрашивали, вероятно, подробности уже узнали от тети Полины. В деревне все всё знают...

Родион подал брату знак выйти в другую комнату. Вышли.

- Это самое... - мялся Родион. - Когда похороны?

- Понятия не имею, - признался Глеб. - Она решает...

- Ясно, - кивнул брат, понимая, что она - это Злата Леонидовна. - Ну и ситуация, - почесал он затылок. - Здесь, что ли, похоронят?

- Тоже не знаю... Впрочем, скорее всего здесь.

- Та-ак, - протянул Родион. - Надо обмозговать... Да ты садись. - Он усадил брата, сел сам и о чем-то задумался.

Из другой комнаты доносился разговор женщин. Вернее, больше говорила хозяйка, тетя Полина.

- ...Я так думаю, теперича Злате тут делать нечего. К деревне она не приспособленная... Да и в таком дому одной... На отоплении разоришься. Правда, к нам газ тянут, но когда это будет, бог знает... В городе жить легче. Удобства все, магазины... Говорят, у Семена Матвеевича в Средневолжске в нескольких сберкассах деньги лежат, да?

- Не интересовалась, - послышался усталый голос матери. - Все, что есть, - было его.

- Бедная Злата, - продолжала соседка, - дай бог ей в городе устроиться неплохо... И бабонькам нашим облегчение будет: детишек наконец пристроят.

- При чем здесь детишки? - спросила Зинаида Савельевна.

- Яслей в совхозе не хватает... Дом-то ихний под ясли строили, да Злате шибко понравился. Ведь Семен Матвеевич, царство ему небесное, хотел вселиться в другой, а она настояла...

Глебу откровения простой женщины рвали душу. Родион, однако, прислушивался с интересом.

- Две тысячи четыреста рублей заплатили за дом, - продолжала хозяйка, - а он стоит все пятнадцать, а то и двадцать тысяч...

Калерии Изотовне наверняка неприятно было слушать эти сплетни, и она перебила тетю Полину:

- Вы уж извините, Полина Никаноровна, у человека горе, а вы о чем-то не о том говорите...

- Верно, дорогая... Плету, старая, не соображая...

Женщины перешли на нейтральную тему, а Родион продолжал:

- Ты уж разузнай, когда похороны и прочее... Где, когда...

- Конечно, конечно, - кивнул Глеб, понимая, что у брата с матерью какое-то двусмысленное положение, и встречать, а тем паче распоряжаться, они не могут. Да и находиться среди посторонних людей неловко. - Пойду я, Родион. Злата, наверное, уже дома... Поговорю и сразу сообщу.

Сказав матери, что он скоро вернется, Глеб вышел от тети Полины. Его обогнала ватага ребятишек, перебрасывающихся снежками. Прошли мимо два парня и две девушки с непокрытыми головами, в расстегнутых пальто, со смехом обсуждая какого-то Володьку. Откуда-то доносились переливчатые трели гармони, под которую пел высокий женский голос. Деревня праздновала. И тут до Глеба дошел смысл слов "жизнь продолжается".

Он поймал себя на мысли, что его уже занимают не какие-то абстрактные вселенские проблемы, а земные. Триста рублей, которые он по просьбе отца проиграл позавчера Вербицкому, - вот о чем думал Глеб. Батя сказал тогда, что компенсирует. Но не скажешь же об этом мачехе сейчас. А деньги нужны позарез. Дома, в Средневолжске, семейную казну опустошила, наверное, встреча Нового года. Допусти Лену до рынка и магазинов, так не остановится, пока не спустит последний рубль.

"Может, намекнуть все-таки Злате? - колебался Глеб. - Нет, неудобно..."

В особняке он снова застал только жену. Мачеха еще не вернулась. Лена заставила мужа поесть, хотя, честно говоря, особенно настаивать не пришлось: Глеб почувствовал зверский голод. Да и уж больно аппетитно выглядели закуски, приготовленные к встрече Нового года, так никем и не тронутые. Он поглощал еду молча, под болтовню жены, и почти не слушал: как говорится, в одно ухо влетало, а из другого вылетало. Мысли его теперь вертелись вокруг профессора: застанет Ярцев его в Средневолжске или тот укатит в Москву. А встретиться надо обязательно.

- ...Насчет мебели мы договоримся, я думаю, - вдруг дошли до сознания Глеба слова жены.

- Какой мебели? - переспросил он.

- Отцовской, какой же еще! - удивилась Лена.

- Ты о чем? - перестал есть Глеб.

- О том, что мы с тобой переедем на проспект Свободы...

- А твою квартиру?

- Отдадим Злате Леонидовне. Вот я и считаю, что нашу мебель мы оставим ей. Модная, современная... А отцовская пусть так и останется у нас. Сейчас стиль ретро очень ценится... Гарнитур из карельской березы! Девчонки умрут от зависти!

- Постой, - снова взял вилку Ярцев. - С чего ты взяла, что Злата захочет к нам, на Большую Бурлацкую?

- Она сама намекнула, что в деревне ни за что не останется. Все загонит. - Лена обвела вокруг руками. - И в город. Говорит, ей здесь делать нечего. А что? Злата теперь вдова, ей в городе площадь нужна. Нам ведь четырехкомнатная квартира - во! - провела она ладонью выше головы.

- Короче, все уже решили, - усмехнулся Глеб.

- Ты сам подумай, - убеждала его жена, - ну как она сделает себе прописку в Средневолжске? Прописана в совхозе...

- О, господи! - вырвалось у Глеба.

- Миленький, чем-то ведь мы должны помочь! Не чужая...

- Скажи уж честно, тебе самой не терпится перебраться в отцовскую квартиру, - недовольно пробурчал Ярцев.

- Но ведь ты не такой дурак, чтобы сдать ее государству, - с обидой сказала Лена. - Ведь прописан там, имеешь на нее законные права... А Злате - нашу отдадим. Кстати, она сказала, что берет на себя все расходы похороны, поминки, памятник.

Видя, что муж все сильнее мрачнеет, она замолчала, шмыгнув носом.

- Лена, дорогая, - вздохнул он, - неужели обо всем этом нужно именно сегодня, сейчас?

- Прости, Глеб, прости, милый! - спохватилась Лена. - Конечно, я дура! Тебе так тяжело, а я... - Она махнула рукой.

Что-то в поведении жены насторожило Глеба. Нет, она была внимательна, ласкова, в ее искреннем сочувствии он не сомневался, но почему иной раз, встречаясь взглядом с ним, отводит глаза?

У Ярцева на языке так и вертелся вопрос, что это с ней, но мимо окна прошли Злата Леонидовна, Надежда Егоровна и какой-то полный мужчина, кажется, тот, что был заместителем отца.

Глеб внутренне собрался: предстоял печальный разговор о похоронах и связанных с ними других невеселых делах.

Часть вторая

Сойдя с поезда в Трускавце, Орыся взяла "Волгу" частника, хотя идти пешком до дома - не больше пятнадцати минут. Не хотелось встречаться с кем-нибудь из знакомых. Водитель "Волги" и тот знал ее. Но, несмотря на это, он взял с нее трояк не моргнув глазом.

Родная калитка, расчищенная от снега дорожка до двухэтажного особняка. Однако Орыся прошмыгнула во флигелек во дворе. В нем было жарко, пахло свежесваренным борщом. Не успела она снять шубу, как хлопнула входная дверь.

- Слава богу, приехала! - радостно обняла ее Екатерина Петровна. Чуяло мое сердечко, что сегодня воротишься. С утра вон протопила, прибрала... Небось голодная с дороги?

- Спасибо, тетя Катя, - устало ответила Орыся, стягивая с себя сапоги. - Есть не хочу. Прилягу. Голова разболелась.

- Тогда в постель, в постель, - захлопотала Екатерина Петровна, разбирая кровать. - Это сейчас для тебя самое милое дело.

Пока Орыся раздевалась, она успела сообщить новости, накопившиеся за неделю отсутствия хозяйки. И дом и флигель принадлежали Орысе.

- Ну, я побежала, - сказала тетя Катя. - Уборку кончать надо.

Напоследок она положила на тумбочку возле кровати деньги. Аккуратно сложенные десятки к десяткам, пятерки к пятеркам, рубли к рублям - плата от постояльцев. Можно было не считать: Екатерина Петровна ни копейки не положит в свой карман.

Орыся легла, прикрыла глаза. Качало, словно она все еще ехала в поезде. В голове плыли вокзалы, люди, улицы Средневолжска, по которым Орыся совсем недавно бродила чужая и неприкаянная. В памяти встала самая болезненная, самая щемящая душу картина - заснеженный двор детского садика, полный веселых ребятишек, которые катались с ледяной горки, лепили снежную бабу. Глядя сквозь щель в заборе, Орыся сразу увидела своего Димку. В клетчатых штанишках, коричневой курточке с капюшоном. Он даже не подозревал, что в десяти метрах находится родная мать, которая жадно ловит каждое его движение. На одно мгновение ей показалось, что он посмотрел в ее сторону. У Орыси дрогнуло сердце: неужели почувствовал?

Нет... Ей это действительно только показалось, потому что уже через секунду Димка со смехом мчался за каким-то мальчишкой.

"Боже мой, и почему я такая несчастная?" - вырвался тихий стон из груди Орыси. Она открыла глаза.

Со стены на нее смотрели десятка два фотографий - то, что осталось от целого чемодана снимков, которые Василь, отец Димки, заядлый фотограф, увез с собой в Средневолжск.

Говорят, не родись красивой, а родись счастливой. Но Орыся с детства только и слышала вокруг себя, какая она красивая, какая счастливая. И сейчас все уверены, что над ней светят эти две звезды. Если бы они знали...

Орыся переводила взгляд с фотографии на фотографию, словно перелистывала страницы их недолгой жизни с Василем.

Вот она совсем молоденькая. Стройная, как тополек. В белом халате и шапочке сидит за столиком. Санаторий "Шахтер".

После окончания медучилища ее взяли туда диетсестрой. Работа несложная: подсказать лечащимся, где их место в столовой, дать совет насчет питания. Возле нее всегда выстраивалась очередь мужчин. Молодых, среднего возраста и постарше. А ее сменщица, пожилая опытная диетсестра, обычно просиживала без дела.

Мужчины липли к ней не только из-за внешности. Кто бы ни обращался к Орысе, проявить небрежение, а тем более нагрубить она не могла. Такая уж была натура, отзывчивая и душевная. Еще ее любили за песни. А это - по наследству. Пела мать Орыси, бабушка была лучшей певуньей в деревне. На концертах художественной самодеятельности в санатории слушатели буквально отбивали себе ладони, вызывая Орысю на "бис".

А вот на снимке они с Василем. В первый месяц после женитьбы. Да, тогда она была красивая и по-настоящему счастливая. Швадак (мужа она обычно называла по фамилии) влюбился в Орысю с первого взгляда. Потом уже признался, что долго не решался подойти. А она со своей стороны открылась Василю: эта застенчивость и покорила ее. Другие с ходу пытались завоевать, не скупились на комплименты, выставляли напоказ свои достоинства - мнимые или заметно преувеличенные.

Швадак говорил мало. Если делал добро, сам оставался в тени. И даже цветы дарил своеобразно: не прямо в руки, а положит незаметно возле кровати или поставит в вазу в комнате Орыси, пока ее нет. Это продолжалось и тогда, когда они уже прожили несколько лет.

Василь окончил Московский автодорожный институт, вернувшись, работал инженером. К моменту встречи с Орысей он был один как перст. Родители умерли в течение полугода один за другим.

В первые дни знакомства Василь стеснялся приглашать ее в свой особняк. Орысе, выросшей в скромном достатке, намыкавшейся по общежитиям и чужим углам, представлялось, что дом Швадаков - полная чаша. Трускавец уникальный курорт. Туда едут со всей страны страдающие болезнями печени, почек и другими хворями. В подавляющем большинстве по курсовкам или вообще дикарями. Местные жители сдают все, что только можно сдать под жилье, разве что не доходит до собачьих будок. А тут - шестикомнатный особняк и еще времянка. У иных домовладельцев доходы от сдачи коек походили на неиссякаемый, как здешние целебные воды, источник. Иметь автомобиль, например, считалось самым обыденным делом.

Но в доме ее мужа роскошью и не пахло. Обстановка, правда, хорошая, но сработал ее - до единого стула - отец Василя, краснодеревщик, славящийся на всю округу. Родители никогда, ни под каким видом не сдавали комнат. Знакомых, прибывших на лечение, принимали охотно, но чтобы за деньги ни-ни! Этих же принципов придерживался и их сын.

Когда родился Димка и расходы в семье увеличились, Орыся как-то намекнула мужу, что не мешало бы пускать на постой дикарей.

- Зачем тебе это нужно? - удивился Василь.

Она растерялась: деньги лишними не бывают. Хотелось купить Димке шубку да и Василю не мешало бы обновить пальто и костюм, в которых он ходит уже не один год. Не говоря уже о том, с какой завистью (тайной, конечно) смотрит она сама на импортные платья и сапоги других женщин.

- Стать рабом денег - нет! - заявил Швадак. - И потом, в своем же доме ходить на цыпочках? За кем-то убирать, стирать простыни?

- А как же другие? - пыталась оправдаться Орыся.

- Они уже не хозяева, а прислужники! И не только тем, кому сдают койки, но и вещам!.. А я хочу жить как душе угодно, распоряжаться собой и нашим жильем.

Комнатами он распорядился таким образом: самую большую и светлую отдал в полное владение сыну. Чего здесь только не было - шведская стенка, турничок, маты для кувыркания, качели. Василь даже подвесил на стену баскетбольную корзину. Все смастерил сам. Сколько счастливых часов провели здесь отец и сын!

Вторую комнату, самую маленькую, Василь занял под фотолабораторию. Третья - что-то вроде гостиной. Еще две - спальня Орыси и его. Последняя комната предназначалась для друзей и знакомых, изредка приезжавших в Трускавец.

Флигелек когда-то служил отцу Василя мастерской. Сын оставил в нем все как было. Он сам любил постоять у верстака и Димку с малолетства приучал к столярному мастерству.

В сынишке Василь души не чаял. Каким бы усталым ни приходил с работы, тут же забывал обо всем, если Димка тащил его в "спортзал" или в мастерскую, заставляя отца что-нибудь выпилить или выточить на токарном станочке.

Была ли тогда счастлива Орыся? Пожалуй. Любительские фотографии не врут. На них она снята с мужем и Димкой. В саду, под раскидистой карпатской елью в живописных окрестностях города, возле бюветы с целебным источником.

А потом идут снимки, где только Димка, Димка, Димка...

Это были последние месяцы их семейной жизни. Как она поняла потом трудные и мучительные для Василя. И всему виной была ее красота. Наступила пора, когда Орыся расцвела, превратившись в яркую молодую женщину. От ухажеров не было отбоя. Двусмысленные и недвусмысленные намеки, духи, коробки конфет, бутылки дорогих вин, букеты цветов. Она, естественно, ничего, кроме цветов, не принимала, призывая на помощь всю свою выдержку и юмор. Даже откровенным нахалам она не могла грубить, будучи от природы приветливой и мягкой. В зимнем саду санатория часто устраивались танцы. Орыся пару раз оставалась на них. И очень жалела потом. То из-за нее сцепились двое отдыхающих - подводник и шахтер из Донбасса. Дошло до драки. А то ревнивая жена при всех залепила пощечину своему мужу-ученому, который пригласил Орысю на третий танец.

Истории эти стали известны Василю, как доходили и другие сплетни, в которых она выглядела чуть ли не коварной соблазнительницей. Правда, Швадак никогда не реагировал на них, но Орыся чувствовала, что переживает сильно. Верил ли он слухам? Орыся так до сих пор и не знает.

Чтобы не давать повода для огорчений мужу, она ушла из "Шахтера" и устроилась в санаторий "Алмаз", в кабинет физиотерапии. Но и там ее продолжали преследовать мужчины. А зависть и ревность рождали новые сплетни. Тогда Орыся перешла в небольшой ведомственный пансионат администратором. В смысле времени - удобно: сутки дежуришь, трое дома. Теперь ее и отдыхающих отделяла стойка. И надо же было случиться замдиректора пансионата Недовиз потерял из-за новой сотрудницы голову. Об этом скоро знал весь Трускавец, Василь, разумеется, тоже. И, как всегда, отмалчивался, делая вид, что людская молва его не трогает. И вот однажды...

Это было в ноябрьские праздники. Орысе выпало дежурить. Дежурил и замдиректора. Когда весь пансионат уже спал, сотрудники расположились пить чай. Недовиз дурачился, лез со своими нежностями к женщинам, и особенно настойчиво к Орысе. Чувствовала она себя неловко, а грубо одернуть замдиректора стеснялась. Тот разошелся, обнял ее и поцеловал. Орыся оттолкнула его, но было поздно: в дверях стоял Василь. В расстегнутом пальто, без шапки. Как потом выяснилось, у Димки неожиданно поднялась высокая температура, и он побежал за женой...

Швадак побледнел. Не сказав ни слова, круто повернулся и вышел. Орыся бросилась вслед, догнала, пыталась что-то объяснить, однако Василь оборвал ее словами:

- Иди дежурь.

Она растерялась. Оправдываться? Значит, признать свою вину. Она вернулась, с трудом дождалась конца дежурства. Дома Орыся застала осунувшегося, падавшего с ног от усталости мужа, проведшего бессонную ночь у кровати сына. У Димки была фолликулярная ангина. Температура держалась несколько дней. Василь тоже свалился: на нервной почве разыгралась астма.

Хотя он родился, вырос в Трускавце и покидал родной дом лишь на время учебы в столице, местный сырой климат был ему неподходящим, и врачи давно советовали его сменить. За время своей болезни и сына Швадак ни разу не обмолвился о той сцене, которую видел в пансионате. Орыся думала, что неприятный момент забыт. Но однажды, вернувшись с работы, Василь сказал:

- Продаем все, и я, ты и Димка - переезжаем в Средневолжск.

- А дом как же? - спросила жена.

- Тоже продадим...

Орыся знала, что приятель мужа по институту, с которым в студенческие годы они делили последний рубль, работает в Средневолжске на крупном заводе. Друг этот быстро шел в гору, постоянно звал к себе Швадака, обещая интересную перспективную должность.

Решение Василя, а главное, безапелляционный тон обидели. Выходит, с ее мнением можно и не считаться?

Орыся надулась. Разговор оборвался. Она думала, на этом и кончится. Но через несколько дней Швадак снова заговорил о переезде в Средневолжск.

- Ну и езжай сам! - ответила Орыся. - А я из нашего дома - ни ногой!

- Если ты так за него держишься - оставайся, - в сердцах произнес Швадак. - Дом переведу на твое имя, а Димку заберу с собой. Согласна?

- Делай как хочешь! - с вызовом бросила Орыся.

Она не верила, что муж осуществит задуманное.

Прошла неделя, другая. Отдежурив свои сутки, Орыся пришла домой. Василя и Димки не было. Она подумала, что ушли гулять. Но потом забеспокоилась, не видя на месте игрушек сына, его одежду. И тут же обнаружила на столе в гостиной записку: "Я сдержал свое слово. Надеюсь, и ты сдержишь".

Рядом с запиской - дарственная на дом, заверенная у нотариуса. У Орыси подкосились ноги. Рухнув на стул, она разрыдалась...

В ту ночь она не сомкнула глаз. Готова была броситься на вокзал, помчаться вдогонку за мужем и сыном. Но куда? Может, Василь уехал не в Средневолжск? Или не насовсем, а так, только припугнуть? Через несколько дней опомнится, вернется...

Наутро она позвонила на работу. Там сказали: взял расчет.

"Нет, - продолжала твердить про себя Орыся, - он не может! Бросить, разлучить с сыном!.. На такое Василь не способен..."

Проходили дни, а от Швадака ни слуху ни духу. О случившемся Орыся никому не говорила, на расспросы соседей отвечала: муж уехал в отпуск.

Орыся открылась одной Екатерине Петровне Крицяк. С ней Орыся когда-то работала в санатории "Дружба". Крицяк была нянечкой и недавно вышла на пенсию. Они случайно встретились в городе. Тетя Катя заметила, что Орыся плохо выглядит - не заболела ли? Та пригласила бывшую сослуживицу к себе домой и со слезами на глазах призналась в своем горе. Крицяк стала успокаивать ее, мол, перемелется - мука будет.

- Ты же у нас красавица, - говорила Екатерина Петровна. - Разве таких бросают?

- Лучше бы я была уродина! - с горечью произнесла Орыся.

И говорила искренне. Лежа по ночам в огромном пустом доме, она много думала о муже, о себе.

Почему так жестоко поступил Василь? В чем она виновата? В том, что красивая?

Вспомнилась школа, учитель по литературе. Он был совсем молоденький, со студенческой скамьи, и повседневная рутина его еще не засосала. Орысю поразил его взгляд на личную драму Пушкина, приведшую к роковой дуэли. По мнению преподавателя, Наталья Гончарова была слишком прекрасна. А все, что прекрасно, всегда опасно. Это и привело к гибели поэта. Нет, жену Пушкина он не обвинял. Но быть красивой, говорил учитель, - тяжкий крест. Не каждому по плечу. Быть мужем такой женщины - крест вдвойне...

Конечно, у Орыси и в мыслях не было сравнивать себя с Гончаровой, куда ей до великосветской дамы, блиставшей при царском дворе! Однако тяжесть креста она познала. Ведь не бесчувственная кукла, живой человек. Сколько приходилось испытывать соблазнов! Как-то довольно известный музыкант из Москвы на полном серьезе предлагал ей выйти за него замуж. И это был не курортный роман. Потом забросал Орысю письмами. Да только ли он? Все это волновало, смущало душу. Но она держалась.

А вот Швадак - не смог.

Вскоре от него пришло письмо. Короткое, в несколько строк, с просьбой прислать согласие на развод, заверенное у нотариуса. Она приняла решение: срочно в Средневолжск, отговорить, вернуть! Там уже стояли холода, а сынишка уехал в легком пальто. Она бросилась к тете Кате занять денег на шубку и на дорогу.

- Голубушка, - сказала Крицяк. - А я думала, с вашими-то хоромами у тебя денег куры не клюют!

И посоветовала пустить в дом дикарей. Орыся послушалась. Правда, комнаты в особняке сдавать не решилась, поселила постояльцев во флигеле. Недели через три у нее было и на поездку, и на обнову для сына. Более того, купила наконец себе умопомрачительные импортные сапоги, а Василю - дорогую меховую шапку. В Средневолжск уехала, оставив на попечение тети Кати особняк и жильцов.

При воспоминании о встрече с мужем у нее до сих пор каждый раз ноет сердце. Ни о каком возвращении Василь и слышать не захотел. Увидеть Димку не разрешил. Орыся упрашивала, умоляла, но натолкнулась на решительное "нет".

- Ты сделала выбор добровольно, - отрезал Швадак.

И попросил их с сыном больше не беспокоить. У нее взыграла гордость, обида. Бросив подарки, тут же села в обратный поезд. Заехала в Москву на десять дней - не пропадать же впустую отпуску.

В ее отсутствие тетя Катя заселила курортниками помимо флигеля еще половину особняка. Так что дома Орысю ждали солидная выручка и... посылка от Василя. С детской шубкой и ондатровой шапкой. Еще один удар по самолюбию.

- Не переживай, - успокаивала ее тетя Катя.

Что бы Орыся без нее делала? Крицяк дневала и ночевала у нее, а затем и вовсе перебралась, пустив в свою однокомнатную квартиру, которую с превеликим трудом выхлопотала в исполкоме, курортников. Они устроились во флигеле, отдав весь дом дикарям. Иной раз в особняке одновременно жило до двадцати пяти человек. Появились и постоянные клиенты, которые "бронировали" койки на несколько лет вперед. Например, мать Эрика Бухарцева, которую сын привозил в Трускавец на машине. Крицяк даже завела специальную тетрадку, где вела учет движения проживающих. Она же прибирала в доме, обстирывала жильцов. Не бескорыстно, разумеется.

Орысе завидовали. Еще бы - молодая, красивая, богатая и свободная!

Но только подушка знает, сколько Орыся пролила слез. Иногда разлука с сыном становилась невмоготу. И тогда она срывалась, бежала на вокзал и уезжала в Средневолжск. Хоть одним глазком, издали поглядеть на Димку. Возвращалась она в Трускавец опустошенная, разбитая и несколько дней не высовывала носа из флигеля.

...Тихо скрипнула дверь - это тетя Катя проверяла, спит ли хозяйка. Орыся сделала вид, что уснула. Не хотелось никого видеть, ни с кем разговаривать.

Жить не хотелось.

В город она вышла на третий день. Было солнечно, морозно. Снег сверкал на Яцковой горе, Городище и Каменном горбе. Вообще в этом году стояла непривычно холодная зима. Орыся вырядилась в дубленку, на голове - мохнатая песцовая шапка, на ногах - роскошные финские сапоги. Приезжих было не так, как летом, но все равно много. У домика с островерхой башенкой над источником "Эдвард" ее окликнули. В румяной молодой женщине она узнала Одарку Явтух. В санатории "Алмаз", где работала в свое время Орыся, Одарка была массажисткой. Она и до сих пор там.

Явтух была депутатом городского Совета, и выбирали ее вот уже третий раз подряд.

Встретились они сердечно, поболтали о том о сем. Одарка поинтересовалась, где работает Орыся. Та сказала, что нигде.

- Тю-ю! - протянула Одарка. - Ты что, газет не читаешь, телевизор не смотришь?

- Газеты меня не интересуют, а концерты по телику смотрю. Ну, еще фильмы с продолжением, особенно если про любовь, - отшутилась Орыся.

- Нет, ты словно с луны свалилась, - вздохнула Одарка. - Разве не чуешь, что творится вокруг?

- А что? - состроила невинные глаза Орыся.

- А то... Вчера на сессии горсовета один депутат внес предложение: кто нигде не работает и живет за счет дикарей, отобрать земельные участки, хаты и даже квартиры!

- Ишь какой шустрый! - усмехнулась Орыся. - Слыхали мы и раньше такие речи.

- Верно, - кивнула Явтух. - А теперь - всерьез. От слов, так сказать, перешли к делу.

- Значит, борьба с тунеядцами. Ну-ну... Сколько ни боретесь, их почему-то все больше становится.

- Я бы на твоем месте задумалась, - посоветовала Одарка.

Действительно, о нетрудовых доходах говорили из года в год, но ничего не менялось. Более того, спрос на жилье постоянно рос. Когда-то койка стоила рубль в сутки, потом плата увеличилась до двух, а затем и до трех рублей. В разгар сезона некоторые теперь берут по четыре и даже по пять! Но это никого не останавливает. Просят, умоляют, предлагают любые деньги, лишь бы было где приклонить голову.

Пользуясь безвыходным положением, кое-кто из владельцев домов и квартир ставит условие, чтобы утром постоялец уходил (иди дыши воздухом, пей лечебную воду, гуляй) и возвращался не раньше девяти вечера. Естественно, в таком случае милиции трудно засечь проживающих без прописки.

Орыся до подобных строгостей не доходила. Жалела людей, и условия у нее были приличные - все удобства, даже кухню в особняке предоставила в распоряжение постояльцев, чтоб было где приготовить еду. Всегда чисто, свежее постельное белье, хочешь днем отдохнуть - пожалуйста. В теплое время - а его в Трускавце больше, чем холодного, - пользуйся садиком...

Слова Одарки Явтух заронили в душу тревогу. Действительно, могут крепко прищемить хвост.

В принципе Орыся могла обойтись и без службы: зарплата в сто - сто пятьдесят рублей (на большее она не рассчитывала) составила бы очень скромное место в ее бюджете. Вернее - мизерное. Она сама охотно приплачивала бы кому-нибудь эту сумму, лишь бы не ходить на работу.

Найти бы какую-нибудь шарагу, где только бы числиться! Для галочки, так сказать, чтобы милиция не цеплялась. Но кто на это пойдет? В большом городе, где люди не знакомы даже с соседями по лестничной площадке, подобное провернуть, наверное, можно. А в Трускавце? Каждая собака, как говорится, в лицо друг друга знает. Не пройдет.

Значит, выход один - устраиваться на работу. Но куда?

Мысли эти не давали ей покоя. Орыся не заметила, как очутилась на улице Филатова, у ресторана "Старый дуб". Здесь когда-то действительно стояло могучее дерево, но дуба уже нет, а название осталось.

"Зайти, что ли, поболтать с Кларой?" - подумала Орыся.

Подруга ее, Клара Хорунжая, работала в "Старом дубе" официанткой. Ресторан этот Орысе нравился: уютно, обстановка нестандартная, одежда на работниках - в ярком прикарпат-ском стиле, и блюда подавали соответствующие.

Хорунжая обрадовалась приятельнице, устроила за отдельный столик, а чтобы никто не подсел, поставила табличку "Для обслуживающего персонала". Посетителей было мало, и Клара могла уделить Орысе сколько угодно времени. Она тут же забросала ее вопросами: где пропадала? Почему такая озабоченная? Орыся поведала о встрече с Одаркой Явтух.

