Клыки и когти эскадрильи

  Сериал "Пятнистый дракон", книга 2

  Пролог

  Я был человеком, а стал драконом.

  Мой человеческий разум кто-то перенес в мозг новорожденного дракона. Пришлось расти вместе с малышом и осваивать все, что должно знать дракону: язык, обычаи, приемы магии. Родители дракончика (те, которым я был обязан телом, но не разумом) так и не заметили эту человеческую составляющую личности, хотя некоторые странности в поведении сына, конечно, бросались в глаза.

  Драконий носитель оказался универсалом, то есть способным к любой магии, но с пониженной магической силой. В детстве это не имело большого значения, но в школе пришлось усиливать магические возможности. Моя человеческая составляющая знала, как такое можно сделать: с помощью кристаллов. И это удалось.

  Получилось также создать команду: десяток юных драконов, поверивших в свои и мои возможности. Они не обманулись в ожиданиях: мы выиграли две олимпиады среди школьников, доказав, что в магических ухищрениях не уступаем другим, заведомо более сильным.

  У драконов отсутствует материальная культура, но и это ограничение я смог обойти, наладив торговые отношения с людьми. Для этого пришлось отыскать месторождение золота на драконьей территории, организовать добычу и сделать небольшие слитки, которые и послужили платежным средством. Эти слитки, а также добытые мною кристаллы менялись на нужные вещи: бронзовые носители кристаллов в виде браслетов, а равно на некоторые виды кристаллов, которые нельзя было найти вблизи от моего жилища.

  Драконы были давным-давно выведены как боевые разумные существа и в качестве таковых участвовали в войне, которая тлела уже много столетий. Нашему главнокомандующему Великому магу Ас-Тору противостоял Великий маг Ас-Лок. Очередной этап боевых действий начался после окончания мною школы. Большая часть моей семьи получила приказы присоединиться к войску драконов немедленно; исключение составили мой старший брат Саррод и старшая же сестра Ррума; они оставались в резерве, поскольку достигли брачного возраста. Братец уже женился, а сестричка только нацеливалась на это. У мамы с папой больше не могло быть детей, вот почему участие родителей в войне было самоочевидным.

  Нельзя сказать, чтобы я не готовился к армейской службе. Сотник Рруг принял у меня экзамен на должность десятника. Имелись в запасе надлежащие кристаллы для всей команды. Мои драконы владели многими заклинаниями, не входящими в школьный курс и не соответствующие их специальностям, а сверх того в команде была дракона-универсал.

  Квалификация моего десятка сомнений не вызывала. Осталось лишь выяснить, хватит ли этой квалификации.

   Глава 1. Подтягивание сил

  Вот оно, утро начала. Кристаллы в сумку, а ее на шею. Груз будет болтаться, но это перетерпим, перелет не такой уж длинный. Приспособу для огранки брать не стоит: гранить будет нечего, и вообще эти предметы не предназначены для посторонних взглядов - пока что. До поры все полежит на моей полочке: в пещере будет жить сестричка Ррума, она присмотрит.

  Ребята предупреждены. Все знали место сбора: северная опушка леса Ррасвумчорр. В самом лесу никто из драконов, понятно дело, не жил: там негде устроить жилища. До места сбора нам предстояло лететь вместе, но мало ли что. Впрочем, географию все помнили. От моей пещеры до опушки леса было час с третью лета на крейсерской скорости.

  Уже перед самым вылетом Согарр заметил конфиденциальным голосом:

  - А ведь прибытие большой группы драконов не останется незамеченным. Разведка противника доложит, и выводы сделают.

  Я ответил то, что думал:

  - Сомневаюсь, что прилет сотни драконов вообще можно скрыть. Вот разве что расположение нашего подразделения будет достаточно далеко от будущего поля боя. Сколько понимаю, местность там открытая, подобраться к нашим трудно... если вообще возможно. Да еще устроят нас, по всей видимости, на левом берегу Воларры - это значит, что разведгруппе предстоит переправляться через реку. Но драконов так и так можно увидеть даже с правого берега.

  Площадка сбора была не столь уж велика: гектар пять-семь. Большинство из прилетевших драконов не стало сразу приземляться, а нарезало круги на малой высоте, разыскивая своих. Всего же, по моим прикидкам, собралось около сотни драконов. Если так - сотник Рруг должен быть где-то здесь.

  Своих я оставил и поспешил на поиски командира, не дожидаясь, пока его порученцы меня разыщут.

  Сотник был замотан, взвинчен и потому краток:

  - Десятник, вашему десятку предстоит в час дня вылететь со всей сотней вслед за мной. Высоту не превышать. Строй - "уступ". Вам приказ ясен?

  Комполка, как ему и положено по должности, знает больше моего. Похоже, эти знания веселья не добавляют. Тот самый случай, когда нарываться не стоит:

  - Так точно!

  Но уж посмотреть и обдумать не запрещается. Даже курс, который возьмет сотник, может сказать многое.

  Взлетаем, угу... сейчас направляемся на север, это, считай, параллельно линии фронта... а теперь чуть на запад... правильно, следуем изгибу Воларры... снова на север... вон вдали возвышенность, очень похожая на лакколит. Это место, где наружный слой земной коры когда-то был чуть приподнят магмой, которая впоследствии так и застыла... в результате наружный слой - песок с галькой, а под ней камень... то, что надо для драконьих пещер, хотя и менее комфортных, чем в наших краях... ну так и есть, сотник снижается. А холм-то источен дырами. Кажется, тут не то, что полк - дивизия поместится. Как представляю, отсюда до линии фронта от силы час лету, а скорее и получаса нет.

  Я подумал, что процедуры прибытия и размещения должны быть отработаны до мелочей. Именно это наблюдалось. Приказ звучал четко:

  - Десятник Стурр, ваша пещера в верхнем ряду, четвертая, считая от крайней западной точки к югу. Пункт приема пищи с северной стороны. Устраивайтесь, а за два часа до захода солнца - ко мне. Штабное помещение в верхнем ряду, с западной стороны, второе к югу от крайней западной точки.

  В подобных ситуациях зевать не надо.

  - Согарр, будешь временно исполняющим обязанности помощника. Все летите по направлению к еде, а мне надо занять помещение. Слышал, которое наше?

  Свежеиспеченный помощник почти незаметно шевельнул гребнем в понимающем жесте. Но вслух он отвечал строго по уставу:

  - Так точно, сударь десятник! Разрешите исполнять?

  - Исполняй.

  И ребята дружно взлетели, направляясь на север. Мне же надо было торопиться в пещеру. На то имелось несколько причин.

  Первой и самой главной было подозрение, что другие десятки могут попытаться отжать нашу пещеру. По некоторым соображениям верхний ряд пещер выглядел предпочтительным. Взлетать, например, можно с меньшим расходом телемагии.

  Второй причиной для скорого обоснования было мое намерение устроить в пещере тайник для хранения нужных предметов - хотя бы кристаллов. Но на это требовалось время.

  Пещера была совсем не такой, к которым мы все привыкли. Вход не особо широкий, с длинным коридором, из-за чего в дальних углах нашего жилища было темно даже для драконьих глаз. Впрочем, отхожие места имелись, а также очень скромный ручеек с питьевой водой. Тот, кто готовил пещеру, предусмотрел даже свежие подстилки.

  К сожалению, догадка оказалась верна. Я только-только успел ознакомиться с жилищными условиями, когда у входа появились незваные гости. Три дракона, все постарше меня. Вид самоуверенный и даже наглый. Если не ветераны, то уж верно бывалые. Один из них, с квадратной мордой и серо-зеленой чешуей, носил полоску десятника на правом плече. Я сам таковой обзавестись еще не успел.

  Пришельцы отличались деловым подходом к делу:

  - Ну-ка, выметайся. Теперь эта пещера будет наша.

  Ситуация насквозь знакомая: салабонов всегда гнобят. Но мы можем и зубы показать. Некогда выяснять, кто такие и откуда пришли. Куда важнее сломать шаблон:

  - Я Стурр, командир десятка особого назначения. Вы что, обознались?

  И четыре удара "Молнией", но не непосредственно в десятника (так и убить недолго), а рядом с ним. Этого вполне должно хватить для контузии.

  Чужой десятник добросовестно попытался удержаться в стоячем положении. С этой целью он сделал неуверенный шажок направо, потом налево, но по зрелом размышлении плюхнулся на пузо. Теперь всех троих надо морально добить. Я поочередно указал когтем на оставшихся на лапах:

  - Вы, двое - забрать тело, вынести наружу.

  К моему удивлению, тот, что выглядел постарше, попытался качать права, которых у него не было:

  - Наш десяток участвовал в трех битвах, и тут какой-то...

  Пришлось самым решительным образом оборвать:

  - Выполнять приказ! И больше мне на глаза не попадайтесь.

  По драконьему уставу я кругом прав. Десятник не имеет права приказывать чужим рядовым, за исключением случая, когда чужой десятник в недееспособном состоянии. А у нас как раз такое и наблюдалось.

  Кажется, того, кому прилетело, сейчас вырвет. Надо добавить металла в голос:

  - Быстро!!

  Ошибки не случилось: главного пришельца именно вырвало, но, к счастью, уже снаружи.

  Однако небольшая степень предосторожности не повредит. Подхожу ко входу:

  - Услуги целителей не потребуются. Через десять часов он будет в форме.

  Наступления завтра быть не может, поскольку разведку, по идее, должны проводить мы. То есть у этих храбрецов еще больше суток на восстановление физических сил и излечение душевных ран. Ну вот, я так и думал: контуженному все же удалось встать на лапы.

  А мне срочно надо сотворить тайник - магией земли, конечно. А по прибытии моих и поужинать не худо бы. Неплохо бы еще замаскировать работу, но это уж после ужина.

* * *

  

  (на южной дороге)

  

  - Ты лететь-то можешь?

  - Иду, и то с трудом. Отлежаться бы мне надо... Еще хорошо, что нам вниз идти.

  - Кто он такой?

  - Да я его впервые видел. Перевели с другого участка, надо быть.

  - Наверное.

  - Не наверное, а точно. Уж с такой приметной внешностью...

  - Как раз он-то думал, что его знают.

  - Это почему?

  - Он спросил, не обознались ли мы - помнишь?

  Пауза.

  - Из доверенных, поди. Кому попало амулет с "Молнией" не дадут.

  - Десяток особого назначения. Кхрррм. Не удивлюсь, если у них у всех такие амулеты. Что-то этакое... против "серых"?

  Последняя фраза был произнесена шепотом.

  - А откуда ты знаешь, что против них "Молния" работает?

  - А почему ты думаешь, что против них она НЕ работает?

  Долгое молчание.

  - Мне вот что интересно: как же об этом пятнистом никто и ничего не рассказывал?

  - Именно потому, что особого назначения. Так что расспрашивать и не думай. На разговор с Кррафтом захотелось?

  В течение оставшейся дороги все трое хранили молчание.

  

  

* * *

  Сытость явно способствует хорошему настроению. Именно с ним соратники шумно ввалились в пещеру.

  - Твоя очередь, командир. Лети, там еще есть.

  - И даже неплохая жратва.

  - Ладно, лечу, а вы тут осваивайтесь. Если кто вздумает вас отсюда выставить (уже пробовали), держитесь нагло и ссылайтесь на то, что вы - десяток особого назначения. Фиорра, в самом крайнем случае продемонстрируй "молнию" или, еще лучше, парочку, но только не по драконам, а рядом. Согарр, ты пока что помощник. Все разговоры, когда вернусь.

  Еда и в самом деле была сытной. Вареная брюква с не особо заметными следами темного мяса (конина?) и очень скромный кусочек белого хлеба. Все это раздатчик (человек!) клал большим черпаком в глиняную емкость, которую едоку потом полагалось вымыть с песком и вернуть.

  О, кстати о хлебе... надо бы переговорить с ребятами. И по окончании ужина я заторопился к нашей пещере.

  Меня встретили радостно.

  - Командир, вот мы тебе оставили подстилку поближе к выходу. Местечко самое лучшее.

  Последовали незатейливые шутки об открывающихся возможностях, да только мне было не до юмора.

  - Ребята, вы все сегодня попробовали белый хлеб. Вкусно?

  Разногласий на этот счет не было.

  - Но есть и другой сорт хлеба, он гораздо темнее. Коричневый такой. Так вот, его избегайте всеми силами. Если увидите - немедленно известите меня.

  Суирра почему-то никак не комментировала. Зато Фиорра сделала максимально круглые глаза:

  - Он что, яд? Нас могут попытаться отравить?

  - Не яд. Хуже.

  Небольшая пауза. Молчание длилось ровно столько, сколько требовалось взгляду, чтобы обежать подчиненных. Суирра с очевидностью уже знала, и даже не так важно, откуда. Гирра и Согарр пытались на ходу сообразить, что именно я имел в виду. Прочие впитывали информацию без всяких лишних раздумий.

  - Люди могут есть коричневый хлеб без последствий. Для нас, драконов, эта еда опасна тем, что пробуждает неистовую радость и храбрость, но одновременно притупляет чувство осторожности. Сами понимаете, с какими последствиями. Но то лишь половина беды...

  Я рассказал о привыкании. Ввел слово "наркотик", которое пришлось заимствовать из русского языка. Поведал о тактических приемах, включающих использование камикадзе. Не преминул описать ужасы наркотической зависимости. И закончил, как водится, приказом:

  - ...вот почему любого, кто посмеет угостить вас этой гадостью, будь то человек или дракон, должно задерживать. Сразу извещайте меня. Далее: запрещаю говорить на эту тему с драконами из других десятков. Помните: мы особенный десяток особого назначения. Поэтому и враги у нас будут особенные. Так пусть они не знают, что мы настороже...

  Понимающие кивки.

  - А теперь я лечу к сотнику.

  Разговор был коротким и информативным.

  - Смотрите на карту. Здесь линия, занятая нашими войсками. Вот этот участок...

  Коготь прочертил сильно вытянутый овал.

  - ...вам надлежит разведать на предмет присутствия противника. Десяток летит с юга на север, от линии наших войск больше, чем до этой линии холмов, на вражескую территорию не углубляться. На вас только разведка. Никаких атак! Высота: от семисот до тысячи ярдов. Вылетать с восходом солнца. Вам приказ ясен?

  Еще как ясен. Прозрачней любого стекла. Очевидно, что по разведывательному десятку стрелять вряд ли будут. Незачем ПВО обнаруживать себя раньше времени. Но сотник проявил осторожность, потому и задал такую высоту полета, которая делает противодействие, по меньшей мере, малоэффективным. Это понятно. И приказ 'не ввязываться в атаки' продиктован теми же причинами. Почему до линии холмов, за которую нельзя заходить? Тоже ясно: слишком далеко от места возможного прорыва. Будь я на месте командования противника, непременно бы сосредоточил резервное подразделение вот в этом лесу. Если он и вправду густой, спрятать можно кавалерийский полк. Вроде как все...

  - Так точно!

  Разумеется, карты мне не дали. Это и ожидалось. Но ощущение наличия некоторого подтекста все же не оставляет. Или это мандраж перед первым боевым вылетом?

  Рруг прервал мои размышления.

  - Полоску десятника вам нанесет Торрхен. Вон там он стоит. Идите.

  Полоска - это интересно. Главный интерес: из чего она. Рядовой Торрхен достал из связки кисточку, сделанную из какого-то злака, и окунул ее в керамический сосуд с краской. Запах я распознать не смог. Полоска белая, как и положено по уставу. На моей крапчатой чешуе смотрелось не очень-то, но гармония цветов - моя самая последняя забота.

  - Сохнуть будет день. Свободен.

  И я помчался в нашу "казарму". Дел было еще много.

  Не подлежит сомнению: ребята прекрасно представляли, зачем именно меня вызвал сотник. Но (молодцы!) вопросов никто не задавал, ожидая, что информацию они по-любому получат. Нервишки у всех пошаливали, но каждый пребывал в уверенности, что держит себя в лапах.

  - Вот что, братцы-сестрицы, завтра с восходом вылетаем на разведку. Маршрут такой...

  Последовало приблизительное описание.

  - Никаких переговоров по магосвязи, пока я не разрешу! Чем дольше нас будут полагать немыми, тем лучше. А если и будем говорить, то только позывными и условными фразами. В любом случае о том, что увидели, в воздухе не докладывать! Только запоминать, держать при себе, по возращении доложить мне. Все понятно?

  Раздался галдеж утвердительного свойства.

  - А теперь отвлеку вас на более приятное занятие, связанное с магией земли. Здесь, в этой пещере, есть тайник, устроенный именно этой магией. Ну-ка: попробуйте его обнаружить и улучшить. В смысле: сделать маскировку более совершенной. Разрешаю обсуждать.

  Ребята уже привыкли, что вводные появляются самые неожиданные, поэтому недоуменных шевелений хвостами не последовало. К чести Согарра будь сказано: он сориентировался первым.

  - Таррик, я же вижу: у тебя уже появились идеи. Выкладывай!

  - Ну... сделано магией земли. Значит, должны быть искажения полей. Нас тут десятеро. Разбить всю площадь пола на участки; каждый из нас обследует свой и ищет эти неоднородности.

  Хьярра так и подскакивала от нетерпения. Заметив это, самозваный председательствующий махнул ей хвостом в разрешительном жесте:

  - Говори.

  - Сказано: "тайник"! Значит, там что-то спрятано, верно?

  Вопрос был риторическим, но дракона дождалась согласия товарищей.

  - А раз что-то спрятано, значит, надо искать пустоты. Искажения полей от пустот, если точнее.

  - Идея основательная, принимаем.

  - Не согласен! Если надо прятать кристаллы, то я бы заполнил тайник песком, положил бы их туда же, и только после этого...

  - Тоже верно... Значит, искать просто нерегулярности полей.

  - Стоп, ребята, а чего это мы вдруг подумали, что тайник в полу? Почему не в стенах?

  - Или даже в потолке?

  - Мысль хорошая, Гирра, но там и сам тайник труднее делать, и доставать тоже...

  - Оно верно, так ведь и найти труднее.

  - А мы можем поменять тактику поиска. Обшаривать потолок, только если в полу и в стенах не найдем ничего...

  - Вот хорошая мысль, Фаррир. Кто еще?

  - Я бы устроила тайник вот... здесь, по этой линии.

  - Обоснуй.

  - Тут другой состав камня, я названий не знаю, но чувствую. Понимаешь, искажение на другое искажение... искать не просто...

  - Тогда очевидный план действий: ты универсал, тебе в таком трудном месте и обшаривать. Мы-то все... это... короче, у нас повышенная возможность ошибиться, вот что.

  Согарр стал деловит. Его голос наполнился почти начальственными интонациями:

  - Фиорра, ты знаешь, что делать. На тебе также участок стены вот до сих. Суирра и Харрф, на вас пол...

  - А почему это меня на пол?

  - Потому, что я так приказал.

  Но тут же сударь помощник снизошел до объяснений:

  - Ты, Суирра, самая малорослая. Тебе на стенку лезть... сама знаешь, лишний расход. А ты, Харрф, умеешь быстро принимать решения. Свой участок обшаришь в два счета, потом другим поможешь. Так... Фаррир и Рройта, на вас самые высокие участки стены. Надеюсь, причина понятна? Хьярра, Таррик, вам стены здесь и здесь. Я сам возьму себе западную стену. Работаем!