- Господи, чего тебе раздумывать! - сказала Хорунжая. - Иди к нам. Официанткой.

- Ты серьезно? - удивилась Орыся неожиданному предложению.

- А что? Снова в санаторий? Неужто не надоело смотреть на всяких там почечников, печеночников да язвенников? У нас работа веселее, - убеждала Клара. - Навар опять же... Хватит тебе куковать дома. Тетя Катя отлично со всем справится.

- Так-то оно так, - задумалась Орыся. - Действительно, встаю утром и не знаю, чем заняться. От телевизора уже просто тошнит.

- Ну а я об чем? - поддакнула Хорунжая. - А у нас скучать некогда! И, главное, на людях. Такие мужики захаживают - закачаешься! - подмигнула лукаво Клара и еще долго убеждала подругу, что лучшего места Орыся не сыщет.

Орыся размышляла недолго и уже через день пришла устраиваться в "Старый дуб", сама толком не зная, почему согласилась на уговоры Клары. Приняли без всяких проволочек, правда, с испытательным сроком.

Было интересно, потому что внове. Хотя и уставала с непривычки от тяжелых подносов и постоянного пребывания на ногах. Потом освоилась. Режим работы вполне подходящий: день в ресторане, другой - на отдых.

Вполне возможно, что Орыся и прижилась бы в "Старом дубе", если бы...

Это произошло, когда ее испытательный срок подходил к концу. Был будничный вечер, ресторан заполнен наполовину. Появление трех новых посетителей обратило на себя внимание всего зала, а метрдотель бросился к ним навстречу и лично проводил до столика Орыси. С первого же взгляда она поняла: цыгане. Двое мужчин и женщина, одетая в кричащее платье и увешанная драгоценностями. На мужчине помоложе был синий бархатный костюм, красная рубашка с люрексом, а на руке сверкал огромный золотой перстень. Второй мужчина и вовсе будто бы только что сошел с экрана кинофильма о давно забытых временах: надраенные хромовые сапоги, галифе и рубаха наподобие черкески, но без газырей, подпоясанная широченным ремнем с тяжелыми серебряными накладками. Лицо у него было смуглое, со сросшимися густыми черными бровями и лихими усами, а от всей фигуры веяло уверенностью и властностью.

Усаживая посетителей, метрдотель прямо-таки пропел:

- Орысенька, голубушка, обслужи Сергея Касьяновича с друзьями наилучшим образом. - И отвесил в сторону мужчины в галифе низкий подобострастный поклон.

Тот небрежно сунул в нагрудный кармашек метрдотеля крупную денежную купюру и получил в ответ новый поклон, чуть ли не до земли.

Сергей Касьянович поманил пальцем руководителя оркестра, который словно ждал этого момента.

- Весь вечер только мои любимые песни, - сказал цыган подбежавшему музыканту, сопровождая просьбу (она выглядела как приказ) солидной пачкой денег.

Затем Сергей Касьянович сделал заказ: деликатесы, фирменные блюда, шампанское, самый дорогой коньяк и фрукты, причем все в таких количествах, что хватило бы на огромную компанию.

С эстрады полились рыдающие звуки скрипки, и певица запела старинный душещипательный романс.

- Ну, подружка, тебе крепко подфартило, - не без зависти сказала Хорунжая, когда встретилась с Орысей у стойки буфета. Считай, сотняга чаевых у тебя в кармане.

- Ты уж постарайся, - поддакнул буфетчик. - Тогда выложит и двести, а может, и триста.

- Что-то раньше я его не видела, - сказала Орыся.

- Верно, давненько его не было, - кивнула Клара. - Раньше чаще захаживал... Барон...

- В каком смысле? - не поняла Орыся.

- Цыганский, - пояснил буфетчик. - Не слыхала, что ли? У них так называют самого главного!

- А я думала, что такое бывает разве что в кино... И не боится же швырять деньгами, - покачала головой Орыся.

- А Барону все нипочем! - сказала Хорунжая. - Когда был у нас последний раз, такую гулянку закатил - до самого утра! Наш директор тоже веселился вместе с Сергеем Касьяновичем.

- Что же он за птица, если ему даже ОБХСС не страшен? поинтересовалась Орыся.

- А может, ОБХСС его самого боится, - пожала плечами Клара. - И не только ОБХСС, но и прокурор...

- Точно, - подтвердил буфетчик. - Пансионат "Сокол" знаешь? почему-то оглядываясь, негромко спросил он. - Ну, недалеко от рынка?

- Конечно, - кивнула Орыся. - Там с другого входа помещается городская прокуратура.

- Во-во, - еще больше понизил голос буфетчик. - Говорят, здание строили под тем видом, что якобы только под прокуратуру, а потом уж большую часть отвели под пансионат. И вроде бы Барон эту уловку знает и держит кое-кого вот так. - Он показал крепко сжатый кулак.

- А я слышала, что Сергей Касьянович огромное наследство получил, сказала Хорунжая. - Из заграницы. Ведь их племя по всему свету рассеяно... И поэтому у Барона полные карманы чеков. Вещи он только в "Березке" покупает.

- Галифе и сапоги тоже? - прыснула Орыся.

- У него имеется для этого индивидуальный портной и сапожник, - не отреагировала на юмор Клара. - И еще, он в Афганистане воевал. Метрдотель говорит, что самолично видел у Барона не то боевой орден, не то медаль.

- Значит, точно Афганистан, - глубокомысленно кивнул буфетчик. - В Отечественную не мог, под стол пешком еще ходил.

Вернувшись в зал, Орыся пригляделась к Барону. Ему действительно было не больше сорока лет.

И вдруг почувствовала, что он тоже внимательно наблюдает за ней. В каком бы уголке она ни находилась, глаза Барона были устремлены в ее сторону. И от этого взгляда Орысе почему-то было не по себе.

В груди смутно шевельнулось что-то тревожное...

А оркестр не переставал тешить публику цыганскими мелодиями, то грустными, то задорными. Одна из них, зажигательная, огневая, подняла с места друзей Барона, и они пустились в пляс под одобрительные возгласы присутствующих. Вскоре к танцующим присоединились другие посетители ресторана.

Лишь один Барон невозмутимо сидел за столом, глуша бокалами шампанское да время от времени бросая на Орысю свой прямо-таки завораживающий взгляд.

Улучив момент, она сообщила об этом Кларе.

- Смотри, - шутливо погрозила пальцем Хорунжая. - От Барона просто так не отвертишься. На кого положит глаз - ни перед чем не остановится. - И уже серьезно продолжила: - Помнишь, у нас была официантка Зофья?

- Светленькая такая, кудрявенькая?

- Да, между прочим, натуральная блондинка, не крашеная... Барон увидел и как солома загорелся. С ходу предложил встретиться после работы. А Зофья только-только замуж вышла, и за красивого парня. Зофья отказала Барону, да еще, дурища, мужу проговорилась.

- А почему дурища? - поинтересовалась Орыся.

- Потому, - вздохнула Клара. - Муж заревновал, пришел к Барону, стал угрожать ему. А на следующий день Зофьиного супруга так обработали страшно смотреть! Неделю валялся в больнице без сознания. Череп проломили, ребра переломали. Короче, калекой сделали.

- Кто? Барон? - округлила глаза Орыся.

- Нет. А тех, кто напал, до сих пор не нашли.

- Ну а Зофья?

- Как только муж встал на ноги, уехали из Трускавца. Подальше от греха.

- А может, Сергей Касьянович тут вообще ни при чем?

Хорунжая пожала плечами и сказала:

- Он никогда не бывает один. Обязательно рядом кто-нибудь на подхвате. Как этот, - она скосила глаза на спутника Барона, только что усевшегося за стол после пляски. - Да еще на улице дежурят.

- А это что за краля с ними? - полюбопытствовала Орыся. - Любовница Барона?

- Райка? С тем дружком Барона. Она с разными приходит - Клара вдруг прыснула в кулак.

- Ты чего? - удивилась Орыся.

- Представляешь, даже в зубы вставила бриллианты!

- Ну да? - вытаращила глаза Орыся. - Шутишь?

- А ты присмотрись, сама убедишься.

- Неловко как-то.

- Рассказывают, грызла как-то Райка орех и сломала зуб. Очередной хахаль повез ее к дантисту и вставил золотую фиксу с бриллиантом. Райке это так понравилось, что она вырвала здоровый зуб с другой стороны и вставила золотой с бриллиантом. Для симметрии... Ну не чокнутая?

Подойдя в очередной раз к столу Барона, Орыся мельком кинула взгляд на рот хохочущей Райки, потому что не могла все-таки до конца поверить в рассказ Клары Хорунжей. Ну возможно ли такое? Но у Райки, когда она смеялась, действительно, в двух боковых золотых зубах пускали разноцветные лучики бриллианты. Прямо чертовщина какая-то!

- Садись, Орыся, - неожиданно сказал ей Барон, выдвигая четвертый стул и наливая в бокал шампанское.

Орыся растерялась.

- Спасибо. Не могу... Понимаете, нельзя нам на работе, - пролепетала она и для убедительности добавила: - Честное слово!

- Садись, садись, - властно произнес Сергей Касьянович. - За знакомство. - Он протянул свой фужер, чтобы чокнуться, ожидая, пока она возьмет налитый ей.

Орыся невольно оглянулась, ища глазами метрдотеля. Но Сергей Касьянович опередил ее, щелкнул в воздухе пальцами, и через мгновение тот стоял рядом, как послушная собачонка.

- Давай, Петя, и ты, - налил ему полный бокал коньяка Барон.

К удивлению Орыси, метрдотель залпом осушил бокал.

- Ну? - нетерпеливо сказал Барон, обращаясь к Орысе.

Метрдотель согласно кивнул ей, мол, не отказывайся.

Пришлось и чокнуться, и выпить, и сесть.

Спустя некоторое время Барон налил Орысе второй бокал. Она почему-то не решилась сказать "нет".

И потом, когда на кухне метрдотель шепнул ей, что Сергей Касьянович ожидает у входа (о подмене уже позаботились), Орыся тоже не нашла в себе сил отказаться. Переоделась и вышла на улицу.

У ресторана стояли "Волга" и "жигуленок". Барон, сидевший в "Волге", открыл дверцу, пригласил Орысю в машину. И, как только она села, резво взял с места. Тут же, следом за ними, двинулись и "Жигули".

"Как же это он не боится пьяный за рулем? - Орыся краем глаза посмотрела на Сергея Касьяновича. - Нарвется на гаишников, лишат прав. А то и вовсе в милицию могут забрать".

Вообще-то он на пьяного не походил, хотя выпил изрядно. Только веки набрякли да побелели.

Впереди у перекрестка показался милицейский мотоцикл, возле которого стоял работник ГАИ в белых крагах и шлеме. У Орыси упало сердце: сейчас поднимет жезл, они остановятся и...

Но Барон, чуть сбавив скорость, приспустил возле себя стекло и небрежно помахал рукой милиционеру. Тот кивнул и весело улыбнулся в ответ, как будто увидел самого дорогого друга. Только что не козырнул.

Орыся едва сдержала вздох облегчения.

- Сергей Касьянович, - спросила она, тяготясь молчанием и неизвестностью, - кто же вы такой, если даже милиция?..

- Ой, дорогая-золотая, - усмехнулся Барон, - поменьше задавай вопросов. Не люблю.

Орысю несколько обидел такой ответ, но она промолчала.

Однако когда "Волга" и неотступно следующие за ней "Жигули" вылетели за город, не удержалась:

- Но хоть имею я право узнать, куда мы едем?

- Во Львов, - коротко ответил Сергей Касьянович.

- Как во Львов? - вырвалось у Орыси.

- Отдохнуть надо, - сказал Барон, не объясняя, от чего отдохнуть и как.

"Господи, а тетя Катя? - подумала она. - Вот уж переволнуется!"

В машине снова воцарилось молчание. Лишь в едва приоткрытое со стороны водителя окно посвистывал встречный ветер да шуршали шины по асфальту.

Сергей Касьянович управлял машиной уверенно и властно. Впрочем, как и вел себя с людьми. Эта уверенность почему-то постепенно успокоила Орысю.

Во Львове она не была давно. А город этот очень любила за его многолюдность, неповторимые старинные улицы, дома, скверы. Там можно затеряться и в то же время быть среди толпы. Не то что в их игрушечном маленьком Трускавце!

Одна площадь Рынок чего стоит! А Театр оперы и балета имени Ивана Франко с его крылатыми фигурами на фронтоне!

- Ты чего Раису обглядывала? - неожиданно задал вопрос Барон.

Орыся обрадовалась: молчание ее тяготило. Она ткнула себя пальцем в зубы и сказала:

- Что, ей некуда бриллианты девать?

- Понравилось? - не то удивился, не то заинтересовался Барон.

- Эх, кто бы мне подсунул орешек покрепче! - со смехом произнесла Орыся.

- Подумаешь, - пренебрежительно сказал Барон, - бриллианты по одному карату! Всего-то двенадцать тысяч... Я могу тебе в каждый из тридцати двух зубов по два карата!

Сказал так, что она поверила - может.

- Свои как-то лучше, - ушла она от темы.

До Львова домчались менее чем за час. Подкатили к гостинице "Верховина", что на проспекте Ленина. Лиц людей, сопровождавших их на "Жигулях", Орыся так и не увидела: Сергей Касьянович сразу повел ее в вестибюль. А там...

Дежурный администратор вел себя с Бароном так же, как метрдотель "Старого дуба". Через десять минут Сергей Касьянович уже вводил ее в роскошный трехкомнатный "люкс" с коврами на полу и цветным телевизором. А еще через четверть часа им подали в номер царский ужин с черной и красной икрой, разными копчеными и солеными рыбами, свежими жареными шампиньонами, неправдоподобно огромными красными вареными раками, коньяком, шампанским и заморскими фруктами.

Орыся не переставала удивляться могущественности своего "похитителя", как она мысленно называла Барона. И как ему удалось получить номер без всяких паспортов? Ведь у нас и шагу нельзя ступить, пока не удостоверятся, кто ты такой.

В уютный номер не проникал шум с улицы. Мягкий свет торшера освещал столик, играя в гранях хрусталя и золоте напитков.

Они сидели на диване рядом. Барон взялся за коньяк.

- Нет-нет, - запротестовала Орыся.

- А шампанское?

- Немного.

- Как хочешь, - посмотрел на нее Сергей Касьянович.

И снова у нее от этого взгляда тревожно забилось сердце, как там, в "Старом дубе".

Выпили. Он - коньяк, она - шампанское.

Ела Орыся с удовольствием: уехала из Трускавца голодная, да еще дорога.

Наверное, уют и роскошь помещения ее расслабили. Вино, впрочем, тоже. Она почти не уловила момента, когда сильные, железные руки Барона прижали ее тело к своему, отыскали грудь, бедра, а губы жадно потянулись к ее губам.

И тут, словно опомнившись, она резко оттолкнула Барона. Началась борьба, безмолвная, грубая и жестокая. Пощечина еще больше озлобила Орысю, и она вцепилась ногтями в его лицо, не чувствуя дальнейших ударов...

Тяжелая золотистая портьера, трюмо с деревянными завитушками, идиллический пейзаж в багетной рамке на противоположной стене - вот что увидела Орыся, проснувшись.

И вспомнила.

Ругать она себя не стала: сама отлично знала, зачем привез ее Барон в эту гостиницу. При воспоминании о нем она зачем-то повыше натянула на себя одеяло. Прислушалась.

В номере стояла тишина.

"Где же он?" - с каким-то беспокойством подумала она: неизвестность пугала.

Телу что-то мешало. Комбинация... Вернее, то, что от нее осталось, лохмотья.

Орыся откинула одеяло, хотела встать. Что-то упало на коврик возле кровати.

Два целлофановых пакета. Ярких, с надписью на иностранном языке. В одном было нижнее белье, в другом - платье. Изумительное, нежно-сиреневое, с люрексом.

Ее платье валялось на стуле с оторванным рукавом.

Орыся приложила к себе обновку, посмотрелась в зеркало. И цвет и фасон - все к лицу.

Она пошла в ванную, привела себя в порядок, сделала прическу, размышляя, куда мог запропаститься Сергей Касьянович. И не успела выйти в гостиную, как появился он в длинном кожаном пальто и мохнатой лисьей шапке. На щеке алела царапина - след ее ногтей.

Барон прошелся по ней взглядом, улыбнулся, довольный.

- Я немного погорячился, - сказал он, раздеваясь. - А ты мне такая бешеная еще больше понравилась.

- Чем? - спросила она немного кокетливо.

Барон хмыкнул и не ответил. Потом уже, когда они сидели за доставленным из ресторана завтраком, пояснил:

- Запретный плод - он всегда слаще. - И без всякого перехода вдруг заявил: - В ресторане ты больше работать не будешь.

- Как это? - вырвалось у Орыси.

- Вот так! - коротко бросил он.

Орыся поняла, что спорить бесполезно. И опасно: ей вспомнился рассказ Хорунжей о том, как поступили с мужем Зофьи.

После завтрака Сергей Касьянович предложил покататься по городу. Когда вышли на улицу, мела метель, а Орыся была в легком пальто.

- Холодно, - передернула она плечами, поскорее забираясь в машину.

- Согреем, - пообещал Барон.

Орыся не придала значения этому замечанию. Он остановил "Волгу" возле универмага и попросил немного подождать. Вернулся минут через пятнадцать с большим свертком. Когда она развернула его в гостинице - ахнула. Это была норковая шуба...

Во Львове они пробыли три дня. Обошли чуть ли не все рестораны. Орыся устала от этого загула. Пить она не любила и не умела, а приходилось, хотя бы понемногу. Хмель был не в радость, только болела голова.

Потом Сергей Касьянович отвез ее в Трускавец и, прощаясь, предупредил:

- Чтобы ни одного мужика! Узнаю - наше следующее свидание будет на том свете!

Кончался февраль, а зиме, казалось, не будет конца. Обычно в это время в Трускавце уже сходил снег, а тут морозы доходили до двадцати пяти градусов, бушевали метели, скреблись в окна сухими снежинками, и под их шелест сладко спалось в теплой комнате. Как и в тот день, когда прикатила на собственном "Москвиче" Наталья Шалак - двоюродная сестра Орыси.

- Вставай, барыня! - разбудила она хозяйку и показала на часы: было около полудня. - Скоро темнеть начнет, а ты еще в кровати.

- Наталка! Ты? - Орыся спросонья протирала глаза, не понимая, наяву перед ней сестра или снится. - Откуда? Какими судьбами?

- Прямиком из Криницы... По твою душу, - ответила Наталья, расстегивая пальто, но почему-то не снимая его.

За Натальей стояла тетя Катя и умиленно глядела на Орысю.

- Подымайся, подымайся, милая, - кивала она. - Завтрак уж на столе. Откушаешь вместе с гостьей.

- Какой там завтрак! - повернулась к ней Шалак. - Нам ехать надо!

- Ехать? - встревожилась Орыся. - Куда? Зачем? - И подумала: неужели что с дедом? Из Воловичей доходили вести, что он заболел.

- Не волнуйся, - успокоила ее Наталья. - Радость у нас. Нет, ты не поверишь, ей-богу! Позвонили вчера из Москвы нашей председательше сельисполкома Павлине Васильевне... Помнишь ее?

- А как же! - ответила Орыся, неохотно покидая нагретую постель.

- И говорят, - продолжала Наталья, - ждите в гости иностранцев. Павлина Васильевна растерялась: что за иностранцы, почему именно в Криницы? Ее спрашивают, есть в селе семьи с фамилией Сторожук? Конечно, отвечает председательша, я сама урожденная Сторожук. Вот и хорошо, через два дня встречайте туристку из Канады. Она пожелала посетить места, где родилась, и заодно повидать родственников. Звать ее Миха Стар.

- Так это же!.. - воскликнула Орыся, но Наталья перебила:

- Да-да! Едет тетка Михайлина! Представляешь? Павлина Васильевна так и сказала: это она по-заграничному Миха Стар, а по-настоящему - Михайлина Сторожук. Что же, встретим как полагается!

- Но я-то зачем?

- Здрасьте! - удивилась Наталья. - Поможешь. Ты ведь тоже Сторожук, родственница.

- Седьмая вода на киселе.

Орыся открыла шкаф, выбирая, что надеть для поездки.

- Черт! Куда розовый шарф подевался? Он всегда здесь висел.

Тетя Катя заохала, бросилась к шифоньеру и вынула из нижнего ящика богатый мохеровый палантин.

- Прости меня, старую, - оправдывалась старуха. - Ты давеча его на стуле оставила. Вот я и спрятала в ящик.

Наталья смотрела на сестру и недоумевала: неужели это та самая Орыська, которую она знала с детства? В селе у своих деда с бабкой она и корову доила, и за свиньями ухаживала, и навоз убирала, и босиком бегала на речку полоскать белье. Да и когда работала диетсестрой в санатории, о ней отзывались как о скромнице, готовой и подежурить за другого, и с чужим ребенком посидеть. А тут завтрак даже себе не приготовит, все тетя Катя. Однако Шалак промолчала, лишь перед самым выходом спросила:

- Куда думаешь теперь устраиваться?

- А зачем мне работать? - беспечно ответила Орыся.

- Конечно, коровка у тебя щедрая, - не удержалась от шпильки Наталья, кивнув в сторону особняка. - Даже пасти не надо, знай только... - и она задвигала руками, словно доила.

- Твоя тоже, кажется, не скупится на молочко, - усмехнулась Орыся.

Наталья поняла, что она имела в виду. Шалаки работали на селе: Наталья - учительницей, Матей - завклубом. Но имели к зарплате очень хороший приварок. От теплицы. На дворе зима, а они возили на рынок в Киев свежие помидоры и огурцы.

- Тоже мне сравнила! - отпарировала Шалак. - Попробуй вырасти рассаду, удобряй, опрыскивай, поливай! За дитем легче ухаживать!

- Ладно, - недовольно оборвала ее Орыся. - Имеешь и слава богу! - И дала наказ тете Кате: - Если приедет Сергей Касьянович, скажи, что я в Криницах. На пару дней, не больше.

- Не-не! - испуганно замахала руками старушка. - Разве он на словах поверит? Ты уж, голубушка, черкни ему записку.

Орыся набросала пару слов Сергею, и они поехали.

Сельская жизнь не особенно богата на события, тем паче зимой. Поэтому ожидаемый приезд Михайлины Сторожук взбудоражил не только ее родных, но и всех криничан. На следующий день (а это была пятница) в селе с утра царило необычное оживление. Продолжали прибывать Сторожуки из Драгобыча, Борислава, окрестных селений. Кто на собственных машинах, кто рейсовым автобусом. Орысины дедушка с бабушкой так и не приехали: видать, старик действительно захворал.

Больше всех забот было у Василины Ничипоровны, председателя местного колхоза "Червоный прапор". Ее районное начальство, узнав, что колхоз посетит канадская туристка, дало указание "показать товар лицом", то есть не осрамиться перед заграницей. К тому же колхозный голова приходилась тете Михайлине троюродной племянницей. Вообще-то по части встречи зарубежных гостей опыт у Василины Ничипоровны имелся. Но одно дело официальная делегация, а другое - родственница. Как ее принять? У кого поместить? На это в Криницах претендовало не менее десяти семейств. Обижать никого не хотелось. Но ведь тетя Михайлина одна! Пришлось выбирать, кто ей ближе по родству. Таким являлся местный бригадир механизаторов Гринь Петрович Сторожук, сын единокровного брата гостьи.

Сам Гринь Петрович узнал, что у него в Канаде есть тетя, лишь пять лет назад, когда умер отец, Петро Остапович. Разбирая после его смерти бумаги, он обнаружил очень интересное письмо - ответ из Красного Креста. Он касался сведений о деде Остапе. На запрос Петро Остаповича отвечали, что его отец, Остап Сторожук, недавно скончался в Канаде. Но у него осталась дочь Михайлина, проживающая в городе Виннипег.

Гринь Петрович терялся в догадках, почему отец скрывал, что у него есть сестра. Конечно, в те времена наличие родственников за границей не афишировали. А Гринь Петрович как раз заканчивал сельхозинститут во Львове, и скорее всего, отец боялся повредить его карьере.

Как бы там ни было, но Гринь Петрович тут же написал тете Михайлине, которая сразу ответила. Письмо было грустное и радостное одновременно. Грустное, потому что она узнала о смерти единокровного брата своего, так и не повидавшись с ним, а радостное - что объявился племянник. Так у них наладилась переписка. Потом стали приходить посылки. Шубы из синтетического меха, пуловеры, свитера, платья и кофточки с люрексом, джинсы и другая одежда. Гринь Петрович раздавал подарки родственникам.

Вот и выходило: кому как не ему принимать в своем доме гостью из далекого городе Виннипега. Не было сомнений, что тетя Михайлина останется довольна: жена Гриня Петровича, Ганна Николаевна, была отличной хозяйкой и мастерицей стряпать. Хлеб пекла такой (она работала в местной пекарне), что за ним в Криницы приезжали даже из города. Никакой механизации Ганна Николаевна не признавала - только своими руками!

Покончив с вопросом, у кого будет жить канадская родственница, наметили настоящий сценарий ее встречи. Правда, точного времени приезда тетки Михайлины в Криницы никто не знал: из львовского отделения "Интуриста" сообщили неопределенно - будет к обеду. Встретить решили торжественно, у околицы села. Отправились туда в полдень.

Крутила поземка, мороз стоял под двадцать градусов. Согревались на ледяном ветру притопыванием и прихлопыванием. Кто-то даже предложил разжечь костер. Но тут на дороге показалась черная "Волга". Не сбавляя хода, она промчалась мимо встречающих, которые закричали шоферу, замахали руками. Тот затормозил, подал назад.

И точно, в машине сидела тетя Михайлина. Ее узнали по ранее присланным фотографиям.

"Волгу" обступили со всех сторон. Какой там сценарий, о нем враз забыли! Каждому хотелось протиснуться поближе.

Первым из машины выбрался молодой мужчина в короткой дубленке. За ним вышла гостья, растерянная и взволнованная. Она была в шубе из искусственного меха, в меховой шапке с козырьком. На груди тети Михайлины висели фотоаппарат и кинокамера.

- Дорогу!.. Дорогу! - распорядилась Василина Ничипоровна. - Дайте пройти Гриню Петровичу!

Все расступились. Сторожук, неся на расшитом рушнике каравай и солонку с солью, подошел к гостье.

- Дорогая тетя Михайлина! - произнес он осевшим от волнения голосом. Добро пожаловать на родную землю.

У Михайлины Остаповны задрожали губы, на глазах показались слезы.

- Гринь, неужели!.. - только и проговорила она.

А Сторожук переминался с ноги на ногу, совал тетке каравай. Та наконец поняла, что от нее требуется, отломила кусочек хлеба, макнула в соль и положила в рот. Кто-то принял из рук Гриня Петровича символ гостеприимства и хлебосольства. Тетка бросилась на шею к племяннику и заплакала. Он совершенно растерялся, гладил ее по спине и приговаривал:

- Ну будет, будет...

- Не верится... - отстранилась от него гостья. - Всю жизнь ждала этого часа.

Она оглянулась, словно что-то ища, затем опустилась на колени, взяла горсть снега и приложила ко рту.

И все поняли: будь земля голая, тетя Михайлина поцеловала бы ее.

Женщины зашмыгали, кто-то всхлипнул. Гринь Петрович бережно поднял тетку и начал было представлять родственников.

- Потом, дома! - остановила его Василина Ничипоровна. - А то совсем заморозим дорогую гостью.

Та и впрямь здорово озябла в синтетической шубе: губы посинели, пальцы еле шевелились. И все же, прежде чем сесть в машину, она несколько раз щелкнула фотоаппаратом, запечатлев на память эту трогательную встречу.

В "Волгу" подсели Гринь Петрович и председатель колхоза.

Молодой человек оказался переводчиком из "Интуриста", звали его Лев Владимирович. Но его помощь не понадобилась: разговор шел на украинском языке. Правда, тетя Михайлина изъяснялась довольно старомодно, иногда вставляя английские слова, которые тут же сама и переводила.

- Ты - вылитый дед Остап! - сказала она, не выпуская из своих рук ладонь племянника.

Впрочем, Гринь Петрович имел сходство и с тетей: одинаковые разрез глаз и форма носа.

В машине было жарко. Сторожук расстегнул пальто. На его груди сверкнуло два ордена, которые заставила надеть жена.

- О! - удивилась гостья. - Ты был на фронте? Почему не писал об этом?

- Да нет, - смутился Гринь Петрович, - не был я на войне. А это, дотронулся он до наград, - за другое... - И замолчал, поскольку хвалить себя было неловко.

- Он воюет на поле! - пришла на выручку Василина Ничипоровна. - За урожай! Его бригада на всю область гремит! Портрет вашего племянника на доске Почета в райцентре.

Гостья не поняла, что такое доска Почета и почему Гринь Петрович "гремит" председательнице пришлось объяснять.

- О'кей! - кивнула довольная тетя Михайлина. - Хорошо! Молодец! А какой у вас сегодня праздник? - вдруг спросила она.

- Как? - в свою очередь, удивился Гринь Петрович. - Вас встречаем...

- Да? - округлила глаза гостья. - Иа-за меня не вышли на работу, правильно я поняла? - Племянник согласно кивнул. - А хозяин разрешил? Убытка не будет?

Гринь Петрович и Василина Ничипоровна не знали, что и сказать. Поймет ли заокеанская родственница, ведь тут все иначе, чем у них, в Канаде. Как объяснить наши порядки?

Сегодня им начальство само дало "добро". А сколько не выходят на ферму или в поле из-за того, что нужно ехать в район за какой-нибудь пустяковой справкой (порой не раз и не два) или же везти чинить телевизор, стиральную машину? Не говоря уже о тех, кому важнее продать клубнику или черешню с приусадебного участка на городском рынке, чем отработать в колхозе. Ну а убытки?.. Попробуй взыщи!

Разумеется, этого гостье говорить не следовало, особенно после установки из района "показать товар лицом".

- А мы сами себе хозяева! - бодро ответила голова колхоза.

Тетя Михайлина на секунду задумалась, но больше расспрашивать не стала, схватившись за кинокамеру: ее внимание привлекли добротные красивые дома сельчан, расписанные по фасаду картинами в лубочном стиле. Она снимала до тех пор, пока машина не остановилась у ворот дома Гриня Петровича, где поджидала огромная толпа кринчан.

- Это тоже ради меня? - снова удивилась гостья и, услышав утвердительный ответ, заметила: - У нас в Канаде так встречают только президентов!

Ганна Николаевна, представленная мужем, заключила тетю Михайлину в могучие объятия и повела в дом. Гостья не удержалась, чтобы не сфотографировать колодец во дворе - подлинное произведение искусства, хоть сейчас в музей народного творчества!

Ганна Николаевна отвела тетку в комнату, подготовленную для нее, и сказала:

- Отдыхайте с дороги... Может, приляжете?

- Нет, нет! - запротестовала гостья. - У меня большие планы. Съездить в Каменец, посмотреть на дом отца... И в Колгуевичи обязательно. Родина Ивана Франко!

- Успеется, - уговаривала хозяйка. - Вон откуда ехали, из-за океана! А в вашем возрасте это нелегко.

- О, я еще совсем молодая, - заулыбалась тетя Михайлина, обнажая ряд белых, красивых зубов, слишком белых и слишком красивых, чтобы быть своими. - Мне всего пять лет!

- Пять? - переспросила Ганна Николаевна, подозрительно глянув на гостью.

- Пять! - не переставала улыбаться та.

"Господи! - подумала хозяйка. - Часом не с приветом тетка-то?"

Гостья, видя замешательство Ганны Николаевны, похлопала ее по плечу.

- Это в шутку. - И пояснила: - Понимаешь, милая Ганна, моя внучка Лайз отдыхала с мужем летом на одном из островов архипелага Мергуи, в Андаманском море. Там существует обычай: когда рождается ребенок, то ему как бы отпускают на жизнь шестьдесят лет. И счет ведется в обратном направлении... Понятно?

- Не очень, - призналась хозяйка.

- Ну, у нас как? Сначала ребенку год, потом два, три и так далее. А у них наоборот - шестьдесят, пятьдесят девять, пятьдесят восемь... Ясно?

- Теперь ясно.

- Вэл! Хорошо! - одобрительно кивнула гостья. - А если ты доживешь до "нуля", то дают еще десять лет. Допустим, человеку шестьдесят пять. Тогда говорят: ему пять лет во второй жизни. Мне сейчас семьдесят пять, так что получается: я пятилетняя девочка в третьей жизни...

- Чудно! - покачала головой Ганна Николаевна.

- Но зато удобно для стариков! - засмеялась тетя Михайлина.

- Переодеваться будете? - поинтересовалась хозяйка, оглядев наряд гостьи - вельветовые брючки и свитер.

- Я так буду, - взяла ее под руку тетка Михайлина. - Ну, пойдем познакомимся с родными.

"Да, - подавила вздох Ганна Николаевна, - старый як малый".

Зашли в комнату, где был накрыт праздничный стол. Никто не садился ждали почетную гостью.

"А наши-то куда наряднее", - с удовлетворением отметила про себя Ганна Николаевна.

И впрямь, на многих Сторожуках костюмы и платья - даже на прием в Кремль не стыдно было бы! Ну а насчет угощения хозяйка не беспокоилась: молочные поросята, индейки, куры, домашняя колбаса и окорок, своего приготовления маринады и соления, пышные румяные пироги и караваи. Ароматы и запахи стояли такие, что и у сытого потекли бы слюнки.

Увидев все это великолепие, тетя Михайлина бросилась за фотоаппаратом, влезла на стул, щелкнула затвором. И тут же, к удивлению присутствующих, извлекла из камеры... готовый цветной отпечаток.

Всем хотелось посмотреть фото. Орыся тоже разглядывала его, как чудо. Стоявший рядом Лев Владимирович тихо пояснил, что аппарат - системы "Полароид".

- У меня в Москве такой же. Правда, трудно с фотоматериалами к нему, но на вас я не пожалел бы... - многозначительно добавил он.

Переводчик, как только зашел в дом Сторожуков, сразу "прилип" к Орысе и не отходил от нее ни на шаг. И когда наконец сели за стол, устроился рядом.

Поднялась Василина Ничипоровна и произнесла в честь гостьи целую речь. Лев Владимирович шепнул на ухо соседке:

- Выручайте, Орыся, по-украински я ни бум-бум.

Она хихикнула и тоже шепотом спросила:

- Зачем же вас послали с тетей Михайлиной?

- Положено, вот и поехал, - усмехнувшись, ответил работник "Интуриста".

Орысе пришлось переводить ему с украинского языка на русский. Лев Владимирович под этим предлогом придвинулся к ней еще ближе.

Угощение шло на "ура". Еще бы, все здорово нагуляли аппетит на морозе. Гринь Петрович, сидящий по правую руку тетки Михайлины, предлагал ей то кусок поросятины, то ломоть окорока, то индюшачью ножку. Но старушка от всего отказывалась. Она положила себе на тарелку куриное крылышко и пару кружочков свежего огурца. К знаменитому хлебу Ганны Николаевны она даже не прикоснулась.

- Хоть пирога отведайте, - попросила Ганна Николаевна, сидевшая по левую сторону тети Михайлины. - Слоеный...

- Нет! Нет! - замахала руками гостья. - Вредно!

- Как? - растерялась хозяйка. - Аль хвораете чем?

И на самом деле, тетя Михайлина выглядела такой тощенькой по сравнению с упитанными, что говорится, кровь с молоком, представительницами среднего и старшего возраста Сторожуков.

- Совсем наоборот! - возразила тетя Михайлина. - Я здорова! Но не хочу заболеть. У нас это слишком дорогое удовольствие.

- От чего тут заболеешь? - встревожилась Ганна Николаевна. - Все свежее, свое. Яички, мясо, масло...

- Да разве можно есть вместе мясо, яйца, картошку, хлеб? - ужаснулась старушка.

- А кто ест мясо без гарнира да еще без хлеба? - вытаращилась на нее Ганна Николаевна.

- Нет, белки надо есть раздельно с углеводами, а крахмал отдельно с белками! - заявила гостья. - Белки с белками тоже вредно! По системе Шелтона!

- Кого-кого? - переспросила Ганна Николаевна.

- Неужели вы не слышали о нем? - удивилась тетя Михайлина, - Шелтон знаменитый американский врач! Благодаря его системе я не знаю теперь, что такое обращаться в больницу.

- Да разве худой человек - здоровый? - не выдержав, со вздохом заметила Ганна Николаевна, которая была задета за живое.

- А как же, - закивала гостья, смотревшаяся рядом с Ганной Николаевной невзрачной пичужкой. - Надо избавляться от лишнего веса.

- Пусть уж молодые думают о фигуре, - отмахнулась та, - а в мои годы...

- О чем ты говоришь! Вот моему зятю пятьдесят два года. В прошлом году он весил восемьдесят килограммов, а в этом - семьдесят пять! Так что он получил прибавку к жалованью пятьдесят долларов.

- А при чем тут жалованье? - удивился Гринь Петрович.

- На фирме, где он работает, такой порядок: за каждый килограмм сброшенного веса прибавляют десять долларов.

- Ну а фирме какой резон в этом? - еще больше удивился Гринь Петрович.

- О, большой! Выгодно! Худые болеют меньше. Они всегда бодрые, энергичные...

- Сало, значит, тоже не употребляете? - спросила Ганна Николаевна.

- Избави боже! - ужаснулась тетя Михайлина.

- А твой зятек тоже не ест мясо и сало? - встряла в разговор бабка Явдоха, самая старая из Сторожуков.

- Конечно.

- А как же он с жинкой? - покачала головой местная старейшина. - Я б такого мужика на ночь не пускала...

Слова бабки Явдохи потонули в хохоте. А когда смех утих, поднялась председатель сельисполкома и стала говорить о родной земле, которая всегда остается родной для украинцев, где бы они ни были.

- Дорогая Павлина сказала верно, - сказала старушка. - Мы там, в Канаде, не забываем о родине! О, вы представить себе не можете, сколько народу каждый год приезжает в Виннипег на фестиваль украинского искусства в день рождения Тараса Шевченко! Стихи его читают! - Она вздохнула. - Увы, к сожалению, чаще в переводе на английский. А вот песни поем на родном, украинском!

И посетовала, что ее поколение еще помнит и чтит национальные традиции, а вот молодежь...

- Наши, думаешь, лучше? - показала на девчат и парней за столом бабка Явдоха. - Попроси их спеть добрую старую песню - куда там! Эх, жаль Анна не приехала, ее бабушка, - кивнула она на Орысю. - Столько знает песен!

- А почему она не приехала? - поинтересовалась гостья.

- Старик у ней хворает. Спина, плечи... Согнуться-разогнуться не может.

- Надо было написать мне в Канаду, я бы помогла ему. Подруга моей старшей дочери работает по контракту в Китае. Ее отец тоже страдает воспалением суставов, так она прислала ему жилет. Теплый и в то же время лечит. Понимаете, в жилет этот вшита целебная трава, действует через кожу.

- Ишь, до чего додумались, - покачала головой бабка Явдоха. - Ну что ж, уважь, милая... Ну а насчет того, что нет Анны - ладно, не беда. Мы Орысю попросим спеть. Хорошо девка спивае.

- А ты только что ругала молодежь, - улыбнулся Гринь Петрович.

Он встал и сказал тост за молодое поколение Сторожуков, пожелав им быть всегда и везде первыми, присовокупив, естественно, и внуков тети Михайлины.

Старушка расчувствовалась, принесла фотографии. У нее было семь внуков.

- А это моя любимица, Мэри, Машенька, - она с любовью погладила рукой снимок загорелой девчонки в костюме для тенниса.

Фотографии стали переходить из рук в руки.

Здравицы следовали одна за другой. Глядя на гостей, Ганна Николаевна радовалась: уплетали ее стряпню за обе щеки вопреки всяким там заокеанским умникам, вроде этого Шелтона.

Лев Владимирович тоже ел и нахваливал, уверяя Орысю, что такой вкусной, истинно украинской кухни нигде не пробовал, хотя ему приходилось бывать в самых лучших ресторанах в различных городах страны, в том числе и в Киеве. Услышав, что Орыся хорошо поет, он шепнул ей:

- Это уж слишком.

- Что слишком? - не поняла Орыся.

- Понимаете, когда я увидел вас, просто не поверил: такой цветок! И где? В провинции! - Он отстранился, чуть прикрыл темные глаза, потом снова приблизился. - Изыск! Какой элегант! И оказывается, ко всем вашим совершенствам - еще голос! Жажду услышать.

- Смотрите не разочаруйтесь, - с улыбкой ответила Орыся. - Небось там, в Москве, в театрах наслушались...

- Сказать честно, даже надоело. "Пиковую даму" в Большом слушал раз двадцать, не меньше. Куда прежде всего бегут иностранцы? В Большой театр!

- А я как-то хотела пойти, но не смогла достать билеты.

- Бог мой, я бы устроил это в пять минут! Для "Интуриста" - не проблема! Куда хотите: самая лучшая гостиница, ресторан "Седьмое небо" на Останкинской башне, Алмазный фонд, Театр на Таганке!.. - Переводчик достал из бумажника свою визитную карточку и торжественно протянул Орысе. - Ваш покорный слуга!

- Даже не знаю, когда выберусь в Москву, - сказала Орыся, беря визитку.

- По первому звонку - у ваших ног! - заверил Лев Владимирович и еще тише добавил: - А если вас интересует "Березка", ну, там, что-нибудь такое-этакое, могу помочь с чеками.

- Это как раз меня не интересует, - небрежно ответила Орыся.

И сказала правду.

- Да вы, вероятно, не знаете, что там можно купить то, чего больше нигде не достанешь!

Орыся, вспомнив Сергея, его подарки, загадочно улыбнулась. Льва Владимировича это задело.

- Ну, например, косметику от Диора.

- У меня есть, - спокойно сказала молодая женщина и, чтобы не быть голословной, открыла сумочку и продемонстрировала флакончик духов, губную помаду, набор теней, тушь и пудру этой знаменитой французской фирмы.

У переводчика даже челюсть слегка отвисла: сколько стоил косметический набор Орыси, Лев Владимирович знал.

- Были бы деньги, - усмехнулась она, потом уже серьезно сказала: - А насчет гостиницы я, возможно, обращусь к вам. Поможете?

- Да-да, - закивал работник "Интуриста", приходя в себя. - Какую пожелаете.

- Где-нибудь в центре. Получше, подороже...

Раньше, когда она задерживалась в столице проездом из Средневолжска, то радовалась койке где-нибудь в "Заре" или "Останкино" за ВДНХ. Но Сергей приучил ее к роскошным номерам, и на другое теперь Орыся не согласилась бы.

- Непременно сделаю! - уважительно произнес Лев Владимирович. - И лучше, если вы дадите знать заблаговременно. Я бы вас встретил. В моем распоряжении очень часто бывает авто, когда обслуживаю какого-нибудь бизнесмена или зарубежного общественного деятеля.

- А вот встречать не надо, - решительно отвергла предложение Орыся. Тачка - самое милое дело. Ни от кого не зависишь.

Так называть такси приучил ее тоже Сергей. Это слово, сказанное небрежно, также произвело впечатление на переводчика. Он склонил голову и развел руками: как, мол, будет угодно.

За светской беседой с Львом Владимировичем Орыся не заметила, что тетя Михайлина, показав на нее, негромко спросила Гриня Петровича:

- Она что, артистка?

Сторожук затруднился с ответом. Зато Наталья Шалак с улыбкой сказала:

- Орыся у нас безработная.

Тетя Михайлина изменилась в лице, поохала и незаметно вышла.

Слово "безработная" Орыся услышала, но не знала, что оно относится к ее персоне. Лев Владимирович увлек ее историей о том, как был переводчиком одного отпрыска короля с Востока, приехавшего к нам туристом. Малый замучил его, требуя повести в злачные места: дом свиданий, порнокинотеатры, на худой конец - бары со стриптизом.

- Я ему объясняю, что у нас нет подобных заведений, - рассказывал работник "Интуриста". - Предлагаю балет на льду, Театр кукол Образцова, Музей Пушкина. Третьяковка закрыта на реконструкцию... А он уперся, малинки хочет. Скандалист, грозится прервать поездку... Представляете мое положение?

- Вполне, - кивнула со смехом Орыся.

- Так вот... - хотел было продолжить переводчик.

Но как он выкрутился из щекотливого положения, Орыся так и не узнала. На ее плечо легла рука тети Михайлины.

- Прости, дочка, можно тебя на минутку, - наклонилась она к Орысе.

- Да, конечно, - поднялась та.

Тетя Михайлина как-то нежно, по-матерински обняла ее за талию, повела в соседнюю комнату через дверь, которая находилась рядом со стулом Орыси. Лев Владимирович, Наталья и еще несколько человек невольно обернулись вслед.

Как только они переступили порог, канадская родственница горячо заговорила:

- Орысенька, милая, вот, прими от меня! - И старушка вручила ей точно такую же шубу, в какой приехала сама.

- Зачем? - удивилась Орыся.

- Я знаю, что такое быть без работы! Не дай бог! Продашь, это тебе немного поможет, - продолжала старушка с выражением искреннего сочувствия.

Орыся увидела в проеме двери любопытные лица переводчика, Наталки. Вспомнилось вдруг слово "безработная", сказанное сестрой.

"Какой позор!" - ударило в голову. К щекам прилила кровь, и Орыся буквально лишилась дара речи.

- Я понимаю, это мало, - засуетилась тетя Михайлина. - Погоди... У меня есть...

Она достала откуда-то доллары и стала совать в руки "бедной родственницы". Орыся машинально отстранилась, оглянулась. Ей показалось, что Лев Владимирович саркастически усмехнулся.

Орыся смутно помнила, что было дальше. Как она отшвырнула шубу, пробежала через комнату, сопровождаемая удивленными взглядами, как сорвала в прихожей дубленку с вешалки, схватила шапку, мохеровый шарф и выскочила на улицу...

По дороге ехал самосвал. Она подняла руку. Шофер, молоденький парень, тут же тормознул, проскользив юзом мимо. Орыся подбежала к машине, влезла в кабину. Видя, что на ней прямо-таки нет лица, шофер испуганно спросил:

- Что с вами?

Орыся не ответила, неслушающимися пальцами расстегнула сумочку, вынула первую попавшуюся купюру - четвертной - и протянула парню:

- В Трускавец!

Он нахмурился, передернул рычаг скоростей.

- Спрячьте деньги. Так отвезу. Все равно по дороге.

Орыся кусала губы, глядела на проплывающие мимо нарядные дома и ничего не видела.

"Старуха спятила, что ли! - бушевало у нее все внутри. - Предлагать барахло, как какой-то нищенке! И кому - мне! Да я сама могу купить ей сто таких шуб!"

Но еще больше злости было у Орыси на Наталку, что ляпнула про безработную.

Она вспомнила Льва Владимировича, их разговор и ужаснулась: что он теперь подумает о ней?!

Водитель, краем глаза наблюдавший за пассажиркой, осторожно спросил:

- Может, поделитесь, какая у вас беда?

Орыся молча помотала головой. И тут весь позор и стыд пережитого вылился истерикой. Слезы полились из глаз, смывая с ресниц тушь.

Когда она вышла из машины в Трускавце, шофер проводил ее таким жалостливым взглядом, будто она была тяжело больна.

Тетя Катя, увидев зареванную хозяйку, всполошилась, бросилась раздевать.

- Оставьте меня в покое! - выплеснула на нее свою злость Орыся.

Зайдя в комнату, она громко хлопнула дверью и повалилась на кровать.

На следующее утро тетя Катя ходила по флигелю неслышно, как мышь, а в комнату хозяйки боялась даже заглянуть. Подойдет тихонечко к двери, прислушается, не позовет ли Орыся, и уйдет в особняк заниматься своими делами.

В первом часу, прибрав в комнатах постояльцев и сменив постельное белье, тетя Катя вошла во флигель с собранными у квартирантов деньгами. И у нее отлегло от сердца: Орыся сидела в кресле в накинутой поверх ночной сорочки норковой шубе. Крицяк знала: если та напялила подарок хахаля, значит, настроение в норме.

- Сергей не был? - встретила вопросом Орыся свою верную помощницу.

- Не был, не был, - успокоила ее тетя Катя. - И не звонил.

Она хотела расспросить, как прошла встреча заграничной родственницы, но не решилась: захочет, сама расскажет.

Крицяк протянула хозяйке деньги - проверить, пересчитать. Но Орыся только отмахнулась. Положив выручку на стол и потоптавшись, тетя Катя вышла.

Орыся встала, потянулась, глянула на себя в зеркало и усмехнулась: видела бы ее сейчас тетя Михайлина. Как ей идет жемчужный цвет меха! Вчерашний эпизод показался мелким и глупым.

"И чего это я так психанула? - подумала Орыся. - Конечно, если бы не этот московский переводчик... Впрочем, да ну его! Возьму появлюсь в Москве, приглашу в самый шикарный ресторан, выставлю пить-есть рублей на двести, вот тогда узнает меня по-настоящему!"

От этих мыслей последние отголоски вчерашнего события растворились полностью, уплыли прочь. Ей вдруг нестерпимо захотелось видеть Сергея, мчаться куда-нибудь в его "Волге" или сидеть с ним в отдельном кабинете ресторана, где приглушенный свет и сигаретный дым рождают удивительную реальность, наглухо отгороженную и отличную от той, где люди живут склоками и завистью, мелочными заботами и повседневным рутинным трудом.

Глядя на свое отражение в трюмо, Орыся подумала: неужто это та, совсем еще недавно неприкаянная, закомплексованная женщина, какой она была до Сергея?

Знакомы они полтора месяца, а как изменилась ее жизнь, отношение к окружающим, а главное - к себе самой!

Красива она по-прежнему, может быть, даже стала лучше. А вот счастлива ли? Этого она определенно сказать не могла. Но уверенней стала и спокойней - это точно. Может, в этом и заключается счастье?

Сергей словно снял с нее груз колебаний, четко определил ценности, расковал как человека и как женщину. Он сказал: нужно забыть, что было прежде, и она постаралась забыть. Даже все фотографии сына сняла со стены (все, до единой!). Сергей сказал: не нужно ничего бояться, и Орыся перестала бояться. Разве что остался инстинкт самосохранения - не делать того, что вызвало бы гнев Сергея. Ну и житейское: как ни хотелось покрасоваться в норковой шубе, но в Трускавце Орыся ни разу ее не надела. Зачем дразнить гусей? Вот поедет в Москву или еще куда-нибудь - пожалуйста. Никто ее там не знает.

Она даже не думала теперь о том, что нигде не работает. Сергей пообещал что-нибудь сообразить, а раз пообещал, значит, сделает.

Как-то Сергей бросил: живем один раз, и сколько ты тратишь на себя, столько, выходит, и стоишь.

После этого она уже не замечала пачки денег, которые он швырял направо и налево, не удивлялась безумным подаркам, с которыми не знала, в сущности, что и делать.

Главное - значит, она их стоит.

Единственное, к чему Орыся не могла пока привыкнуть, так это к внезапным исчезновениям и таким же неожиданным появлениям Сергея. Он мог пропадать день, два, а то и неделю, а потом вдруг приехать. Причем в любое время суток. И каждый раз Орысю поражало, что Сергей знает каждый ее шаг в его отсутствие. Но ревность этого властного, крутого человека ей даже нравилась. В ней она ощущала залог того, что Сергей все время помнит о ней и для него Орыся - что-то очень серьезное.

Сама она нервничала, если он не появлялся день-другой, и страх, что Сергей может и вовсе не появиться, нет-нет да и закрадывался в душу.

Расстались они третьего дня, пора бы ему и приехать.

В норковой шубе стало жарко. Орыся с сожалением повесила ее в шкаф, накинула халат и села завтракать, делясь с тетей Катей впечатлениями о встрече канадской родственницы (о последнем эпизоде она, естественно, умолчала). Крицяк, обрадованная хорошим настроением хозяйки, слушала в оба уха и подсовывала Орысе самые вкусные вещи.

А Орыся все время прислушивалась, не остановится ли у калитки автомобиль, не раздастся ли звук открываемой двери и такие знакомые шаги.

Прибрав на кухне и сполоснув посуду после Орыси, тетя Катя побежала на свою квартиру - собрать дань с курортников. И только она за порог, как возле дома заглушила двигатель машина. У Орыси радостно екнуло в груди: наконец-то Сергей! Она бросилась к окну.

К ее огромному разочарованию, во двор вошла Наталка Шалак, семеня своей утиной походкой, держа под мышкой большой сверток.

- Вот принесла нелегкая! - вырвалось у Орыси.

Первое побуждение - запереться и не открывать! Но сестра уже обивала на крыльце налипший на сапоги снег и звук запираемого замка наверняка услышала бы.

- Привет, безработная! - зайдя, Наталка потянулась к Орысе с поцелуем.

- Здорово, провокаторша, - Орыся, криво улыбнувшись, подставила щеку.

- Ну и переполошила ты канадскую бабку, - сказала Наталья. Расстроилась старуха в усмерть... На, держи, - сунула она сверток хозяйке.

Орыся развернула - злополучная шуба.

- Уф-ф! - вырвалось у нее.

- Возьми, возьми, а то неудобно. Я дала слово Михайлине, что передам.

- А доллары прикарманила? - съязвила Орыся.

- Нужны они мне! - фыркнула Шалак, снимая пальто. - Скажи лучше, какая муха тебя укусила?

Она еще спрашивает! - возмутилась Орыся. - Осрамила на виду у всех! Ты хоть думай, когда что ляпаешь! Перед своими еще куда ни шло.

- Так Михайлина, считай, тоже своя, родственница! Я ведь в шутку, и если она поняла по-своему... - Наталья развела руками.

- А этот москвич, Лев Владимирович!

- Он ничего не слышал.

- Ну да, не слышал... - нахмурилась Орыся.

- Ей-богу! Да и все наши ничего не поняли! Удивились, почему ты драпанула как оглашенная, - уверяла сестра. - Уже потом Михайлина мне по секрету рассказала, что там у вас произошло. Попросила тебя не обижаться, если что не так. Говорит, хотела от души.

Орыся недоверчиво смотрела на Шалак.

- Правда, не слышали?

- Факт!

- Тогда еще ничего, - сказала хозяйка, приглашая гостью в комнату. Долго еще сидели?

- Какой там! Михайлина сорвала всех, потащила в село Иван Франко. Правда, называла его по-старому, Колгуевичами.

- А чего ей там надо? - удивилась Орыся.

- Что ты, у нее железный план мероприятий! После посещения Воловичей осмотр Музея Ивана Франко в селе, где он родился... Съездили в Каменец...

- Господи, вы еще и в Каменец мотались? - поразилась Орыся.

- Ну а как же! Тетке Михайлине не терпелось взглянуть на дом, где родился дед Остап. Представляешь, у нее фотография сохранилась. Старая-престарая. Хатка под соломенной крышей, вишневые деревья у крыльца... Так забавно! Она даже привезла с собой план села, где кружком отмечен отчий дом. Но хатки, естественно, давно уже нет, на том месте школа теперь.

- Представляю, как огорчилась старушка.

- Конечно. Ну а потом все пошли к Марийке, - рассказывала дальше Шалак.

- К агрономше или к доярке? - уточнила Орыся.

- К доярке... Та подготовилась не хуже тети Ганны. Жратвы полон стол! А мы еще не очухались после стряпни Ганны Николаевны. Тетка Михайлина, сама понимаешь, ни к чему не притронулась, так что пришлось ее песнями угощать. Нашими, народными... Она, знай, только кассеты меняла.

- На магнитофоне, что ли?

- Ага. Страсть у иностранцев - все заснять, записать, зафиксировать. Наталья хихикнула.

- Довольна, значит?

- Бог ее знает, - вздохнула Наталья. - Вышла потом на кухню и расплакалась.

- Они, старые, все такие. Чувствительные, - заметила Орыся.

- Я тоже так подумала, а когда послушала... - Наталья задумчиво покачала головой.

- И что же она рассказала такого? - спросила Орыся.

- Несладко, оказывается, старушка живет, ой, несладко, - снова вздохнула Шалак.

- Тю-ю, - протянула Орыся. - Объездила весь свет. А такие путешествия небось в копеечку обходятся! Теперь - к нам прилетела. Лев Владимирович говорил, что один только билет сюда и обратно у них стоит, как автомобиль. Не новый, конечно, но машина!

- Э-хе, я сама думала, что она богатая. А оказалось? По разным странам тетя Михайлина ездила по контракту, зарабатывала. Особенно намаялась со вторым мужем. Он так и помер безработным.

- Ты смотри! - все больше удивлялась Орыся.

- Поняла теперь, почему она тебе шубу совала? - Хозяйка кивнула, а Шалак продолжала: - Знаешь, откуда у нее эти шубы? Последний, третий муж тети Михайлины занимался мелкооптовой продажей верхней одежды... Между прочим, негр, мистер Самюэль.

- Негр? - округлила глаза Орыся.

- Фото показывала. Здорово похож на Баталова, только черный. Так вот, закупил как-то мистер Самюэль партию искусственных шуб, а они не пошли. Мода изменилась или еще что, не знаю, только почти вся партия осталась у него. Словом, погорел ее муж. А мы еще удивлялись: как посылка из Канады, так в ней две, три шубы и все одинаковые. Что же касается приезда сюда тетке Михайлине денег дал зять да местная украинская община помогла. Сама старуха не осилила бы ни в жизнь.

Наталья замолчала, грустно глядя в окно. Орысе стало не по себе за свое вчерашнее поведение. Но ведь она ничего не знала.