  Последний возглас был беспардонно украден из моего арсенала лозунгов, но оказался действен.

  Не прошло и трети часа, как пещеру огласило сакраментальное:

  - Есть! Полость!

  В пещере была уже почти полная тьма, Хьярру я узнал лишь по голосу.

  Разумеется, сбежались все.

  - Давай, открывай! Скорее, ну что ты тянешь саламандру за хвост! Интересно же!

  Согарр ухитрился проявить наивысшую рассудительность:

  - Ребята, не надо открывать. Не было такого сказано.

  - Но должны же мы удостовериться, что не ошиблись, и это действительно тайник...

  Голосок Суирры был высокоелейным, но Согарр не поддался на провокацию.

  - У нас приказ: обнаружить и улучшить маскировку. Вот его и будем выполнять. Фиорра, ты уже хочешь предложить?

  - Ну, для самой лучшей маскировки я бы перенесла тайник в то самое место стены... вы знаете.

  - Это называется не маскировать, а перепрятать.

  - Верно замечено. Еще идеи?

  - Гасить остаточные потоки? Простая компенсация?

  - Я бы так и сделала, но ведь через три дня, самое большее, они станут пренебрежимо малыми. А вот пустота...

  - Что, если увеличить плотность потоков над ней?

  - А ты сможешь? Да так, чтобы сам тайник не повредить.

  - Я нет, а Фиорра...

  В голосе нашей скромницы появилось заметное смущение:

  - Я могла бы, но только дня два надо будет еще корректировать... натуральное изменение потоков, сами знаете...

  В этот момент я счел нужным вмешаться:

  - Стоп! Вы все молодцы. Работа проведена отлично. А теперь кое-какая информация. Это и в самом деле тайник, и спрятаны там кристаллы в матерчатой сумке, вы ее видели. Вот почему заполнять песком нельзя. Дело в том, что не исключаю повышенного интереса к нашему десятку со стороны разных там... и людей, и драконов. Затем и маскировка: привлечение магов земли считаю хотя и маловероятным, но возможным. Но пока это может и подождать...

  А сейчас прибавить командных интонаций.

  - ...и потому - всем отдыхать. Завтра вставать за полчаса до восхода солнца.

  Глава 2. Разведка - дело с хитростями

  С утра в пещере было вполне себе темно. Но думать это не мешало.

  Как можно вообще выявить расположение чужих войск? Визуально, с очевидностью; полагаю, драконы для этого и предназначались. Противнику это известно до последней степени, поэтому ребята не пожалеют усилий для маскировки. Блиндажи и доты точно можно спрятать от наблюдения с воздуха. Чем их обнаружить?

  Для начала: живой силе надобно кушать, пить, справлять нужды. Пить - ну, тут дело не из сложных. Поднять ручеек и провести его в дот я бы и сам сумел. Еда дело более заковыристое. Ее готовят на огне, а тот дает дым... хотя нет, бездымные печи известны. Стоп, они известны в моем мире, а здесь? Может быть, и нет, однако готовить можно и магией огня. Но уж потоки огня должны быть заметны по-любому. А как я сам организовал бы противодействие? Ну, скажем, можно наладить аналог службы ВНОС1. Чего уж проще: наблюдатели где-нибудь повыше, да с амулетами связи. Чисто визуальное слежение, потому что дракона на высоте около тысячи метров только так и можно засечь. А как просигналят - гасить все нагреватели.

  Что еще? Магия воды? Да, водоснабжение в дотах почти обязаловка, и заметить его вполне возможно, но ведь натуральные водные потоки тоже никто не отменял. Как прикажете отличать? Только сблизи. Не пойдет...

  Размышляем дальше. Магия земли? Ловить вырытые блиндажи и доты можно, а насколько крупные можно увидеть? В теории аномалия проявляет себя на расстоянии, круглым счетом, на два порядка больше ее диаметра. Значит, с тысячи метров десятиметровый дот заметить можно. Но то в теории. Если местность богата скальными выходами или просто валунами, то, возможно, вообще ничего не увидим. То есть увидим множество ложных целей. Однако, если верить карте, там равнинная территория... следовательно, возможность все же имеется.

  И план сложился. У меня даже осталось время проглотить холодный завтрак и успеть в пещеру к моменту побудки.

  - Десяток, подъем!! - рявкнул я сержантским рыком. - Умываться! Завтракать!! Собраться здесь и заслушать приказ!!!

  Личный состав выказал наивысший уровень оперативности: через четверть часа все уже были в готовности ждать слова от десятника.

  - Направления поиска вы все знаете, у каждого оно свое. А вот чего вы еще не знаете: ловить надо любые проявления магии огня и...

  Тут я понизил голос.

  - ...вырытые ямы. Искажения полей земли. Но даже если что-то засечете - ни единого слова по связи, ни единого знака, ни единого поворота головы. Никакой реакции, понятно?

  И снова полная мощность на голосовые связки:

  - По углублении на территорию противника до линии холмов - поворот на азимут восемьдесят.

  Гирра не выдержала и вставила слово:

  - Мы полетим над лесом. Увидеть ничего не удастся.

  Я откровенно ухмыльнулся:

  - И не требуется. Над лесом (но не раньше!) снизиться до ста ярдов, перед самой опушкой снова подняться до тысячи.

  В глазах у некоторых мелькнуло понимающее выражение, но уверен, что настоящие мои мотивы никто не прочитал.

  Гирра права, конечно. Глазами (даже драконьими) и вправду посторонних граждан в лесу не углядеть. Да еще на бреющем полете... Однако можно засечь всплески потоков магии жизни, чужеродных для леса. Идентифицировать принадлежность таковых немыслимо: задача на уровне доктора, а то и повыше. Но это и не нужно. Достаточен сам факт, что в лесу имеется некто животного происхождения, притом в большом количестве. Ребятам не по возможностям; из всего десятка лишь я владею магией жизни. Кстати, по окончании боевых действий, коль жив буду, исправлю упущение. Пусть у команды будут хоть какие-то знания по этой части.

  Уже совсем светло.

  - Работаем!

  Кажется, сама фраза становится талисманом. Очень хорошо, нам такой нужен.

  Подскок на телемагии. Разгон. Крылья начинают тянуть вверх. Вверх! Еще!

  На подъем и построение ушло примерно четверть часа. Идем 'уступом', передняя Фиорра, я сзади всех. И вот оно, начало участка, который надлежит разведать.

  Под нами проплывала равнина, кое-где закрытая клочками тумана. Но нам он не помеха. И тут в голову стукнула мысль: я приказал десятку идти ровным строем по прямой. А не сделает ли противник из этого далекоидущие выводы?

  Думать и анализировать оказалось некогда. Полей огня так и не почувствовал, а вот иррегулярность в полях земли поймал, и она становилась все ближе, хотя и не прошла точно подо мной. Вот он, блиндаж! Теперь ориентиры, немедленно! Не очень-то их много, но пеленги все же взять удалось. Теперь тянуть до холмов. Сквозь дымку их не видно, но до них лета от силы полчаса.

  Вот и лес. Разумеется, сплошной зеленый покров, под которым, разумеется, ничегошеньки не видать. Так не больно и хотелось. Вот сейчас...

  Говорят, есть три самых прекрасных зрелища в мире Земли: скачущий карьером конь, танцующая женщина и идущий полным ходом боевой корабль. Не верьте! Теперь я точно знаю: есть еще одно. Это плавно маневрирующий в небе дракон, если смотреть с близкого расстояния.

  Фиорра изящно прогнулась и устремилась вниз. Разумеется, повернуть голову в ее сторону и тем самым нарушить свой же собственный приказ я не мог. Но скосить глаза не запрещалось.

  Она была прекрасна - точно так же, как и все мои товарищи, повторившие ее маневр по снижению. Но любоваться не было времени. Предстояла непростая работа.

  Под крыльями проскакивали густые лесные покровы с редкими полянами. Приходилось вполглаза следить за высотой, одновременно пытаясь уловить потоки магии жизни.

  Думаю, сама великая Моана нипочем не сумела бы классифицировать потенциальные цели - ну разве что там оказался бы слон. Но даже моих куда более скромных умений хватило, чтобы осознать: есть нечто живое, не растительное, в большом количестве, и это 'нечто' отнюдь не зайчики с белочками. Правда, 'большое количество' я бы перевел на драконий как 'больше двадцати', но и того хватило для вывода: воинская часть. А вот наличие магов ни подтвердить, ни опровергнуть было решительно невозможно.

  Дальше все шло в таком точном соответствии плану, что аж противно. Уже находясь на обратном курсе, я подумал, что в нашем случае хорошо бы слегка нарушить устав: докладывать начальству не только мне, но всему десятку. Следовательно, летим к штабной пещере.

  По приземлении я рассказал своим, о чем именно надлежит докладывать. Здесь вопросов не возникло.

  Дальше дело пошло кособоко. В пещере находился не только сотник Рруг, но и незнакомый мне дракон аквамаринового цвета с двумя длинными полосками и одной короткой. Полутысячник, значит.

  - Сударь полутысячник, разрешите доложить сударю сотнику результаты разведки.

  - Докладывайте.

  - Сударь сотник, для доклада нам понадобится карта.

  Запрошенное тут же легло на каменную плиту, служившую столом.

  - Согарр!

  - Разведывательный полет совершался по маршруту... оборонительное сооружение противника замаскировано и находится на пересечении пеленгов...

  Сотник одобрительно кивнул и отметил свинцовым карандашиком точку. Полутысячник сохранял невозмутимость.

  - Суирра!

  Один за другим ребята из десятка докладывали результаты. Под конец доложился я сам.

  - Разведывательный полет совершался... оборонительное сооружение противника обнаружено... сверх того, вот в этом лесу найдена живая сила противника...

  Полутысячник прервал молчание:

  - Благодарю за службу, десятник.

  - Служу Великому!

  Поскольку полутысячник явно не намеревался слушать что-то сверх доложенного, то в разговор вступил сотник:

  - Вы свободны. Если понадобятся уточнения, вас вызовут.

  Сказано было так, что я мгновенно уяснил: вызовут обязательно. Несколько удивило то, что полутысячник не стал интересоваться достоверностью разведдданых. Но потом я подумал, что, возможно, летали и другие разведгруппы, да и наземную разведку тоже высылали.

  Десяток без единого слова вышел. Я сделал знак: летим, дескать, в свою пещеру. До трапезы оставалось еще время, а вопросы накопились.

* * *

  (в штабной пещере)

  

  - Не надейся, Рруг, выводы я делать не буду. Сначала подожду данных от наземной разведки. Хочу знать, сколько опорных пунктов они выявили.

  - В таком случае, как понимаю, у меня будет другая задача.

  - Сообразилка у тебя всегда работала. Все правильно: мне крайне хотелось бы выяснить, какими методами твои драконы...

  Сказано было с особой выразительностью.

  - ...получили разведданные. Вот и разузнай.

  - Тхорр, неужели ты хоть на минуту предполагаешь, что десяток выявил эти опорные пункты визуально?

  - Скажу так: маловероятно. В маскировке противник почти не допускает ошибок.

  - То есть магия.

  - Именно. Да, кстати, десятнику не говори, что это я интересовался. Кажется, он полагает меня недалеким солдафоном. Пусть и дальше так думает. Повторяю, мне надо знать их возможности. Все.

  - Сроки?

  - Полные данные все равно не доставят раньше, чем послезавтра. Ну, может, завтра вечером - при огромном везении.

  - Значит, вызову сегодня. Но на твоем месте я бы обратил внимание на уже имеющиеся данные. Я подумал, что расположение опорных пунктов три, четыре и пять означает...

  - И я подумал то же самое. Но с выводами подожду.

  - Еще одна деталь. Я наблюдал за тем, как они взлетали. Пятнистый не подавал ни единого знака на перестроение. Все делалось как будто само собой. Или даже: как будто десяток слетан уже не первый год. Откуда такое?

  - Могу ответить сразу: Стурр настолько хорошо изложил маршрут воинам, что те и не нуждались в сигналах на перестроение. И потом: это все же разведка, не бой. Более того: на месте десятника я бы приказом запретил подчиненным подачу сигналов и сам не стал бы этого делать, чтобы наблюдатели от противника не пришли к выводам.

  - Это ты бы так сделал. У тебя опыт. Откуда он у дракона, который только-только из школы вылетел?

  - И все же запасись терпением. Ответы будут.

  

  

* * *

  - Ваши доклады, ребята, я слышал. Но теперь хочу узнать кое-что другое. Поднимите хвосты те, кто обнаружил следы потоков магии огня!

  Глорр и Фиорра. Первый и есть маг огня, вот вторая... Но тут мог сыграть человеческий фактор: недостаточная маскировка у каких-то блиндажей, к примеру.

  - А теперь те, кто выявил сооружения противника магией земли!

  Расчет оказался верным: подняли хвосты все.

  - Так вот, соратники: надеюсь, вам стала очень даже понятной польза от чужих видов магии?

  Полное непротивление.

  - Но это не все. Не знаю, как у нас будет со временем, но когда оно появится, буду учить вас другой магии. О ней даже Фиорра не знает.

  - Ик!

  Так отреагировала сама Фиорра. На эту реплику возражений не последовало.

  - И еще дополнительный вопрос...

  Короткая перестрелка взглядами.

  - ...кто-нибудь из вас может припомнить нечто необычное на местности. Не обязательно относящееся к магии. Что-то этакое...

  Для пущей выразительности я неопределенно повертел хвостом.

  И еще обмен взглядами, на этот раз подольше. В разговор вступила умница Гирра:

  - Мы летели на север. Солнце светило нам справа. Так вот, один раз я заметила то, что можно посчитать за дорогу, только почти незаметную. Трава на ней не так густо росла; такое можно было разглядеть лишь в косом свете. Пеленги...

  Воздушный разведчик из меня так себе, учитывая нулевой опыт. Зато инженерская часть души имела огромную практику работы со световыми микроскопами. Косое освещение позволяет выявить тонкие детали рельефа поверхности полированного и травленого металла, которые обычными способами не ловятся. Тот случай, когда не надо экономить похвалу.

  - Превосходно. Рассматривай это как оценку наставника.

  Юная дракона смущенно приопустила гребень у затылка, совершенно позабыв про возраст наставника.

  - Еще одно дело осталось. Это обязаловка. Кристаллы надо подзарядить...

  Чуть слышное перешептывание было выражением скорее удивления, чем недовольства.

  - ...и это будем делать каждый день.

  - А если я вовсе не тратила энергию кристалла, что тогда?

  - В этом случае, во-первых, надо возгордиться собою...

  При этих словах Суирра высокомерно и вместе с тем комично задрала голову (при ее малом росте получился весьма сценический жест).

  - ...во-вторых, проверить кристаллы лишний разик. Чтобы избавиться от скуки.

  Теперь побольше суровости в голосе:

  - Это сегодня у нас задание было легче легкого. Другим разом так не повезет. В спешке или азарте боя можно попользоваться кристаллом, даже не заметив. Вот почему КАЖДЫЙ вечер будем подзаряжать. Или проверять заряд.

  Я обвел подчиненных орлиным - во всяком случае, не цыплячьим - взором. И как раз в этот момент послышался посторонний голос:

  - Десятник, вас вызывает сотник.

  - Есть!

  И очень тихой скороговоркой:

  - Согарртызнаешьчтоделать.

  Сотник оказался в штабной комнате один. К тому же он улыбался. Вот оно, так я и думал:

  - Без чинов, Стурр. Теперь я хочу услышать, какими именно методами твои воины обнаружили... все вот это.

  На такой поворот имелась домашняя заготовка. То, что методы магии земли придется сдать, было ясно с самого начала. Так я и поступил, но про полет над лесом промолчал.

  Начальственная улыбка пропала. Рруг просто слушал и запоминал. Внимательно слушал и дословно запоминал. Далее пошли вопросы:

  - Насколько точно можно определить местоположение объекта?

  - Есть ли возможность применения других видов магии для поиска?

  - А для нападения?

  Пришлось также сдать и ледяную магию. Впрочем, тут же пошла в ход оговорка: мол, по-настоящему ледяной магией владеют лишь двое из десятка, остальные на уровне 'сносно' в лучшем случае.

  На самом деле у меня уже была заготовка на возможность полного разгрома опорного пункта силами именно ледяной магии. Но выкладывание козырей показалось преждевременным.

  Сотник, в свою очередь, блеснул проницательностью:

  - Вижу, у тебя тоже есть вопросы. Ответы не обещаю, но спросить можешь.

  - Правильно ли я понял, что полутысячник ждет подтверждения наших данных другими источниками?

  Глаза капитана Рруга (так я его мысленно называл) чуть заметно сузились.

  - Откуда такие мысли?

  - Из логики. Вменяемый военачальник обязан проверить данные, полученные десятком, не имеющим малейшего опыта в разведке. Я бы организовал поиск силами людей.

  Легко понять, что настороженность сотника ничуть не уменьшилась от таких слов. Но мне нужно всеми силами нарабатывать авторитет.

  - Люди драконам не подчиняются.

  - Но взаимодействие войск никто не отменял. А возможности людей я представляю.

  Рруг все же не выдержал:

  - Откуда?!!

  - Имел дело с людьми. Слышал их рассказы. Человеческая разведгруппа может подобраться близко к объектам. У людей лучше обоняние и слух. И еще одно преимущество: они могут долго находиться на территории противника. Сверх того, человек может угрозами или золотом заставить противника-человека рассказать нечто нужное.

  Я понимал, что при наличии магов разума разведчик-нелегал долго не продержится. Но раскрытие всего объема моих знаний в области магии жизни и магии разума отнюдь не входило в планы.

  Рруг нервно стукнул хвостом по полу.

  - В общем, верно думаешь. Ожидается, что разведка от людей доложит завтра или послезавтра. Больше того: полагаю, что если данные подтвердятся, то полутысячник тебе об этом сообщит. Через меня, понятно.

  Послезавтра... Тут в голове звонко щелкнула мысль:

  - Допустим, данные подтвердятся. Сколько тогда ждать наступления...

  Вопрос был нахален сверх меры, а потому немедленно смягчен:

  - ...хочу сказать: сколько обычно проходит времени между получением данных и началом выступления?

  Реакция была мрачной:

  - Даже если бы знал, когда будет наступление - и тогда информация не твоего уровня. Скажу другое: драконы подчинены человеческому командующему. Он определяет, когда и как. А обычно... обычно проходит дня три. Да это и не имеет значения.

  Вот тут мои земные знания военного дела дали грохочущий сбой. Как это: не имеет значения? Лишний день - добавочный рубеж обороны или улучшение существующих, это любой лейтенантик, который только что из училища, знает. Большим усилием мозгов удалось сообразить: здешняя оборона качественно отличается от земной. Маги - вот ее стержень, а большего количества этого ресурса, чем есть, все равно не будет. То, что здесь не бывает никаких Сталинградов или там Верденов, когда бросают в топку наступления все новые и новые части, я уже догадался. Тогда...

  - Правильно ли я понял, что до руководства драконьим войском доводят лишь задачу типа: наступать там-то такими-то силами, закрепиться на рубеже таком-то - и не более того?