- Я поняла, почему тетя Михайлина расплакалась, - снова заговорила Шалак. - Понимаешь, на кухне увидела, как Марийкина мать пищу с тарелок прямо в помойное ведро. Ели-то мало... Старушка поразилась: кому это? Мать Марийки тоже удивилась: как кому, кабанчику... Тетя Михайлина тут и расплакалась. Я, говорит, думала, вы здесь живете впроголодь, покушать, одеть нечего... Ну, так в ихних газетах писали. В магазинах, мол, пусто... Сама перебивалась на пособие по безработице, а слала посылки... Вышивала украинские рубашки для продажи, глаза испортила...

- Как испортила? Читает-пишет без очков.

- Это у нее контактные линзы... Колечко было золотое, еще от матери осталось, и то продала. А мы, оказывается, целые куски курятины, мяса, пирогов, хлеба - на откорм кабанчика! Задело, видать... Понять ее можно. В сущности, старушка душевная. Ехала к нам, подарки везла. Недорогие, сувениры, так сказать. - Шалак снова улыбнулась. - Смех да и только. Бабке Явдохе знаешь что подарила? Микрокалькулятор, вот такой, с карманный календарик.

- А на кой ляд он Явдохе? - прыснула Орыся.

- Чтоб та следила за количеством калорий в своей еде. Не переедала. Пожилым, мол, это особенно вредно.

- Вот дает! По-моему, у тетки Михайлины бзик на этой почве.

- Это точно, - согласилась Наталья и показала ключи от "Москвича". Мне тоже достался подарок.

На кольце болтался брелок - изящный никелированный пистолет.

- Надо отблагодарить старушку, - сказала Орыся.

- А как же! Нина Владимировна уже преподнесла ей десятитомник Ивана Франко. Ты бы видела, как она радовалась! Книги у них ужасно дорогие. Ну, а мы, Сторожуки из Воловичей, решили скинуться и купить тетке Михайлине золотое колечко с камушком.

- Взамен того, что она продала? - усмехнулась Орыся.

- Да уж наше, наверное, будет подороже.

В Орысе взыграл размах, к которому приучил ее Сергей. Она решительно распахнула дверцу шифоньера и сняла с вешалки новенькую, ни разу не надеванную дубленку.

- Передай от меня, - сказала Орыся.

- Ух ты! - вырвалось восхищенно у Натальи. Она посмотрела на фирменный знак. - Бельгийская?! И тебе не жалко!

- Тетя Михайлина мне шубу, а я - дубленку, - засмеялась Орыся.

- Так старушка в ней утонет, - разочарованно произнесла Наталка, приложив к себе дубленку.

- Действительно, - огорчилась Орыся.

Но отступать не хотелось: сестрица еще посчитает ее жадной. И тут она вспомнила, что Кларе Хорунжей привезли из Ужгорода для дочери дубленый полушубок, весь расшитый национальным гуцульским узором. Сдается, он будет тете Михайлине в самую пору.

Орыся тут же позвонила подруге и предложила обмен - дубленку на полушубок. Клара даже не поверила в такое везение.

- Сейчас мы к тебе заедем, - сказала Орыся.

Когда они с Натальей вышли за калитку, Орыся опешила: к дому подходил... Лев Владимирович.

- Орысенька, дорогая, здравствуйте, - широко расставил он руки, словно хотел заключить ее в объятия.

- Какими судьбами? - сделала Орыся вид, что обрадована.

- К вам, в гости.

"Этого еще не хватало!" - подумала Орыся и ответила:

- К сожалению, вот, спешим...

- Ну что ж, - улыбнулся переводчик, - тогда в другой раз.

Он посмотрел на ее особняк, поцокал языком:

- Прекрасное шале!

Чтобы поскорее увести его от дома, Орыся спросила:

- Куда вам? Можем подкинуть.

- Недалеко, в горисполком.

- Садитесь, садитесь, - настойчиво предложила Орыся, открывая заднюю дверцу.

Лев Владимирович с достоинством устроился на сиденье "Москвича", думая, что Орыся сядет рядом. Но она залезла на переднее сиденье.

- Вы исчезли, как Золушка, - сказал обиженно переводчик. - А я все искал ваш хрустальный башмачок.

- Он вам не понадобился, - с улыбкой ответила Орыся. - Обнаружили меня и без башмачка.

Доехали до горисполкома в считанные минуты. Прощаясь, Лев Владимирович спросил:

- Наш уговор в силе?

- В каком смысле? - не поняла Орыся.

- Жду вас в Москве, чтобы устроить в гостинице "Космос".

- В силе, в силе...

- И все же я вас буду встречать, - пообещал Лев Владимирович, многозначительно задержав руку Орыси в своей руке.

- Вот пристал, - вздохнула она, когда "Москвич" отъехал.

- Замучил меня вчера: куда ты пропала, почему. - Наталья покосилась на сестру. - Сразила, как видно, наповал.

Орыся промолчала.

Клара все еще не могла прийти в себя от счастья: заполучить такую дубленку!

- Давай поскорее, - торопила ее со смехом Орыся, - а то передумаю.

Полушубок Наталья одобрила - национальный колорит и размер подходящий.

- И теплее старушке будет, чем в искусственной шубе, - добавила Орыся.

- В Воловичи? - спросила Шалак, заводя двигатель.

- Нет, - отказалась Орыся.

- Почему? Не хочешь попрощаться с теткой Михайлиной? Она ведь завтра уезжает. Очень просила тебя приехать.

- Скажи, что нездорова.

Когда машина завернула в ее переулок, сердце у Орыси радостно забилось: возле калитки стояла "Волга" Сергея.

- Слава богу! - невольно проговорила вслух Орыся.

- Что? - недоуменно посмотрела на нее Наталка.

- Так, ничего... - ответила Орыся.

И подумала, как здорово, что она спровадила московского переводчика. Неизвестно, чем бы кончилась их встреча с Сергеем.

Часть третья

Направляясь в такси к Киевскому вокзалу, Валерий Платонович Скворцов-Шанявский вдруг подумал о том, что в суете и хлопотах последнего времени не заметил, как в город пришла весна. Она обрушилась в этом году внезапно, без подготовки. Еще десяток дней назад сыпала с серого неба белая крупа, прохожие кутались в зимние пальто, шубы, меховые куртки, а теперь вот разгуливают чуть ли не в пиджаках и кофтах. Бульвары и скверы в центре Москвы покрылись бледно-зеленой кисеей, а в воздухе, пропитанном бензиново-асфальтовой гарью, все явственнее ощущался тонкий аромат распускающихся листочков тополя.

Когда такси подъехало к зданию вокзала, башенка с часами которого золотилась в закатном небе, на душу Скворцова-Шанявского снизошло спокойствие: пусть все дела горят голубым огнем, главное - подлечиться и отдохнуть. Он уже предвкушал приятную поездку, конечно, если не испортит настроение попутчик, - в СВ купе двухместные.

В вагоне была идеальная чистота. На полу в коридоре - ковровая дорожка, на окнах - накрахмаленные занавески. Проводница - стройная девушка - сама любезность.

В купе профессора сидело человек шесть: мужчина лет пятидесяти, остальные - молодые ребята. Все были смуглые. Черные волосы, чуть раскосые глаза. Речь восточная.

При появлении профессора старший поднялся и, улыбнувшись, произнес:

- Проходите, проходите, дорогой сосед! - Он сделал жест остальным выйти. - Располагайтесь, мешать не будем. - И тоже вышел, защелкнув дверь.

"С попутчиком, кажется, в порядке", - подумал удовлетворенно Валерий Платонович. Он переоделся в спортивный костюм, пристроил чемодан под сиденье и сел, блаженно откинувшись на спинку. С этой минуты профессор как бы начисто забыл Москву, связанные с ней хлопоты и неприятности, решив до возвращения ни о чем не думать.

Вскоре поезд тронулся, и в купе вошел сосед.

- Ну, что же, будем знакомиться? - весело сказал он. - Мансур Ниязович Иркабаев.

- Рад познакомиться, - чуть наклонил голову Валерий Платонович, и, назвав себя, спросил: - Из Узбекистана?

- Совершенно верно, - улыбнулся Иркабаев и уточнил: - Из самой жемчужины Узбекистана - Ферганской долины... А вы москвич?

- Москвич, - кивнул профессор.

- И куда едете, если не секрет?

- Какой секрет, - вздохнул Скворцов-Шанявский, потерев правый бок. Лечиться.

- О, я тоже в Трускавец! - радостно сказал Мансур Ниязович, но радость в его глазах быстро сменилась грустью. - Век бы не видел этого курорта, "Нафтусю"! - Он провел рукой по пояснице.

- Почки? - сочувственно осведомился Валерий Платонович.

На лице Иркабаева промелькнуло страдальческое выражение.

- Шесть лет как наградили...

Профессора удивило слово "наградили", но расспрашивать посчитал невежливым.

Вошла проводница, чтобы взять билеты. Мансур Ниязович спросил, есть ли кипяток.

- Чай будет минут через пятнадцать, - сказала проводница.

- Прости, невестушка, но заварка у меня своя, - улыбнулся Иркабаев.

- Пожалуйста, титан - в конце коридора.

Попутчик профессора достал из сумки заварной чайничек, расписанный восточным рисунком, сыпанул в него добрую пригоршню чая и вышел. Когда он вернулся, купе наполнилось знакомым профессору ароматом.

- Чай не пьешь, откуда силы возьмешь! - весело сказал Иркабаев, извлекая из сумки кишмиш, чищеные ядра грецкого ореха, миндаль, чуть раскрытые соленые косточки урюка, курагу и восточные сладости. В довершение всего он положил на столик неправдоподобной величины лимон.

Глядя на эти приготовления, Валерий Платонович вспомнил Самарканд. Знойное марево, синие изразцы Биби Ханым и Гури-Эмира, величественный Регистан. В тамошней чайхане профессора потчевали тем же традиционным набором угощений. Правда, он так и не понял, почему узбеки сначала пьют чай, а потом уже едят плов и другую серьезную пищу. Как бы там ни было, поездка в солнечную республику была успешной. Он был рад повторить вояж, но над его местными друзьями пронеслась буря...

Скворцов-Шанявский с благодарностью принял из рук Иркабаева пиалу с зеленым чаем, заметив:

- Сколько молодежи вас провожало...

- Сын, Ахрор, в аспирантуре, - с гордостью сказал Мансур Ниязович. - А с ним товарищи. Тоже в Москве учатся. Земляки, держатся вместе.

- Это хорошо, - кивнул профессор и взял в руки лимон, от которого все время не мог оторвать глаз. - Откуда такое чудо?

- О, таких лимонов нигде больше в мире нет! Вывел селекционер Фархутдинов! Почетный академик нашей, узбекской Академии наук!

- Полкило, не меньше, - взвесил на ладони плод Валерий Платонович.

- Больше, - сказал Иркабаев. - Но этот еще считается маленьким.

- Ничего себе маленький! - усмехнулся профессор.

- Да, да! Лимоны этого сорта, он называется Ф-2 Юбилейный, весят до двух килограммов. - Видя недоверие на лице спутника, Мансур Ниязович сказал: - Сам видел. Фархутдинов даже патент получил.

- Патент? - все еще не мог поверить Валерий Платонович.

- Вот именно! Уникальный случай, как в истории цитрусоводства, так и патентного дела.

Иркабаев знай подливал в пиалы чай, а когда он кончился, пошел заваривать новый.

За чаем и беседой время летело незаметно. Сгустилась ночь. В окне пролетали редкие огни станций. Валерий Платонович почти ни к чему не прикасался, что не ускользнуло от внимания Иркабаева.

- Обижаете, дорогой сосед, - покачал он головой. - Только чай да чай...

- Спасибо большое, Мансур Ниязович, - приложил руку к сердцу Скворцов-Шанявский. - Мне разрешили лишь сваренное, протертое... Честное слово, слюнки текут! Однако, лучше поберечься.

После визита к медицинскому светиле он, что говорится, дул на воду и строго соблюдал самую жестокую диету.

- Но орехи-то, орехи! - Иркабаев взял в руку несколько золотисто-коричневых ядрышек в симметричных морщинках. - Одна польза, и больше ничего! У нас в народе очень почитаются. А какое дерево красивое! Лист помнешь - запах!.. - Он закатил глаза от восторга. - От него комары и мошки разлетаются.

- Фитонциды, - кивнул профессор.

- Они самые, - засмеялся Мансур Ниязович. - А варенье из зеленых орехов пробовали?

- Едал, очень вкусно, - сказал Валерий Платонович. - Что и говорить, продукт хорош!

- Орехи еще нужно уметь выбирать, - поднял вверх палец Иркабаев. Если круглые, у них скорлупа толстая, ядро, стало быть, поменьше. Так что лучше покупать продолговатые. Правда, если очень тонкая скорлупа, тоже плохо - долго не хранятся... А самые вкусные и жирные орехи, если на ядре светлая пленка. - Иркабаев взял со столика одно. - Видите, оттенок золотистый?

- Вижу-то вижу, - усмехнулся Скворцов-Шанявский, - но орехов в магазинах днем с огнем не сыщешь.

- На рынке...

- Хо! Двадцать пять рублей кило! Чищеные, правда.

- У нас тоже дорого, - вздохнул Иркабаев. - А в детстве, помню, на базаре целые горы орехов! Теперь - дефицит...

Когда они легли и потушили свет, Иркабаев поинтересовался:

- Какой у вас санаторий?

- Курс лечения буду проходить в "Каштане", - ответил профессор.

- Знаю... В самом центре.

- А жить в пансионате Литфонда Союза писателей Украины, - не без гордости сообщил Валерий Платонович.

- А где он находится? - полюбопытствовал Мансур Ниязович. - Что-то не припомню такого.

- Недалеко от "Каштана"... Знаете, люблю общаться с писателями, художниками, артистами. А то каждый день наука или, так сказать, материальная сфера. Очень полезно иной раз окунуться в художественную среду. Слава богу, такая возможность имеется. Отдыхал в Доме творчества в Дубултах, это в Прибалтике. Чудное место!.. И в Коктебеле иногда провожу отпуск.

- В Крыму? - уточнил Иркабаев.

- Совершенно верно... Но самое незабываемое - Пицунда! А у вас в какой санаторий путевка?

- В "Хрустальный дворец", - ответил Иркабаев. - Второй год подряд езжу. Действительно, похож внутри на дворец! Хрусталь, слюда, все сверкает. - Он помолчал и добавил с грустью: - Но лучше быть здоровым в глиняной кибитке, чем больным в золотом тереме.

- Это точно, - подтвердил Скворцов-Шанявский.

Они пожелали друг другу спокойной ночи. Валерий Платонович за столько времени впервые засыпал без седуксена. Начало отдыха ему нравилось. Престижный вагон, приветливый, улыбчивый попутчик, с которым можно продолжить знакомство и в Трускавце, пансионат, где, несомненно, будут интересные люди...

Профессор почему-то вспомнил о молодой женщине со странным именем Орыся, с которой свела его судьба на встрече Нового года в Средневолжске. Она ведь из Трускавца. Но ее адреса и даже фамилии Валерий Платонович не знал. Интересно, встретятся они там?

Правда, особого впечатления эта женщина на Скворцова-Шанявского не произвела. Наверняка на курорте будут особы прелестного пола поинтереснее. Как на всяком курорте. Даст бог, сверкнет удача - тут уж он своего шанса не упустит.

"Если позволит желчный пузырь", - успел подумать профессор и заснул.

В Трускавец прибыли, когда уже стемнело. Попрощавшись, Иркабаев отправился в свой санаторий, а Скворцов-Шанявский попытался поймать такси. Из этой затеи ничего не вышло.

Стояла настоящая весна, теплынь, не то что в Москве. Памятуя наставления "старожила" Мансура Ниязовича, что здесь до всего рукой подать, профессор решил пойти пешком: язык до Киева доведет.

Однако, к вящему удивлению Валерия Платоновича, никто из прохожих, к кому он обращался, знать не знал и ведать не ведал, где находится пансионат писателей.

Профессор был озадачен: то ли пансионат совсем новый, то ли ему попадались несведущие люди. Знание адреса тоже не помогало. Он проплутал с час, пока не попал наконец в какой-то частный двор, где нашелся человек, толково объяснивший, где ему искать свое пристанище.

Оказывается, профессор бродил вокруг да около. Войдя через ворота, он увидел в глубине двора неказистый двухэтажный особняк. Дверь была заперта.

"Ну и порядки, - подумал Скворцов-Шанявский. - Так встречать отдыхающих..."

Он нажал на кнопку звонка. Тот прозвучал как-то удручающе казенно. Открыла заспанная женщина средних лет; лицо ее было бесстрастно, а вернее равнодушно. Привыкший к улыбкам администрации других курортных заведений, профессор был несколько шокирован.

Женщина повела его зачем-то в подвал. Перед глазами Валерия Платоновича предстало нечто вроде красного уголка, но довольно тесного, где у телевизора сгрудилось несколько человек.

Дежурная (а возможно, горничная, профессор так и не понял) приняла путевку, сделала какую-то отметку в журнале, после чего вручила Валерию Платоновичу ключ и повела его снова наверх. Отдельный номер, который предстояло занять профессору, находился в начале коридорчика.

Когда они вошли в него и женщина включила свет, розовые мечты Скворцова-Шанявского и вовсе увяли. "Номер" - это звучало просто издевательски по отношению к тому, что он увидел.

Убогая комнатенка, мебель, какую трудно раздобыть и у старьевщика...

- А где удобства? - ставя чемодан на пол и находясь словно в шоке, спросил Валерий Платонович и уточнил, не будучи уверен, что представительница администрации пансионата сразу поймет, о чем речь: - Ну, туалет, ванна?

- Умывальник и уборная рядом, - показала куда-то женщина и вышла, пожелав все-таки хорошего отдыха.

Каким будет здесь отдых, Валерий Платонович понял через минуту, когда раздался трубный, с засосом звук сливного бачка, переходящий в жуткое завывание.

Скворцов-Шанявский чуть не подпрыгнул: казалось, что туалет не где-то рядом, а прямо тут, в его комнате. Не успел он прийти в себя, как с другой стороны послышался чей-то разговор, смех, словно стена была из бумаги...

Профессор опустился на стул, с ужасом ожидая очередного сюрприза, а в голове вертелось: "Ну и влип же я! Вот так влип!.."

По своей натуре Валерий Платонович был из породы людей, которые, упираясь в какую-либо преграду - крупную ли, мелкую, - тут же начинают действовать. Если меры, принятые на месте, не приносят результата, стучатся туда, где могут помочь. И помочь кардинально.

Первое, что он сделал, - бросился искать ту самую женщину, которая определила его в злополучную комнату. Она дремала в красном уголке перед телевизором. Выслушав претензии профессора и требование перевести его в другой номер, представительница администрации вяло ответила:

- Могу. Только будет общий.

- Как - общий? - вспыхнул негодованием Скворцов-Шанявский. - У меня же путевка в отдельный!

- Так что же вы хотите, дорогой товарищ? Ваш номер считается самым лучшим.

Валерий Платонович метнулся было к телефону, стоящему на столике, но, вспомнив, который час, сник.

- М-да, заведеньице, - пробормотал он и двинулся к себе наверх.

Отревизовал "удобства". Умывальник находился возле его двери и был отгорожен от коридорчика занавеской. Рядом было то самое заведение, откуда исходили страшные звуки сливного бачка, возвращающие профессора в коммунальное детство.

"Утро вечера мудренее", - решил он и, раздевшись, лег в постель, не забыв принять седуксен. Однако сон не шел. Голоса доносились не только сбоку, но и снизу. Валерий Платонович клял на чем свет стоит людей, взявшихся достать ему путевку.

Провертевшись на кровати полночи, он пришел к твердому решению убраться отсюда как можно быстрее и дальше. Естественно, встал вопрос куда?

Потому утром, наскоро умывшись и побрившись электробритвой, профессор немедленно приступил к операции "переселение".

Через полчаса он уже связался с междугородного переговорного пункта с Москвой и обрисовал свое положение человеку, который имел возможность нажать, где надо.

Обратная связь сработала безупречно: к вечеру Скворцов-Шанявский перебрался в новенький, только что построенный корпус одного из санаториев, где был сторицей вознагражден вниманием и улыбками персонала за жуткую ночь, проведенную в пансионате. Правда, сумму за путевку пришлось выложить посолиднее, чем за несостоявшееся общение с писателями. Но профессора это, естественно, не смутило: что касалось его здоровья, за ценой он не стоял никогда.

Врач, ознакомившись с курортной картой Скворцова-Шанявского, осмотрев его и побеседовав, назначил диету, предписал соответствующие ванны, озокерит и непременную "Нафтусю". Причем первый раз в день профессор должен был пить ее теплой, а во второй, через полчаса, холодной. Все процедуры принимались в самом санатории и лишь на "водопой" надо было идти к бювету. Впрочем, прогулки тоже входили в лечение. И чем длительнее, тем полезнее.

Валерию Платоновичу, наслышавшемуся о волшебных свойствах "Нафтуси", не терпелось отведать чудо-воды. В огромном зале бювета яблоку негде было упасть. У всех в руках кружечки для питья. Фарфоровые, фаянсовые, различные по форме и расцветке, но непременно с носиком, они продавались в Трускавце на каждом углу. Однако будучи искушенным посетителем курортов, Скворцов-Шанявский предусмотрительно прихватил из Москвы старинной работы серебряную кружку, столько раз бывавшую с ним в Ессентуках. И вообще даже простую воду из-под крана Валерий Платонович пил только из серебра.

Профессора ждало неприятное открытие: что на вкус, что на запах "Нафтусю" нельзя было назвать приятной. Но он отнесся к этому философски лекарство есть лекарство.

С этими мыслями он покинул бювет и тут же услышал знакомый голос:

- А, дорогой профессор! Приветствую вас!

Это был Иркабаев. Он тоже только что приобщился к минеральному источнику. Скворцов-Шанявский поздоровался с ним как со старым знакомым. Решили прогуляться.

- Ну, как устроились в цветнике муз? - поинтересовался Мансур Ниязович.

- Сбежал, - ответил Валерий Платонович и поведал об испытаниях, выпавших на его долю. - Вот уж не предполагал, что у писателей подобные условия! - заключил он.

- Это еще что! - с улыбкой протянул Иркабаев. - Тут встретишь такое!.. Одно название пансионат! Две-три комнаты, набитые койками. Всяким министерствам, организациям тоже ведь хочется иметь свою здравницу.

Об этом Скворцов-Шанявский слышал и в Ессентуках, но лично самому жить в таких заведениях не приходилось.

Со своей стороны он спросил, доволен ли Иркабаев.

- Как к себе домой приехал, - ответил тот. - Все врачи знакомые, медсестры, нянечки. - Он засмеялся. - Представляете, захожу в столовую земляки! Один из Намангана, другая из Ургенча. Сажусь за стол, включили радио - выступает ансамбль из Ташкента "Ялла". Словно и не выезжал из Узбекистана!

- Плова только не хватает, - улыбнулся профессор.

- Плов мне пока нельзя, - серьезно сказал Иркабаев. - А вот без зелени, петрушки-метрушки, кинзы, мяты не могу.

День выдался как на заказ. В синем небе ни облачка, трава свежая, чистая. Поросшие лесом мягкие холмы, окружавшие Трускавец, создавали покой и уют, заставляли забыть, что где-то есть большие города с бешено мчащимися автомобилями, круговертью жизни и людей. Тут же толпа двигалась медленно, степенно. И если не знать, зачем сюда приехало столько народа, можно было подумать, что присутствуешь на чинном провинциальном празднике.

Валерий Платонович отдыхал душой, любовался старинными домами, утопающими в зелени огромных грабов, вязов, магазинчиками, игрушечными башенками причудливых строений у минеральных источников с названиями "Юзя", "Эдвард" и "Бронислава". Он даже сначала удивился, когда услышал замечание спутника:

- Ай-я-яй, какой непорядок!

Профессор, что говорится, спустился с небес на грешную землю Иркабаев показывал на комки глины, оставленные грузовиками на асфальте.

- Кстати, говорят, при прежнем председателе горисполкома такого не было, - заметил Мансур Ниязович. - Пока шофер не вымоет шины из шланга, со стройки не выпускали. Вот это был хозяин.

- Знаете, а я бы даже не обратил внимания, - признался Валерий Платонович.

- Не забывайте, - поднял палец Иркабаев, - я ведь тоже председатель исполкома. Правда, райсовета...

- Да уж вижу. Все-то вас интересует, все вы подмечаете.

- А как же! Хожу, смотрю, прикидываю, что хорошего можно перенять. У нас тоже красивый городок. Зеленый. Но здесь опрятней. И воздух такой чистый.

- Ну, положим, теперь нигде на земле нет абсолютно чистого воздуха. В Антарктиде и той обнаружена сажа в атмосфере, - заметил профессор. Издержки цивилизации.

- И у нас гари хватает, - горько усмехнулся Иркабаев. - Только это издержки головотяпства. Надо же было додуматься построить асфальтовый завод в черте города! Бьюсь с министерскими чиновниками и ничего не могу пока поделать.

Они продолжали свою неспешную прогулку. Что поразило Скворцова-Шанявского (а для этого не надо было иметь заинтересованный глаз) - несметное количество фотографов. Они встречались буквально на каждом углу - возле минеральных источников, памятников, санаториев, на площадях и скверах.

- Господи! - не выдержал профессор, проходя мимо очередного скучающего на стульчике человека у фотоаппарата на штативе и доски с образцами продукции. - Их, по-моему, на каждого курортника по одному!

- Думаю, больше, - засмеялся Мансур Ниязович. И уже всерьез предложил: - А может, воспользуемся услугами? Потом, в Москве, посмотрите на снимок и вспомните, как мы с вами гуляли по Трускавцу. А?

Валерий Платонович замялся.

- Знаете, как-нибудь в другой раз. - Он провел рукой по лицу. Сегодня я выгляжу не очень...

- Хорошо, - не стал настаивать Иркабаев. - Еще успеется.

- Признаться, с годами пропадает желание фотографироваться, продолжал оправдываться профессор. Сравниваешь с прежними фото и... - Он грустно улыбнулся. - Как молоды мы были, как нравились себе.

- Э! - темпераментно взмахнул рукой Иркабаев. - Что вы! На молоденькой можете еще жениться!

- Это у вас на Востоке такое возможно, - осклабился профессор.

- Когда-то было, а теперь... Равноправие. Чтобы раньше мужчина занимался уборкой?! Позор на всю жизнь! А я, представьте себе, жене помогаю. Понимаете, моя Зульфия ужасно боится пылесоса, стиральной машины, так что приходится мне. А что поделаешь? - развел он руками.

- А дети?

- Дети! Попробуй заставь! У одного экзамены, у другого дельтоплан, у третьего свидание. И я, в свои пятьдесят лет...

- Сколько, сколько? - невольно вырвалось у Валерия Платоновича.

- Ну, сорок девять, - поправился Иркабаев. - А что?

- Да так, ничего, - смутился профессор.

Он был уверен, что его новому приятелю шестьдесят, не меньше.

Иркабаев посмотрел на профессора, улыбнулся:

- Выгляжу старше, да?

- Что вы, младше! - соврал Валерий Платонович.

Но Иркабаев не поверил ему, вскользь заметив:

- Слава богу, что еще жив...

- Да бросьте вы! - успокоил его профессор. - Медицина нынче такие чудеса творит! Простите, все хотел узнать, откуда у вас... - он провел рукой по пояснице. - Съели что-нибудь такое?

- Это меня чуть не съели, - усмехнулся Мансур Ниязович.

Валерий Платонович бросил на собеседника вопросительный взгляд. Тот спросил:

- Вы что, не читали, не слышали, что творилось у нас в Узбекистане?

- Разумеется, читал, разумеется, слышал, - поспешно ответил Скворцов-Шанявский, хотя не совсем понимал, что конкретно имел в виду Иркабаев. И на всякий случай добавил: - Но теперь, слава богу, навели порядок...

- Навели... - снова усмехнулся Мансур Ниязович. - Прежнего председателя райисполкома, который стучал на меня кулаками в своем кабинете, перебросили в другой район. Секретарь райкома, который заставил судью влепить мне срок, сейчас в Ташкенте большим начальником работает.

- За что? - опять невольно вырвалось у профессора. - Я имею в виду срок? - И, посчитав, что вопрос, возможно, не очень тактичный, извинился: Простите, конечно, за любопытство...

- Видно, мешал кое-кому, - пояснил Мансур Ниязович. - Поперек горла стоял. Как это по-русски - правду матку резал. Ох и не любили у нас это!

- Только ли у вас! - покачал головой Скворцов-Шанявский. - Мне тоже чуть не дали по шапке.

- А мне дали, - вздохнул Иркабаев. - Да что вспоминать!

- Нет-нет, - запротестовал профессор, - мне интересно... А то, знаете, одно дело в газетах да по телевизору, а другое - от живого человека. Тем более пострадавшего за справедливость... Присядем? - предложил он, как бы приглашая своего спутника к доверительному разговору.

Они сели на пустую скамейку. Мансур Ниязович, поколебавшись немного, начал с неожиданного вопроса:

- У вас было когда-нибудь желание бросить науку?

- Почему? - удивился Скворцов-Шанявский.

- Вернее, не бросить, а заняться практическим делом? - поправился Иркабаев.

- Не было, - ответил профессор. - Объясню почему. Параллельно с наукой я постоянно связан с практикой. Консультирую Госагропром, состою в комиссиях, непосредственно участвую в разработке конкретных мероприятий.

- А у меня было другое... Закончил сельхозакадемию в Москве. Работал в научно-исследовательском институте. Потом снова Москва - аспирантура, защита диссертации.

- Значит, вы имеете научную степень, - обрадовался Скворцов-Шанявский. - Коллега?

- Да, кандидат сельскохозяйственных наук. Затем снова НИИ, - продолжал Иркабаев. - Лаборатория, опытное поле, совещания, симпозиумы... Вот, собственно, в каком кругу я вращался. И знаете, Валерий Платонович, наступил момент, когда я почувствовал, что больше не могу! Захотелось самому, своими глазами увидеть, испытать, какая польза от моих научных изысканий. Понимаете?

- Очень даже хорошо понимаю, - кивнул профессор. - Опыт - главный критерий теории.

- Вы даже не можете себе представить, как я обрадовался, когда мне предложили должность главного агронома крупнейшего колхоза! Я рвался, как говорится, в бой! Мечтал применить на практике все свои знания, извините за банальный штамп. И что же? Бой разгорелся, но совсем не тот, о каком я думал. Нет, встретили меня отлично! Председатель колхоза, Герой соцтруда, вручил ключи от нового дома, машину выделил, правда, без шофера. Но я сам отлично вожу, имел собственный "Москвич". Кабинет, селекторная связь, словом, как большой начальник в городе... Да-а, - протянул Мансур Ниязович, поглаживая подбородок. - Фирма, как говорится, затрат не жалела. Я, значит, с ходу окунулся. С утра до ночи на полях. Как раз уборка хлопка шла. Колхозники, школьники, студенты... Рапортовали одними из первых в республике. Урожай - рекордный! А я ничего не понимаю: урожай-то средний, даже паршивый, можно сказать! Откуда дополнительные центнеры? - Иркабаев замолчал.

- Приписки, что ли? - спросил Валерий Платонович.

- Приписки тоже были. Но главное - другое. Короче, представил я председателю свои подсчеты. Ведь грамотный, вижу по загущенности кустов, количеству коробочек. Он мне говорит: весна была плохая, три раза пересевали, пришлось маневрировать. Пары засеяли... Ладно, думаю, наверное, так надо. Хотя тут, - Иркабаев показал на сердце, - как-то неспокойно. Не дай бог, узнают проверяющие, неприятности будут. Э, какое там! Из района, из области, из самого Ташкента начальство приезжало, довольно осталось. Их интересовало, чтобы на столе самый дорогой коньяк стоял, молодые жирные барашки были да девушки красивые пели-танцевали!

- Точно, точно, - согласился профессор. - Все эти встречи, банкеты процветали пышным цветом в застойно-застольные времена!

- Специально поваров держали! Не поверите, Валерий Платонович, у председателя был один заместитель, который ничем не занимался, только гостей принимал!

- Ну и ну! - покачал головой Скворцов-Шанявский.

- И на тосты были свои ГОСТы, - улыбнулся Иркабаев. - В районе разработали четкую систему, для какой делегации кто и какой тост произносит. Приехали, например, механизаторы, комбайнер произносит тост за научно-техническую революцию в кишлаке... Если гости женщины, то пожилая колхозница поднимала бокал за детей планеты и мир во всем мире. А хлопкоробов встречали тостом за полновесную коробочку!

- Смотри-ка! - хмыкнул профессор.

- Но это все не главное. Самое страшное - обман, на котором держались так называемые достижения колхоза! Когда я докопался, волосы встали дыбом! Собственно, и копать-то особенно не надо было. Сеяли, допустим, на двух тысячах гектаров, а отчитывались, будто урожай собран с тысячи. Вот откуда лишние центнеры!

- Позвольте, Мансур Ниязович, - перебил профессор, - а земли откуда?

- Все засевали хлопком. Не только пары, но и пастбища, бахчи, огороды! А какой у нас виноград выращивают! Тайфи, джаус, дамские пальчики - мед! А дыни!

- Знаю, знаю! - проглотил слюну профессор, вспомнив Самарканд. Длинные такие...

- Мирзочульские, наверное, - кивнул Иркабаев.

- Во-во! Прямо во рту тают! Аромат - с ума сойти можно! Друзья угощали, когда я был в ваших краях.

- А могли бы запросто покупать в Москве в магазинах, если бы не авантюра с хлопком. Впрочем, махинации с землей - это арифметика. А вот с барашками - тут прямо алгебра получается!

- В каком смысле? - не понял Скворцов-Шанявский.

- Рапортовали, что у нас в хозяйстве получают от ста овцематок по сто восемьдесят - сто девяносто ягнят!

- Это как, много или мало? - спросил профессор. Я, знаете, в животноводстве не шибко силен.

- Да столько получить просто невозможно! - воскликнул Иркабаев. Овцы, как правило, рожают одного ягненка. Двойню - редко. А тут выходило, что почти у каждой по два. Даже в специальных условиях немыслимо добиться пять двойняшек на десяток овцематок! Понимаете?

- И этой липе верили? - недоуменно посмотрел на собеседника профессор.

- Э, дорогой Валерий Платонович, - усмехнулся Иркабаев, - сами же говорите: вы в курсе, что происходит в сельском хозяйстве... Неужто не помните, что творилось?

- Еще бы! На бумаге рекордные урожаи, привесы, надои, а на самом деле... - Профессор махнул рукой.

- Вот и у нас так было в колхозе... Я, наивный человек, выступил на собрании. Раис, это по-нашему значит председатель колхоза, грубо оборвал меня. Его подхалимы набросились, стали говорить, что я клевещу, развожу склоку. Вместо обсуждения недостатков в колхозе стали обсуждать меня. Кончилось знаете чем?

- Догадываюсь, - кивнул профессор. - Выговор влепили?

- Строгий! Райком утвердил. Да-а, - снова провел рукой по подбородку Иркабаев. - Поехал я в обком, правду искать. Какая там правда! Даже разговаривать не стали! Но отступать не в моих правилах, и я написал в Ташкент, в ЦК компартии республики. И не только о приписках и обмане, а еще и о взятках, которые берут некоторые ответственные лица, как расхищается народное добро.

- Смелый вы человек! - хмыкнул Скворцов-Шанявский.

- А что? Посмотрели бы вы, как они жили! - возмущенно произнес Мансур Ниязович. - Не дома, а дворцы, честное слово! Сыну или дочери свадьбу справляют - тысячи две - три гостей! А подарки молодым? "Волги", импортные гарнитуры, ковры... На тепленькие места назначали только родственников. Жены их ходили все в золоте и бриллиантах! Никого не стеснялись... До того дошло, что даже доходные должности покупались и продавались. Взятки брали десятками и сотнями тысяч рублей! Собственно, им и считать-то уже было лень... Видели когда-нибудь ящик из-под чешского пива? - вдруг спросил он.

- Вообще-то я пиво не пью...

- Короче, если набить такой стандартный ящик сторублевками, будет пятьсот тысяч. Иркабаев усмехнулся. - Пятьдесят тысяч больше или меньше не имело значения.

- Ну и ну! - покрутил головой ошарашенный профессор.

- Для меня моя борьба кончилась печально. Темную устроили. Ночью, в переулке... Очнулся в больнице.

- Неужто? - заохал Валерий Платонович. - Ну и порядочки! Хоть знаете, кто?

- Откуда! Милиция не нашла... Но это, оказывается, было предупреждением, - рассказывал дальше Иркабаев. - Зульфия приходила в больницу, плакала. Подумай, говорит, о детях, обо мне... А я и отвечаю: вот именно о детях я и думаю! Как им жить? Кем они вырастут? Бессовестными хапугами, с какими столкнулся я, или честными трудягами? Но разве женщине докажешь? - Он улыбнулся. - Нет, женщин мы любим, но только за красоту, за нежность. Однако советоваться лучше с мужчиной... Выписался я из больницы, пошел к другу. Очень честный человек. Работал начальником управления в облисполкоме и, представьте себе, сам отказался от поста! Говорит, хочу спать спокойно... Всю ночь мы говорили. Друг рассказал, как его тоже хотели втянуть во всякие темные дела. В области, говорит, справедливости не добьешься. Утром я сел на поезд и махнул в Ташкент. Решил пойти прямо к товарищу Рашидову.

- Нашли к кому, - с усмешкой заметил профессор. - Ну и как, дошли до Рашидова?

- Какое там! - протянул с кривой гримасой Иркабаев. - На первой же остановке сняли с поезда, защелкнули наручники - и в изолятор временного содержания.

Скворцов-Шанявский, уже подготовленный к самым невероятным поворотам в печальной исповеди Иркабаева, и тот поразился.

- Ну, знаете! Прямо не верится, что в наше время такой произвол! И за что, по какому праву?

- Не волнуйтесь, повод нашли! Целое дело состряпали... Приговор я опротестовал, однако жалобу во всех инстанциях отклонили. Но я не сдался и в колонии. Писал, требовал пересмотра дела. Зульфия тоже молодец, не сидела сложа руки, дошла до заместителя Генерального прокурора. Тот принес протест, приговор отменили, а дело направили на новое расследование. В это время как раз произошли большие перемены. В республике и во всей стране... Мое дело попало к очень хорошему следователю, справедливому и дотошному. Разобрался всесторонне. Дело прекратили. С меня сняли все обвинения, восстановили в партии.

- Ну, а те, кто вас травил, упек в колонию?

- Председателя колхоза арестовали. Между прочим, в компании со многими бывшими ответственными работниками области. Секретарь обкома тоже привлечен... Но пока по-настоящему наказаны лишь мелкие сошки - главный бухгалтер колхоза, следователь, который вел мое дело. Они сидят. Кое-кто вообще отделался легким испугом. А нужно вырывать с корнем всю сорную траву! - темпераментно размахивал руками Мансур Ниязович. Конечно, сделано многое, но до полного порядка еще далеко.

- Да-да, нужны более решительные действия. А у нас все еще некоторые действуют по принципу: на комара - с дубиной, на волка - с иголкой, на льва - с гребешком...

Слова профессора так понравились Иркабаеву, что он аж хлопнул себя по коленям. Потом решительно поднялся.

- Ладно, посидели, поговорили, гулять еще надо...

Было видно, что горькие воспоминания разбередили ему душу, всколыхнули старые обиды, о которых он очень не хотел бы вспоминать. Однако Валерия Платоновича интересовали подробности, касающиеся того, как наводится порядок у них в районе, в частности, в торговле овощами и фруктами, много ли людей привлечено к уголовной ответственности, которые были замешаны в спекуляции и хищениях.

- Взялись крепко, - ответил Мансур Ниязович. - Но еще, как я уже говорил, пахать и пахать.

Перед ними замаячило крытое сооружение с надписью "Юбилейный".

- Зайдем? - предложил Иркабаев.

- Что это?

- Базар. Зелени хочу купить.

- То, что нужно! - обрадовался Валерий Платонович. - У меня как раз яблоки кончились.

- А я к ним как-то равнодушен, - признался Иркабаев.

- И зря! Честное слово! Казалось бы, старый, как мир, расхожий продукт, а в нем все время открывают новые поразительные качества! Просто необыкновенные!

Мансур Ниязович вдруг хитро улыбнулся.

- Значит, Ева, давая Адаму яблоко в раю, хотела не соблазнить его, а просто заботилась о его здоровье?

- В любом случае она знала, что делала! - рассмеялся профессор.

Прилавки были еще по-весеннему небогаты. Ранняя зелень, прошлогодние соленья, зимние яблоки. Иркабаев купил кинзу, укроп, петрушку. Валерий Платонович остановил свой выбор на желтоватой, словно лучившейся изнутри, семиренке. Он тут же принялся за самое большое яблоко.

- В них, наверное, и витаминов-то уже не осталось, - заметил Мансур Ниязович. - Всю зиму пролежали...

- Пускай, - жуя, ответил профессор. - Главное - пектины.

Иркабаев приценился к помидорам. Цена повергла его в смятение - десять рублей за килограмм.

- У вас небось куда дешевле, - сказал Скворцов-Шанявский.

- Пять рублей.

- Не может быть! - не поверил профессор.

- Первые! Это осенью, когда самый урожай, их девать некуда! Горы гниют! Тракторами запахиваем в землю... Транспорта вывозить не хватает.

- А у нас в Москве - очереди! Неужели нельзя наладить хотя бы консервирование? Соки делать, томат-пасту. Это же дефицит.

- Да мы могли бы завалить всю Российскую Федерацию пастой! Не хватает производственных мощностей и перерабатывающей техники. Шлем заявки - все впустую.

- Погодите, я, кажется, смогу вам помочь, - сказал профессор.

- Нет, вы серьезно? - даже приостановился Иркабаев.

- Ну конечно! Представляете, был я перед отъездом сюда в одной из областей Нечерноземья. В командировке. На базе РАПО стоят ящики. Спрашиваю: что? Да вот, говорят, прислали импортное оборудование для производства томата-пасты, а на кой ляд оно нам?

- Это же надо! - возмутился Иркабаев. - А мы задыхаемся!

- Хотите, я устрою его вам? - предложил профессор.

- Век буду благодарен! - схватил профессора за рукав Мансур Ниязович. - Что нужно?

- Официальное письмо. Я скажу, кому и куда.

- Сделаем, сделаем!

- Ну, и вам надо бы не остаться в долгу перед товарищами, кто отправит оборудование.

- В каком смысле? - насторожился Иркабаев.

- Пару вагонов арбузов, дынь, винограда...

- Ради бога! Скажите только куда!

Профессор пообещал в ближайшую встречу сообщить координаты - записная книжка была в санатории.

Иркабаев заботливо поинтересовался, не устал ли его спутник.

- Неужто я похож на старую развалину? - деланно обиделся Валерий Платонович.

- По сравнению с Беном Сальмином Мували вы совсем ребенок, - заметил с улыбкой Мансур Ниязович.

- С кем? - переспросил профессор.

- Жителем султаната Оман - Мували, - пояснил Иркабаев. - Как пишут в газете, ему недавно исполнилось сто пятьдесят лет. Очень бодрый старик.

- Какая уж бодрость в такие годы, - усмехнулся Скворцов-Шанявский. Никаких удовольствий от жизни.

- Вовсе нет. Этот старец еще - ого-го! И мясо ест, и мед... Даже мечтает жениться. В четвертый, между прочим, раз.

- Вот дает! - покачал головой Валерий Платонович.

- А вы говорите! Да на вас все время дамочки заглядываются, продолжал подначивать приятеля Мансур Ниязович.

- А что? Мы еще можем!

Скворцов-Шанявский приосанился, подтянулся. И без того хорошее настроение посветлело еще больше, словно солнце засверкало ярче, а люди вокруг стали приветливее и милее. Особенно - прекрасный пол.

"Господи, сколько вокруг прелестных женщин! - подумал профессор. Нет, надо встряхнуться, окунуться в розовый туман!.."

Валерий Платонович тихонько засмеялся. Увидев удивленное лицо Иркабаева, он спохватился, откашлялся и сказал, поводя вокруг себя рукой:

- Красотища какая!

- О, это старинный парк! - подхватил Иркабаев. - Деревьям по сто и более лет!

Они шли под сенью развесистых крон, уходящих высоко в небо. Гомонили тысячи птиц, от их возни ветви и листья ходили ходуном.

Наблюдая за женщинами, профессор заметил странную вещь - многие из них были с зонтиками. И это в ясную погоду, да еще в тени! Он поделился наблюдением с Иркабаевым. Тот не успел ответить - мимо них спешила молодая женщина в белом платье и тюбетейке, из-под которой падали на плечи две толстые иссиня-черные косы.

- Ранохон! - окликнул ее Иркабаев. - Земляков не узнаешь, да? Нехорошо, дочка...

Та, извинившись по-русски, о чем-то сердито заговорила по-узбекски, прижимая правую руку с платочком к плечу.

Когда она отошла от них, Мансур Ниязович покачал головой:

- Вот вам и птички! Платье бедняжке испортили. Первый раз надела, говорит...

Скворцов-Шанявский невольно посмотрел наверх, на шумный базар пернатых.

- Теперь понимаете, зачем зонтики? - спросил Иркабаев.

- В таком случае, - прибавил шагу профессор, - подальше от этой красоты!

Он боялся за свой светло-кремовый костюм, очень молодивший его, как считал Валерий Платонович.

Они подошли к его санаторию.

- Жаль расставаться, - профессор протянул руку своему новому приятелю. - Но, увы, режим.

- Да и мне надо спешить, - кивнул Мансур Ниязович, - озокерит ждет... До завтра, значит?

- До завтра. У бювета.

На этом распрощались.

В свои шестьдесят два года Валерий Платонович не утратил вкуса к женскому полу. Определен был круг женщин, с которыми он заводил романы. Что касается образования - лучше не выше среднего. От интеллектуалок он буквально шарахался. Волевых и очень уж целеустремленных вежливо обходил. Особенно преданных боялся.

С мягким характером, умеренным темпераментом, не слишком принципиальные, желательно сентиментальные - вот его идеал.

По способу ухаживания Валерий Платонович относил себя к категории вольных художников. Ему нравились импровизации, порыв. Добавленные к его респектабельности, светским манерам и общей солидности, включая материальную, они всегда давали великолепный эффект. Неудачи сводились к минимуму.

Однако в Трускавце дело с налаживанием сердечных контактов имело свои трудности. Право же, мысли о том, что у намеченной избранницы камни в печени или панкреатит, не способствовали любовному настрою. О чем шептаться в нежном экстазе? О пользе "Нафтуси", об эффективности озокерита или доморощенных способах избавления от камней в желчевыводящих путях?

Профессор, болезненно относящийся к своей хворобе, инстинктивно стремился к здоровому молодому телу. Поэтому на женщин из своего санатория он смотрел чисто платонически. Не бежал общения, но планов никаких не строил. Да и встречая других курортниц, тоже не забывал, зачем они в Трускавце, заранее ставя на них крест как на объекте ухаживания.

Конечно, была другая возможность - познакомиться с кем-нибудь из местных. Но как к ним подступишься? Не подойдешь ведь просто так на улице. Случайных знакомств Скворцов-Шанявский не признавал.

Вот почему он, гуляя по городу, внимательно всматривался в лица молоденьких женщин, пытаясь узнать ту случайную знакомую, с которой судьба свела его в новогоднюю ночь в Средневолжске.

В который раз Валерий Платонович ругал себя за то, что не взял у нее адрес. Хотя бы узнать фамилию - в паспортном столе разыскать было бы пара пустяков.

Правда, координаты Орыси были известны Эрику Бухарцеву, шоферу Скворцова-Шанявского, теперь уже бывшему. С ним они расстались месяца два назад, и Эрнст уехал куда-то из Москвы.

Признаться честно, хотя профессор знал, что Орыся разведенка, на нее у него видов не было. Но ведь у нее есть знакомые, приятельницы и подруги. А в каждой клумбе всегда отыщется цветочек, ароматом которого захочется насладиться.

Однако сколько Валерий Платонович ни фланировал по улицам Трускавца, казалось, не было улочки, уголка, куда бы он не заглянул (и не один раз), Орысю пока нигде не встретил.

Неизменным спутником профессора являлся Иркабаев. Они встречались каждый день и сошлись весьма близко. Ко всему прочему, Мансур Ниязович был хорошим гидом по городу.

Они частенько наведывались на рынок. Иркабаев недоумевал: бушует май, весна глядит на лето, а цены на зелень почти не снижались.

- Жена пишет, у нас такая же история! - возмущался Мансур Ниязович. Что делается с базаром, а? Как бороться с рвачами? Это же форменный грабеж!

- Цены зависят от предложения и спроса. Пока мы не наводним рынки овощами, фруктами, зеленью и другой продукцией, диктовать цены будет частник. Ситуацию можно изменить только изобилием в госторговле и кооперации. Остальное - чистый волюнтаризм! Призывы, как и ограничения, не выход!

- У узбеков есть хорошая пословица: сколько ни говори халва, во рту слаще не станет... А мы пока в основном болтаем, - заключил Мансур Ниязович сердито.

На рынок они продолжали ходить, хулили цены и все равно покупали то, в чем не хотели себе отказывать.

Однажды Иркабаев предложил:

- Валерий Платонович, а не побродить ли нам по лесопарку?

- Охотно, - согласился Скворцов-Шанявский.

Было воскресенье, свободный от процедур день.

От центра города пришлось идти минут двадцать. По пути купили в кондитерском магазине сладостей. Конфеты и печенье предназначались для медведей и диких кабанов. Кстати, кабаны гуляли в лесопарке, где хотели.

Мансур Ниязович всю дорогу чему-то улыбался, тихонько напевал.

- Вижу, вы сегодня в настроении, - заметил профессор. - Добрые вести из дома получили?

Жена Иркабаева чуть ли не каждый день слала ему письма, звонила. И вообще, как понял Скворцов-Шанявский, его узбекский друг был завзятым семьянином, чьи мысли целиком занимали дела детей. И хотя Валерий Платонович был чужд этого, но сочувственно наблюдал за Мансуром Ниязовичем.

- Представляете, сын прислал деньги! - с удовольствием откликнулся на любимую тему Иркабаев. - Ахрорджан!.. Пишет: папа, не отказывай себе ни в чем. Понимаете, самому в Москве нужно на кино, мороженое, а он...

- Ну, положим, вашему сыну мороженое уже не по возрасту как бы, улыбнулся Скворцов-Шанявский. - Девицу следует водить в ресторан.

- Это я так, - засмеялся Мансур Ниязович. - Он для меня еще пацан.

- Из каких это заработков он отвалил вам? - поинтересовался профессор.

Про своего первенца и гордость Ахрора Иркабаев прожужжал профессору все уши, и тот знал об аспиранте почти все.

- Статья большая вышла, - ответил Мансур Ниязович. - Научная. Гонорар получил.

- Внимательный у вас парень. Другой бы прокутил да еще постарался содрать с родителей, а он...

- Ахрорджан молодец! - с гордостью произнес Иркабаев. - Очень самостоятельный. Вот с таких лет... В детстве мы его не баловали, не на что было. Я - мэ-эн-эс...

- Младший научный сотрудник, - кивнул профессор. - Сто пять рублей в месяц.

- Семьдесят.

- Да-да, - вспомнил Скворцов-Шанявский. - Тогда были жутко низкие ставки.

- Ну, а Зульфия еще училась в педтехникуме. Хорошо, нам ее родители помогали. Они в кишлаке жили. Деньжат, правда, не очень подкидывали, в основном - натурой, что в саду и огороде росло. Не хватало, конечно. Тесть привезет осенью виноград, дыни, говорит: айда, Ахрорчик, на базар продавать. Сынишка любил торговать. Да и мы с Зульфией считали, пусть учится жизни.

- Не боялись, что разовьются не совсем правильные наклонности? осторожно спросил профессор. - С малолетства привыкать к торгашеству...

- А лучше было бы, если бы он крутил собакам хвосты и рос бы потребителем? - усмехнулся Иркабаев. - Нет, я считаю, дети с раннего возраста должны понимать, что к чему и почем фунт лиха! Хочешь в кино или мороженое - заработай!

- Ну, работа работе рознь. Я понимаю еще сдавать макулатуру, металлолом... - начал было Валерий Платонович.

- Продавать на базаре честно выращенные дедушкой овощи не зазорно! прервал его Мансур Ниязович. - Мыть посуду в столовой или подмести улицу в этом тоже ничего постыдного нет. Мы кричим на каждом углу, что детей надо приучать к труду, что любой труд - чистый. Понимаете, чистый! Лишь бы ты своими руками. Но растим-то их белоручками: это, мол, непрестижно, позорит родителей. А я, признаюсь, когда Ахрор сказал мне однажды, что иногда в студенчестве - он тоже окончил сельскохозяйственную академию - грузил сахар на товарной станции, мне было как маслом по сердцу! Домой не писал: пришлите денег. У меня были, не волнуйтесь. Нет, ночь не спал, а заработал на модные туфли. Ведь, в сущности, дело не в каких-то там рублях...

- Ну, положим, и в них тоже.

- Да-да, я хотел сказать, не только в них, - поправился Иркабаев. Гордость у человека появляется. Другие дети как: дай, папа, дай, мама... Что выйдет из такого? Попрошайка, иждивенец! Самолюбия ни на копейку! И у самих родителей положение не очень хорошее - выходит, ты сыну или дочери подачку даешь, любовь покупаешь... А знаете, что заявила мне недавно дочка? Зачем, говорит, ты все время твердишь мне: учись, учись, читай побольше книжек, а то школу не закончишь, в институт не поступишь? Не нужен мне институт, ты и так сделаешь меня директором кинотеатра.

- Почему именно кинотеатра?

- Очень кино любит, - пояснил Иркабаев. - Это же страшно! Соплюшка совсем, а уже знает, что в жизни существует блат.

- Страшно, - согласился Валерий Платонович, - это вы верно выразились... Сейчас твердят: будьте активны, проявляйте принципиальность, стойте на честной гражданской позиции... Откуда им взяться? Ведь столько лет взращивалась, культивировалась беспринципность и приспособленчество!

Они не заметили, что уже не только добрались до лесопарка, но и углубились в него. Пронизанный тропинками, он поражал диковинными деревьями и кустарником. Тут росли редкие экзотические растения - сосна Веймутова, самшит, уксусное дерево.

Забыв о мирских заботах, проблемах, профессор брел по лесопарку, вертя головой направо и налево, очарованный необыкновенной растительностью. Мансур Ниязович тоже весь отдался созерцанию. Народу было здесь не очень много, не как в самом Трускавце, но все же нельзя было сказать, что место уединенное.

- Где же кабаны? - спросил Скворцов-Шанявский.

И не успел он произнести эти слова, как послышались крики, шум и на тропинку, по которой они шли, выбежали мужчина и молодая женщина. Они были возбуждены, о чем-то громко спорили.

Приблизившись, наши спутники увидели следующую картину: мужчина задрал разорванную штанину, а женщина перевязывала ногу носовым платком, сквозь который сочилась кровь.

- Говорила же тебе, не подходи! - всхлипывала женщина.

- Да брось, Таня! - успокаивал ее пострадавший. - Ничего страшного. Он же ручной.

- Ничего себе ручной! - дрожащим от пережитого волнения голосом продолжала женщина. - Страшилище этакое! Клыки - как у быка рога! Подденет в живот - все кишки наружу!

Иркабаев спросил, что случилось, не нужна ли помощь.

- Спасибо, ничего не надо, - ответил мужчина. - До свадьбы заживет.

- Ишь, храбрец нашелся! - поднялась с корточек женщина и пояснила: Представляете, идем по парку - кабан выскочил. Морда - во, клыки торчат, как кинжалы. Федя решил почесать его за ушком. Ну, что, доигрался? повернулась она к своему спутнику.

Происшествие это подействовало на профессора не самым лучшим образом.

- Что, медведи тоже разгуливают на свободе? - спросил он Иркабаева, когда они отошли от пострадавшего.

- Нет-нет, - заверил Мансур Ниязович. - Да вы сами сейчас увидите.

Валерий Платонович бодрился, не подавал вида, что ему расхотелось гулять по лесопарку, пытался даже насвистывать веселую мелодию, однако мысли о возможности встретить полудикого вепря не давали покоя.

Скоро они подошли к ограде, внутри которой была клетка. В ней и находились медведи - пара довольно крупных животных.

"Слава богу, - облегченно вздохнул Скворцов-Шанявский, глядя на двойное ограждение. - Эти-то не вырвутся".

Посмотреть на косолапых собралось десятка полтора людей. Мишки знали, что от любопытствующих можно получить подачку, и вели себя соответственно. Как всякие попрошайки. Сладости, которые кидали им в клетку, подхватывались чуть ли не на лету и тут же отправлялись в рот.

- Смотрите-ка, вон тот, гривастый, обиделся, - сказал Иркабаев.

Действительно, одному из медведей лакомства досталось меньше, и он, словно бы нахмурившись, отошел в дальний угол. И сколько смотритель (он находился между внешней оградой и клеткой) ни упрашивал его взять печенье или конфету, упрямился.

- Как у людей, - заметил с усмешкой кто-то. - С характером...

Вдруг раздался женский визг. У профессора похолодело внутри, и он схватил за руку Иркабаева. Буквально в нескольких метрах был кабан. С ощетинившимся загривком и грозно торчащими клыками он приближался к людям. Толпа бросилась врассыпную. Валерий Платонович, объятый ужасом, тоже побежал.

- Не бойтесь! Постойте! - кричал сзади Иркабаев, пытаясь догнать профессора. - Да посмотрите же, все в порядке!

Скворцов-Шанявский наконец остановился, оглянулся.

Кабан удалялся в чащу... с каким-то смельчаком на спине.

Профессор с трудом перевел дух.

- Ну, знаете, - держась за левую сторону груди, прохрипел он, - от таких штучек можно раньше времени на тот свет.