  - Почти что так. Но есть тонкости, они опять же не твоего уровня. Ладно, иди отдыхай.

  Глава 3. Приказ без слов

  Говорят, что утро добрым не бывает. Лично я убежден в обратном: бывает, но не каждый день. И уж во всяком случае оно может наводить на мысли.

  Очень скоро данное конкретное утро дало понять, что добрым оно быть может. Результат проявился в том, что мои драконочки стали напевать песенку. Ассоциации возникли отчетливо французские, что-то вроде:

  <Шла пастушка поутру,

  Жирофле-жирофля,

  По лужку, как по ковру,

  Жирофле-жирофля...

  То, что вместо пастушки фигурировала юная дракона, значения не имело. Куда важнее было развеселое (пожалуй, даже игривое) настроение команды. Настройка мыслей сбилась окончательно, тем более, что песню начали подхватывать юные драконы. Пришлось присоединиться, хотя слов я, конечно, не знал.

  Высокая поэзия и дивная музыка закончились. Началась грубая проза.

  - Ребята, сейчас вы пойдете на завтрак. Можете даже полететь. Что будет после - не знаю, но во время завтрака точно будут разговоры. Послушайте, но сами не болтайте. Я приду чуть позже.

  Основной расчет строился на том, что в этом мире 'солдатское радио' должно действовать не хуже, чем на Земле. И я не верил, что все сведения о боевой обстановке и о планах командования останутся тайной за семью замками. Второе предположение состояло в том, что вылет нашего десятка наверняка засек кто-то из прочих, скорее всего - один из десятников.

  Уже потом подтверждение прогнозам подтвердилось.

* * *

  

  (на столовой площадке)

  

  - ...я нет, а вот Толстуха видела своими глазами:: десяток пошел на разведку. И среди них - пятнистый. Вылетели с рассветом...

  - ...пятнистый, как же! Таких не бывает...

  - ...у тебя глаза на каком месте растут? Лично видел вчера как раз тут этого самого пятнистого...

  - ...я тоже, только у штабной пещеры...

  - ...раз там, то, похоже, насчет разведки не наврали...

  - ...точно вам говорю, Скарра с тем зеленым вчера вечером устроилась в кустах...

  - ...и к тому же: знаешь, сколько ей лет? Замуж давно пора, но все перебирает...

  - ...жратва, конечно, не ах что, но прошлым разом была куда хуже...

  - Точно. Подтверждаю - меньше порции, да из капусты, а уж о мясе так вовсе...

  - ...чем хотите, поручусь: не участвовал пятнистый в прошлой кампании, такую масть запомнили бы...

  - ...вот и мне интересно: откуда он такой?

  - ...да сразу на разведку? Неопытного? Рассказывай саламандрам! Уж найти-то можно вполне себе...

  - ...я и отвечаю: десяток особого назначения. Откуда такой, да где был - секрет. А за подробностями валяй в пещеру Кррафта...

  - ...не очень-то и хотелось. А эти тайны засунь себе под крыло и не взлетай. Вот как завтра объявят приказ...

  - ...а я бы с ним хотела просто познакомиться. Без всяких нижних мыслей, ради интереса...

  - ...пятнистый, говоришь? Знавала я такого, в одной школе учились...

  

  

* * *

  Во время завтрака я оказался рядом с сотником. Традиции разрешала не придерживаться уставов во время приема пищи. Поэтому мы обменялись мнениями о погоде, а потом Рруг между делом сообщил нечто важное:

  - Положено тебя представить всем остальным десятникам. Но сегодня не удастся: наверняка придут данные от других разведчиков, мне будет некогда. После завтрака будешь тренировать своих?

  Интонация была скорее утвердительной, чем вопросительной.

  - Да.

  - Тогда зайди в штабную пещеру через два часа после полудня. Обсудим небольшие вопросы по тактике.

  Мои планы относительно тренировок были несколько сомнительными с точки зрения начальства. Для виду планировались перестроения, на самом же деле задумка состояла в прослушивании магического эфира на предмет перехвата сообщений.

  Именно это я и рассказал моим летунам, присовокупив несколько четких приказов:

  - Резвиться будем за рекой, но совсем рядом с береговой линией. Это позволит перехватить все, что будут передавать - если маги ближе цепи холмов, понятно. Ниже пятисот ярдов не снижаться! Там наверняка будут замаскированные наблюдатели. Во всяком случае, я сам бы непременно их поставил. Маловероятно, что маги, но даже луки и арбалеты могут быть опасны. Перестроения и знаки на таковые будут только стандартными, которым в школе учили. Думаю, что уж их-то знают, видели много раз; о наработках нашей команды пусть и дальше остаются в неведении. Самим ни слова! Но слушать внимательно!

  Проблема состояла в том, что подстройку кристаллов 'на нужную волну' никак нельзя было задействовать через оправу: любые посторонние движения наблюдатели заметили бы. Тут приходилось орудовать личной магической силой. Ради олимпиады я настроил все кристаллы десятка на одну волну, но сейчас ребятам придется настраивать на лету. И не было никакой уверенности в навыках моих якобы универсалов. По уму надо бы погонять ребят на земле, а не в полете, но даже возле пещер стоило опасаться перехвата. Правда, отключить режим 'на передачу' все могли, но это было едва ли не самое простое в магии связи.

  Десяток взлетел. У меня были все основания, что настройка на вражескую волну у меня пройдет быстрее - благодаря опыту работы с радио.

  Так, мы в нужном районе. На земле никаких следов человеческого присутствия, только благорастворение. Ну и пусть, на это уж точно не надо отвлекаться.

  А теперь одновременно подавать сигналы на перестроения (самые простенькие) и аккуратно менять потоки в кристалле рутила. Очень медленно работать, поскольку в задействие широкой полосы волн не верится. Так... вот оно!

  - ...нная тренировка, дистанция от берега не более тысячи ярдов. Перестроения класса А. Постепенно смещаются к северу. Есть основания полагать, что ищут наблюдателей.

  Голос уверенный. У человека хорошая практика наблюдателя, это раз. Два: судя по запасу слов, с образованием, то есть не рядовой. Или маг. А насчет смещения к северу: правильно замечено, смещаемся очень медленно, так что даже и не скажешь - то ли наш десяток просто на маневрах, то ли ищет кого-то на земле. А вот и ответ от базы:

  - Вас понял. Продолжать наблюдение. Никуда не двигаться, пока те не улетят.

  Судя по построению фраз, офицер. Раз так - вряд ли у него маг в подчинении. Значит, наблюдатель с амулетом. И еще сообщение, но другим голосом:

  - Вижу десяток драконов, десятник пятнистой масти. Тренируются в перестроениях, но медленно приближаются ко мне.

  Ясен пень, влез в эфир тот наблюдатель, который севернее. Умен: догадался, что при таком медленном перемещении результативный поиск нереален.

  А еще очень настораживает, что наши перестроения вообще классифицируют. Сам этот факт говорит, что аналитическая работа у противника на приличном уровне, что, собственно, и следовало ожидать. Класс А - надо полагать, что школярского уровня. Аналитическая работа... а как насчет сбора разведданных среди драконов? При этой мысли все остатки моего благодушия начали увядать, съеживаться и обращаться в пепел.

  Но обдумывание контрразведывательных проблем пришлось отложить. Важнее было заслушать ребят в плане работы со связью.

  Результаты не порадовали. Лишь аккуратный Таррик смог подцепить нужную волну с минимальным опозданием относительно меня. Прочим на это понадобилось, по прикидкам, не менее десятка минут, а хуже всех справилась Рройта, которая вообще почти ничего не услышала. Ее глаза дивного ультрамаринового цвета - на Земле я видел что-то подобное лишь в рекламах контактных линз - смотрели с таким жалобным и виноватым выражением, что оргвыводы были сделаны в самых мягких выражениях:

  - Рройта, тебе предстоит подучиться работе с кристаллом. Таррик, эта работа достанется тебе как самому умелому. Рядом с пещерами слушать бессмысленно: расстояние велико. Потом: если наблюдатели не дураки, то зря они болтать не станут. Так что, Рройта, в лучшем случае ты можешь освоить как следует приемы работы с кристаллом. А вот потом - завтра или послезавтра - будет урок настройки кристалла на лету. Пока все свободны, но далеко не улетать. Если что, вызову. Гирра, у тебя что-то было?

  У нее очень даже было. Кандидат в контрразведчицы добросовестно пересказала то, что услышала она сама или ее товарищи.

  Заслушанное стоило внимания только в отношении того (или той), кто меня знал по школе. Неудивительно, что Гирра не распознала голоса: во мне уже давно жило подозрение, что тонкости тембра драконы различают хуже людей. А разглядеть кого-либо, находясь хвостом к говорившей, тоже трудновато. Но поскольку сделать с этим было нечего, то я и махнул хвостом на проблему (до поры).

  Пообещав еще один разговор на сыщицкие темы, я поспешил в штабную пещеру. Там ждал сюрприз.

  - Без чинов. Я хочу заслушать мнение о полученных твоим десятком разведданных, а также о том, как эти данные использовать.

  Вот так блинчик! Ну прямо жертва пешки без видимых причин. Зачем бы сотнику делать подобное заявление? Он что, хуже меня знает тактику? Даже не смешно. Пытается оценить мои познания? Чепуха, экзамен он уже принимал. Сверка моих разведданных с другими? Возможно, но маловероятно: не уровень десятника. Да их, скорее всего, еще и не получили. Пытается расколоть меня на некое нестандартное предложение с учетом возможностей моих ребят? Вот это уже куда более вероятно. Хорошо же, примем жертву.

  - Если допустить, что выявленное моим десятком расположение опорных пунктов соответствует действительности...

  Кажется, эта оговорка понравилась Рругу.

  - ...то самым удобным направлением атаки следует признать подавление пунктов три, четыре и пять. Ну, пятый под вопросом. Разумеется, в предположении, что сразу за атакой начнут действовать человеческие маги. Но даже при идеальном согласовании действий драконов и людей...

  Этой фразой и, главное, интонацией я давал понять, что в подобный идеал не верю.

  - ...предвижу большие потери среди драконов. В лучшем случае - десять драконов убитыми, в худшем - двадцать пять. Безвозвратные потери ранеными составят примерно столько же...

  Чугунная статуя дракона выказала бы больше эмоций, чем сотник.

  - ...разумеется, если не будет применена магия смерти. В этом случае следует ожидать значительное возрастание потерь убитыми.

  Все сказанное мной было почти тривиально. 'Серые ястребы', набрасываясь на драконов, уже пострадавших от иной магии, без больших усилий с ними справлялись, увеличивая тем самым силу 'серого капитана'. В исторических примерах похожая вводная встречалась неоднократно. Однако пора уже капать медом в бочку с дегтем:

  - Тем не менее имеется возможность переломить указанную ситуацию в нашу пользу. Вариант таков...

  В процессе доклада мне показалось, что высказанные предложения выглядели в глазах Рруга не столь уж дикими. Ответ сотника подтвердил это:

  - Да, в принципе такое возможно. Что тебе нужно для осуществления плана?

  - Для начала: уверенность, что мы это сделаем вовремя. Хочу сказать: уверенность, что в последний момент наступление не отменят. Потом: полное прикрытие десятка. Имею в виду: все должны быть уверены, что нас там не только не было, но и быть не могло. Например: приказом полутысячника мы переведены на южный участок. Далее: у всех нас истощение будет, пусть даже не полное. Понадобится отдых для моих воинов и меня самого. Хорошо бы еще воздушного разведчика послать с самым рассветом - убедиться, что результаты достигнуты. Пусть даже летит на высоте две мили - все равно увидит... следы.

  Сотник задумался. Разумеется, нарушать стратегические раздумья старшего по званию и должности я не решился.

  - Твоему плану может воспрепятствовать погода.

  - Я постараюсь просчитать варианты.

  - Считай. Что до условий: возможность отдыха гарантирую. Послать воздушного разведчика - могу отдать приказ своей властью. Насчет отмены... ну, тут мой опыт говорит, что во всех битвах с моим участием не было такого, чтоб отменили в полночь намеченное на завтра наступление. А вот прикрытие - дело не столь простое. Вовлекать полутысячника официально - не лучшее решение.

  Вот как? Что ж, попробуем стрелять вслепую:

  - Полутысячник может отменить эту операцию?

  - Не исключено, но очень маловероятно.

  Сказано было так, что до любого бы дошло: это не единственная причина. Посему я произвел второй залп наудачу:

  - Из окружения полутысячника сведения уходят... куда не надо?

  - Не напрямую.

  Намек до неприличия прозрачный. Сотник дал понять, что рядом с Тхорром имеется либо болтун-находка-для-шпиона, либо некто, сознательно сливающий информацию. Выявить такого дракона - как раз работа для мага разума. Или не дракона? То, что я при полутысячнике не видывал ни одного человека - не доказательство, что такого вообще нет. Кстати, встреча с магом разума для меня крайне опасна. Сам-то я по этой части почти полный недотепа: проверку на правдивость, конечно, спроворю, а вот что касается сканирования - тут уровень студента третьего курса в лучшем случае. О качестве моих щитов лучше просто разрыдаться.

  Тут мысль шмыгнула вбок резвой мышкой.

  - В каких условиях обычно ведется наступление?

  Сотник был огневиком, я это знал. Но некоторое понятие о чужих видах стихийной магии он все же имел:

  - Думаешь о воде? Правильно думаешь. Но дождь и туман на деле хуже: видимость становится скверной. Приходится работать с меньшей высоты... ну, и противодействие при этом - сам понимаешь. Оптимальная погода: сплошная облачность, но без осадков.

  Еще как понимаю. Драконы летают низко - к 'Ледяным брызгам'. Зенитчикам лафа. Из облаков воду тянуть больших усилий не надо. Но что, если будет ясная погода? Рискуем потратить порядочно сил. А хватит ли?

  - Были случаи, что атаку отменяли по погодным условиям?

  Ответ содержал твердейшую уверенность:

  - Не было такого.

  - Вижу два варианта действий. Но надо считать...

  Наш разговор прервал порученец полутысячника. Собственно, он не сказал ни слова, только посмотрел на меня и показал хвостом на выход. Пришлось перейти на уставной тон:

  - Разрешите лететь?

  - Летите.

  И я полетел в пещеру своего десятка. Нам было что обсудить.

  По дороге я встретил Тхорра. Он направлялся в штабную пещеру. Наверняка он получил разведданные от людей.

* * *

  

  (в штабной пещере)

  

  После того, как порученец вышел, в штабной пещере остались лишь сотник и полутысячник. Они уже виделись сегодня, поэтому приветствий не было.

  - Твой пятнистый десятник знает свое дело.

  - Хочешь сказать, что его данные подтвердились?

  - Еще лучше того. Наземная разведка не смогла подобраться к двум из замеченных им опорных пунктов. Соответственно, нет точных сведений об их местоположении. А Стурр их выдал. Не припомню, чтобы дракон мог обойти людей в этом деле.

  - Я же тебе говорил: универсал.

  - Начало у него точно хорошее. Если и дальше так пойдет, твоего протеже ждет приличная карьера. Но сама предстоящая боевая задача мне не нравится. Как ты сам догадываешься, опорные пункты расположены именно там, куда бы их поместил любой искушенный командир. И это как раз плохая новость. Сам знаешь почему.

  - Не все так плохо. Стурр предложил план по уменьшению потерь.

  - Он сам его предложил?

  - Да.

  - Его план реален?

  - Нет. Пока что нет. Нужны расчеты и, возможно, корректировка.

  - Ты говорил, что твой подопечный - превосходный расчетчик.

  - Говорил и говорю. Думаю, что через день план обретет реальность. Но у моего десятника есть условия.

  - Десятник? Сотнику? Ставит условия? Либо ты его перехвалил, либо условия... очень по делу.

  - Второе. Он хочет полной неофициальности. Чтобы ты не отдавал никакого приказа.

  - Он что: знает?..

  - Не думаю. Но наверняка догадывается.

  - Значит, мой приказ не содержит слов.

  

  

* * *

  Расчеты оказались ни капельки не легче, чем ожидалось. Из математических глубин меня вывело осторожное поскребывание когтем по боку.

  - Стурр, - непривычно мягким тоном обратилась Суирра, - ты можешь так и ужин пропустить.

  - А... ну да...

  В столовую пещеру я шел, не выключая автопилота. Ел с его же помощью. И только на обратной дороге все сложилось.

  В сухую погоду мой первоначальный план проходил, но с очень уж небольшим запасом. То есть без запасного варианта не обойдусь. И его надо готовить.

  В пещере меня ждали деcять пар глаз, наполненных здоровой любознательностью.

  - Вот что, ребята, задача на сегодня простецкая: поздарядить кристаллы. А вот на завтра потруднее. Рройта, Таррик: вам тренироваться, но пока на земле. Эту задачу вы знаете...

  Полное понимание.

  - ...Харрф и Фиорра: вам лететь вдоль реки, но над нашим берегом и не более часа в одну сторону. На юг и на север. Кому куда - тут сами разберетесь. Задача: найти место, чтобы там не было ни людей, ни драконов. Это для будущих тренировок всей команды. Разумеется, заодно пытаться прослушать вражескую связь.

  - ...Гирра, Фаррир, Глорр, Хьярра: вам терпеливо ожидать возвращения наших с рекогносцировки. Потом дам задание на тренировку. А теперь всем выйти из пещеры, а вы, Согарр и Суирра, останьтесь.

  Признаки удивления в подчиненных можно было разглядеть разве что под хорошим микроскопом. Мои уже научились держать себя в лапах. Согарр скорее выглядел встревоженным и озабоченным: он все пытался угадать суть особого задания - и не мог.

  - Вам, ребята, самая сложная задача. С утра полетите на реку. Ориентир: высокий берег из оранжевой глины на нашем берегу и песчаный плоский берег на другом. Засаду там не ожидаю, очень уж открытая местность, но поглядывать надо. Если вас разглядят с дистанции пятьсот ярдов - не беда. Над рекой будете валять дурака, изображая пылких влюбленных. Одновременно слушайте вражеские голоса, но это вспомогательная задача. Кувыркайтесь в воздухе. Плюхайтесь в воду...

  Теперь в моем голосу прозвучали интонации боевого приказа.

  - ...обязательно ныряйте. И при этом постарайтесь найти место, где на дне камни. Вот примерно такие...

  Я показал лапами нечто в полцентнера.

  - ...короче, такие, чтобы их можно было нести в течение получаса. Числом не менее десяти...

  При этих словах соратники не удержались и переглянулись.

  - ...ориентиры и глубины запомнить, понятно. Эти камни - наша первая и главная цель, а вторая и тоже главная - чтобы наблюдатели ни о чем не догадались. Для них ты должен выглядеть юным беспечным дураком, а ты - юной беспечной дурой. Потому вас и выбрал. Лишь очень умные драконы могут убедительно изобразить законченных балбесов.

  Существовали также иные причины для выбора именно этой парочки, но пусть думают, что глубокий ум был единственным критерием.

  - Задачи ясны?

  - Так точно!

  И тут же Согарр сменил уставной тон на обыденный:

  - Если что: где тебя искать?

  - Завтра меня вызовет сотник. Буду если не в жилой, то уж точно в штабной пещере.