Иркабаеву было неловко, ведь инициатором прогулки являлся он. Мансур Ниязович пытался все превратить в шутку, но Валерий Платонович долго не мог прийти в себя, твердя, что в лесопарк он больше ни ногой. Они уже давно вернулись в город, а профессор нет-нет да оглядывался по сторонам, словно ожидая из-за каждого угла нападения хищного зверя.

Окончательно он успокоился лишь тогда, когда они добрались до толпы у бювета и слились с людской массой.

Они решили устроиться где-нибудь на скамейке и отдохнуть. Проходя мимо очередного фотографа, Иркабаев обратил внимание спутника на реквизит.

- Может, рискнем? - подмигнул Мансур Ниязович.

Профессор не смог сдержать улыбку. Можно было сняться у декоративного колодца, красочного, со всяческими завитушками и украшениями. Местный, так сказать, колорит. Здесь же стоял автомобиль - дедушка современных лимузинов. Надевай цилиндр, краги, садись за руль, и фотограф перенесет вас в первое десятилетие нашего века... Запечатлевал он клиентов и просто на фоне бювета.

Что особенно умилило Скворцова-Шанявского, так это табличка, прикрепленная к штативу: "Вас обслуживает мастер художественной фотографии Роман Евграфович Сегеди. Качество гарантирую! Срок исполнения - двадцать часов!"

Сам мастер Сегеди сидел рядом на стульчике, лениво потягивая пепси-колу прямо из бутылочки. Он тоже был весьма колоритен, с длинными прямыми волосами а-ля Гоголь. Но в отличие от великого писателя имел еще свисающие ниже подбородка запорожские усы.

Валерий Платонович спросил у него:

- Простите, а почему именно двадцать часов, а не сутки?

Мастер, почуяв потенциальных клиентов, отставил пепси-колу, встал со стула. И вдруг на плечо профессора легла чья-то рука. Он быстро обернулся. А дальше...

Валерий Платонович даже не смог крикнуть. Перехватило горло, сердце сдавил железный обруч. Сзади, оскалив розовую пасть с длинными желтоватыми клыками и протягивая к его лицу кривые, словно покрытые лаком когти, стоял на задних лапах огромный медведь.

У профессора все поплыло перед глазами, и он провалился в бездну.

Сколько он был без сознания, определить не мог. Возвращалось оно медленно, отрывочно.

Запах нашатыря, камфоры... Боль в руке на внутреннем сгибе локтя. Потом его куда-то везли на машине. Смутные видения - то Иркабаев, то человек в докторской шапочке, то испуганное прекрасное лицо молодой женщины с очень знакомыми чертами...

Окончательно Скворцов-Шанявский пришел в себя в больничной палате. Он лежал на койке без пиджака и туфель. И уже другой врач, пожилая женщина, мерила ему давление.

- Ну, как вы? - уже совсем отчетливо услышал ее голос Валерий Платонович.

Он вспомнил розовую пасть, жуткие клыки и чуть приподнял голову, стараясь разглядеть себя - за что же цапнул медведь.

- Лежите, - ласково, но настойчиво попросила доктор. - Гипертонией не страдаете?

- Нет, а что? - не понимая, почему же он в больнице, если все цело и боли в теле не чувствуется, ответил профессор.

- Давление немного подскочило, - сказала врач. - Как же так, дорогой товарищ? - с ноткой осуждения продолжала она, будто виноват был сам Валерий Платонович.

- Медведь же, не заяц... - нахмурился Скворцов-Шанявский.

- Ваш медведь стоит за дверью и плачет, - улыбнулась женщина и поднялась. - Два-три дня я вас понаблюдаю. Медсестра из приемного покоя сейчас занята, оформим попозже. Не вставайте пока.

И вышла, оставив профессора в недоумении насчет медведя.

В комнату буквально влетел Иркабаев, а с ним... Орыся!

Да, да, это была она, хотя узнать в молодой заплаканной женщине ту Орысю, что видел Скворцов-Шанявский в Средневолжске, было трудно.

- Валерий Платонович, умоляю, простите! - бросилась она к кровати. - Я не хотела, честное слово!

Профессор и вовсе опешил, не понимая, какое отношение имеет Орыся к тому, что он в больнице. Валерия Платоновича больше занимал вопрос, каким образом она так преобразилась. Он все еще не мог поверить, что та невзрачная, какая-то забитая, некрасиво одетая женщина - истинная красавица!

А Орыся продолжала:

- Я так обрадовалась, увидев вас...

- Я тоже... тоже рад! - профессор схватил протянутые к нему руки. Ругал себя, что не взял ваш адрес. Да вы садитесь, садитесь!

- Господи, я так испугалась! - присела на краешек койки Орыся. - Дура, надо было подумать!

- Объясните наконец, о чем это вы? - спросил Скворцов-Шанявский, не выпуская ее рук и радуясь, что она не пытается их высвободить. Он откровенно любовался редкой красотой.

- Так это же я... - пролепетала Орыся. - Ну, лапу вам на плечо...

- Вы? - изумился профессор.

- Да, - кивнула Орыся. - Я работаю у фотографа.

Тут только до Валерия Платоновича дошел смысл происшедшего.

Он не знал, как реагировать. "Шутка" могла плохо кончиться.

- А что, получилось довольно натурально! - бодро сказал профессор.

Он даже посмеялся над собой и попытался реабилитироваться перед Орысей, объяснив свой обморок тем, что находился под впечатлением событий, случившихся незадолго в лесопарке.

Орыся вновь стала просить прощения за легкомысленный поступок, но Валерий Платонович замахал руками:

- Полно вам, инцидент исчерпан! Нет худа без добра: вы рядом, и это чудно!

- Ну, слава богу, - немного успокоилась Орыся.

- Одного не пойму, - сказал профессор. - Вы, с вашими внешними данными, и прячетесь в шкуру!

- А мне нравится, - ответила Орыся. - Работка - не бей лежачего. На свежем воздухе. Да и понять можно... Вы знаете, как любят сниматься рядом со мной? Вернее, якобы с живым медведем! Отбоя нет!

- Я предпочел бы в таком виде, какая вы сейчас, - улыбнулся Валерий Платонович. - Верно, Мансур Ниязович? - повернулся он к Иркабаеву, смиренно стоящему у изголовья кровати.

Тот развел руками, закатил глаза, давая понять, что это было бы верхом блаженства.

Их беседу прервала врач, появившаяся в палате с медсестрой. Она вежливо попросила Иркабаева и Орысю удалиться, так как больной нуждался в покое. Те попрощались и вышли, пообещав навестить Валерия Платоновича завтра же.

Скворцов-Шанявский облачился в больничную одежду. Заполняя карту, врач поинтересовалась, случались ли у него подобные обмороки раньше.

- Не припомню, - ответил профессор. - Возраст, дорогой доктор! Нервы уже не те. Поверьте, я не из трусливых. Но ведь зверь!.. Не знаешь, что у него на уме. Знали бы вы меня в молодости! Шел на вражескую пулю и не думал о смерти! Сам черт не брат!

- Воевали, значит? - уточнила доктор.

- И где! В частях особого назначения! В тылу у немцев подрывал поезда, склады с боеприпасами и горючим. Не раз случалось отбиваться чуть ли не голыми руками от вооруженных до зубов фрицев! - профессор грустно улыбнулся. - Конечно, глядя теперь на меня, в это трудно поверить. Но, как говорится, из песни слов не выкинешь, - было, доктор, было!

- Почему же трудно? - пожала плечами врач. - Тело у вас сбитое, крепкое, как у атлета.

- Эх, кабы еще не этот чертов желчный пузырь! - произнес в сердцах Скворцов-Шанявский.

- Не волнуйтесь, вылечат, - с улыбкой обнадежила его доктор.

Закончив оформление больничной карты, она порекомендовала профессору заснуть - это для него сейчас было наилучшим лекарством.

На следующий день первым посетил Скворцова-Шанявского Иркабаев. Он заявился с сумкой, из которой по палате разнесся аромат знойного узбекского лета. Расспросив Валерия Платоновича о здоровье, Мансур Ниязович торжественно вынул гостинец - оплетенную каким-то засохшим растением дыню и тяжелую гроздь винограда.

- Откуда такое чудо? - всплеснул руками профессор.

- Из дома земляк привез.

- Но ведь еще только конец весны? - удивился Скворцов-Шанявский.

- У нас умеют сохранять, - пояснил Иркабаев. - С осени и почти до нового урожая держится. Даже слаще становится... Кушайте, дорогой Валерий Платонович, силы дает, скорей поправитесь.

И вот, когда он был уверен, что Орыся не придет, в дверь постучали.

- Да-да! - откликнулся профессор.

Сердце его забилось от счастья - в палату входила она! В накинутом на плечи белом халате, в модных брючках до щиколоток, блузке с бантом и пиджаке с широкими прямыми плечами.

Однако радость Скворцова-Шанявского несколько померкла, когда вслед за Орысей, робко протиснувшись в дверь, вошел патлатый фотограф. В руках у Сегеди была объемистая сумка.

- Извините, Валерий Платонович, - после взаимных приветствий сказала Орыся, - никак раньше не могли. Ни минуты свободной! Как назло, клиент за клиентом! Даже очередь...

- Радоваться надо, - улыбнулся профессор. - Небось выполнили план.

- Перевыполнили! - ответил мастер художественной фотографии, ища, куда бы выложить содержимое сумки.

Орысю это тоже, видимо, интересовало.

- Еда, наверное, здесь неважная, вот мы и... - начала было она, но Скворцов-Шанявский замахал руками:

- Ради бога, ничего не надо!

- Так не положено, - солидно произнес Сегеди и стал выкладывать на тумбочку свертки.

Тут был и сервилат, и балык, и черная икра.

- Братцы, милые! - взмолился профессор. - Я вам честно говорю: нельзя мне все это! Диета!

Фотограф хмыкнул, почесал затылок.

- А свежие огурчики и помидорчики? - спросил он. - Апельсины?

- Ну, это еще куда ни шло, - вздохнул профессор.

Положив цитрусовые и овощи в тумбочку, Сегеди напоследок вынул бутылку дорогого марочного коньяка.

- Ни-ни! - решительно возразил Скворцов-Шанявский. - Смерть для меня!

Фотограф нехотя засунул бутылку обратно в сумку.

Орыся села на стул, Сегеди - на вторую койку. Начались расспросы о здоровье. Поинтересовалась Орыся и тем, кто еще лежит в палате с профессором.

- Эта койка пустует, - ответил Валерий Платонович. - Так что я тут один.

Профессор, разумеется, не пояснил, что к нему не будут никого подселять по его же просьбе. За соответствующую "благодарность" старшей медсестре. Главное, Скворцов-Шанявский хотел дать понять Орысе, что в случае чего - им мешать не будут. Но, похоже, на этот намек она не обратила внимания и спросила:

- Вы случаем не знаете, как там Лена Ярцева? Ну, в Средневолжске?.. До сих пор вспоминаю тот Новый год. Такая хорошая женщина! Простая и добрая. А уж готовит! Жаль, что так и не пришлось познакомиться с ее мужем. Как его звать? Глеб, кажется?

- Да, Глеб, - грустно кивнул профессор. - Вы не можете себе представить, какая трагедия произошла в ту ночь!

- Да что вы! - охнула Орыся.

И Скворцов-Шанявский рассказал о том, что слышал от Глеба и Лены Ярцевых - о нелепой гибели отца, утонувшего в озере.

- Ужас какой! На глазах у сына! - искренне переживала Орыся. - Как он только выдержал? Я бы сошла с ума, ей-богу!

- Не говорите! - вздохнул Валерий Платонович. - Вообще после этой страшной смерти у Глеба пошла какая-то нехорошая полоса. С Леной серьезные нелады...

- Странно, - удивилась Орыся. - Мне показалось, она любит мужа без памяти! Сама призналась на кухне, живут душа в душу. И Глеб думает только о жене.

- Чужая семья - потемки, - развел руками профессор. - Не знаю, Лена вам говорила, что Глеб был прописан в квартире своего отца?

- Нет.

- О, роскошные апартаменты! В центре города, на берегу Волги, комнаты - хоть на коне разъезжай. Представляете, со смертью отца Глеб остался в квартире один!

- Что же он в ней делает?

- На Москву хочет менять, - ответил Валерий Платонович. - Собирается перебраться в столицу.

- Без жены? - спросила Орыся.

- В том-то и дело.

Скворцов-Шанявский не говорил всей правды: в том, что семья Ярцевых дала трещину, он тоже сыграл не последнюю роль...

- Не пойму, - покачала головой Орыся. - Бросить такую женщину, как Лена! Наверное, не любил.

- Знаете, что сказал Горький? - спросил профессор. - Самое умное, чего достиг человек, - это умение любить женщину. От любви к женщине родилось все прекрасное на земле. Понимаете, Орысенька, наш великий писатель не зря выбрал слово "умение". Не зря! Умению любить надо учиться. Наше поколение было научено, а вот нынешнее - увы! - И он, сделав кивок в сторону сидевшего истуканом фотографа, добавил: - Не в обиду присутствующим будь сказано.

Сегеди хмыкнул в усы, но ничего не ответил.

И вообще Валерий Платонович пытался разгадать, в каких он отношениях с Орысей. Ухажер? Или только коллега по работе?

Профессор решил пустить пробный камень.

- Дорогие друзья, - деланно забеспокоился он, не обременителен ли для вас этот визит? Трудились весь день, устали да еще небось жена дома ждет? Последнее относилось непосредственно к фотографу.

- Если уж кто ждет, так это соседка, - хихикнул Сегеди. - Жены сейчас нет, уехала с дочкой погостить к родственникам в деревню.

"Это уже хуже, - подумал Скворцов-Шанявский. - И рядом все время такая женщина!"

- А вы, Орыся? - повернулся к ней профессор.

- Не беспокойтесь, Валерий Платонович, меня тоже никто не ждет.

"Ну, и слава богу!" - чуть было не воскликнул профессор, хотя видел, что она чем-то озабочена.

То, что Орыся снова не вышла замуж, профессора устраивало: стало быть, шанс его повышался. Он мучительно думал, как бы выпроводить фотографа и остаться с Орысей один на один хотя бы минут на пять. Или дать ей знак, чтобы завтра пришла без провожатого. Однако ничего придумать не мог.

Беседа не клеилась, затухала. Да и говорить-то особенно было не о чем. Сегеди уже украдкой поглядывал на часы.

- Ну, пойдем, - наконец поднялся он.

Профессор и Орыся встали тоже.

- Очень был рад вашему приходу. Надеюсь, еще навестите? - Валерий Платонович посмотрел в глаза Орысе с такой мольбой, что она не могла не понять, что просьба относилась только к ней.

- Конечно, конечно! - закивала она.

Валерию Платоновичу показалось, что Орыся поняла его.

- И еще, - продолжал он. - Признаюсь, знакомых в Трускавце у меня нет. Не считая, разумеется, наших санаторских. Но разговоры о болезнях и прочем... - профессор скривился. - Право же, с тоски умереть можно. Возьмите надо мной шефство, а? - засмеялся он.

- Это пожалуйста, - серьезно сказал фотограф.

- Ей-богу, не пожалеете. Я человек компанейский. Музыку люблю, в шахматы сразиться.

- Выздоравливайте, буду рад вас видеть у себя дома в гостях, - сказал мастер художественного портрета и попросил: - Вы уж не дайте нас в обиду, Валерий Платонович.

- В каком смысле? - не понял тот.

- Да понимаете, как только вчера вас увезла "скорая", мой начальник прибежал. Ну, из комбината бытового обслуживания. Доигрались, кричит, с вашими фокусами! Никаких медведей! Испугался, что вы жалобу напишете. Тогда премия горит. Но медведь для нас - это план! Касса!

- Конечно! - подхватил профессор. - Завтра же позвоню и скажу, что это отличная выдумка. И медведь такой очаровательный, - не удержался-таки он от комплимента и запечатлел на руке Орыси поцелуй.

Они ушли, а Валерий Платонович долго не мог успокоиться, вспоминал каждый жест, каждое слово молодой женщины, разбередившей его сердце.

"Неужели она приходила лишь из-за того, чтобы я не настрочил жалобу начальству? - думал Скворцов-Шанявский. - Нет-нет, - тут же отбросил он эту мысль, - ведь Орыся сама призналась, что обрадовалась, увидев меня"...

Размышления профессора прервала медсестра.

- Укольчик сделаем, - сказала она, доставая шприц. - Заснете как младенец.

Сделав укол, она собралась было уходить, но у Валерия Платоновича возникла идея.

- Погодите, Машенька, - сказал он, протягивая ей пакет с апельсинами. - Это вам, за ваши золотые руки.

- Да что вы, не надо! - запротестовала медсестра.

- Я от души! Берите! Честное слово, делаете уколы как бог! Одно наслаждение.

- Ну, уж прямо, - смутилась Маша, однако подарок приняла. - За гостинец спасибо. Дочке отнесу.

- Я их не ем, да вот мне принесли...

- Орыська Сторожук, что ли?

- Она... А вы ее знаете?

- Как облупленную. В санатории вместе работали.

Постепенно Валерий Платонович втянул медсестру в разговор. Слово за слово, и вскоре он уже знал об Орысе столько, сколько не смог бы сообщить самый осведомленный кадровик.

- Одного не пойму, - как бы вскользь заметил профессор. - Еще молодая, видная из себя, а замуж не выходит.

- Кто же к ней подступится, когда у Орыськи такой хахаль! - сказала Маша.

- Хахаль? - переспросил Скворцов-Шанявский. - Она мне никогда о нем не говорила.

- А Барон у ней всего месяца три. Ревнивый - ужас!

Валерий Платонович осторожно выведал у медсестры, кто такой Барон. Та наговорила о нем каких-то небылиц, в которые трудно было поверить.

Потом уже, оставшись один, профессор решил, что для местных обывателей этот опереточный Барон, может быть, и является фигурой. Но ему-то, московскому асу, наверное, нечего опасаться. Короче, потягаться можно.

А в это время властительница дум профессора подходила к своему дому. "Волга" у ворот, свет во флигеле - значит, приехал Сергей.

Переступила порог Орыся с двойственным чувством - обрадовалась, что он появился, и опасалась, что станет придираться. Однако у Сергея было хорошее настроение. Он крепко взял ее за руку, посмотрел в глаза, усмехнулся:

- Ты что же это пугаешь людей?

- Уже знаешь? - Орыся поцеловала его, почувствовав, как отлегло от сердца.

От Сергея чуть пахло коньяком и хорошим табаком. Она уже привыкла к этим запахам.

- Мне всегда все известно, - балагурил Сергей. - Что, он действительно ученый?

- Профессор.

- Профессор кислых щей?

- Брось, Сережа. Валерий Платонович большой человек. Персональная машина, личный шофер...

- Сегодня машина, а завтра дали по шапке и... - махнул рукой Сергей. Скажи лучше, откуда ты его знаешь?

Орыся рассказала, как совершенно случайно встретила в Средневолжске Эрика Бухарцева, мать которого каждый год снимает в ее доме койку, приезжая в Трускавец лечиться. Эрик и возил профессора. Они затащили Орысю к своим знакомым встречать Новый год.

- Ладно, - милостиво сказал Сергей, - что было до меня - списано. Но тебе обязательно надо было тащиться к этому профессору в больницу? Ромка и один бы сходил.

- Сам подумай - старикан чуть не гепнулся! Я ведь виновата!

- Старикан, говоришь? - прищурился Сергей.

- Нашел к кому ревновать! Ему же за шестьдесят!

- Они, эти старые жеребчики, прыткие! Недаром говорят: седина в голову, а бес в ребро.

Орыся обидчиво фыркнула. Сергей потрепал ее по щеке:

- Ну вот, губы расквасила. - Он крепко прижал ее к себе и все еще насмешливо, но с интонацией, от которой у Орыси мурашки пошли по коже, произнес: - Пусть только попробует. Ну, сама знаешь, что... Напущу настоящего медведя - и врачи ему больше не понадобятся.

- Но передачу завтра я все равно отнесу, - с вызовом сказала Орыся.

- А жевать у него хоть есть чем? - расхохотался Сергей. - Или тетя Катя сварит манную кашку?

- Кисель, - улыбнулась Орыся в ответ.

Назавтра она забежала в больницу в обеденный перерыв. Тетя Катя расстаралась, напекла пирожков с капустой, с яблоками, с рисом. Валерий Платонович был растроган такой заботой (Орыся сказала, что пекла сама), но и огорчился: сидела она в палате буквально минуты три. И, когда пришла с обходом лечащий врач, Скворцов-Шанявский категорически потребовал выписать его, мотивируя это тем, что ему необходимо гулять, как предписал московский доктор.

- Давление не совсем стабилизировано, - возразил врач.

- Так ведь у себя в санатории я могу принимать те же лекарства! И тоже под наблюдением!

Упорство профессора возымело действие - из больницы его отпустили. И в тот же вечер Скворцов-Шанявский появился у бювета в надежде увидеться с Орысей. Но Сегеди уже закрывал свою точку и на вопрос, где его помощница, ответил: "Ушла".

- Спасибо вам, Валерий Платонович, что позвонили директору комбината, - сказал Сегеди.

- Не стоит благодарности, - отмахнулся профессор, расстроенный тем, что не увидит сегодня предмет своей страсти.

- Вам не стоит, а мне - еще как! - продолжал фотограф. - Могли перевести куда-нибудь на окраину. - Заметив, что у профессора неважное настроение, он спросил: - Как у вас вечерок, не занят?

- Нет. А что?

- Уже забыли? - удивился Сегеди. - Про шефство? Может, в гости заглянете?

- Готов, готов, - обрадовался Скворцов-Шанявский.

- Лады, - кивнул мастер фотопортрета, черкнул на бумажке свой адрес и протянул профессору. - Микрорайон вам каждый покажет. Часам к девяти устроит?

- Вполне!

Назавтра Скворцов-Шанявский снова появился возле точки Сегеди. Облюбовав соседнюю скамеечку, он все время поджидал, когда у Орыси выпадет свободная минута, и сразу же устремлялся к ней.

Считая себя все еще виноватой перед Валерием Платоновичем, Орыся не могла отказать ему во внимании. Болтали обо всем на свете. Профессор был отличным собеседником, этого уж у него не отнимешь. Однако дальше бесед дело не шло. На все предложения Скворцова-Шанявского встретиться после работы, чтобы сходить в кино, просто прогуляться или зайти к нему в санаторий, Орыся отвечала мягким, но решительным отказом. Профессор заметил, что при его появлении Роман день ото дня становится все мрачнее.

И все-таки Скворцову-Шанявскому удалось уговорить Орысю показать ему окрестности Трускавца. Договорились встретиться в полдень возле кинотеатра "Дружба" - зайти за ней домой Орыся не разрешила.

Профессор пришел чуть раньше, Орыся немного опоздала.

Взяли такси. Орыся велела шоферу ехать в село Иван Франко. Там они обошли художественно-мемориальный комплекс столь почитаемого здесь писателя: музей-усадьбу его родителей и тропу, по которой он любил хаживать, вынашивая в себе бессмертные творения.

Все бы ничего, но вот остаться с молодой женщиной наедине Валерию Платоновичу никак не удавалось. И само село, и тропа в лесу длиною около двух километров были буквально наводнены туристами. Сюда ехали на автобусах, частных автомобилях, добирались пешком.

Осмотрели все достопримечательности. Да в таком темпе, что у Валерия Платоновича заныли ноги.

- Теперь куда? - спросил таксист, когда они вернулись к машине.

- В Сходницу, - сказала Орыся.

- А кто там проживал из ваших знаменитых соотечественников? поинтересовался профессор, которому уже никуда не хотелось, разве что в свою палату, на кровать.

- Вроде никто... Место красивое, - сказала Орыся.

И не обманула. Поселок действительно окружала дивная природа. Он покоился словно в люльке среди изумрудных гор.

Что удивило Скворцова-Шанявского, так это количество приезжего люда. Он располагался возле своих машин и мотоциклов, в палатках, тут и там вились дымки костров, как в цыганском таборе.

- Ну и народу! - поразился Валерий Платонович. - Что они делают?

- Как что! Лечатся, - пояснила Орыся. - Здесь источники не хуже, чем в Трускавце. И дебет воды не меньше.

- Дикари, что ли? - спросил профессор. - Но ведь "Нафтусю" надо подогревать!

- Конечно, подогревают. Кто на чем...

- Странно, почему бы тут не понастроить санаториев и пансионатов? - не переставал удивляться Скворцов-Шанявский.

- Думают. Уже есть планы, проекты, - сказала Орыся. - Но сами знаете, как бывает. Пока где-то утрясут, пока утвердят...

- А люди тем временем занимаются самолечением? - ужаснулся профессор. - Это же опасно!

- Подумаешь, кого это интересует! - пожала плечами Орыся. - Ну, а теперь, может, в село Бубнище?

На вопрос Валерия Платоновича, чем оно знаменито, его спутница ответила, что там когда-то вел борьбу против феодалов легендарный предводитель крестьян Олекса Довбуш.

Но профессор уже был сыт по горло местными достопримечательностями и, ко всему прочему, чувствовал непреодолимую усталость. Заболел затылок. Руки, ноги да и все тело были словно ватные. Он предложил вернуться в Трускавец, сославшись на то, что ждет звонка из Москвы.

Валерию Платоновичу показалось, что Орыся вздохнула с облегчением.

Расставшись с профессором, она поспешила домой. Нехорошее предчувствие не обмануло ее - во флигеле сидел Сергей. Он только что приехал и был чернее тучи.

"Господи, - с замирающим сердцем подумала Орыся, - неужели уже знает?"

Однако об этой ее поездке Сергей даже не заикнулся, будто его вообще не интересовало, где и с кем Орыся провела почти целый день. Он не поздоровался, мрачно опрокинул подряд две рюмки коньяку и коротко приказал:

- Собирайся, едем в Ужгород.

- Зачем? - спросила Орыся.

- Ты же знаешь, терпеть не могу вопросов, - повысил голос Сергей. Едем, и все! Дней на десять.

- Десять?! Как же так? Я... Я ведь работаю, - возразила она.

- А это уже моя забота! - отрезал Сергей.

Орыся побросала в дорожную сумку несколько платьев, пару ночных сорочек, кое-какую мелочь и вышла за Сергеем к машине.

Она даже предположить не могла, что в эту минуту в санатории возле Скворцова-Шанявского суетился чуть ли не весь медперсонал. То, что профессор принял за усталость, оказалось приступом гипертонии.

Валерия Платоновича напичкали лекарствами, всадили несколько уколов. На ночь к нему была приставлена дежурная медсестра.

Три дня Скворцов-Шанявский не вставал с постели. Врач, естественно, отменил все процедуры, оставив только "Нафтусю", которую подогревали здесь же, в санатории. На четвертый день профессор решил подняться.

Первым делом он позвонил Иркабаеву, благо у того в палате имелся телефон.

- Куда вы запропастились, дорогой? - обрадовался Мансур Ниязович.

- Немного приболел, - ответил Валерий Платонович.

- Вай-вай! - всполошился приятель. - Что же вы раньше не позвонили?

- Могли бы сами заглянуть, - пожурил его профессор.

- Да понимаете, земляк приехал лечиться. Город я ему показывал, оправдывался Иркабаев. - Я сейчас к вам зайду.

- Не стоит, завтра я сам появлюсь на "водопое". Там и встретимся.

Валерий Платонович посчитал, что приходить Иркабаеву в санаторий не стоит: наговорят ему бог знает чего о сердечном приступе, и приятель может проговориться Орысе. А это уж и вовсе ни к чему, подумает: вот еще, старый доходяга...

Сошлись они с Иркабаевым в восемь часов утра. На расспросы приятеля Скворцов-Шанявский отмахивался, мол, какая это болезнь, просто недомогание. Словом, бодрился.

Профессору хотелось поскорее увидеть Орысю. Но Роман открывал свою точку в десять... Валерий Платонович как бы невзначай поинтересовался, встречал ли Иркабаев Орысю.

- Какое там! - темпераментно взмахнул рукой Иркабаев. - Земляк замотал. То в лесопарк, то на озеро в Помярках. Успели даже побывать в Дрогобыче и Бориславе.

- Понятно, - не скрывая разочарования, произнес Валерий Платонович.

- Да! - словно что-то вспомнив, воскликнул Иркабаев. - Романа вчера видел, фотографа. Вечером. Он шел с какой-то симпатичной женщиной. Поздоровались, конечно. Я спросил у него, не заходили ли вы к нему в эти дни. Роман как-то нехорошо посмотрел на меня и говорит: "Мне бы ваши заботы".

- Странно, - удивился профессор. - Он всегда был приветлив с вами.

- Я сам удивился. Говорю, чем вы недовольны, Роман? А он, знаете, что сказал? "Помощница куда-то делась. Не выходит на работу". - "Давно?" спрашиваю. "С того самого дня, - говорит, - как с вашим другом ездила за город". Это он о вас, дорогой профессор... У меня, говорит, план летит к чертям собачьим. И вообще, мол, это добром не кончится.

- Что именно? - насторожился Скворцов-Шанявский.

- Не знаю, - развел руками Мансур Ниязович. - Роман что-то пробормотал и пошел дальше.

- На меня злился? - допытывался Скворцов-Шанявский, которому поведение Сегеди казалось все более подозрительным.

- Да нет, - начал успокаивать его Иркабаев, - ничего страшного. Обида, может, какая и есть, но...

- Ладно, бог с ним, - отмахнулся Валерий Платонович, прикидываясь, что слова фотографа его не волнуют.

Однако сообщение Иркабаева встревожило его не на шутку. Восточные люди обычно дипломатничают. Наверняка Сегеди высказался более определенно.

Профессор сменил тему разговора. А в голове вертелся вопрос, что же с Орысей? Почему она прогуливает? Может быть, тоже заболела? Или намеренно скрывается от Сегеди, чего-то опасается?

Разошлись каждый в свой санаторий - завтракать. Днем Скворцов-Шанявский несколько раз проходил возле бювета, но так, чтобы не попасться на глаза Сегеди.

Действительно, "медведя" не было.

Дотянув до вечера, профессор решил выяснить наконец, что все это значит. Неведение становилось невыносимым.

"Пойду и прямо спрошу у этого патлатого фотографа, где Орыся, - решил Валерий Платонович. - Кстати, проясню наши с ним отношения".

Сразу после ужина профессор покинул санаторий. Заботливая медсестра, все еще опекавшая его, спросила, когда он вернется.

- Я всего на пару часов, - ответил он. - Пройдусь по воздуху.

- Смотрите, Валерий Платонович, - предупредила медсестра, - чтобы в десять были в палате как штык. А то врач по головке не погладит. Да и мне влетит, - и посмотрела на часы.

Было четверть девятого вечера.

Но профессор не пришел к намеченному сроку. Не вернулся он в санаторий и в двенадцать, и в час ночи. Медсестра, перепугавшись, стала звонить в "Скорую", но там о Скворцове-Шанявском ничего не знали. Отчаявшись, она позвонила в милицию, где ей сообщили, что Валерий Платонович задержан сотрудниками уголовного розыска и находится в горотделе внутренних дел. На ее вопрос, в связи с чем арестован профессор, вразумительного ответа не последовало.

Да и сам Павел Иванович Костенко, следователь прокуратуры города, пока не мог понять, что же произошло на самом деле.

Первой была допрошена свидетельница Татьяна Захожая, продавщица магазина "Подарки", девушка девятнадцати лет.

Вот ее показания, зафиксированные протоколом:

"...Сегодня вечером я возвращалась домой после танцев. Провожал меня парень, с которым я там познакомилась. Зовут его Олег, фамилию не знаю. Он лишь сообщил, что приехал в Трускавец из Кишинева и лечится по курсовке. Когда мы подошли к моему дому, Олег не хотел отпускать меня, предлагал еще погулять. Но я торопилась, зная, как волнуются мои родители, если меня поздно нет. Олег сказал, что еще "детское время", всего начало одиннадцатого. Я посмотрела на наше окно на восьмом этаже, где горел свет. Над нашей квартирой, на последнем этаже, живет Роман Сегеди. У него тоже был включен свет. Я знала, что жена Сегеди Марийка находится в гостях у родителей в деревне. Но в окне Сегеди я увидела двух людей. Еще подумала, кто это пришел к нему в гости? И вдруг из окна Сегеди вылетел человек. Я онемела от ужаса, закричала. Олег, который стоял спиной к дому, испугался, обернулся и тоже увидел, как тот человек упал возле фундамента. Мы побежали к нему. Это был Роман Сегеди. Он лежал на спине с открытыми глазами, изо рта у него текла кровь. Мне стало плохо, началась рвота. Тут выбежали соседи из нижней квартиры. Кто-то посадил меня на скамейку, дал воды. Кто вызвал "скорую помощь", я не знаю. Помню, что Олег побежал в подъезд. Потом приехала "скорая" и милиция..."

Затем был допрошен второй свидетель, провожатый Татьяны Захожей, Олег Долматов, двадцати семи лет, проживающий в Кишиневе, машинист сцены в театре. Повторив в общем показания девушки, он сообщил следующее:

"...Когда Татьяна пришла в себя, то несколько раз повторила, что Романа выбросили из окна, что она это видела. Узнав, что Роман живет на девятом этаже в квартире сто один, я тут же побежал в дом, чтобы попытаться задержать преступника. Лифт не работал, и мне пришлось подниматься пешком. Дверь в сто первую квартиру была закрыта, но не заперта, потому что я толкнул, и она открылась. Я вошел в коридор и увидел, что навстречу мне идет пожилой мужчина. Солидный, в светлом костюме. Я несколько растерялся, спросил: "Вы здесь живете?" Он ответил: "Нет". Я спросил, кто он. Мужчина сказал: "Скворцов-Шанявский. Пришел навестить Романа, а его нет. Не знаете, где хозяин?" Его спокойный тон еще больше удивил меня. В это время с улицы послышалась сирена "скорой помощи". Мужчина хотел выйти из квартиры, но я преградил путь. Он стал возмущаться. Тут в квартиру вошли два сотрудника милиции в форме. Я объяснил им, что произошло и почему я нахожусь в этой квартире..."

И вот перед следователем Костенко сидит Скворцов-Шанявский. На вид сама респектабельность. Отлично сшитый дорогой костюм, безупречно чистая сорочка, холеные руки, спокойные, хотя и усталые, светло-серые глаза. Анкетные данные под стать внешности: профессор одного из академических институтов Москвы...

Все вместе действовало несколько обескураживающе на в общем-то еще довольно молодого следователя: Павлу Ивановичу едва перевалило за тридцать.

Но два часа назад погиб человек - "скорая" увезла бездыханное тело Сегеди. И в том, что произошла трагедия, подозревался этот лощеный гражданин.

- Расскажите, Валерий Платонович, как вы оказались в квартире Сегеди? - вежливо попросил Костенко. - Пожалуйста, указывайте время.

- К дому я подошел в начале одиннадцатого, - начал профессор.

- А поточнее?

- Минут десять одиннадцатого, - продолжал Валерий Платонович. - Вечная история - лифт стоит. Испорчен. Потихонечку да полегонечку стал подниматься наверх. Раза три останавливался, - профессор показал на сердце. - Четыре дня провалялся с гипертоническим кризом... Осилил-таки. Смотрю, дверь прикрыта неплотно. Позвонил - не открывают. Думаю, может, Роман Евграфович заснул или хворает, не велено вставать? Свои еще свежи впечатления от болезни. Вошел, везде свет... Крикнул: кто есть дома? Молчок... Потом слышу - свистит.

- Кто? - спросил удивленно следователь.

- Чайник. У меня такой же... Когда закипит, из носика пар. А на носике крышечка со свистком.

- Понятно, понятно, - закивал Костенко. - Дальше?

- В одну комнату заглянул, во вторую. Никого. На кухне - тоже. А на столике - бублик, намазанный маслом, и надкушенный бутерброд. Впечатление такое, как будто только что сели ужинать. Значит, хозяин рядом. Еще мелькнуло в голове: в туалете, что ли? Тогда бы откликнулся, когда я кричал. Выходит, думаю, выскочил к соседям. Я автоматически выключил плиту, сел на табуреточку, стал смотреть раскрытый "Крокодил". Он лежал тут же, на столике. Интересная статья о головотяпах в колхозе. Увлекся даже... Слышу входная дверь открылась. Слава богу, хозяин. Неловко стало, что расположился, как у себя дома. Вышел в коридор, смотрю - не Роман это, а какой-то молодой человек. Растерянный, но в то же время смотрит на меня как-то подозрительно. Спросил, кто я. Я представился. А тут со двора сирена. Я, естественно, к дверям. А парень растопырил руки и не пускает. Меня это удивило: по какому праву? И вообще, кто он такой? Спрашиваю, конечно, повышенным тоном. А малый этот тоже в голос... Здесь заходят сотрудники милиции, и молодой человек сообщает такую новость, от которой у меня волосы дыбом встали! Старший лейтенант пригласил меня на кухню: кто, зачем, почему? Я, естественно, объяснил, хотя, признаюсь, был буквально в шоке. Это же надо, за несколько секунд до моего прихода человек сам, представляете, сам решил свести счеты с жизнью! Ужас! До сих пор в голове не укладывается!

Скворцова-Шанявского передернул нервный озноб. Он замолчал, подперев лоб растопыренными пальцами.

Выждав паузу, Костенко спросил:

- Давно знаете Сегеди?

- Дней десять.

- Раньше бывали у него дома?

- Один раз.

- По какому поводу?

- Роман Евграфович пригласил. Чаек попили. - Заметив недоверие на лице следователя, профессор печально улыбнулся. - Сегеди вроде бы хотел загладить передо мной вину... И чтобы я не пожаловался начальству.

Валерий Платонович рассказал Костенко историю о том, как его напугала Орыся, как всполошились фотограф и его помощница.

- А что привело вас к Сегеди сегодня? - задал вопрос следователь.

Валерий Платонович замялся, провел ладонями по коленям и, смущаясь, ответил:

- По деликатному, так сказать, делу.

- Я бы хотел знать, по какому именно?

- Надеялся разузнать, где обретается некая особа.

- Кто эта особа?

- Я назову, - после некоторого колебания согласился Скворцов-Шанявский. - Это ведь не выйдет за пределы кабинета? Орыся...

- Орыся Сторожук, значит? - уточнил следователь.

- Она, - кивнул профессор и, словно спохватившись, пояснил: - Ради бога, не подумайте, что здесь замешан амур! Уверяю вас, нисколько! Сторожук - талант! Изумительный голос! Я хочу помочь ей попасть на сцену.

- Чего же вам таиться в таком случае? - удивился Костенко.

- У Сторожук есть мужчина. Наверное, серьезные намерения. Ревнив прямо Отелло! Она мечется: любовь или искусство? Но, наверное, грех зарывать в землю божий дар. Я уже говорил о ней с кем надо в Москве. Ее ждут. Ну, и, понимаете, надо было срочно сообщить об этом Орысе. А я, как назло, провалялся в постели.

- В котором часу вы вышли из санатория? - спросил следователь.

- Четверть девятого.

- Та-ак, - протянул Костенко. - От вашего санатория до Сегеди полчаса ходьбы. Причем гуляючи.

- Вы хотите сказать, непонятно, что я делал целых полтора часа? перебил его Скворцов-Шанявский. - Отвечу: искал Сторожук.

- Где?

- Гулял, надеялся встретить на улице. Потом прохаживался по тротуару напротив ее дома.

- А почему не зашли?

- Я ведь вам объяснил: у нее есть знакомый - ухажер, жених, любовник, бог его знает! Мой приход явился бы лишним поводом для его ревности! Уверяю вас: встреть я Орысю, незачем было бы мне идти к Сегеди!

- И уверяете, что не видели его в квартире? - решил перейти в наступление следователь.

- Могу поклясться! - горячо произнес Скворцов-Шанявский и вдруг, словно наткнувшись на препятствие, умолк, вперив в следователя тяжелый взгляд.

Молчал и Павел Иванович. Так они смотрели друг на друга некоторое время.

- Здесь не клятвы нужны, а факты, - произнес наконец Костенко, доставая из стола показания Захожей и Долматова и протягивая их допрашиваемому. - Ознакомьтесь.

Профессор читал внимательно, не отрывая глаз. Схваченные скрепкой страницы задрожали в его руке, и он поспешно положил их на стол.

- Эрго?

- Вывод, по-моему, один, - сказал Костенко, пряча протоколы в ящик. В квартире Сегеди находился хозяин и еще кто-то. Сегеди был выброшен из окна. Через несколько минут вас застали в квартире. И... - следователь сделал паузу, - других людей там не обнаружили.

В комнате повисла тяжелая тишина. Нарушил ее профессор.

- Логично. Весьма логично, - повторил он уже без иронии, серьезно и спокойно. - Однако жизнь, уважаемый Павел Иванович, задает порой загадки и похлеще, поверьте моему опыту.

- У вас есть шанс, Валерий Платонович, - сказал с нажимом Костенко, будто не слыша последних слов профессора. - Чистосердечное признание.

- Не надо, прошу вас, не надо! - перебил Скворцов-Шанявский, поморщившись как от зубной боли. - Не мальчик, знаю. Суд учтет, и так далее... Запишите в протокол: Романа Сегеди в квартире я не видел. Все, точка.

Следователь пожал плечами, вздохнул, словно сожалея о том, как неразумен задержанный.

Когда был подписан протокол допроса, Валерий Платонович спросил:

- Я могу идти?

- Нет, - ответил Костенко. - Вынужден вас задержать.

- Вы меня обвиняете?

- Нет, пока только подозреваю.

Профессор было вспыхнул, но тут же взял себя в руки.

- Надеюсь, вы позволите воспользоваться телефоном? - потянулся он к аппарату. - Мнение этого человека обо мне убедит вас кое в чем...

И Валерий Платонович назвал фамилию, одно только упоминание которой должно было произвести сильнейшее впечатление на следователя.

Но не произвело.

- Увы, - остановил он жестом профессора, - нельзя.

И вызвал конвоира.

С раннего утра Костенко был уже на ногах, понимая, что любое промедление будет не в пользу следствия. На самом деле, когда задержанный сказал, с кем хочет связаться по телефону, Павел Иванович понял, что Скворцов-Шанявский не блефует, не берет просто на испуг. А значит, ответственность его, Костенко, возросла. Малейшая оплошность, ошибка, и...

Павел Иванович не хотел даже думать об этом. Конечно, времена были уже не те, однако обольщаться тоже не приходилось. Нельзя изменить психологию людей в один миг, словно по мановению волшебной палочки. Слишком привыкли принимать или отменять решения по звонку "сверху", магия имени, высокого поста властвовала еще довольно прочно.

Факты, только факты были его оружием. Костенко опять допросил Захожую и Долматова, работников санатория, где лечился профессор, снова тщательно осмотрел место происшествия. Работники уголовного розыска тоже не сидели сложа руки.

К концу следующего рабочего дня Костенко был вызван прокурором Мурашовским.

- Выкладывайте, Павел Иванович, что у вас по делу Сегеди?

- Признаться честно, я сейчас - словно поезд на ходу... А вот где остановлюсь... - Следователь развел руками.

- Давайте обмозгуем вместе, - поудобней расположился на стуле прокурор. - Версия о том, что Сегеди выбросили, подтверждается?

- Как вам сказать, - неуверенно ответил Костенко. - Понимаете, по заключению судмедэкспертизы Сегеди умер, грубо говоря, от удара о землю. Переломы, в том числе черепной коробки, повреждение внутренних органов и так далее.

- То есть из окна он выпал живым? - уточнил Мурашовский.

- Да. Одна из первоначальных моих версий - Сегеди сперва убили, а затем уж выбросили - отпадает, как видите. Второй момент - я поставил судмедэксперту вопрос: имеются ли на теле погибшего прижизненные следы борьбы, царапины, ссадины и тому подобное? На тот случай, если его выбросили в окно. В заключении сказано, что таковых нет.

- Позвольте, позвольте, а показания свидетельницы?

- Захожей?

- Она же говорила, что сама видела, как Сегеди выбросили... Показалось?

- Может быть, нет.

- Как же совместить? Без борьбы...

- Элемент внезапности, - пожал плечами Костенко. - Встал у окна, ничего не подозревал, ну, его и...

- Допустим, так, - подумав, согласился Мурашовский. - И сделавший это был человек, от которого Сегеди не ожидал, мягко выражаясь, пакостей.

- Совершенно верно, - кивнул Павел Иванович. - Близкий друг или такой, кто вызывает полное доверие. Например, Скворцов-Шанявский.

- А вы не допускаете, что пострадавший мог выпасть сам?

- Допускаю. Причем тут два варианта. Первый - выпал из окна случайно. Второй, как выразился задержанный, покончил счеты с жизнью. О случайном падении сказать что-либо определенно нельзя. Мало ли для чего понадобилось человеку лезть на подоконник? Штору поправить, например. Не удержался - и вниз. А вот если самоубийство, то какие мотивы? И еще момент: Сегеди сел ужинать, намазал бублик маслом, откусил бутерброд, ждал, когда закипит чайник. И вдруг вышел в другую комнату и сиганул в окно. Что-то здесь не вяжется.

- Согласен с вами, - кивнул Мурашовский. - Конечно, перед таким страшным шагом люди ведут себя по-другому. Значит, вы больше склоняетесь к версии убийства?

- Факты склоняют, - ответил следователь.

- И кто же убийца?

- Скорее всего тот, кого застали в квартире. Скворцов-Шанявский.

- Пожилой человек, гипертоник. - Прокурор в большом сомнении покачал головой.

- Все относительно. Между прочим, Скворцов-Шанявский во время войны служил в особых частях. Устраивал диверсии в тылу у немцев. А туда знаете каких брали?

- Ничего себе вспомнили, - протянул прокурор. - В молодости и мы были рысаками.

- Не скажите, - усмехнулся Костенко. - Мой дед и теперь никому спуску не даст, а ему восьмой десяток пошел. Насчет же гипертонии: впервые у профессора давление поднялось здесь, в Трускавце.

- Какая же кошка пробежала между ним и Сегеди?

- Да уж наверняка пробежала, если он...

- Ну, подумайте, Павел Иванович, что может быть общего у московского профессора с курортным фотографом? - колебался Мурашовский. - Чтобы решиться на убийство, нужны очень серьезные причины.

- Например, женщина, - сказал Костенко. - Некая Орыся Сторожук.

Он рассказал, кем она работает, откуда знает Скворцова-Шанявского.

- Этот профессор, как говорится, просто лапшу мне на уши вешал: мол, заботится о ее судьбе, хочет вывести в большие артистки. А сведения, добытые нами, говорят о другом. Приударяет он за Сторожук, по пятам за ней ходит.

- Саму Сторожук вы допросили? Что она говорит? - поинтересовался прокурор.

- Ее нет в Трускавце. Несколько дней назад уехала с очередным своим кавалером в Ужгород и пока не вернулась. Короче, дамочка еще та! Не одному профессору крутит голову.

- Хороша собой?

- А вы разве ее не знаете?

- Нет.

- Красавица, тут уж ничего не скажешь. Понимаете, есть основания предполагать, что Скворцов-Шанявский ревновал Сторожук к фотографу. Но это еще не все. Когда ребята из угрозыска зашли в квартиру Сегеди, их насторожил запах.

- Какой запах? - вскинул брови прокурор.

- Вроде бы курили "травку", точнее - гашиш, - сказал следователь, протягивая Мурашовскому листок. - Был изъят окурок сигареты из пепельницы. Исследования подтвердили наличие наркотика. Гашиш обнаружен и в целых сигаретах из пачки, которая была в кармане Сегеди.

Прокурор прочитал заключение экспертизы и присвистнул:

- Вот это фактик!

- По моей просьбе, - продолжал Костенко, доставая другой документ, провели анализ крови погибшего. В ней тоже имеется наркотик.

- А Скворцов-Шанявский случаем не балуется? - спросил прокурор, прочитав заключение судмедэксперта.

- Вроде нет. Беседовал с его врачом, говорит: не похоже. Сам профессор отрицает категорически. А почему вы об этом спросили?

- Вы, я вижу, впервые сталкиваетесь с наркоманией?

- Что верно, то верно. Читал, конечно, кое-что, но сам...

- О, Павел Иванович, мир наркоманов - жуткий мир! - сказал Мурашовский. - Как правило, их объединяют темные интересы. И дела. Разврат, воровство, спекуляция, фарцовка. На кайф нужны деньги, деньги и еще раз деньги. Огромные деньги! Ведь дурман продают из-под полы. Так что страсти бушуют серьезные... Но я хочу особо обратить ваше внимание вот на что: путешествие в искусственный рай частенько кончается полным крахом. Моральным и физическим. И тогда один выход - самоубийство.

- Хотите сказать, Сегеди накурился и сиганул?

- Почему бы и нет? Вот вам причина самоубийства.

Заметив, что Костенко глубоко задумался, Мурашовский предупредил:

- Но это только версия, предположение. Надо отрабатывать и другие.

- Да-да, - встрепенулся следователь. - Туману еще хватает. Жаль, что важный свидетель в отъезде. Возможно, она прояснила бы кое-что.

- Вы имеете в виду Сторожук?

- Ее. Жду не дождусь возвращения, сразу же допрошу.

- Хорошо, работайте, Павел Иванович, - отпустил прокурор следователя.

Костенко не знал, что Орыся только что приехала с Сергеем из Ужгорода. Взволнованная Екатерина Петровна тут же сообщила ей о загадочной гибели Романа Сегеди, взбудоражившей весь город.

А о том, что Скворцов-Шанявский задержан милицией, Орысе стало известно от следователя.

Когда она вернулась из прокуратуры, Сергей учинил форменный допрос: зачем вызывали, о чем спрашивали.

- Да все о Ромке, - ответила Орыся. - С кем водился, как себя вел последнее время. Между прочим, следователь и тобой поинтересовался.

- А я на кой черт ему понадобился? - удивился Сергей.

- Не знаю.

О том, что следователя интересовали взаимоотношения между ней и Скворцовым-Шанявским, Орыся умолчала - бури тогда не миновать.

- И что же ты про меня рассказала? - допытывался Сергей.

- Ничего. Ответила, что это мое личное дело и распространяться не намерена. Следователь отстал.

- Правильно, - одобрительно кивнул он. - А что случилось с Ромой?

- Представляешь, оказывается, он курил гашиш! А я и не замечала.

- Это тебе не алкаш. Пьяного сразу видно, а вот наркомана...

- Что, встречал таких?

- Приходилось. Не сразу разберешь, когда под кайфом. Ромка-то, а? покачал головой Сергей. - Кто бы мог подумать?

- Что теперь говорить, - вздохнула Орыся. - Человека нет... На похороны послезавтра пойдешь?

- Нет! - решительно отказался Сергей. - Не люблю это дело. И вообще, надо подальше мотать отсюда. Надоел ваш Трускавец хуже горькой редьки.

- Куда мотать? - спросила Орыся, пораженная словами Сергея: впервые его что-то задело.

- Да хоть на Северный полюс, - с сарказмом произнес он. - Как тот француз, который добрался туда один, даже без собак.

- Посмотрела бы я на тебя, - усмехнулась Орыся.

- Пошла бы со мной? - пристально посмотрел на нее Сергей.

Она не поняла: балагурит, испытывает? И на всякий случай ответила:

- Конечно!

Он хмыкнул, потрепал ее по щеке.

- Ладно, я поехал.

И вышел, даже не сказав, когда его ждать.

В ту ночь Орыся почти не спала. Перед глазами все время стоял Димка.

"Господи, почти полгода не видела его! - думала Орыся. - Неужто я вечно буду прикована к Трускавцу?"

Часть четвертая

Утро красит нежным светом

Стены древнего Кремля...

гремела из репродуктора знакомая с детства песня, за окном вагона проносились бесконечные кварталы многоэтажных домов, гигантские заводские корпуса, улицы, захлестнутые потоками автомобилей.

Глеб Ярцев стоял в коридоре, поражался громадности и необъятности столицы, вспоминал, как приезжал в Москву последний раз. Это было восемь лет назад.

Окончен девятый класс, в табеле исключительно одни пятерки. Отец сделал ему подарок - взял с собой в командировку.

Отец... С ним всегда было легко и надежно. Не успели сойти с поезда, как появились двое энергичных мужчин. Машина уже ждала на привокзальной площади. Потом все как в сказке: низко поклонившийся швейцар у входа в чопорный вестибюль гостиницы "Москва". Двухкомнатный номер с видом на Большой театр, роскошный ужин в ресторане. Впрочем, ресторан был каждый день. Обошли все, что находилось на улице Горького. Правда, вечерами Глеб был предоставлен сам себе. Отец возвращался поздно и обязательно навеселе. А наутро сообщал: выбил какие-то фонды, лимиты, запчасти и другие вещи, от которых сын был весьма далек. Но Глеб не скучал: те двое бойких знакомых снабжали его билетами на концерты и зрелища, труднодоступные даже для москвичей.

Такой и оставалась в его памяти поездка - везде все для них заранее забронировано, приготовлено, предусмотрено...

А теперь? Глеб даже не знал, где остановиться. Ни родственников, ни близких знакомых. Единственное, что оставалось, уповать на Вербицких. Но как они встретят его, Глеб не знал. Раза два он звонил из Средневолжска Вике, разговаривали вроде сердечно. Но одно дело разговор, а другое практическая помощь и поддержка.

Могло случиться и такое, что Вербицких нет в Москве. Мало ли, на даче или на курорте, время-то отпускное.

Что тогда делать? В гостиницах наверняка мест нет. Их всегда нет, а сейчас и подавно - лето.

Говорят, деньги открывают любую дверь. Но как и кому их предложить? Администратору или более ответственному лицу? Глеб никогда не сталкивался с подобными вещами. И потом: раньше, возможно, такие штучки и проходили (считались даже в порядке вещей), а теперь? Предложишь купюру, а тебя, чего доброго, потащат в милицию, подзагоришь ни за понюшку табаку.

Вот с такими мыслями и заботами Ярцев сошел на перрон Курского вокзала, как он читал, самого крупного в Европе.

Это был Вавилон! Захваченный людским десятым валом, Глеб с трудом отыскал телефоны-автоматы и выстоял огромную очередь, прежде чем добрался до одного из них.

Выхода не было - надо стучаться к Николаю Николаевичу. Если кто и в состоянии помочь с гостиницей, так это он.

Ответил низкий мужской голос. Ярцев еще подумал, наверное, референт Вербицкого, однако когда Глеб спросил Николая Николаевича, ему ответили, что такого не знают.

- Как же так? - растерялся Глеб. - Он же начальник главка... А я куда попал?

- В Госагропром, - ответили с того конца трубки. - Позвоните в справочную, - посоветовали Глебу и назвали номер.

Битых полчаса названивал он в справочную Госагропрома, а когда наконец прорвался, то получил ответ: в телефонных списках имя Вербицкого не значилось.

С замиранием сердца - а вдруг и тут сорвется - Ярцев набрал домашний номер Николая Николаевича.

- Вам кого? - послышался незнакомый женский голос.

- Николая Николаевича, Татьяну Яковлевну или Викторию Николаевну, начал было Глеб, но услышал, как женщина крикнула: "Вика, тебя! Наверное, очередной красавец..."

И через полминуты ему уже отвечала Виктория.

- Глеб! Ты откуда? - радостно воскликнула она, узнав его с первого слова.

- Из Москвы, - ответил Ярцев, растерянно соображая, как бы поделикатнее изложить свою просьбу.

- Наш адрес у тебя есть, так что бери мотор и жми сюда, - предложила Вика.

- Да понимаешь, я прямо с вокзала, - промямлил он. - С чемоданом и прочее...

- А где ты думаешь приземлиться? - спросила она.

- В том-то и дело, что негде, - ответил Глеб. - Пытался дозвониться до твоего папы.

- Зачем? - В голосе Вики послышалось удивление.

- Хотел попросить, чтобы он посодействовал насчет гостиницы.

- С таким же успехом можешь обратиться по этому вопросу к фонарному столбу, - рассмеялась Вика. Глеб опешил, но не успел ничего сказать, как она уже серьезно добавила: - Ну что ж, надо выручать земляка. Позвони минут через десять. Идет?

На всякий случай он позвонил через двадцать.

- Все в порядке, - как о какой-то безделице, просто, по-будничному сообщила Вика. - Езжай в гостиницу "Россия".

И назвала фамилию администратора, к которому следовало обратиться.

Ярцев был так ошарашен, что даже забыл поблагодарить.

И все же, подъезжая к "России", он не до конца верил, что дело улажено, настолько его подавило зрелище рядов интуристовских автобусов, роскошных иностранных лимузинов, разноплеменной и разноязыкой толпы, фланирующей у гостиницы.

Глеб успокоился лишь тогда, когда вошел в тихий уютный номер, сверкающий чистотой.

Успокоился и подивился - ай да Вика, ай да волшебница!

Он поставил в шкаф чемодан, заглянул в ванную, пахнущую освежителем, потом отдернул штору, закрывающую окно во всю стену. И остолбенел от захватывающей дух красоты: перед ним открывалась панорама Кремля с его башнями, дворцами, золочеными куполами храмов и курчавой зеленью деревьев. И дальше, до горизонта, простиралась Москва. Близкая, желанная и... недоступная.

"Почему же недоступная? - вдруг улыбнулся Ярцев, не в силах оторваться от прекрасного вида. - Все в руках человека. Вот она, столица, у моих ног..."

Его размышления прервала телефонная трель. Глеб, недоумевая, кто бы это мог звонить, снял трубку.

- Устроился? - раздался голос Виктории. - Нравится?

- Не то слово! Шик! - Не мог скрыть своего восхищения Ярцев. - А откуда ты узнала номер телефона?

- Голуба, это Москва! Тут все четко: сделал - доложил. Послушай, у тебя нет никаких планов на ближайшие пять-шесть часов?

- Вольный, как орел.

- Через двадцать минут спустись к западному выходу. Поедем на дачу к одному моему знакомому. Гарантирую, будет интересно.