  Глава 4. От разведки к диверсии

  Завтра, как и следовало ожидать, оказалось мудрее, чем сегодня.

  Ребята уже улетели с приказом валять дурака над рекой, а я крепко задумался. Ну, допустим, они найдут те нужные камни - и что? Найденное должно быть в распоряжении к моменту полета на дело. А дело запланировано ночью; даже хорошее сумеречное зрение не поможет отыскать их на дне реки. И анализ потоков магии воды не спасет: тут требуется не просто найти камень под водой, а оценить его вес, хотя бы приблизительно. Я сам бы такую задачу сходу не решил. Значит, надобно достать камушки, причем незаметно для наблюдателей. Или заметно, но так, чтобы они о нас ничего плохого не подумали. Как?

  Первое пришедшее на ум решение было столь же очевидным, сколь и неверным. Да, можно найти днем камни, поднять их из воды и улететь с ними, но хороший наблюдатель сразу же увидит это... нет, не годится. Что о нас люди подумают!

  Второй вариант предусматривал использование телепортации. Моих кристаллов должно было на это хватить. И тут же пришлось самому себя остановить: телепортация возможна лишь в пределах прямой видимости. То есть сразу же после транспортировки наблюдатели увидят кучу крупных глыб, появившихся из ниоткуда. Или группу камней. Результат будет тот же.

  А если телепортировать в место, которое наблюдатель увидеть не может? Ведь в сущности задача сводится к незаметной транспортировке каменюг в такое место, откуда их можно потом забрать. Почему их нельзя заметить? Ну, скажем, телепортация в узкий просвет между кустами на нашем берегу. Это место просматривается лишь с определенного угла. А есть ли там такие кусты? Вообще-то они есть, но чтобы между ними был узкий проход, да еще чтобы напротив этого прохода под водой находились камни... Отдает нереалом. Да нет, что там: просто невозможно. Ведь наш берег-то с откосом, далеко за его кромку не телепортировать.

  Не то, чтобы задача вовсе не поддавалась усилиям - нет, просто решения не давали гарантируемого результата.

  Я все еще перебирал варианты, когда перед входом в пещеру села пара доблестных разведчиков. Мне хватило одного взгляда, чтобы понять: приказ не то, что выполнен - выполнен с наслаждением. Видимо, Согарр вошел в образ... очень глубоко. Ну, а Суирра подыгрывала... тоже убедительно.

  - Что скажете, разведка?

  Маленькая дракона постаралась напустить на себя серьезность.

  - Ты был прав. Наблюдатели нас заметили, даже обменялись несколькими фразами...

  Тут встрял Согарр.

  - Мы старались поддержать впечатление.

  - Что именно они говорили?

  Почему-то показалось, что эта информация может оказаться важной. Я уверился в этой мысли, когда напарник доблестной Суирры получил от нее короткий и почти незаметный удар задней лапой.

  - Вот что они сказали...

* * *

  

  (в двухстах ярдах от реки)

  

  - Вижу двух драконов. Азимут шестьдесят восемь, летят перпендикулярно берегу.

  - Не к нам то есть. А что им надо-то?

  - Непонятно... думаю, нас они не видят.

  Через две минуты:

  - Ух ты! Да чего ж он вытворяет?

  - Мне вот кажется: тот, который побольше, серо-голубой, он дракон, а второй, который маленький и розовый - дракона. Вот он вроде как пляшет в воздухе перед ней. Лихость свою показывает.

  - Скажу тебе, она даже красивая... гляди, как лихо вертится.

  - Ага, красивая - если не подходить близко. Тебе оттуда когтей да клыков ихних не видать. Потом, они же маги все как есть. Да и запашок от драконов...

  - Что, так сильно воняет?

  - Ну как козел пахнет, представляешь?

  - Не, я городской.

  - Так вот, лейтенант говорит, от драконов разит еще сильнее.

  - Он откуда знает?

  - Было дело четыре года тому назад. Одного залетного сбили...

  - Эка он вокруг нее увивается! Как ты думаешь, она ему даст? Ух, как ныряют!

  

  

* * *

  Согарр продолжил самым деловым тоном:

  - Ну, дальше, в общем, неинтересно. Наблюдатели еще обсудили, у кого больше: у дракона или человека, а потом в разговор вмешался третий и велел не болтать по связи. Нам удалось убедить их, что мы тут прилетели по... э-э-э... личным делам. Но это не все.

  При этих словах Суирра приняла горделивую, даже величественную позу. В тот момент я бы поспорил на целый золотой рудник: мерзавка нарочно меня смешит с целью подрыва авторитета начальства.

  - Ее идея, - Согарр указал хвостом в сторону напарницы, - она придумала.

  - Излагайте.

  - План, в общем, простой. Нужны камни, которые на дне имеются, так? Причем брать их надо незаметно, иначе ты бы нас не послал. Или брать в самый последний момент, когда противник уже ничего не успевает придумать...

  - И Суирра предложила перенести их под водой в заранее намеченное место. Мы там составили целый ряд, двенадцать штук на всякий случай. Расстояние между камнями примерно соответствует их поперечному размеру. Ориентиры вот какие...

  Ай да соратники! Вот и решение задачи! Похвалы посыпались со всей возможной щедростью. А теперь развить мысли в том же направлении:

  - Мне почему-то кажется, что вы догадались о плане атаки...

  Довольные ухмылки в ответ.

  - ...но это еще не весь план. Вариант: если позволит погода, то атаковать глыбами льда, ускоряя и направляя их телемагией. На это придется потренироваться. Разумеется, так, чтобы нас никто не видел, даже свои. То есть полетим на запад от пещеры - соображения ясны?

  Тупостью мои подчиненные не страдали.

  - Думаю, сегодня меня вызовет сотник. Предстоит знакомство с другими десятниками. А вот потом... Ладно, пока отдыхайте, но прежде вызовите Таррика с Рройтой... А, вот и они.

  Для тех уже был готов приказ: вылететь в западном направлении, то есть по направлению к реке, и отработать там перехват магосвязи. При этом настройку кристаллов изначально предполагалось сбить и настраивать именно на лету.

* * *

  

  (в двухстах ярдах от реки)

  

  - Еще одна парочка. Но цвета другие. Она, опять же, покрупнее. Реку не перелетают. А цели... гы-гы-гы... такие же, как и у тех.

  - Отсюда кое-что следует. Если они устраивают тут перетрах2 , значит, у них есть на то силы и время. Никто из ихних не препятствует, заметь. Начальство не потерпело бы такого, будь наступление назначено на завтра.

  - А красиво они танцуют в воздухе. Прямо как люди.

  - Только люди это делают на земле. А так - да, красиво. Я вот думаю, что ни одна дракона не даст, пока ейный ухажер не выпишет с пятьдесят полноценных кренделей в воздухе. Или все сто.

  - Как понимаю, он ей норму уже выдал, так что...

  - Опять болтовня? Под арест захотели? Так я это живо устрою! Докладывать только сведения, имеющие значение для командования! А сколько раз он ее, да в каких позах - интереса не представляет. Ясно?

  - Так точно!

  

  

* * *

  Знакомство с другими десятниками. А ведь серьезное дело. Престиж мне очень нужен: это доверие, это и сторонники. Посмотрим...

   - Представляю: наш новый боевой товарищ Стурр. Капитан команды, дважды победившей на олимпиадах. Под его началом десяток особого назначения.

  Цепкие оценивающие взгляды. Драконы разновозрастные, но все постарше меня. Одного я знал: тот самый серо-зеленый, который сцепился со мной из-за пещеры. Именно его гребень выражал некоторое уважение. Все прочие были нейтральны.

  Сотник назвал десятников по именам, после чего распрощался.

  - Предлагаю перейти на 'ты'.

  Это сказал Слирр, дракон легкомысленно-лимонной масти, явно с солидным опытом. Чешуйки на правом плече имели какую-то неправильную форму. Прокачивать потоки магии жизни желания не было, но больше всего это смахивало на след от ранения ледяным или водяным снарядом.

  - Согласен.

  В разговор вступила Тайрра: особа с бирюзовой чешуей и неприятным взглядом.

  - Ты уже летал на разведку?

  - Угу.

  Ясно, что эта новость распространилась очень быстро. Следовало ожидать. Тайрра продолжила:

  - Почему выбрали тебя?

  Вопрос был задан самым жестким тоном. Завидует? Или просто я ей не глянулся?

  - Не меня, а мой десяток.

  - Почему выбрали твой десяток?

  - Среди них есть универсалы, в том числе я сам. Мы можем многое.

  Степень заинтересованности стала повышаться на глазах.

  - Все универсалы - хиляки.

  Сказано безапелляционно. Но тут вмешался красно-коричневый десятник по имени Гъярр. Он говорил рассудительно, почти осторожно. И уж точно в его словах не было ни малейшего недоброжелательства:

  - Слабые не выигрывают олимпиады. И мне очень хотелось бы узнать, как такое стало возможным. На случай, если в мой десяток попадет универсал.

  Теперь надо аккуратненько подбирать выражения:

  - Что универсалы рождаются с пониженной магической силой - верно. Но ее можно увеличить. Для этого требуются способности, желание и время. Сейчас в моем десятке нет никого, чья сила была бы ниже нормы.

  Тайрра снова вставила слово. На этот раз она чуть снизила тон:

  - Кто твой наставник?

  - Наставник тут ни при чем. Система, позволяющая увеличить магическую силу - целиком мое творение.

  Кажется, мне не поверили. Срочно надо усилить впечатление:

   Вы можете посчитать мои слова преувеличением - это ваше право. Но данные разведки показались точными, а без особых способностей десятка мы бы их не получили.

  - Если ты такой умный - почему твоя команда не выиграла третью олимпиаду?

  Вместо меня ответил ироничный голос слева. Он принадлежал Кафрру - дракону болотно-зеленой масти с умными глазами. Вероятно, тоже из ветеранов: на левой передней лапе недоставало двух когтей.

  - Полагаю, олимпиада вовсе не состоялась. Как и в нашей школе в этом году.

  Промахнулся я насчет ветерана. Но в части ума остался при прежнем мнении.

  Кафрр продолжил:

  - У меня вопрос: сколько времени тебе понадобилось, чтобы увеличить собственную магическую силу?

  Ход предвиделся. И ответ готов:

  - Пять лет. Другим - три года. И еще их буду учить.

  Ключевое слово 'учить' произнесено. Да еще озвучен срок обучения. Часть десятников уловила скрытый смысл.

  И снова Тайрра:

  - Разведка - это еще не бой. Посмотрим, каков ты в линии.

  Пора наносить контрудар:

  - Повторю еще раз: не я, а десяток. Впрочем, не волнуйся так: в линию мы не попадем. У нас будет другая задача, и я сочту ее полностью выполненной, если в бою ваши десятки не потеряют убитыми ни одного воина.

  Глаза бирюзовой драконы вспыхнули двумя лазерами. Но реакцию Тайрры опередил спокойный и твердый голос Гъярра:

  - Я первым поздравлю твой десяток, если эти слова окажутся правдой. Думаю, что все присоединятся. Поэтому стоит отложить дальнейший разговор. Впрочем, я рад нашему знакомству.

  Мы распрощались. Десятку еще предстояли тренировки. Но перед этим я счел нужным рассказать подробности предстоящей боевой задачи:

  - Значит так, ребята. В ночь перед наступлением наносим удар по уже знакомым позициям три и четыре. Если ночь выдастся облачная, работать будем 'Ледяными плетями', девять ударов, десятый - 'Ледяными брызгами'. При этом поочередно зависаем над целью и телемагией придаем скорости снарядам, заодно и направляем...

  Обмен взглядами выразил полное понимание.

  - ...при этом работаем в таком порядке: первый я, потом Фиорра, далее Хьярра...

  Первыми по моему расчету должны были действовать самые лучшие специалисты в магии воды и огня. Суирра пошла последней ввиду своей воздушной специализации.

  - ...но это лишь при подходящей погоде - имею в виду наличие влаги в облаках или в воздухе - в противном случае работать будем теми камнями, что нам оставили на дне реки Суирра с Согарром...

  В некоторых взглядах немедленно обозначилось восхищение. В иных прослеживалась зависть.

  - ...и тогда работаем ими, пять камней и одна 'Ледяная плеть' (от меня) на опорный пункт. Хуже чисто ледяной атаки, но лучше, чем ничего. Под водой камни увидеть в темноте, понятно, нельзя, но тут есть возможность: камни уложены в ряд, двенадцать штук, их можно засечь по изменению водных потоков. Вопросы?

  - Почему бы тебе не взять камни, скажем, в скалах на западе? Не только ты - другие могли бы добыть их магией земли.

  - Опасаюсь утечки информации. Добывать камни лучше днем, да еще лететь с ними. Нас увидят. По твоим же словам, Гирра, во время еды драконы активно болтают языком, а ведь в столовой пещере работает раздатчик. И этот человек общается с другими людьми; даже если он и не трудится на Ас-Лока впрямую, растрепаться может.

  Суирра, как всегда, задала толковый вопрос:

  - Что будет тренировочной мишенью?

  - Яма в земле; это моя забота. Даже когда стемнеет, вы сможете почувствовать искажение потоков.

  Эта задача показалась привычной, так что ответом были снисходительные улыбки.

  Следующий вопрос пришел от Таррика.

  - Какова величина ледяных снарядов, предназначенных для боя?

  Вопрос по делу. Такой педантизм сейчас как нельзя более кстати.

  - Они должны иметь форму вытянутой капли. Наибольший диаметр - примерно полуярд. Длина - ярд. Разгонять их надо настолько, насколько силы хватит, но не забудьте: нам еще возвращаться. Для тренировок, понятно, другие: форма та же, а размеры вдвое меньше...

  Примерный расчет я уже сделал. Боевая 'ледяная плеть' должна весить от ста двадцати до ста пятидесяти килограммов. Тяжесть порядочная, но ведь и держать ее предстоит несколько секунд. Тренировочная бомбочка - меньше двадцати килограммов, это мизер.

  - ...но к делу: нам предстоят тренировки на метание, и проводить их будем там, где нам никто не помешает. Имею в виду: никто не увидит. Так что полетим на азимут шестьдесят пять. Там небольшая речка - то, что нам надо. Работаем!

  До полной темноты оставалось часа два. За это время была подготовлена мишень, по которой отбомбились трижды. Хотя ребята дружно уверяли, что могут 'пройтись еще разочек-другой', я посчитал, что запредельная усталость может навредить куда больше, чем недостаточная отработанность порядка бомбометания.

  Прогноз оправдался: назавтра мы все еще имели возможность тренироваться, чем с утра и занимались. А после обеда меня вызвал сотник Рруг. В штабной пещере он был не один, а с какой-то совершенно незнакомой драконой также в звании сотника. Из вышестоящего штаба?

  Пришлось соответствовать уставу:

  - Сударь сотник, десятник Стурр по вашему приказанию прибыл!

  - Довожу до вашего сведения, десятник, что на завтра через час после рассвета назначено общее наступление. Свое место и задачу вы уже знаете?

  Хитер командир, отменно хитер! Все сказал правильно... для меня.

  - Так точно, знаю! Разрешите лететь?

  - Летите.

  Казалось бы, прошло всего ничего времени, а пейзаж изменился кардинально. Совсем недалеко от реки возникли ряды палаток, коновязи вкупе с коноводами и лошадьми. А главное: прибыли люди. Судя по всему, пехота, кавалерия и маги. На таком расстоянии цвет лент, разумеется, не просматривался. Почему-то глаз зацепился за отсутствие средств переправы. Но тут же подумалось, что для хороших магов огня и воды устроить ледовый мост - задача не из трудных. Более того: наверняка она относится к стандартным.

  Сколько же их тут? По земным меркам: примерно полк со средствами усиления, да приданная авиация. Но не видно, что делается за поворотом реки, а там, весьма возможно, бивак еще такого же подразделения. Не может полк наступать в полосе длиной с десяток миль. Или может? Возможно, что земные знания в военном деле применимы тут лишь частично. Ладно, высокая стратегия подождет.

  Взгляд на небо. Облачность сплошная, это хорошо. А на западе даже мрачно-серая, то есть ночью вероятен дождь. Еще того лучше.

  Разговор в нашей пещере был кратким:

  - Сегодня ночью летим на дело. Проверить кристаллы сейчас же, если надо - подзарядить. Потом разрешаю отдыхать.

  Заснуть не сумел никто, в том числе я сам. Это было предсказуемо. Потом за входом в пещеру послышался шум дождя. Под него удалось даже отвлечься от тупого мысленного перебора всего, что надо предусмотреть. В углу перешептывались Согарр и Суирра, наивно полагая, что они делают это тихо. Похоже, у них отношения складываются. А вот Таррику может не повезти. Все же у Рройты присутствует этакая фанаберия 'одной из первых красавиц класса'.

  Некоторое время я развлекался самым дурацким способом: мысленно прикидывал варианты составления пар из моего десятка. Между тем дождь кончился. Надо бы выглянуть из пещеры... Так, туча уходит на восток. А на западе небо уже ясно. Придется поторопиться.

  Сержантский рык был реализован тишайшим шепотом:

  - Десяток, подъем!

  Все-таки люди больше приспособлены к бесшумной ходьбе, чем драконы. И топали мои ребята громковато, и о мелкие камни запинались. Ладно, будем надеяться, что нас не услышали.

  Мы взлетели на рабочую высоту почти по вертикали. Это уменьшало вероятность обнаружения нашего десятка каким-либо из полуночников. Луна все еще не появилась, но подсвечивала края тучи. Этого оказалось достаточно, чтобы найти ориентиры. Небольшая коррекция курса... Еще с полчаса полета, и мы догоним дождь. Так, а вот теперь нас визуально точно обнаружить нельзя. Магоэфир молчал, а это значило, что мы и вправду пока что невидимы для наблюдателей на земле. Да чего там: даже друг друга мы не видели, а строй поддерживали лишь благодаря ориентации на воздушные потоки.

  Вот он, опорный пункт. Его, разумеется, не было видно, но искажение полей земли чувствовали все. Как и договорились, я заходил на бомбежку первым. Так... тормозим в воздухе. Одновременно подключаем вертикальную тягу, потому что на такой скорости крылья уже не держат. Зависание... теперь формировать ледяную бомбу... пошла!

  На нашей стороне были местные военные традиции: все знали, что именно драконы всегда начинают операции по наступлению; равно все знали, что ночью драконы не воюют. А до рассвета оставалось часа четыре. На это и был расчет.

  Магосвязь в блиндаже, вероятнее всего, не была включена. Экономия кристалла, знамо дело. Помилуйте, зачем сидеть на связи, если сообщений нет и быть не может?

  Вторая бомба ушла... третья... четвертая... пятая... а ведь рисунок полей земли ощутимо поменялся. Здорово мы там прошлись. Все, третий опорный пункт более не существует. Но на случай, если кто оттуда выполз - последняя, осколочная.

  На земле все еще было темным-темно, поэтому десяток не заморачивался разглядыванием результатов, а сразу взял курс на четвертый опорный пункт. С ним дело пошло не столь гладко. Начать с того, что мы и нашли его не сразу, а тем временем дождь кончился. Хуже того: туча ушла, а на фоне звездного неба силуэты летящих драконов стали заметны.