- Ну ты даешь! Я даже не успел залезть под душ.

- Дача на самом берегу водохранилища, накупаешься всласть. Так что прихвати плавки.

"Задала Виктория темп! - подумал Глеб, лихорадочно соображая, что надеть. - Джинсы и рубашку-сафари? Удобно ли? Первый раз к людям... Строгий костюм тоже вроде бы ни к чему, ведь за город направляемся".

Он остановился на вельветовых брюках, трикотажной бобочке, а для вящей солидности накинул кожаный пиджак.

Выйдя на улицу, Глеб стал высматривать зеленую "Ладу-Спутник". Когда он последний раз звонил Вике из Средневолжска, она сказала, что купила машину.

К гостинице одна за другой подруливали "мерседесы", "тойоты", "фольксвагены", "Волги". И вдруг из черной "Волги", резко осадившей возле Ярцева, выскочила Вербицкая. Глеб, не успев очухаться, попал в ее объятия.

Вика была в легкомысленных голубых брючках из хлопчатки, в куцей кофточке. А на ногах вообще черт-те что - чуть ли не пляжные тапочки.

Она пропустила Глеба вперед себя на заднее сиденье, а потом села сама.

- Знакомьтесь, - сказала она. - Глеб... А это, - показала Вика на мужчину за рулем, - Леонид Анисимович... И - просто Алик.

Леонид Анисимович, лет пятидесяти, в безупречно белой рубашке с закатанными рукавами и при галстуке, благосклонно кивнул Ярцеву. Алик, сидевший рядом с водителем, протянул Глебу крепкую руку. Ему было за двадцать, и одет он был под стать Вербицкой - в светлых хлопчатобумажных "бананах" и майке с абстрактным рисунком на груди.

Леонид Анисимович тронул машину, аккуратно пробираясь сквозь ряд "иностранок", то и дело поглядывая по сторонам и в зеркало заднего вида.

Глебу показалось, что он рассматривает его.

"Что это за белая мышь?" - подумал Ярцев.

У водителя были светлые-светлые волосы, белесые брови и светло-карие глаза. Руки - в бледных редких веснушках. Он почему-то напомнил Глебу растения, выросшие под камнем или доской.

Рядом с ним Алик гляделся ядреным яблоком - каштановая шевелюра, румянец во всю щеку, проступающий даже сквозь загар.

- Глеб, прошу обратить внимание на торжественность момента: едешь рядом с самим Александром Еремеевым. Надежда русской поэзии! - сказала Виктория.

- Очень приятно, - в тон ей ответил Ярцев, чувствуя, однако, неловкость: в словах Вики звучала нескрываемая ирония, а объект ее тут же, в машине.

Но, взглянув на Алика, Глеб понял: тот и не собирается обижаться, наоборот, комплимент девушки доставил ему истинное удовольствие - Еремеев расплылся в самодовольной улыбке.

Вокруг бурлила, шумела Москва. "Волга" двигалась в плотном потоке машин.

Будучи сам водителем, Глеб отметил про себя, что Леонид Анисимович классный шофер. Так спокойно и плавно вести автомобиль на нервных московских перекрестках может только истинный мастер.

Глеб гадал, кто такой Леонид Анисимович. Друг Николая Николаевича? Вполне может быть. На человека из художественной среды он вроде не похож.

Тем временем сидящие впереди мужчины стали обсуждать, как лучше выехать на нужное шоссе, а Вербицкая спросила:

- В отпуск приехал, отдохнуть?

- Скорее - в командировку, - ответил Ярцев. - В ноябре у меня защита, надо в Ленинке посидеть, в архивы заглянуть.

Глеб лукавил. Конечно, отправляясь в Москву, у него было в плане посетить Ленинскую библиотеку. Но главное, для чего он приехал, - вплотную заняться обменом средневолжской квартиры, доставшейся от отца.

Мечта переехать в столицу жила в его мыслях давно. И вообще, в их семье это было вроде заветной цели. Идефикс. И наверное, в сына вложил ее Семен Матвеевич. Ему самому, увы, осуществить задуманное не удалось. Отец успокоился на тихом деревенском кладбище, а Глеб словно принял эстафету от Ярцева-старшего. Он даже считал, что ему куда нужнее перебраться в Москву. Впереди - целая жизнь, которую можно и должно сделать в самом главном городе страны. Средневолжск казался Глебу чем-то вроде костюмчика, из которого он уже вырос. Университет, окружающие давно приелись, а главное, не соответствовали, по мнению Ярцева, его способностям и возможностям. Он мог проявить себя, развернуться только там, где решались глобальные проблемы исторической науки, где имелись академические институты, задающие тон всем остальным, где из первых рук раздавались положения, почет и привилегии.

И вот сейчас у него стала появляться уверенность, что переезд произойдет так же гладко и успешно, как он поселился сегодня в одной из лучших гостиниц Москвы.

- Ну а как Николай Николаевич? - спохватившись, спросил Глеб. - Мама?

Этим следовало поинтересоваться пораньше.

- У него теперь забот больше, чем в главке, - ответила серьезно Вика. - Ядохимикаты, удобрения, посадочный материал, ранние овощи... Ни минуты покоя. Ужас!

- Так его назначили?.. Представляю, сколько легло на плечи, понимающе кивнул Глеб.

- Целых шесть соток! - округлила глаза Виктория.

В машине заулыбались. Глеб понял, что его разыгрывают.

- Он теперь командует на своем участке в садовом кооперативе, пояснила Вербицкая. - Пенсионер... Мы к нему наведаемся. Старикан будет рад тебя видеть.

Машина вырвалась наконец на загородное шоссе.

Леонид Анисимович прибавил скорость.

- Когда ты наконец подаришь сборник? - спросила Вика Еремеева.

- Не волнуйся, тебе первой презентую, - ответил Алик, в голосе которого послышались грустные нотки. - В издательстве мурыжат...

- Драться за себя надо, - подзадоривала его Вербицкая.

- Ты что, с луны свалилась? - обернулся к ней Еремеев. - Или прикидываешься? Сама же знаешь, как относятся к нам, молодым! Эти заслуженные, со званиями, лауреаты обступили все кормушки, как тараканы. Насмерть стоят! Не дай бог проскочит что-то талантливое, яркое! Что же тогда будут делать они, серые и убогие?

- Это ты зря, братец, - заметил Леонид Анисимович. - Зачем так мрачно?

- Я еще мягко выразился! - распалился поэт. - Из года в год, десятилетиями, одни и те же имена! Словно Россия оскудела на новые таланты! Это же мафия: друг друга хвалят, друг друга издают, друг друга награждают...

- Настоящий талант все равно пробьется, - не соглашался Леонид Анисимович. - Рано или поздно признают.

- Ну да, сначала в гроб положат, а уже потом слезу утирают: какого человека потеряли! - Видя, что Леонид Анисимович хочет что-то возразить, не дал: - Да-да, так было с Николаем Рубцовым, Вампиловым, Высоцким" Шукшиным! При жизни их не больно чествовали. В президиумы не сажали, наградами не забрасывали...

- Шукшину же дали Ленинскую, - сказала Вика.

- Посмертно! - грозно поднял палец Алик. - Когда уже стал не опасен для маршалов и генералов от литературы.

- Зол ты, Алик, зол, - попытался успокоить его Леонид Анисимович. - А злость - плохой советчик. Я не хочу спорить с тобой, но, как мне кажется, для того, чтобы писать стоящие книги, нужно узнать, почем фунт лиха.

- Давайте, давайте, - осклабился Алик, - еще про Горького скажите, про его университеты...

Ярцев слушал и любовался прекрасной природой Подмосковья. Березовые рощи сменялись вековыми соснами, потом они ехали мимо густого молодого ельника. Проскочили какой-то дачный поселок с богатыми домами на обширных участках. Затем дорога углубилась в лес, и "Волга" некоторое время мчалась одна: не было ни встречных, ни попутных машин. Слева мелькнула голубая ширь, запятнанная белыми парусами яхт.

- Красота, а? - кивнула в окно Вика.

- Изумительно, - согласился Глеб.

- Скоро будем на месте.

Из-за поворота навстречу им выехал иностранный автомобиль.

"Вольво", - отметил про себя Ярцев, когда лимузин, сверкая серебристым кузовом, проскочил мимо.

- От Решилина небось, - заметил Алик.

- От кого же еще, - усмехнулся Леонид Анисимович. - Он за рубежом гремит, пожалуй, больше, чем у нас в стране.

"Решилин, Решилин... - повторил по себя Ярцев. - Что-то очень знакомое".

- Художник, что ли? - вспомнил он вслух.

- Точно, - кивнула Вика. - К нему едем.

Глеб чуть не подскочил, не переставая удивляться Вике: иметь в приятелях такую знаменитость!

"Волга" свернула и скоро остановилась у высокого глухого забора. Алик выскочил из машины и нажал кнопку у ворот. Звонка не было слышно, но из глубины двора раздался лай нескольких собак. Минуты через две в щели забора мелькнули чьи-то глаза, и ворота медленно раздвинулись.

- Привет, Оленька! - помахал Леонид Анисимович женщине лет тридцати, стоящей в окружении трех громадных псов. Она была одета в яркий ситцевый сарафан. Миловидное русское лицо ее было обрамлено прямыми волосами, сходящимися за спиной в тугую длинную косу.

- Вот молодцы, вот молодцы, - приветливо проговорила Ольга. - Как обещали, так и приехали.

Леонид Анисимович въехал на участок и заглушил мотор. Взяв с сиденья какие-то свертки, он вручил их женщине.

- Прошу, все, что просили.

- Ой, спасибочки, - обрадовалась Ольга. - Сейчас рассчитаюсь с вами.

- Там написано сколько, - сказал Леонид Анисимович.

Глеб заметил на свертках какие-то цифры, написанные карандашом.

Вика поздоровалась с женщиной как со старой знакомой. Алик, видимо, был здесь тоже не в первый раз.

- А это мой земляк, - представила Глеба Вербицкая, - вот с таких лет дружили.

- Милости просим, - чуть поклонилась Ольга.

И Ярцеву стало легко и приятно от этой простоты, которой веяло от женщины.

- Сестра Решилина, - шепнула ему Вика, когда все двинулись в глубь участка. - За хозяйку здесь.

Участок был огромный и казался пустынным, так как деревьев здесь росло мало. Преимущественно сосны, уходящие высоко в небо своими старыми вершинами. На солнечной стороне вдоль забора тянулся малинник с аккуратно подвязанными к шестам стеблями. Возле него стояло несколько ульев.

Дом располагался на противоположной стороне участка. Он напоминал деревянные хоромы, которые Глеб видел на Архангельщине и Псковщине, куда ездил как-то в турпоездку. Рубленая махина, пологая лестница в виде крытой галереи вела на второй этаж. Крыша покрыта дранкой. От строения веяло замшелой стариной.

Словно в дополнение к ней на участке косил траву высокий старик с косматыми волосами и бородой, одетый в белую холщовую рубашку и порты.

Когда прибывшие подошли к нему, косарь вытер рукавом пот со лба и произнес:

- Точность - вежливость королей.

"Батюшки, - остолбенел Ярцев, - так это же Решилин!"

Вблизи ему можно было дать чуть больше пятидесяти. Это издали художник выглядел стариком.

Решилин поздоровался со всеми за руку, а когда очередь дошла до Глеба, спросил:

- Вы и есть тот самый школьный приятель Вики? - Глеб кивнул. - Что ж, давайте знакомиться: Феодот Несторович.

Ярцев назвал себя, поражаясь, как точно соответствовало облику хозяина его имя, которое уводило в прошлые века, воскрешало предания и поверья.

Решилин был бос. Говорил он на "о".

- Вёдро нонче, - посмотрел на небо художник. - Окунуться будет в самый раз. - Он гостеприимным жестом показал в ту сторону, где был край участка, заросший ветлами.

Гурьбой пошли к дому. Ярцева Решилин буквально заворожил. Его размеренный голос, сухопарая жилистая фигура, угадывающаяся под просторной крестьянской одеждой.

Глеб вспомнил все, что читал и знал о художнике. Любая выставка сенсация, попасть невозможно. А на выставках споры, споры до хрипоты. Пару репродукций решилинских творений Ярцев видел в каком-то журнале - не то Куликовская битва, не то битва при Калке, в общем, сюжет исторический.

Подошли к дому. За ним был разбит цветник. А дальше, за частоколом ветл, была вода. Она рябилась солнечными зайчиками, манила, притягивала к себе.

На высоком противоположном берегу горбатился лес, а мимо него стремительно летела на подводных крыльях "Ракета".

- Батюшки! - вдруг вскричала Ольга. - Потравит цветы!

Глеб обернулся. В зарослях настурции он увидел... барашка. Заметив бегущую к нему женщину, барашек взбрыкнул и пустился наутек. Алик присоединился к погоне. Животное, ловко увертываясь от людей, кругами двигалось по цветочным грядкам, запуталось в гибких лозах климатиса, обвившего декоративную решетку. И вот так, в попоне из листьев и сиреневых звезд, угодило в руки крепкого мужчины, вышедшего из времянки, расположенной у цветника.

Барашек, жалобно блея, вырывался, но его держали намертво.

- Гляди-ка, - улыбнулся Леонид Анисимович, - шашлык сопротивляется!

Подошли запыхавшиеся Ольга и Алик.

- Вот чертяка, - вздохнула хозяйка. - Слопал три куста настурции.

- Губа не дура, - откликнулся Леонид Анисимович. - В Южной Америке это деликатес. Особенно почки и незрелые плоды.

- Ничего, - засмеялась Ольга, - сейчас сам деликатесом станет. Ты уж расстарайся, Алик, - обратилась она к поэту.

- Будьте спокойны, - заверил Еремеев.

- И сразу начинай, - продолжала хозяйка. - А то пока забьете, пока освежуете...

- Не-не! - в ужасе замахал руками Еремеев. - Только не это! Чтоб я живое существо!..

- Ну и мужики пошли, - покачала головой Ольга. - Хоть помоги Тимофею Карповичу, - кивнула она на здоровяка, который продолжал прижимать к себе обреченного на заклание агнца.

- Увольте, - взмолился поэт. - Я даже смотреть не могу.

Хозяйка сделала жест здоровяку, и тот, держа барашка могучей рукой, пошел за времянку.

- Откуда сей агнец? - спросил Алик.

- С Кубани, - ответила хозяйка. - Вчера земляки привезли.

Поднялись на застекленную веранду. Исчезнувшая куда-то на минуту Ольга вернулась и протянула Леониду Анисимовичу деньги. Тот как-то очень профессионально развернул веером в руке купюры, затем полез в карман и, достав портмоне, протянул сдачу - рубль с копейками.

- Да что вы, - отмахнулась хозяйка.

- Нет, Оленька, - спокойно сказал Леонид Анисимович, - мне вашего не надо, вам - моего. Дружбе это не вредит, наоборот.

Она приняла деньги и стала разворачивать содержимое свертков, закладывала в холодильник, стоящий тут же, на террасе. Пара батонов сырокопченой колбасы, баночки с икрой, что-то еще, завернутое в вощеную бумагу.

Переодевались для купания в комнатах нижнего этажа. Глеб понял, что ему досталась спальня. В ней стоял простенький шкаф для белья, скромная деревянная кровать, покрытая дешевым байковым одеялом, и тумбочка с ночником.

На тумбочке лежала Библия в старинном кожаном переплете с золотым обрезом.

"Интересно, чья это келья? - подумал Глеб. - Может, кого-нибудь из родителей Решилина?"

Он взял в руки книгу, с благоговением перелистал. На Глеба всегда производили сильное впечатление старинные издания, а это было позапрошлого века, с красочными заставками.

Когда Ярцев уже в плавках спускался по ступенькам крыльца, за времянкой раздался предсмертный крик барашка. Сердце кольнула жалость.

"Что ж поделаешь, человек живет потому, что убивает животных", настроил себя Глеб на философский лад и направился к воде.

За ветлами были широкие мостики на сваях. Стояло несколько шезлонгов. В одном из них сидел Решилин в тех же полотняных брюках, но без рубашки. На его голой груди висел золотой крестик. Другое кресло занимал пожилой мужчина в черных "семейных" трусах и соломенной шляпе.

Остальные гости, выходит, еще переодевались.

- Лезьте в воду, она сегодня хороша, - посоветовал Глебу хозяин, почему-то посчитав излишним представить его мужчине.

- Спасибо, - ответил Глеб. - Немного остыну.

Действительно, надевать кожаный пиджак не следовало - запарился. Он устроился в кресле. Между Решилиным и мужчиной возобновился прерванный разговор.

- Что мы творим! - печально вздыхая, говорил гость. - Неужто трудно понять, что пора остановить разрушение памятников старины! Это варварство. Ей-богу, сто раз прав митрополит Киевский и Галицкий Филарет, когда говорит, что те, кто сегодня спокойно взирает, как разрушаются памятники нашей культуры, но не позволяет восстановить их, поступают не лучше тех, кто разрушал их в тридцатые годы. А в чем-то даже хуже.

- Это почему же? - прервал Решилин.

- Так те хоть не лицемерили. А эти говорят одно, а делают другое. А ведь еще в Евангелии сказано: пусть у вас будет - да - да, нет - нет. Дорогой Феодот Несторович, если мы не опомнимся, не забьем во все колокола, то проснемся однажды и увидим, что навсегда исчезла, погибла наша национальная культура! Потому что будет умерщвлен ее дух, ее любовь к отчей земле, ее красота, ее великая литература, живопись, философия!

- Верно, ох верно, Петр Мартынович, - задумчиво кивал Решилин, зажав в кулаке клок бороды.

Они оба замолчали, глядя на воду. Глебу показалось странным, как можно на виду такой красоты вокруг высказывать эти безнадежные слова.

- Где же выход, Феодот Несторович? - прижав руки к груди, вопрошал Петр Мартынович.

- Вы сами ответили - звонить во все колокола, - сказал художник.

- Кто услышит, - грустно продолжал гость. - Возьмите, к примеру, реставрационные работы. К восстановлению историко-архитектурных сооружений относятся как к ремонту коровника или бани, честное слово! Не поверите, я специально заехал по пути в Москву в Кирилло-Белозерский музей-заповедник. Только на моей памяти его реставрируют пятнадцать лет. А работам конца не видно! Более того, угробили огромные средства, а толку? Из двадцати шести памятников, до которых, с позволения сказать, дошли руки реставраторов, сданы лишь три! Да и те в ужасном виде! Сплошные недоделки. Дверные коробки вываливаются, полы сгнили, цементная отмостка отошла от стен... На церковь Преображения шестнадцатого века смотреть больно: водоотвод ухитрились сделать так, что заливает южный и северный фасады, от побелки и обмазки остались одни воспоминания!

- Печально все это, печально, - покачал головой Решилин.

- Сердце кровью обливается! - воскликнул Петр Мартынович. - Не восстанавливают, а губят! Представляете, еще шесть - десять лет назад специальной комиссией было указано на губительное действие цемента при реставрации фресок - плесень от него идет. Нет же, опять гонят цемент! Цементным раствором заполняют трещины, делают из него отмостки и даже полы!

Послышались голоса, и показались Вика, Леонид Анисимович и Алик. Довольно дряблое тело Леонида Анисимовича было покрыто светлыми волосами. А у Еремеева, несмотря на возраст, уже "прорезался" животик.

Вербицкая была в очень смелом купальнике.

"А что, такую фигуру скрывать грех", - подумал Ярцев, любуясь Викой.

Оказалось, что приехавшие с Глебом гости тоже не были знакомы с Петром Мартыновичем. Представляясь, Леонид Анисимович назвал свою фамилию Жоголь.

- Предлагаю массовый заплыв! - весело провозгласила Вика.

Глебу было интересно посидеть и послушать беседу Решилина с его пожилым гостем, который, как выяснилось, был когда-то учителем Феодота Несторовича, но отставать от компании тоже не хотелось. И он бултыхнулся с мостков в воду вслед за остальными.

Вербицкая отлично плавала, но и Ярцев не сдавался. Отмахав метров сто пятьдесят, Глеб и Вика решили отдохнуть, перевернулись на спину.

- Тебе нравится? - отдышавшись, спросила Вербицкая.

- Спрашиваешь! - откликнулся Глеб.

У него была масса вопросов к Вике, но он задал один:

- Почему ты не ответила на мое послание? И на поздравление с Восьмым марта?

- Вот если бы мы были в Венесуэле... - сказала Вербицкая.

- А что? - не понял Ярцев.

- Там существует скидка на послания влюбленных. - Она улыбнулась. - Ты хоть и не мой возлюбленный...

- Нет, там правда так? - пропустил последнее замечание мимо ушей Глеб.

- Факт. Но при условии, что письмо будет вложено в розовый конверт.

- А если я обману и вложу в такой конверт не любовное, а деловое письмо?

- Для этого есть специальная служба контроля, которая имеет право вскрывать розовые письма, - сказала Вика.

- Значит, пожалела для меня шесть копеек, - деланно обиделся Ярцев.

- Шучу, конечно... Просто не люблю писать. Даже поздравительные открытки. Телефон - другое дело.

Под ними заколыхалась вода - накатила волна от проходившего теплохода.

- Как в колыбели, - блаженно произнес Глеб.

- Чудо! - тихо откликнулась Вика.

- Послушай, а кто такой Жоголь? - не выдержав, спросил Ярцев, которому показалось, что Леонид Анисимович довольно ревниво относится к их отношениям с Вербицкой.

- Отличный мужик, - ответила Вика. - Мой друг. Удовлетворен?

Глеб почувствовал, что девушка его подзадоривает.

- Я не о том, - поправился он. - Где работает?

- Представь себе, замдиректора гастронома.

- Бывает, - произнес Ярцев с усмешкой.

- Глеб, - фыркнула Вика, - тебе не личит быть обывателем. Леня... Она запнулась и поправилась: - Жоголь среди торгашей белая ворона. Между прочим, был пианистом, и неплохим. Не повезло человеку, в автомобильной аварии сломал руку. Раздробило кости... Все! Карьере конец.

- А-а, - протянул Глеб. - Понятно.

Ему стало неловко за свои намеки. Но то, что Вербицкая назвала Жоголя уменьшительным именем, не ускользнуло от внимания.

- Советую тебе подружиться с ним, - сказала Вика.

- Зачем?

- Пригодится, - не стала разъяснять она.

Глеб не понимал, зачем это ему может понадобиться. Вот сойтись бы поближе с Решилиным - знаменитость!

- Ну, если ты советуешь, постараюсь, - ответил он.

Поплыли к мосткам.

С участка тянуло дымком: Алик приступил к своим обязанностям. Решилин, сидя в шезлонге, рассматривал цветные фотографии, которые передавал ему Петр Мартынович, извлекая из старенького портфеля. Жоголь, стоя сзади художника, тоже с интересом смотрел на снимки.

Феодот Несторович хмурился, вздыхал, недобро качал головой. Глеба разбирало любопытство, но из деликатности он оставался в сторонке.

- Варвары мы, что еще сказать, - мрачно произнес художник, отдавая Вике просмотренные фотографии.

Теперь и Ярцев мог видеть, что так возмутило Решилина.

Церковь с облупившимися стенами и обшарпанными куполами. Звонница без колоколов. Затем - росписи внутри храма. Они являли печальное зрелище: сохранились немногие, остальные были изуродованы временем и рукой человека. Особенно резанул снимок, на котором виднелась корявая надпись: "Тут был Костя Томчук"... Прямо на фигуре какого-то апостола.

Дальше шли на фотографиях увеличенные фрагменты - лики святых, части их одежды, пейзажа.

- Слава богу, с мертвой точки уже сдвинулось, - сказал Петр Мартынович. - Здание начали реставрировать, а вот с росписями загвоздка.

- Средств нет? - спросил Решилин.

- Деньги-то выделили, но не могу найти подходящих мастеров. Понимаете, Феодот Несторович, здесь нужна не просто имитация древних живописцев. Так ведь у нас обычно принято считать реставрацию. Я против такого подхода категорически! Чтобы восстановить эту красоту, нужен истинный художник, знаток! Это же памятники четырнадцатого века - расцвет русской иконописи. Вот, посмотрите...

Петр Мартынович достал новый снимок.

Решилин долго смотрел на него и наконец тихо, торжественно произнес:

- Господи, да этому творению цены нет!

Все сгрудились вокруг него, глядя на чудом сохранившееся изображение святого.

- Вот-вот! - заволновался Петр Мартынович. - И я говорил! Может быть, даже сам Андрей Рублев!

- Ну что вы, какой Рублев, - замотал головой Решилин. - Санкирь! Обратите внимание на густо-оливковую гамму.

- А что такое санкирь? - полюбопытствовал Жоголь.

- Основной тон лица, - пояснил художник. - А их черты? Резкие, суровые. И все цветовое решение... Видите, как контрастируют темно-желтые и темно-синие одежды с широкими золотыми пробелами ярко-красных и зеленых тонов ореола. Конечно, не Рублев! У него другая манера письма - мягкая, воздушная, утонченная. Вспомните хотя бы его "Троицу", "Спас в силах"...

- Так чья же это работа, как вы думаете? - Петр Мартынович глядел на художника, как на оракула, не скрывая благоговения.

- Скорее всего, Даниил Черный, - отстранил от себя снимок Решилин. Тоже, скажу я, талантище! Мастер от бога! Они были друзьями с Рублевым. Вместе расписывали храмы. Некоторые источники утверждают, что он был учителем Андрея, как старший по возрасту...

Вербицкая вернула Петру Мартыновичу фотографии. От волнения тот никак не мог засунуть их в портфель.

- Феодот Несторович, дорогой, как же отдавать в руки каким-то ремесленникам такое сокровище? А ежели испортят? Может, посоветуете, кого пригласить?

- Надо подумать, - ответил Решилин.

- А сами? - Во взгляде Петра Мартыновича была мольба и надежда. Лучше вас никто не справится! Заплатим хорошо, а уж...

- При чем тут оплата? - перебил его художник. - Вот если бы Рублев! Он мне ближе. Да что там ближе - чувствую каждый его мазок, каждую линию.

Разговор неожиданно был прерван.

- Небось проголодались? - появилась из кустов Ольга. - Просим к столу. И поживее, шашлык ждать не может.

Повторять не пришлось - все дружно потянулись на участок.

Возле времянки был накрыт стол: свежие помидоры, огурчики, редиска, зеленый лук и разнообразная пахучая зелень. Глеб отметил, что из деликатесов, привезенных Жоголем, ничего не подали. Зато крепкие и прохладительные напитки имелись в изобилии.

Чуть в стороне стояло небольшое сооружение из красного кирпича с невысокой трубой, напоминавшее камин. В нем и готовился над раскаленными углями шашлык. Запах дыма и жареного мяса плыл в воздухе. У Глеба засосало в желудке.

Возле очага священнодействовал Алик, время от времени переворачивая шампуры. Тут же на корточках сидел Тимофей Карпович. Он брал из кучи поленья и перешибал ребром ладони, словно это были лучины.

- Ну, силен мужик! - тихо прошептал на ухо Вике Ярцев.

- Не бойся, не услышит, - сказала Вика. - Тимоша глухонемой. С рождения. Понимает только по губам.

- Откуда он?

- Так это же муж Ольги.

Сели за стол. Тут же возле Решилина устроились на траве все три собаки, глядя хозяину прямо в глаза.

- Смотрите-ка, вот преданность! - умилился Петр Мартынович.

- Просто мяса ждут, - усмехнулся Жоголь, тем временем наполняя рюмки и бокалы. Себя он пропустил - за рулем, Решилина тоже обошел: перед художником Ольга поставила стакан молока. Петр Мартынович осторожно поинтересовался, почему хозяин не хочет выпить с гостями рюмочку.

- Указ чтит, - поддел Решилина Жоголь. - Антиалкогольный.

- У меня свой указ, - сказал художник. - От давних, славных времен. Помните, Петр Мартынович, какой обет давали иконописцы: когда творишь, не смеешь сквернословить, к зелью прикасаться и вообще иметь дурные мысли...

- Как же, как же, читал, - закивал тот. - Отсюда такой свет в их работах. Благолепие.

- И сила божеская, - как-то подчеркнуто значимо произнес Решилин. Сила, которая творила чудеса! Останавливала и обращала вспять врагов.

- Вы имеете в виду Владимирскую богоматерь? - не удержавшись, осмелился вставить свое слово Ярцев.

- Да, пример, пожалуй, самый яркий, - сказал художник. Знаменательное событие.

- Какое событие? - встрепенулась Вика.

- Да, какое же? - тоже заинтересовался Жоголь.

- Глеб, вы, кажется, историк, - посмотрел на Ярцева Решилин. Наверное, можете рассказать подробнее моего.

Взоры всех обратились на Глеба.

- В общем, это для ученых до сих пор загадка, - немного робея, начал он. - Видите ли, еще с двенадцатого века в Успенском соборе Владимира пребывала чудотворная икона. Очень почитаемая святыня Северо-Восточной Руси. Называлась она Владимирская богоматерь. И вот в тысяча триста девяносто пятом году, когда над Москвой нависла смертельная угроза - на престол