  Как бы то ни было, в магоэфире прозвучало не испуганное, а скорее раздраженное:

  - Какого Темного?

  Десять бомб пошли вниз одна за одной. С момента, когда первая врезалась в блиндаж, магоэфир был глухо пуст. Не думаю, что по второй цели мы отбомбились хуже, чем по первой. Все, домой без задержек.

  Лично у меня запас адреналина кончился еще до того, как мы подлетели к уже родной пещере. Вроде истощения быть не могло, но почему-то усталость навалилась похуже бетонной плиты. Остальные, как полагаю, чувствовали то же самое. Ребята валились на свои подстилки, как кегли. Подзарядкой кристаллов, разумеется, пренебрегли.

  Но мне предстоял доклад сотнику. Будить Рруга не пришлось: он ждал меня в штабной пещере. Больше там никого не было. Вопросы и ответы были до предела лаконичны:

  - Как?

  - Опорные пункты три и четыре уничтожены, вероятно, полностью. После воздействия льдом мы не увидели и не услышали чего-либо, указывавшего на присутствие живых людей. Но было темно, так что проверка нужна.

  - Хорошо. Разведчика я уже выслал. Отдыхай.

  Последнее, что я увидел, падая на подстилку: небо за входом в пещеру начало светлеть.

  Глава 5. Тактика с продолжением

  Слово Рруга оказалось верным: нас никто не будил, сами проснулись. Сначала я подумал, что надо бы рвануть в штабную пещеру, но потом решил, что в столовой можно узнать новости как бы не быстрее. Туда десяток в полном составе и двинулся.

  Даже не надо было прислушиваться, чтобы понять: победа! По гребням и так все было ясно. И разговоры это подтвердили:

  - ...противодействия не встретили! Совсем никакого! Те даже не попытались...

  - ...когда стало известно? Уж если с рассветом...

  - ...так разведка подтвердила. Полностью разрушены, да если бы только это - еще и...

  - ...и ты не знаешь? И мне не сказали, и Слирру. На самом деле...

  - ...тут и думать нечего. Я сам и весь мой десяток видели: отступление от всех опорных пунктов...

  - ...нет, полный успех, ну ты только подумай: маги заняли все холмы, закрепились на них...

  Немедленно возникло ощущение, что чего-то я не понимаю. Сотника, как на грех, рядом не было. И втихую смыться в штабную пещеру не представилось возможным: нас окружило кольцо десятников. Посыпалось:

  - Как вам удалось уничтожить опорные пункты?

  - Я же говорил: мой десяток особого назначения.

  - Почему вас никто не заметил?

  - Мы действовали ночью.

  Пауза. Перестрелка взглядами. Потом:

  - Вы сумели разглядеть опорные пункты ночью?

  - Универсалы способны это сделать.

  Если среди десятников есть драконы с аналитическим складом ума - а такие должны быть - то они догадаются, но даже им на это потребуется время.

  - Тебя и твоего десятка не было в линии.

  Не нужно поворачивать голову, чтобы догадаться об авторстве реплики. Тайрра, понятно. Надо ее слегка осадить:

  - Ты хотела задать вопрос?

  Отдать должное: бирюзовая дракона поняла свою ошибку и попыталась исправиться:

  - Я не видела тебя и твоих воинов в линии. Почему?

  Придется добавить энергии в щелбан:

  - Я тоже не видел тебя и твоих воинов в линии. Почему?

  Мои ребята уже привыкли к подобным выходкам. Почти все сдержались, за исключением Фиорры: та откровенно захихикала. Часть десятников принялась усиленно разглядывать горизонт. Тайрра влезла в капкан всеми четырьмя лапами и хвостом впридачу:

  - Я-то участвовала в сражении! И мой десяток тоже! А вот тебя в линии я не видела!

  Мой голос сделался серьезным и даже торжественным:

  - Я могу сказать, почему ты меня не видела, а также объяснить то, что я тебя не видел. Это потому...

  Нарочитая пауза.

  - ...что меня в линии не было.

  Общий ржач. Пришлось выдержать еще одну паузу.

  - А теперь у меня вопросы...

  На этот раз мой голос был прямо пропитан состраданием:

  - Велики ли потери у твоего десятка в сражении?

  Слова 'в сражении' были елико возможно выделены голосом. Тайрра явно догадалась, куда я клоню. Нет, не дура. Но на вопрос отвечать надо:

  - Потерь нет.

  - Какие заклинания использовали ты и твой десяток в сражении?

  - Никаких.

  Десятники улыбались. Им уже все было понятно. А вот мне - далеко не все.

  - Теперь расскажите вы мне, как все дело прошло.

  Рассказ вроде был ясный, однако на самом деле ясности не внес.

  По приказу сотника десятки были направлены на опорные пункты три и четыре. Первый же взгляд на оборону выявил, что прорывать, собственно, нечего. Мало того: выяснилось, что из соседних блиндажей идет поспешное отступление. Поскольку не было приказа преследовать противника, это и не делалось.

  Уже создалась неясность. Нет, больше того: провал в знаниях. Нас учили тактике в пределах эскадрильи. Сейчас нужно осмысление операции полкового уровня. А вот если проверить?

  - Кто-нибудь помнит - были ли случаи наступления с преследованием отступающего противника?

  Всеобщее недоуменное покачивание гребнями.

  - А вообще заметил ли кто из вас нечто необычное?

  Каффр не мог ничего сказать: он сам новичок, как и я. Тайрра промолчала - возможно, из вредности. Ответил Гъярр:

  - Я видел Великого Ас-Тора. Раньше он не присутствовал.

  - Тогда у меня есть еще вопросы. Почему ты думаешь, что это он?

  - Плащ цветов радуги. Ни у кого такого нет.

  - У него была свита?

  Ответ предугадывался:

  - Разумеется. Шесть магов. Все в оранжевых плащах. Они все ничего не делали, просто стояли.

  Наблюдал он, стало быть. А при нем порученцы. Вполне возможно, и охрана. Великий наверняка экономит силы. Впрочем...

  Додумать мысль мне не дали. В разговор неожиданно влезла Тайрра:

  - Я видела также Ас-Лока. Правда, до него далековато было, цвета плаща не разглядеть. Но группа такая же; тоже наблюдали и ни во что не вмешивались.

  Еще того интереснее. А попробую-ка мелкую хитрость:

  - Великие, как я погляжу, недостаточно внимательны к собственной безопасности.

  Все десятники дружно фыркнули, а Тайрра просто с трудом удержалась от хохота.

  - Сразу видно, что у тебя мало боевого опыта, - заявила она снисходительно. - Все десятки загодя получили приказ ни в коем случае не атаковать Великого.

  Я вежливо приопустил гребень. Великолепная Тайрра продолжила поучение:

  - И я прекрасно понимаю обоснования для такого приказа. На то, чтобы смести с неба всю нашу сотню разом, хватило бы одного движения руки Ас-Лока. А драконов надо беречь.

  Как здесь берегут драконов, я уже знаю. Попробуем другой заход:

  - Положим, атаковать Великого могут и наземные силы. Даже диверсанты. Вот почему думаю, что Ас-Тору надо бы принять меры...

  Тайрра прямо наслаждалась высочайшим уровнем своих познаний:

  - И ты полагаешь себя умнее, чем Наивысший? - собеседница донесла до меня чашу, до краев наполненную презрением, и вылила на меня, не промахнувшись ни каплей. - К твоему сведению, Великие, даже Ас-Лок, не только намного превосходят тебя по магической силе, они еще и владеют такой магией, которой ты, универсал, и названия не ведаешь...

  Интонация, с которой было произнесено слово 'универсал', по замыслу должна была истереть меня на частицы молекулярного уровня.

  - ...вот почему на жизнь Великих никто и никогда не покушался.

  Я успел подумать, что это чушь, иначе все Великие жили бы себе и не вымирали, но тут подал голос серо-зеленый Критарр:

  - Было такое. Я от родственника слышал: примерно с четыреста пятьдесят лет тому назад по Ас-Тору кто-то применил мощное заклинание, что-то из комбинированной магии. Но Великий защитился, хотя вся его свита погибла.

  Вот это интересно. Надо будет учесть.

  - Так вот, наше наступление развивалось...

* * *

  

   (в шатре доктора магии воды Диввар-ола)

  

  - ...напоминаю вам, Каншен: успешные диверсанты противника - целиком на вашей ответственности. Не подумайте, что я хочу вас утопить. Должность начальника контрразведки и без случившегося была не слишком привлекательна... для умных; ну, а если кто из дураков замыслит вас подсидеть - туда ему и дорога. Но сейчас мне важно понять не только 'как', но и 'почему'.

  Собеседник особо почтенного по уровню интеллекта полностью соответствовал должности. И, разумеется, он заметил слабину в позиции командующего.

  - Вы, Диввар, молчаливо предполагаете, что, коль скоро имела место диверсия, то обязательно должны быть диверсанты. А я в этом не столь уверен.

  Пауза. Командующий не страдал худоумием и потому предпочел не возражать сразу же, а сперва внимательно выслушать.

  - С вашего разрешения, я напомню факты. С утра пользование магосвязью было запрещено вашим приказом, поскольку именно утром предполагалось генеральное наступление противника, и в данном случае разведка не ошиблась. Сосредоточено оно было против опорных пунктов три и четыре, и это также предполагалось заранее. Однако ночью магосвязь разрешалась, более того: предписывалась. Рутинная проверка готовности, понятное дело. За час перед рассветом связисты опорных пунктов три и четыре не откликнулись на вызывающий сигнал. Как и полагается, об этом поставили в известность ваш штаб, а также моих людей. Но вот на проверку состояния дел послали - уже без всякого согласования со мной! - двух бакалавров: воздушника и огневика. Напоминаю также, что подозревать - это моя работа. Почему-то не подумалось, что случившееся есть лишь следствие разгильдяйства или пьянки. Вот почему я приказал отправить туда же магистра из контрразведки, но ему сказали, что группа уже выехала на объекты. Мой человек все же пустился догонять этих двоих и наткнулся на них, проехав примерно две трети пути. Предварительный расспрос выявил следующее. Бакалавры не дошли до опорного пункта номер четыре примерно сто ярдов, но отчетливо увидели, что тот полностью разрушен. Однако в воздухе находился дракон, и потому в полном соответствии с уставом бакалавры начали поспешное отступление, поскольку противодействовать они были не в состоянии. И все же кое-что они установили.

  Вопреки ожиданиям командующего, контрразведчик не выказал ни малейшего пренебрежения к усилиям тех двух бакалавров. Скорее в речи прозвучало признание заслуг.

  - Воздушник ожидаемо не обнаружил никаких следов магии по своей специальности. На таком расстоянии да спустя не менее двух часов после воздействия... даже доктор, вероятно, ничего бы не почувствовал. Не та стихия. Но и следов магии земли - вторая специализация этого бакалавра - тоже не оказалось! А вот огневик обнаружил следы по своей специализации. Он даже увидел кусочек льда, но не догадался его сохранить. Маг разума проверит все, сказанное этими двумя, но мой опыт говорит: не наврали.

  На этот раз командующий не выдержал:

  - Драконы не пользуются заклинаниями льда. Для этого надо одновременно владеть магией воды и огня.

  Разумеется, не было произнесено, что каждый дракон владеет лишь одним видом стихийной магии. Командующий резонно предположил, что уж кто-кто, а начальник контрразведки такие вещи обязан знать по должности.

   - Ошибаетесь. Среди драконов встречаются универсалы. Правда, это редкость. Но я продолжу. Есть еще довод в пользу этой версии. Атака прошла в темное время суток, но удары оказались превосходно нацеленными.

  Каншен не отказал себе в удовольствии сделать маленькую паузу. Собеседник отреагировал именно так, как и предвиделось:

  - Так что из того?

  - То, что магия земли, вообще говоря, позволяет с отменной точностью обнаружить объект. Ее потоки, точнее, искажения, вызванные в потоках земли соответствующей магией, сохраняются долго и могут быть локализованы.

  На этот раз сообразительность командующего сработала без осечки:

  - Да, вы правы: предположение об универсале объясняет возможность участия драконов в этом деле. Но это лишь предположение. И потом, пешие диверсанты могли использовать магию земли точно так же.

  - С небольшой поправкой. Точное прицеливание с земли выполнить можно, но для этого надо подобраться к объекту на сравнительно небольшое расстояние. Я консультировался с магом земли: для бакалавра предельная дистанция составит сто, от силы сто пятьдесят ярдов.

  - Для бакалавра?

  - Именно. Подходить столь близко к опорному пункту - слишком большой риск. Для магистра - все пятьсот. Но для прицеливания нужны двое. Вы представляете себе диверсионную группу, включающую двух магистров?

  - Хорошо, а каковы возможности прицелиться с воздуха?

  - Вот этого не знает никто... кроме драконов. Тот же маг земли, привлеченный мною для консультации, утверждал, что расчет выполнить можно, но его обязательно нужно проверять опытом.

  В голосе Диввара появились совершенно деловые ноты:

  - Позвольте сделать вывод: вам нужны разведданные. Иначе говоря, ваш отдел должен получить приказ.

  - Именно об этом я намерен вас попросить. Прежде всего меня интересует: есть ли вообще у драконов универсалы в их полутысяче, а если да, то сколько. И кто ими командует.

  - Составьте проект приказа. Я подпишу.

  

  

* * *

  Чего тут думать - ясно, что надо думать.

  Первое и самое очевидное: мои земные сведения в части тактики, скажем так, имеют ограниченную применимость. Впрочем, то же самое относится к тем знаниям, что в меня вложили в здешней школе. Я и мои товарищи отлично выучили, как начать сражение, как его выиграть, однако о том, что делать дальше... видимо, предполагалось, что это не уровень рядового или даже десятника.

  Второе и тоже очевидное: здесь действуют некие правила войны. Преследование отступающего противника с целью нанести дополнительные потери - элементарно, уровень курсанта, но здесь почему-то не практикуется. И на такое совершенно точно имеются причины.

  Третья проблема касается потерь. У драконов их нет, понятно, но таковые предполагались. Однако из картины боя следует, что маги не должны никого потерять. Стрелки с нашей стороны - средство поддержки магического наступления. А тут они и не понадобились: операция развивалась и так.

  Тогда, выходит, нет и не было никакой объективной потребности в присутствии Великих на поле боя. Наблюдали они... как за игрой.

  А ведь я ошибся. Был аналог в земной истории: 'странная война' сорокового года между Германией и соединенными силами Англии и Франции. Помнится, командир какого-то французского подразделения схлопотал приличные служебные неприятности за то, что его солдаты открыли огонь по противнику. Даже если это лишь легенда, то весьма правдоподобная.

  Тогда начинает вырисовываться план. Первым делом проверить: точно ли вражеских магов так берегут? И был ли приказ никоим образом не трогать Великого?

  На эту тему я только-только успел перекинуться фразами с Гиррой, когда порученец приказал явиться к сотнику.

  В штабной пещере присутствовал также полутысячник. Разговор, похоже, предстоял насквозь официальный.

  - Сударь сотник, десятник Стурр по вашему приказанию прибыл!

  К моему удивлению, заговорил не мой непосредственный начальник, а командир, по-земному сказать, авиабригады. Хотя нет, аналогия не полная.

  - Десятник, вы образцово выполнили приказ командования. Выражаю вам свое удовольствие.

  - Служу Великому!

  - На этом хорошие новости для вас кончаются...

  Ну да, я так и предполагал, но хотелось бы знать, что именно можно ожидать и от кого.

  - ...а плохие состоят вот в чем. В Главном штабе вами также довольны, но только высшие чины. Не сомневаюсь, что они попытаются представить дело как тонкую операцию, разработанную, конечно, ими. Но вот кое-кто помельче наверняка затаит против вас злобу. Именно против вас, не удивляйтесь...

  Мои гребень и хвост сохраняли предписанные уставом невозмутимость, хотя нечто в этом роде я предвидел.

  - И во избежание дальнейших блистательных и бескровных побед ваш десяток постараются воткнуть в линию.

  К сожалению, этот вариант также предполагался.

  - Ожидаются и другие плохие новости. Вам могут заинтересоваться маги. И потому... сотник Рруг!

  - Я!

  - В достаточной ли степени десятник Стурр компетентен в части разработки операций его уровня?

  - Десятник Стурр превосходно разбирается как в планировании операций, так и в их проведении.

  - Насколько мне известно, вы не в полной мере представляете себе возможности десятка особого назначения в части магии?

  - Так точно, не в полной!

  - В таком случае вам ни к чему забивать себе голову тонкостями магии, которой владеют воины десятка и сам десятник. Вам приказ ясен?

  -Так точно!

  Лично мне суть приказа была понятна до последней буквочки. Маги начнут расспросы с тысячника. В неблагоприятном варианте - с полутысячника. А что тот знает обо мне? Предположим, то же, что и сотник. А тому, в свою очередь, известно о двух универсалах в десятке. Отсюда следует, что два заклинания магии льда мы бросить могли...

  А ведь не так уж плохо. В наихудшем случае мы выиграем время: пока расспросят полутысячника, да пока найдут сотника, тут и военные действия могут прекратиться. В лучшем - на этом расследование и остановится. Впрочем, рассчитывать на такую удачу не стоит.

  Голос Тхорра вернул меня на землю:

  - Теперь задачу ставлю вам, десятник. На все вопросы (если до вас вообще дело дойдет) твердите, что операцию планировал сотник Рруг и что он в курсе всех ваших возможностей.

  Вот эта идея никуда не годится. Конечно, мага разума не пришлют, но даже бакалавр может проверить на правдивость. Не думаю, что разум драконов в этом смысле кардинально отличается от человеческого. Спалюсь, как баллон со сжиженным газом, да еще товарищей подставлю.

  - Разрешите доложить, сударь полутысячник?

  - Докладывайте.

  - Сударь полутысячник, любой выпускник университета может проверить, лжет ли его собеседник.

  Тхорр молодец; он думал, самое большее, три секунды.

  - Вас никто не обязывает лгать. Надлежит говорить правду: операцию планировал сотник Рруг, а вы лишь внесли в первоначальный план незначительные улучшения.

  Все ясно: если маг доберется до моей особы, придется вертеться, как плохому студенту в сессию.

  - Да, вот еще: бронзовые браслеты на вас и ваших воинах - они что означают?

  'Означают' - прекрасно сказано. Умеет полутысячник подбирать выражения! Отвечать надо столь же изящно:

  - Осмелюсь доложить, они означают принадлежность к команде, выигравшей олимпиаду, сударь полутысячник.

  Что-то промелькнуло в глазах у Тхорра.

  - Вы какую школу заканчивали?

  - Школу главного наставника Хнурра, сударь полутысячник!

  На этот раз я готов был поклясться: оба старших офицера сделали выводы. Ну вот, что и предполагалось:

  - Вы по праву носите эти браслеты. Разрешаю носить их в дальнейшем. Ваша победа в олимпиаде заслуживает уважения.

  Глава 6. Опасности фланговых ударов

  Уже уходя из штабной пещеры, я подумал, что с Гиррой стоит посоветоваться, но прежде нужен неофициальный разговор с сотником. А для этого надо улучить момент...

  Этого сделать и не дали. Окликнувший меня голос был вполне знакомым:

  - Стурр!

  Это оказалась Рриса. Судя по отсутствию полосок, она пребывала в звании рядового. Как раз ее-то быть здесь не могло. Она просто по возрасту для армии не подходила, ей надлежало быть замужем и уже нянчить малыша-дракончика. Возможно, даже не первого.

  - Рад тебя видеть, Рриса.

  Сказано было в соответствии с уставом. Старший по званию мог называть младшего на 'ты' при сугубо неофициальном общении, при этом тыкание дозволялось и младшему.

  Несколько минут ушло на общие школьные воспоминания, но чувствовалось, что дракона подошла не только с целью поболтать на светские темы. И Рриса приступила:

  - Стурр, меня послали на разведку вскоре после того, как ты с десятком вылетел на... то самое дело. Даю слово: я не знала, что это твой; мне уже потом товарищи сказали про десяток пятнистого дракона, а ты у нас один такой. Перед вылетом мне поставили задачу: выявить разрушения и оценить их степень. Я без труда обнаружила опорные пункты обороны - точнее, то, что от них осталось - и добросовестно доложила, что они разрушены полностью. Но сама я увидела то, что в доклад не попало - потому лишь, что меня об этом не спрашивали...

  Ну в точности атака на ферзевом фланге при отсутствии там короля: матовой угрозы нет, а вот позиционное преимущество (если такое было) можно запросто утратить.

  - ...на третьем пункте отчетливые следы падения четырех снарядов. Имею в виду: четыре точно, но, возможно, их было больше. Лед или вода - сказать нельзя, но, по крайней мере, один был ледяным. За это ручаюсь: сама видела осколки. На четвертом пункте шесть следов. И тоже один (с гарантией!) ледяной. То, что ты сам универсал, я знала еще со школьных времен. Хочу сказать, от тебя 'Ледяное копье' можно ожидать. Или чего-то в этом роде. Но вот наличие в твоем десятке шести водников - вещь возможная, конечно, но маловероятная.

  Рриса замолкла, явно ожидая ответа. Почему-то я вдруг отметил краем сознания, что глаза у нее не карие, как я думал раньше (наверное, аналогия с людьми), а темно-фиолетовые, как раз под цвет чешуи. Но эта мысль промелькнула и пропала, а отвечать надо было сейчас же.

  В моем голосе неосознанно прорезались холодно-вежливые интонации контрразведчика:

  - Я отвечу на твои вопросы (если вообще сочту нужным это делать) только после того, как ты ответишь на мои.

  Пауза, на которую дракона никак не отреагировала.

  - К какому десятку ты принадлежишь? По каким причинам именно тебя отправили на разведку? С какой стати ты стала интересоваться моей особой, а заодно и моим десятком? Почему ты вообще оказалась в армии?

  Последний вопрос был неприличным с точки зрения земной женщины. Он прозрачно намекал на возраст. Но дракони к подобным темам относятся менее чувствительно.

  Все-таки судейская карьера сильно повлияла на способ мышления. Рриса отвечала с методичностью толкового юриста:

  - Я принадлежу к десятку Слирра, но чисто формально. На самом деле Рруг использует меня исключительно в разведывательных целях. На это есть причины: у меня превосходное зрение, и я умею видеть то, что другие не замечают...

  'Превосходное зрение' - в устах дракона сильное заявление. Да еще умение замечать нужные детали... Да, прекрасно понимаю сотника. Натуральная разведчица, которую ставить в линию нерационально. Ну, если не считать самых экстремальных случаев.

  - ...что же до тебя самого: интерес у меня появился еще со школьных времен. Ты был единственным участником поединков, действия которого оказались полностью непредсказуемыми. И это для меня, с моим-то судейским опытом! Сначала я думала, что причиной тому неординарные тактические способности. Такое случается. Но со временем стало ясно: не только в них дело. И даже не столько. Основная твоя загадка - ты сам...

  Чем дальше, тем грознее становилась эта совершенно не предвиденная мною атака. Но до поры мне надлежало помалкивать в тряпочку с целью прояснения позиции.

  - ...это мне стало ясно еще с первой выигранной тобой олимпиады. Знаю, что ты хочешь сказать: победителем стала команда. Но ведь ее создал именно ты! Противодействие Ррхатоса меня не удивило: у него мотивы были. Но он так и не догадался об истинном масштабе твоих способностей. А вот полное безразличие твоего наставника так и осталось совершенно непонятным. Уж с его преподавательским опытом не заметить такие странности - это надо быть... И ведь он не дурак, отнюдь. И еще: я судила олимпиады. На первой та же картина, что и в поединках: нестандартность и непредсказуемость. Ну хорошо, допустим, что я просто мало чего понимала в олимпийских соревнованиях (мой опыт тогда и вправду был невелик), но ведь и мои многоопытные коллеги не поняли, как ты смог выдумать подобные уловки, а главное: их осуществить.

  Бывшая судья сделала паузу, но только для того, чтобы перевести дух.

  - Ко второй олимпиаде я уже точно знала из нескольких источников, что ты универсал. Пусть так. Редко, но бывает. Причем универсал со сравнительно большой магической силой. Я про таких не слыхала, но готова допустить, что и это случается. Ты оказался драконом - извини, но уже тогда я не могла думать о тебе как о дракончике - с большими командирскими способностями. Хорошо, и такого можно встретить. Между прочим, это объясняет происхождение высочайших характеристик твоей команды. Далее: все эти достоинства объединились в одной личности. Очень маловероятно, но все-таки возможно. Ну, снизошел на тебя дух Черного Дракона. А вот что невозможно...

  Собеседница оскалила клыки. Улыбка? Не уверен.

  - ...это ход соревнований по телемагии. Его я наблюдала лично, причем с близкого расстояния. Первая странность, которую отметили все судьи - необыкновенное разнообразие тактического рисунка. Ты предвидел любые заготовки соперников в этой части. Но вторую странность увидела лишь я. Тактика менялась на ходу, прямо на трассе. Не каждый заезд, признаю; но уж восемь раз могу гарантировать. Причем участники от твоей команды (не ты!) меняли стиль, даже не глядя на соперника. После третьего такого случая стало ясно: они слышат подсказки на ходу. Подсказывать мог лишь капитан, верно? А как?

  Фиолетовый хвост стукнул по земле; это был обычный ораторский прием.

  - Уже после олимпиады я опрашивала других драконов: возможна ли магическая связь, а если да, то каковы ее характеристики? И кто вообще ее использует? Ответ дали только те, кто воевал, и притом в чинах повыше воина или даже десятника. Да, магическая связь существует, но ее используют лишь люди-маги. Однако даже они осуществляют это не собственной силой, а с помощью особых камней. Человеческие маги называют их кристаллами. Драконам таковых не предоставляют. Сколько я ни прикидывала, мне так и не удалось догадаться, каким образом ты получил доступ к этой магии. Уж молчу о том, что никаких кристаллов при драконах, шедших по трассе, не было и быть не могло: я бы заметила. Согласись, есть повод для интереса? Да, твой последний вопрос. Я отвечу и на него, но обещай, что не станешь об этом распространяться.

  Разумеется, я пообещал.

  - Я не замужем, ты угадал правильно. И никогда не выйду замуж. И сирри у меня нет.

  В голове немедленно сложилась картина. На этот раз догадка оказалась правильной.

  - Я пропустила момент... ну, ты понимаешь... не успела выйти замуж, вот так получилось. Дура была, конечно. И второй тоже...

  Вздох.

  - Никто не возьмет замуж дракону, у которой может быть лишь один дракончик. С двумя - и то шансов почти нет.

  Наверное, я не сдержал эмоций, потому что Рриса торопливо добавила:

  - Зато у моей младшей сестры уже есть чудесная дракошечка. Совершенно очаровательная племянница, а я у нее любимая тетя. Ну, как тебе мои ответы?

  Вот теперь надо отражать атаку.

  - Ты ответила почти хорошо. Интерес к моей особе понятен, - последовала светская улыбка, - но осталось неясным вот что. Извини, не верю, чтобы тобой двигало простое любопытство. Тебе надобно нечто большее. Что?

  - Хочу служить в твоем десятке.

  Видимо, у меня случилось ошизохренение. Секунд десять мысли гулко перекатывались в голове, не производя полезной работы. Большим усилием воли их удалось собрать в нечто действенное:

  - Имею доводы против. Во-первых, десяток - это десять, а не одиннадцать. Во-вторых, сотник Рруг, если он не идиот, не захочет отдавать свою лучшую разведчицу в мое распоряжение...

  На этой фразе сообразилка начала со скрипом работать. По крайней мере, запасов ума хватило, чтобы не сказать открыто: 'Я тебе не доверяю', хотя именно так дело и обстояло. Вместо этого последовало:

  - ...и еще добавь: я обучал своих ребят не один год. Что они мастерски умеют вычислять, ты уже знаешь...

  Понимающая улыбка.

  - ...но и многое другое могут. Например, нестандартные способы перестроения - из тех, которым не учат в школе - ну, и кое-что сверх того. Так что подумай хорошенько. Даже если сотник вдруг разрешит тебе присоединиться к десятку (допустим на минуту, что у него найдутся на то причины), то и тогда по уровню знаний и умений тебе еще долго предстоит быть младшей из младших. Согласись, что это плохо сочетается с твоим возрастом.

  Видимо, работа судьи приучила к сдержанности, поскольку никаких признаков закипания заметно не было. Вместо этого дракона отчеканила:

  - Ты будешь расти в чине, я уверена. Под твое начало попадет полусотня. Вспомни обо мне.

  Мы расстались. Я на короткую секунду подумал, что Рриса просто влюблена, но эту мысль отверг как полностью дурацкую. Для драконов возрастная разница в семь лет еще более существенна, чем для людей.

  Следующие два дня были заполнены до отказа. Я пытался организовать неофициальную встречу с Рругом.

* * *

  

   (в шатре доктора магии воды Диввар-ола)

  

  - Правильно ли я понял, что у вас уже есть результаты.

  - Так оно и есть.

  - Похвальная оперативность. Доложите.

  - Как я и предвидел, диверсантов не было. Были драконы. Инициатива шла от сотника Рруга. В его распоряжении был десяток особого назначения. Во главе десятка - универсал. Методы обнаружения наших опорных пунктов пока не установлены. Особо подчеркиваю: потери у драконов нулевые.

  Командующий не сдержал эмоций:

  - Вы хотите сказать, что один десяток разгромил целых два опорных пункта без единой потери?

  - Дело было ночью. Все думали, что драконы ночью не воюют. Раньше я тоже так думал.

  Подобная самокритика со стороны начальника службы контрразведки ничуть не улучшила настроения командующего. Но держать себя в руках он умел.

  Последовал вопрос, заданный самым безразличным тоном:

  - Из вашего доклада я делаю еще один вывод: вы полностью исключаете участие наземных диверсантов. Почему?

  - Выражусь иначе: вероятность этого мала, поскольку таковые были не только не нужны, но даже вредны. Наши могли их обнаружить, то есть зафиксировать повышенное внимание противника к именно этим опорным пунктам. Повторяю: драконы прекрасно справились сами. Но разрешите продолжить.

  Командующий вежливо наклонил голову.

  - То, что произошло, вообще не диверсия, а нападение. Не вижу причин, по которым это дело могло быть отнесено к моей службе. Это проблема тактическая. Ну, и разведывательная.

  - И еще политическая.

  Контрразведчик все превосходно понял, но изобразил на морде некоторое удивление.

  - Да-да, именно так. Потери у драконов, по вашим же словам, нулевые, а вот потери наших магов совершенно неприемлемые. Полагаю, вы в курсе.

  Служба контрразведки не зря ела свой хлеб. Ее начальник, разумеется, тоже.

  Командующий продолжил:

  - Я, конечно, доложу по команде. Одновременно мои аналитики при штабе начнут разработку вариантов противодействия. Но если они не найдут ничего стоящего в части тактики, то прямо сейчас могу сказать: политическое решение с большой степенью вероятности будет. А вот его форму предсказать не могу. По-любому нам предстоит перемирие с противником и весьма длительное. Негласно оно уже заключено. Полагаю, что вражеская разведка - и наземная, и воздушная - оживится. Но без активных боевых действий, конечно, как с их стороны, так и с нашей.

  Начальник контрразведки состроил самое благожелательное выражение лица.

  - Думаю, что не ошибусь, если скажу: сбивание драконов-разведчиков не посчитают боевыми действиями?

  - Разумеется, нет.

  - В таком случае имею просьбу.

  - ?

  - В моей группе нет магов смерти. Однако применение этого вида магии может быть полезно, особенно ночью. Имею в виду: как средство противодействия воздушной разведке.

  - Поясните вашу мысль.

  - Охотно. Днем дракон-разведчик может заметить порождения 'серого капитана' и уйти. Во всяком случае, он имеет шанс. В ночное время - нет. Он просто не увидит 'серых ястребов', а им темнота не мешает, насколько мне известно. Впрочем, если вы сочтете этот вариант действий превышением моих полномочий, готов от него отказаться.

  - Обещаю, что ваше предложение проанализируют со всей тщательностью. Благодарю за ценные мысли. А сейчас не смею задерживать.

  

  

* * *

  Сотника удалось перехватить, хотя и с трудом. Мало того: он согласился выдать мне информацию.

  Несомненно, победа осталась за нами. Какую-то территорию отвоевали (Рруг не знал точных размеров), но перемирие было заключено лишь на неделю. Отсюда любой офицер сделал бы вывод: намечаются дальнейшие боевые действия, причем в скором времени. Но дальше пошло уже то, что я знать не мог.

  - Полагаю, что Ас-Лок попытается отбить утраченную позицию. Очень уж она удобна. Будь на то моя воля: приказал бы нашему войску развивать наступление. Но тут, сам понимаешь, политика, а в ее тонкостях ни я, ни ты не особо... того. И еще: мой опыт говорит, что маги не любят, когда их убивают...

  Очень хотелось спросить: 'А кто любит?', но в подобных ситуациях языку воли давать нельзя.

  - ...к тому же потерь у драконов не было вообще, даже ранеными. Даю хвост на оторвание: разведка противника сейчас когтями землю роет в поисках того, кто устроил этакую пакость. И ведь найдет.

  Чего тут не понимать - маги Ас-Лока сделают все возможное, чтобы больше не допустить подобную оплеуху.

  Приняв сказанное к сведению, я помчался разыскивать Гирру. Та, похоже, ожидала разговора. По изложении всего услышанного я попросил соратницу высказать собственное мнение. Разумеется, о моих собственных выводах не было ни полслова.

  Насчет аналитических способностей двуцветной драконы я не ошибся.

  - Очевидно вот что: первым 'виновным' в ситуации будешь не ты, а тот, кто спланировал операцию. Тут даже не скажу точно, но вообще-то для начала попадет под раздачу полутысячник Тхорр. Он, правда, может заявить, что, дескать, не в полной мере знал о способностях десятка. Ему, конечно, ответят, что теперь он имеет полное представление о таковых - кстати, он даже сейчас о них... э-э-э... не вполне в курсе. Тот, кто имеет влияние...

  Умна драконья девушка! Ох, умна! Нарочно не называет ни имени, ни звания.

  - ...наверняка может приказать считать твой десяток... короче, не особого назначения, а просто десяток в линии он будет. Но вижу способ это обойти. Когда начнется наступление Ас-Лока, сотник может нас послать якобы на острие прорыва, а по сути - на применение хитрости. Какой, ты спросишь? А сама не знаю, но точно уверена: что-нибудь этакое такое, - дракона изобразила передней лапой очень кривой спиралевидный эллипс, - ты изобретешь.

  Столь высокая оценка моих способностей ни капельки не повысила настроение - скорее наоборот.

  - Вторым вариантом я вижу полное отстранение тебя от боевых действий. Например, переводом в Главный штаб. Там твое влияние сведется к нулю, ты ничем не сможешь помочь десятку, который или просто раскидают по другим подразделениям, или отдадут под команду десятнику, который не сможет использовать возможности ребят и на их десятую долю...

  Еще раз молодец! Этот вариант я упустил в своих расчетах.

  - ...третий очевидный вариант - убийство. Разумеется, тебя, поскольку рано или поздно противник поймет, что как раз на тебе все держится. Не самый простой, но самый выгодный. Из Главного штаба можно сбежать или перевестись, из горсти пепла не сбежишь...

  Все ведь верно говорит. Впрочем, этот план я рассматривал и пришел к таким же выводам.

  -...а что до способов, тут их полно. Есть из чего выбирать. Лук, арбалет, яд, - тут Гирра призадумалась, но не замедлила с продолжением, - магия смерти вряд ли, поскольку 'Серое копье' малодейственно, а 'Серый капитан', как ты меня учил, затратное заклинание. Вот разве 'Черное пятно', да и то стоит порядочных усилий... Или того проще: дать твоему десятку заведомо невыполнимое задание. Чтобы никто не выбрался. Как вариант: задание не из сложных, но предупредить противника, чтоб устроил засаду.

  Анализ хорош, но все это я и сам предвидел.

  - А самый простой и самый действенный вариант: вообще ничего не делать...

  Я вылупился на довольную дракону с полным обалдением на морде и гребне.

  - ...потому что если военные действия прекратятся, причем надолго, то ты не сможешь навредить. Будешь жить себе мирно, женишься, родятся у тебя дракончики...

  На этот раз в серых глазах появилось нечто весьма похожее на иронию, а то и чего похуже:

  - ...а маги тем временем будут думать, как с тобой справиться. У них времени много.

  Она кругом права, а я этого варианта опять же не предвидел.

  Ладно, настал мой черед защищаться:

  - Теперь я буду громить твой анализ.

  Улыбкой демонстрирую: шутка. Юмор и сатира.

  - С первым вариантом согласен. Он ценен тем, что реализуется быстрее прочих. И вполне возможен. Правда, ты чрезмерно высокого мнения о моих способностях...

  - Ну-ну!

  - ...но ты права: возможный способ действия. Даже с шансами на успех. Второй тоже вероятен. Вообще-то Главный штаб - это для избранных, со стороны туда попасть трудно, хотя и можно. А вот отстранение моей особы таким изощренным способом - да, реализуемо. И притом план можно задействовать быстро. Постараюсь избежать. Как мне кажется, есть способ. Третий вариант не очень-то очевиден. Думаю, стрелы вообще за пределами возможностей. При драконьем зрении, да чтоб стрелок спрятался и остался полностью незамеченным, а особенно если учесть, что тут и прятаться особо негде... Задача для смертника, причем с небольшими шансами на успех. Яд - тот применить могут. Особенно если учесть, что драконье обоняние уступает человеческому. Но тут уже у меня самого есть нечто... в запасе.

  Лукавлю: с моими умениями в части магии жизни с некоторыми ядами я справлюсь, но уж точно не с любыми.

  - Магия смерти... она возможна. И даже догадываюсь, как ее надо применить. А вот твой план с ничегонеделанием... это выдумка действует почти наверняка, поздравляю. Только внесу одну поправку: вроде как намечается наступление сил Ас-Лока. Следовательно, наш десяток будет задействован в защите. Сверх того, нас могут привлечь для разведки. Да, вот еще. Судью Ррису помнишь?

  - Была такая. Ты дрался в поединке, она его судила.

  - И олимпиаду тоже. Так вот, она попросилась в наш десяток.

  - Уж не подстава ли? Надо бы тебе потолковать с Рругом, только осторожно.

  - Вот и я опасаюсь. С сотником переговорю, конечно. Так и так мне хорошо бы получить данные от наземной разведки. Ладно, давай отдыхать.

  Но очень скоро все, что было напланировано мной, сотником, командующим силами драконов, магами Ас-Тора и Ас-Лока - все-все пошло наперекосяк.

  Ночью закапал, а потом полил нудный, упорный, нескончаемый дождь.

  Глава 7. Планы и дырки

  В дождливую погоду, разумеется, и речи не могло идти о воздушной разведке. По крайней мере, я в этом был уверен. Но возможность заняться делом существовала.

  Собрав десяток, я извлек и показал всем маленький зеленый кристаллик. Это был оливин, он же хризолит.

  - Ребята, сегодня нам предстоит учиться первоосновам магии разума, а сперва давайте усвоим заклинание проверки собеседника на правдивость.

  Это было все равно, что объявить о начале курса математического анализа, после чего разъяснять ученикам, сколько будет дважды два. Для человеческих магов такое заклинание - уровень студента второго курса. Но не для драконов, поскольку, во-первых, те не знают магии разума (а большей частью даже не догадываются, что такая существует); во-вторых, даже драконы-универсалы понятия не имеют о щитах против этого заклинания. Однако нам потребно то и другое.

  Я заставил почувствовать потоки в кристалле, подробно рассказал о структуре заклинания, добился, что все сумели его воспроизвести (пусть даже коряво), потом битых полтора часа шипел ядовитой змеей, расписывая все опасности применения подобного заклинания к людям. Преувеличений не было: весь десяток осознал, насколько легко спалиться. Даже простой амулет позволял владельцу узнать о проверке на правдивость, а уж выводы сделать не трудно.

  А потом пошли вопросы по делу и без:

  - А что еще включает магия разума?

  - Драконы что: вообще к ней малоспособны? А как же мы? То есть до какого уровня мы можем дойти?

  - Сколько ее изучать надобно?

  - Ты нас когда начнешь учить по-настоящему?

  Пришлось объяснить, что есть и более насущные магические потребности, в частности, основы магии жизни (она значилась в моих планах). Разумеется, предполагались к изложению самые-самые начала - хотя бы для того, чтобы наскоро починить себя на лету. Но тут Суирра справедливо заметила, что для изучения столь сложного типа магии наверняка понадобится куча времени, то есть на это налечь можно и нужно, но только после окончания военных действий.

  Омерзительная погода давала возможность не только обучать. Выделилось время на обдумывание.

  Уже через тройку дней зародились подозрения, что такой длительный дождь вполне может оказаться магическим творением. Из прежнего опыта я знал, что магия погоды большей частью заключается в прогнозе (да и то более-менее достоверным выходит лишь краткосрочный), а искусственные дожди, туманы и прочие осадки обходятся очень дорого: отдельный маг их обеспечить, как правило, не может, то есть для этого нужен кристалл не из малых. Вероятность реализации такого плана невелика, хотя и больше нуля. А как проверить?

  Долгое время в голове не вертелось ни единой положительной мысли. Ценой разрядки весьма приличного кристалла (такой у меня имелся) я мог отследить потоки - а что толку? Доказать, что конфигурация искусственного происхождения - нет, задачка намного превышала мой скромный уровень. Что еще может подтвердить искусственное происхождение?

  Мозги долго ломались, но все же сломались. Здесь помощь могла оказать только экономика. Если на поверку выяснится, что дождь идет над громадной территорией, то это верняком укажет на его натуральность. Очень уж затратный получается вариант, а главное: с низким КПД, поскольку дождь идет даже там, где воевать никто и никогда не собирался. А если нет... скажем так, это повод насторожиться. Теперь надо подумать: а как определить площадь, попавшую под дождичек? Великий маг на моем месте выдал бы надлежащее заклинание, не особо задумавшись. А мне даже после длительного ковыряния в носу такое создать не удастся. Варианты? Лететь на дальнее расстояние. Лучше над облаками, и уж в радиусе миль триста... нет, с моими кристаллами даже больше... я точно смогу определить площадь воздействия, если таковое вообще было. Что для этого нужно? Разрешение сотника. То есть вперед, в штабную пещеру.

  Рруг не стал сходу отмахиваться от моего предложения - наоборот, он его выслушал внимательно и не преминул внести поправки:

  - С твоими доводами я согласен. Больше того: даже естественное происхождение этого дождя еще не свидетельствует о том, что маги Ас-Лока не станут его использовать в своих целях. Разница лишь в том, что в этом случае разработка операции займет какое-то дополнительное время, а вот если дождь искусственный, то операцию можно подготовить заранее и начать, даже не дожидаясь его окончания...

  Пришлось выказать уважение. Эта мысль мне в голову не пришла.

  - ...но это не все. Мы можем использовать второго разведчика для поиска в противоположном направлении и сэкономить время...

  Отрицать правоту сотника было бы глупо.

  - ...для этого можно задействовать моего лучшего разведчика - Ррису.

  Ценой огромного усилия мне удалось оставить гребень неподвижным. Но я-то дракон. У волка шерсть на загривке встала бы дыбом.

  - Я с ней знаком, в одной школе учились. Но почему именно она?

  - Отменная магическая сила - это раз. То есть больший радиус полета, чем у тебя...

  Рруг, конечно, не знал о возможностях пиритов в наших браслетах.

  - ...и два: ее показатели по навигации на уровне 'превосходно', и не только по школьным меркам.

  Подставлять Ррису, разумеется, нельзя, но раскрывать полностью наши возможности еще того более нельзя.

  - Хорошо, но настаиваю, чтобы мы оба не летели на полный радиус. Если дождь будет продолжаться - а я в этом почти уверен - мы можем не сразу найти наши пещеры.

  - Одобряю. Поиск спланируешь сам. Я прикажу ей быть у твоей пещеры с восходом солнца.

  - Лучше пусть зайдет с вечера. Хочу порасспрашивать о возможностях.

  - Она придет.

  Задача у Ррисы оказалась даже проще, чем я думал, по причине водной специализации. Отслеживать магические потоки в русле Воларры ей было нетрудно, так что заблудиться разведчица не могла.

  На обследование облачного покрова ушло полных шесть часов, и вердикт был недвусмысленным: на примерно пятьсот пятьдесят миль вокруг дождь с дождищем. Искусственное происхождение этого явления было единогласно отвергнуто. А что дальше?

  Ответ был очевиден: воздушная разведка с целью определить направление главного удара и сил, которыми располагает противник. Допустим. А как бы я стал противодействовать?

  Хорошая противовоздушная оборона - пользительная вещь в таких ситуациях. В идеале разведгруппа вообще не должна вернуться с задания. В принципе достижимо. И я созвал десяток.

  - Вот что, ребята. Давненько мы не проводили мозгового штурма. Мысли закоснели, поди? Ничего, сейчас исправим. Вот вам вводная. Для прикрытия места сосредоточения магов требуется полностью уничтожить группу воздушной разведки. Это мы с вами, если кто не понял. Какие будут мысли насчет способов, ну и противодействия им?

  Некоторое время царило молчание. Потом началась дискуссия:

  - На месте противника я бы поставил ловушку. Группа 'ястребов' непосредственно над скоплением магов связывает драконов боем. Вторую группу выпускают как средство отловить тех, кто прорвется. Во всех тактических наставлениях указывается, что оторваться от 'серых' без повреждений (особенно крыльев) почти невозможно, то есть уцелевшим скорость собьют. Вот тогда по расчету не уйдет ни один дракон.

  - А почему, собственно, магия смерти? Вот смотрите: разведка - значит, летим на высоте, самое большее, пятьсот ярдов; отсюда напрашивается применение ледяных заклинаний. 'Брызги', это лучше всего.

  - Стандартный контрманевр: 'звезда'. Половина десятка уцелеет.

  - Или еще лучше: одного на высоту, по маневрам остальных он увидит расположение, улетит и доложит.

  - Ты такой умный, Глорр, ну почти как саламандра. Сам бы согласился лететь в безопасности и бросить товарищей на почти верную смерть? А? Не слышу ответа. То-то.

  - Стоп. Рройта, без переходов на личности. Мы все делаем одно дело.

  - Дракончики, а почему вы так зациклились на группе? Двое, вот вариант. Один разведчик летит пониже, маневрирует, понятно; его накрыть куда труднее, чем группу. Второй повыше, его задача простая: вернуться и доложить.

  - А потому, драконочка, что против ледяных заклинаний или молний такое сработать может, а вот если 'серые ястребы'...

  - Харрф, следи за языком! Впрочем, по сути верно: одиночка от 'ястребов' не отобьется. Вот 'кольцо', шесть драконов, не меньше - тогда да...

  - И тогда не очень-то 'да', знаешь ли.

  - Есть идея против серой мерзости. Не лететь в подозрительном месте вообще...

  Суирра добилась своего: эти слова были встречены изумленным молчанием. Хитроумная дракона продолжила с сияющей улыбкой:

  - ...а при появлении 'ястребов' сложить крылья и использовать только телемагию. Уж мы-то знаем, как действовать. Маневренность улучшится, это наверняка. Потом: крылья самая уязвимая часть тела. А их не будет. И скорость опять же подрастет. Конечно, радиус действия уменьшится, но эта задача счетная. Наконец: если удастся оторваться от противника, то кто мешает после этого снова расправить крылья? Ну, что скажете?

   - Вообще-то идея очень хороша, спорить не стану.

  - Ты хочешь сказать, Суирра права, и о крыльях надо забыть?

  - Ага.

  - Ребята, вы кое-чего не учли. Тут обсуждались способы защиты, но неплохо подумать и об ответном ударе.

  Вот именно, подумать. Этим десяток и занялся. Наконец, Фиорра неуверенно заговорила:

  - Насколько мне известно, на 'серых' не действует огонь... молнии под вопросом...

  - Действие слабое, поверь на слово.

  - ...а что, если вода или лед?

  - Вода никуда, в них 'Водяной стрелой' просто не попадешь, а 'Ледяные брызги' - те могут, особенно если по крыльям.

  - Не очень-то. 'Ястребы' гораздо меньше драконов. И нападают они не с одного направления, а сразу с нескольких. Ну, из десятка собьешь пару - это толку мало.

  Кажется, мне надо вмешаться.

  - От людей я знаю, что 'Воздушные кулаки' могут рвать связи 'серого капитана' с его отродьем. Эти создания перестают видеть добычу. Но то было проверено на наземных бойцах. Летающие, как понимаю из отцовских рассказов, сами ищут цель. Канал связи только подпитывает их энергией, а не управляет. Вот если прихлопнуть 'капитана', то твари рассыпаются в прах. Рассказывали мне кое-что на эту тему...

  - Выходит, тактически верное решение: атака на 'серого капитана'?

  - Неочевидно. Ему 'молнии' и огненные заклинания нипочем. Даже если его сшибить 'Воздушным кулаком', связь, вероятно удержится. Вот если разорвать на части льдом, тогда да, это действенно. Только ведь 'ястребы' не позволят приблизиться.

  - А чем тогда рвать?

  - А если их отвлечь?

  - Есть такой вариант. Всему десятку драпать, сложив крылышки, но ровно на той скорости, чтоб погоня думала: вот-вот настигнет. Чем больше их за вами увяжется, тем лучше, вы уж извините. А я атакую 'капитана'. Если за моим хвостом окажется двое-трое, атаке они не помешают. Есть у меня заклинание... специальное. Вы его пока что не знаете, потом научу; в минуту его не освоить.

  Вранье это, пробы ставить негде. Не только на 'серого капитана' оно рассчитано, ох, не только. Но ребятам подробности знать рано. Впрочем, имеется еще одна возможность устроить крупную подляну 'серым'. Об этом тоже пока промолчим.

  Мои размышления прервал Согарр:

  - О, вот идея! Летят двое, один (с самым зорким зрением) повыше, а ты, командир, пониже. Первый высматривает 'серого капитана'. Ты же говорил нам: его спутать с человеком трудно. А ты, командир, как самый увертливый атакуешь 'капитана', ну а потом уйдешь без труда.

  Гирра отреагировала ледяным тоном:

  - Я против. Слишком опасно.

  Видимо, атмосфера мозгового штурма благоприятно подействовала на мои умственные способности. Мысль пришла и по-хозяйски постучала в череп изнутри:

  - А что, если попробовать посмотреть на дело шире? Мы ожидаем наступления противника, верно? А как ему противодействовать? Первая мера: просто отступить. В случае несомненного перевеса наши маги так и сделают. Вторая: контратака силами драконов. Уменьшить преимущество вражеских магов. Но для этого нужно точно определить, где именно планируется наступление. А что для контратаки надобно? Разведка! Мы тут с вами рассуждали лишь об одном способе противодействия разведке: уничтожить разведгруппу, а ведь есть еще один: сделать так, чтобы наша группа ничего не увидела. И даже третий: ложные группировки магов.

  - Ты хочешь сказать, мы можем совсем ничего не увидеть?

  - И даже того хуже: я бы на месте командующего войсками Ас-Лока запретил бы магу смерти проявлять себя, если в воздухе не войско, а всего лишь разведгруппа. Для гарантии скрытности.

  Несколько минут в пещере царило молчание.

  Вдруг Таррик дал сигнал хвостом:

  - Есть еще мысль относительно связи. Можно сделать так, чтобы ее не подслушали.

  У драконов нет ушей, но слух насторожили все.

  - Один разведчик летит, но не слишком приближается. Он настраивает кристалл магосвязи так, чтобы было слышно противника. А потом настройку сдвигает так, чтобы ничего не было слышно... понимаете? У них-то настроено друг на друга.

  Мне сразу стал ясен недостаток этого плана, но оказалось, что мое мнение не одиноко: кончик хвоста, в свою очередь, подняла Гирра. Я кивнул в ее сторону.

  - Я бы и согласилась, но ведь функция кристаллов связи не только в том, чтоб переговариваться. Еще одна: подслушивание наших магов.

  - Не согласен, - веско ответил Фаррир, - на таком расстоянии они ничегошеньки не должны услышать.

  Пришлось вмешаться мне:

  - Не обязательно магов. Вполне могут подслушивать переговоры наших разведчиков. Уж те подбираются достаточно близко. Честно: мне жаль. Идея была хороша. Впрочем... на самый крайний случай так и поступим. Может быть, и не услышат. Хотя... есть одна идея. Условные сигналы щелчками. Вот так, - и я прищелкнул языком. - Все так могут?

  Никто не упустил случая продемонстрировать способности в этой части. А я вспомнил давно разработанную таблицу условных сигналов. В течение моего прежнего пребывания в этом мире она так и не пригодилась.

  Суирра оставила фирменный подковырочный тон:

  - Тут все ясно. Даже если услышат, не поймут, что это драконы.

  - Вот именно.

  Все кивнули.

  - Условимся так: один щелчок означает...

  Десяток запомнил все.

  Перед самим собой я мог признаться: дискуссия получилась беспорядочная. Но все же полезная. Однако жизнь, как всегда, поправила и подкорректировала.

* * *

  

   (в шатре доктора магии воды Диввар-ола)

  

  - Каншен, без чинов. Мне нужен ваш неофициальный совет в части разведки.

  - Так вы обратились не по адресу, Диввар. Сами знаете, почему.

  - Как раз тут вы не правы. Меня беспокоит состояние дел на направлении главного удара. А точнее: воздушная разведка. А еще точнее: что мы можем сделать, чтобы последующая атака силами драконов не достигла цели.

  Собеседник командующего сузил глаза. А его визави это заметил и продолжил мысль:

  - Вы правы. Я догадался, что среди наших есть информатор Ас-Тора. И еще я предположил, что вы об этом знаете. Потому-то я обратился именно к вам. Нельзя ли через этого человека подкинуть идею... короче, расставить воздушной разведке ловушку.

  - Можно. Но я хотел бы всеми силами этого избежать. Если группа драконов попадется (имею в виду, если никто не вернется), то разведка противника поймет: их информатор продает тухлый товар. Стоит ли истребление одного отряда воздушной разведки такой высокой цены: провала нашего источника дезинформации?

  - Стоит. Но только при условии: если противник поручит поиск тому самому десятку с универсалами. Вот они-то меня беспокоят весьма и даже больше. У вас есть возможность организовать поиск именно их силами?

  - Исключено. Имею в виду: моим людям это не по возможностям. Вот разве что у Судопа вдруг появился агент влияния уровня сотника в Главном штабе... впрочем, сомневаюсь. Я бы знал.

  В последний раз командующего обзывали дураком на втором курсе университета. Сделал это преподаватель практической магии, которому студент Диввар сдал зачет не с первого раза. Но с тех пор никто и никогда не имел оснований на подобный эпитет. Вот и сейчас мощный аналитический ум командующего напряженно прикидывал варианты, отбрасывая негодные и создавая новые. Наконец, владелец шатра поднял глаза:

  - Вижу одну возможность. Через вашего информатора вы передадите чистейшую правду: вот здесь, - палец ткнулся в карту, - имеется защита в лице пяти магистров боевой магии и одного бакалавра магии смерти. Я рассчитываю вот на что: никакой другой десяток, кроме универсалов, не пошлют разведывать именно сюда. Только они способны проверить данные и вернуться живыми - с потерями, конечно. Я полагаю, что если уменьшить число этих, без сомнения, способных врагов - и то в плюс.

  - Диввар, это направление второстепенное.

  - Правильно. И противнику это известно. Но на следующий день информатор принесет своему руководству еще один ценный кусочек сведений: на главном направлении у нас в наличии уже не бакалавр, а доктор. Это будет правда: докторскую диссертацию он защитил, только не по магии смерти. Его зовут Менгель. Думаю, это имя вам знакомо. В свое время я поинтересовался: в магии смерти он числится магистром. Сведения будут точными: докторскую диссертацию он защитил, только по своей второй специальности.

  - Да, я его знаю. Не могу понять лишь, на что вы рассчитываете.

  - На то, что, предвидя большие потери в драконах, противник предпочтет отступить. Судоп передал мне данные разведки: мобилизационный ресурс драконов удручающе низок. Если они все же решатся дать бой, то понесут сильнейший урон, в результате Ас-Тор принужден будет отдать нам еще и вот этот кусок территории, - палец обрисовал на карте не особо ровный треугольник, - просто потому, что его некому будет защищать.

  - Я могу передать сообщение сегодня. Завтра оно будет на столе у их командующего.

  - Но драконы не полетят на разведку под дождем. Мало что видно.

  - Пусть полетят в первый же сухой день, но их должны ждать заранее.

  - Это беру на себя.

  Диввар по любым меркам был прекрасным тактиком и знающим стратегом. Он умел просчитывать операции на любом уровне и по этой причине пренебрегал интуицией.

  Каншен, наоборот, считал, что при его роде занятий умение предчувствовать неприятности и избегать их заранее просто необходимо. По этой причине он сразу по выходе из шатра начальника стал продумывать дополнительные меры. Контрразведчик решил, что нестандартные умения этого драконьего десятка вполне могут преподнести сюрпризы. А предсказание непредсказуемого виделось в данном случае не только интересной, но и насущной задачей.

  

  

* * *

  Нудный дождь превратился в еще более нудный дождичек, когда меня вызвал Рруг. Он был один и сразу же предложил обращаться без чинов.

  - Есть неприятное задание, Стурр...

  Я даже не стал выказывать уставное рвение - не потому, что не испытывал его, а потому, что сотник прекрасно знал об отсутствии такового.

  - ...и состоит оно в проверке данных от не вполне достоверного источника. По возможности - даже до окончания дождя.

  Телемагия расстелила карту на каменном столе. Я даже чуть позавидовал ловкости Рруга.

  - Вот это направление... явно второстепенное, кстати... прикрывает пятерка боевых магов. Нормально, удивления не вызывает. И сверх того...

  Многозначительная пауза с еще более многозначительным движением гребня в районе спине.

  - ...маг смерти. Бакалавр. Твое задание: проверить и уйти живым.

  Чтоб с налету расколоть тактическую задачу этого уровня - фигу вам! В этой пещере нет ни Суворова, ни Роммеля. Именно поэтому не было причин задуматься хоть на секунду:

  - Мне надо считать.

  - Сколько времени займет?

  - Три часа. И я приму еще одну вводную: все мои драконы должны вернуться на базу.

  - Ничуть не возражаю. Действуй.

  Вернувшись в свою пещеру, я приказал ребятам не подходить ко мне в течение получаса.

  Магия смерти... Практического опыта в ней - нуль. Зато отлично могу представить себе возможности бакалавра. Один 'серый капитан' - вот их предел. Если не дать этой твари подпитаться силой, то четыре-пять 'ястребов' она выдаст. Уж точно не более восьми - это уровень слабенького лиценциата. Подумаем, что из этого следует...

  План в первом приближении сложился, теперь надобно обкатать его на подчиненных.

  - Так, ребята, сейчас обскажу задачу и предлагаемое тактическое решение. Вам предстоит, - я чуть было не сказал 'распатронить', но этого слова у Древних не существовало, - разнести его в клочья, так, чтобы чешуйки в разные стороны летели...

  В моем голосе зазвучал лирический тенор.

  - ...и предложить нечто свое. Лучшее. Вводная такая...

  В течение четверти часа я изложил план.

  Последовало шушуканье. Обмен взглядами. Харрф хмыкнул. Фаррир скептически махнул хвостом. Наконец, слово взяла ехидная Суирра. Голосок у нее был такой степени сладости - хоть в кофе добавляй.

  - План очень хорош. Просто превосходен. Замечательно придумано...

  У негодяйки явно имелась граната в запасе. На боевом взводе.

  Розовая дракона продолжила с мультяшными интонациями:

  - ...только маловато будет.

  - ?

  - По твоим же словам, вражеский маг смерти не способен больше, чем на одного 'капитана'. Это значит, что если мы выполним твой замысел и погубим 'ястребов', то можем вернуться и навести шорох. Ну, если маги не отступят. По бегущим не бьем.

  - Ага, и сами заполучим 'Ледяные брызги'. От тех пятерых.

  - Вот и не так! Я думаю, что здесь надо бы...

  Предложено было дельное. Команда одобрила.

  Я начал излагать Рругу план операции еще до истечения затребованных трех часов. Без подробностей, разумеется.

  По всему видать, затея пришлась по нраву. Но поправка все же вылезла:

  - Даю 'добро'. С твоим десятком также полетит Рриса. Ее задачей будет: не ввязываясь в боестолкновение, вернуться и доложить.

  - Беру ее, но при условии: беспрекословно подчиняться мне или моему помощнику Согарру.

  В глазах у сотника мне почудилось легкое презрение к скудоумному подчиненному, однако слова прозвучали четко:

  - Она получит соответствующий приказ.

  Глава 8. Выигрыш сведением вничью

  Дождь почти прекратился ночью, а утром с рассветом одиннадцать подчиненных уже были в готовности.

  Рриса получила не строгий, а строжайший приказ: по получении сигнала от меня (а я надеялся почувствовать поток магии смерти) прятаться в облаках, там складывать крылья, разворачиваться и лететь как можно быстрее к штабной пещере с докладом. Ее место вне строя также было определено: на нижней границе облачности, только-только чтобы видеть меня. Еще до ее прибытия к нашей пещере десяток, в свою очередь, получил распоряжение: магосвязь пускается в ход лишь в самом крайнем случае. Светить перед разведчицей возможности десятка не хотелось, как ни странно, никому.

  Ритуал был соблюден до точки:

  - Работаем!

  Погода вроде бы начала проясняться; подумалось, что солнце может выглянуть из-за туч даже раньше полудня. Но нам столько и не надо.

  Направление нашего движения совпало с направлением ветра; мы даже догнали дождик. Что там на земле? По описанию уже близко.

  А вот и магия смерти. Стало быть, 'серый капитан' наготове. Даже не важно, заметили нас или просто отдали должное предусмотрительности. Сигнал Ррисе!

  Фиолетовая дракона действовала в полном соответствии с заданием: вверх в облака и гнать что есть духу на запад к своим. 'Ястребов' еще не было, и за нее опасаться не стоило. А когда серые создания все же пойдут на перехват, то их первоочередными целями будем мы, а не она.

  Вот оно! Порождения 'серого капитана' взвились в воздух - не так резво, как ракеты класса 'земля-воздух', но ничуть не более приятные на вид. Сигнал моим - два быстрых щелчка!

  Ребята среагировали так быстро, что я подумал: возможно, они сами почуяли магию смерти. Свечой вверх! Разумеется, они, находясь в облаках, сложили крылья, но заметить это никто не мог - на то и был расчет. Сам я присоединился к товарищам, заведомо зная, что на вертикалях драконы быстрее 'серых'. А теперь в горизонталь. Не видно даже собственного хвоста, но это и не нужно: потоки гнусной магии я и так чувствую. Приближаются? Так прибавить скорость. Все, вцепились в хвост, догнать не смогут, но и не отстанут... пока не прервется их связь с 'капитаном'.

  Количество преследователей я не смог установить. Мы рассекали серую мглу со светлыми пятнами (облачность потихоньку таяла), наверное, минут семь. И тут... есть! Ощущение соседства магии смерти уменьшилось рывком - но не до нуля. Сгорела одна вражина, это точно; а сколько еще осталось? И сколько оставшиеся протянут?

  Пока я задавал себе эти умные вопросы, последовали в очень быстрой последовательности еще четыре 'смерти'. Название, разумеется, никуда не годное: мертвое умереть не может. А теперь вторая часть плана. Три быстрых щелчка по магосвязи, потом еще один с паузой.

  Я не видел никого из своих, но знал, что они выполнят приказ раскрыть крылья, развернуться и снизиться. Теперь самому сделать то же самое... ну вот, вдали ребята, оторвались порядочно. Но следовали за мной; надобно лишь маленько сбросить скорость, чтоб подтянулись поближе.

* * *

  

   (в опорном пункте, занимаемом магами Ас-Лока)

  

  Бакалавр Фохтар не беспокоился. Он отметил тактическую грамотность драконов, ушедших на вертикали в облака, но предполагал, что в горизонтальном полете 'серые ястребы' продемонстрируют преимущество в скорости. Именно это ему излагали на спецкурсе.

  Не вызвало беспокойства и состояние магической связи с 'серым капитаном', но только потому, что его создатель не утруждал себя слежением. Любой маг смерти прекрасно знал, что даже при незначительных ранениях драконов сила капитана возрастет. По прикидкам Фохтара, при удаче можно было рассчитывать еще на одного 'ястреба', а то и двух.

  Благодушие передалось и товарищам на опорном пункте. Оно испарилось лишь с появлением черных силуэтов под редеющими облаками.

  - Боевая тревога! Драконы!

  Отдать справедливость командиру опорного пункта: он не только первым понял опасность, но еще успел отдать приказы:

  - Бросай 'капитана'! - подразумевалось, конечно, бросить управление и подпитку, без чего капитан достаточно скоро распадался. - Щиты воды, воздуха и огня! Гарод, 'ледяные брызги'! Следить за воздухом!

  Последний приказ означал 'следить за потоками воздушной магии', поскольку опасность от разного рода вихрей полагалась существенной.

  Магистр Туран имел хороший практический опыт. Как раз поэтому он полагал, что впятером его товарищи смогут отбиться от десятка драконов. Если эти крылатые умеют с толком уклоняться, то боестолкновение закончится вничью. А если нет, то залп льдом вполне может достичь цели. Сбить не собьет, но ранения будут. А в таких условиях продолжать атаку - это надо совсем не дружить с мозгами.

  Седьмой маг, который попал на опорный пункт по настоянию начальника контрразведки, не делал вообще ничего. Он берег энергию.

  

  

* * *

  Разведка, как обычно, не отличилась безупречной точностью. Магов было не шестеро, а семеро. Значит, нас ждали. Плохо.

  Драконья реакция не подвела: магополя воды еще только-только начали формироваться, а я уже дал сигнал на перестроение 'звезда' - как раз против ледяной картечи. А теперь наш черед: ответные пять залпов 'Ледяными брызгами', да еще 'Воздушные кулаки' в качестве мелкокалиберной артиллерии. У них водные щиты, могут удержать лед, но вряд ли их защита отразит взрывы 'кулаков'. Но с какой же целью здесь этот седьмой маг?

  Я неверно спрогнозировал ситуацию: 'Ледяные брызги' достигли цели, а 'Воздушные кулаки' без толку рванули на щите. Вражеский командир с самого начала действовал тактически грамотно: собрал всех своих в тесную группку и создал общий усиленный щит. И не его вина, что замысел не удался.

  Моя группа развернулась, но я как командир, скосив глаза, продолжал следить за действиями магов противника. Так, раненых, как минимум, двое... теперь ясно, для чего седьмой - это маг жизни... те, что остались на ногах, хотя и держат щиты, но убегают вместе с ними, спасая себя... знают, что бегущих атаковать не принято... раненые поднимаются на ноги и даже идут - сильный, стало быть, маг жизни... нет, не так: он сильный, но нерасчетливый, поскольку сам валится на мокрую землю...

  Ура опыту шахматного 'блица'! Решение пришло мгновенно. Мои ребята получили приказ приземлиться и ждать поодаль, а я приземлился на поле боя рядом с магом жизни, который хотя и сидел, но идти, видимо, не мог. Молодой человек лет двадцати пяти с лишком. Истощен до верхнего предела, бледен, как сахарный песок, двигаться явно не может.

  Я был вежлив, но тверд:

  - Назовите себя.

  - Курат-аз, лиценциат магии жизни и магии разума.

  Зеленая лента была изгваздана до последней степени, но угадать цвет все же можно, так что ранг не стал для меня неожиданностью - в отличие от имени. Пожалуй, мой план относительно этого человека необходимо изменить.

  Э, да он сам ранен: плащ прорван. Нет оснований полагать то, что под ним, не задетым.

  - Разрешите осмотреть вашу рану.

  Очень хорошее самообладание: никакой словесной реакции. Или это следствие научного любопытства? Маг жизни по идее обязан знать, что драконы к ней неспособны. На что же он рассчитывает? Стоит проговорить вслух ради Младшего Брата, а также Курата:

  - Ледяная картечь пропахала мускулы, начиная с тазобедренного сустава и кончая голеностопным. Посмотрим на потоки... кровопотеря... ну, сосуды мы восстановим на раз... частичный разрыв мышцы... а связки с этой стороны, считай, порваны почти полностью... по счастью, кость не пострадала, но надкостница травмирована... суставные сумки целы...

  Мне, несомненно, бешено повезло: пациент при таком истощении, скорее всего, не способен даже на анализ собственных потоков, а уж о магии разума и говорить не стоит.

  - Я поставлю вам конструкты, часов двенадцать они продержатся. Дальше вы знаете, что делать.

  Выпендриваться не стоило. Конструкты были наипростейшие.

  По окончании работы пациент, наконец, заговорил:

  - Для студента-третьекурсника - 'похвально'. Для четвертого курса - 'сносно'.

  Уровень бакалавра упомянут не был.

  - Я наложу на вас заклинание, придающее сил...

  Имелось в виду то, что я про себя называл 'Амфетамин', не зная местного названия.

  - ...под его действием за два часа вы дойдете до своих. Рекомендую потом выспаться.

  В результате Курат не выдержал:

  - Кто ваш наставник?

  - Вам не следует это знать. Теперь вы можете идти.

  Пауза.

  - Я у вас в долгу.

  - В ваших силах отдать часть долга очень скоро: тем, что вы не упомянете о вашем лечении. Остальное я с вас стребую, когда военные действия закончатся. Понадобятся ваши профессиональные услуги.

  - Я не обучен лечить драконов.

  - Об этом еще поговорим. До свидания.

  Пациент почувствовал такой прилив сил, что даже решился на шпильку:

  - Не уверен, что мы с вами свидимся. Да, еще: как вас зовут?

  Очень не хочется раскрывать инкогнито, поэтому:

  - Вам передадут привет от пятнистого дракона.

  Я рванул к десятку, и мы вместе легли на курс к родной пещере. Нам предстояло отчитаться перед сотником, а еще впереди был разговор с Гиррой и со всем десятком.

* * *

  

   (в штабной пещере)

  

  Не приходится удивляться, что сотник принял свою лучшую разведчицу сразу после ее возвращения.

  Доклад был краток. Долгой была серия вопросов и ответов. Рриса про себя отметила официальный, почти сухой тон речи Рруга.

  - Какие у вас были основания полагать, что впереди ждал маг смерти?

  - Десятник Стурр дал заранее обговоренный знак.

  - Что именно означал это знак? Процитируйте точно.

  - 'Разворачивайтесь, прячьтесь в облаках, там сложите крылья, летите на телемагии обратно, доложите сотнику, что впереди порождение магии смерти, нас не ждите' - вот что.

  - Складывать крылья - именно так приказал десятник?

  - Так точно. Он еще добавил, что это ради скорости.

  - Свои дальнейшие намерения он вам сообщил?

  - Так точно. Он собрался атаковать мага смерти.

  - Вы оглянулись перед тем, как уйти в облака...

  В этих словах не было и песчинки сомнения.

  - ...опишите, что вы видели.

  - Весь десяток стал набирать высоту с очевидным намерением также скрыться в облаках.

  Рруг отлично знал, что от 'серых ястребов' скрыться в облаках невозможно. И все же именно эта тактика. В глупость десятника Стурра не верилось.

  Будучи опытным офицером, сотник решил проверить собственные догадки:

  - Десяток набирал высоту со сложенными крыльями?

  - Никак нет, с раскрытыми.

  - У вас есть объяснение этому?

  - Так точно. При сложенных крыльях все воины этого десятка резко прибавляют как в скорости, так и в маневренности. Видимо, Стурр не хотел, чтобы наблюдатели на земле об этом догадались.

  Полное совпадение взглядов. Рруг отлично помнил состязания по телемагии на школьной олимпиаде. С такой тренировкой вполне возможно удрать от 'серых'.

  - Вы свободны.

  А сотнику только и оставалось, что ждать возвращения десятка особого назначения, надеясь на хитрость его командира.

  

  

* * *

  Будь я человеком, то написал бы: 'Мы прилетели к своим голодные, как драконы' - но так нельзя. Опуская красоты стиля, можно сказать: 'Кушать очень хотелось'. Но доклад начальству, к сожалению, пошел в качестве холодной закуски, то есть раньше всего остального. Не слишком обильной: Рруг явно торопился.

  Еду мы подмели в превосходном темпе. Очень хотелось устроить собрание сразу после трапезы, но ребята вымотались. Именно об этом и прозвучал приказ:

  - Всем отдыхать! А после этого разбор полетов.

  После двухчасового сна ребята пребывали почти в беспечном настроении. Правда, они ожидали разноса, но мне удалось в очередной раз удивить десяток:

  - Разбор будет необычным. Ваша задача: обсуждать мои решения, находить в них дыры и, само собой, предлагать нечто лучшее.

  Критиканы совершенно не торопились громить и крушить. Они переглядывались. Они смущенно прижимали гребень. Они отводили глаза. Пришлось слегка надавить:

  - Фиорра, что скажешь?

  - Ну... это... я... э...

  - А теперь то же самое, но кратко.

  - Не могу понять, зачем надо было приземляться и говорить с тем человеком. Вот.

  Собрание чуть оживилось:

  - И я тоже.

  - Тот был магом, с зеленой лентой, только истощен...

  - Вот потому безопасно было сесть рядом с ним и даже поговорить, но я не слышал, о чем там дело.

  - Хорош! Все это верно: маг был истощен, иначе садиться рядом было бы рискованно. Кстати, он маг жизни, лечил товарищей. И с большой вероятностью маг разума, что, сами понимаете... Нужен был вот зачем: это наш будущий контакт. Я его слегка подлечил, чтобы мог после этого доплестись до своих, то есть он у меня в долгу. И еще: сам с ним раньше не встречался, но слышал, что он человек слова.

  - Ты хочешь, чтобы этот маг кого-то из нас лечил?

  - Нет, хочу, чтобы он кого-то из нас учил. Польза будет куда больше. Так, какие еще мнения в части тактики?

  Бойкость у ребят заметно приувяла. Но все же Харрф решился на замечание:

  - Я так думаю, что решение атаковать 'Ледяными брызгами' было неверным. Противник... он был компактной группой, тут эффективнее 'Ледяные копья',

  - Не согласна! 'Брызги' отвести нельзя, 'копье' можно.

  - А если, скажем, с пяти сторон копьями? Или, того лучше, десять сразу? Клянусь когтем Черного Дракона, не отвели бы.

  - Еще 'Молнии' хорошо бы. Уж такого-то от нас не ожидали.

  Почему-то Согарр молчал. И не потому, что сказать было нечего - нет, этот умный тактик явно обдумывал идею. И, наконец, он выдал:

  - Все верно говорите, но только надо бы уточнить: а какая цель ставилась этой атакой?

  Вопросы, ответы и предложения как ножом обрезало. Последовало продолжение:

  - Вы исходите из того, что предполагалось уничтожение живой силы противника. А я подумал, что, возможно, цель была другая: не уничтожить, а лишь заставить отступить. Чтобы знали наши возможности и опасались их.

  Все сказано верно. И это сильнейший удар обухом по моему самолюбию, потому что подобные соображения мне и в голову не пришли. А я действовал на уровне 'Нутром чувствую, что литр будет'. То, что все вышло по делу, ничуть не оправдывает мозговой слабости.

  Пришлось юлить, утверждая, что на самом деле целью ставилось одновременно ранить сколько-то магов и вынудить отступить остальных. На такое заявление посыпались претензии о невыполнении задачи.

  - И потом, ты не предвидел мага жизни. Он-то и был решающим фактором...

  - Но разведка о нем не доложила...

  - ...а ты что, берешься определить специализацию на расстоянии? Нет? Так как прикажешь...

  После четверти часа выкриков с места, прочувствованных обвинений в невежестве и ехидных замечаний с переходом на личности я властью председателя объявил:

  - Добро. Ваши замечания я принял к сведению. Теперь вопрос: что нам следует ожидать в ближайшем будущем?

  Рройта подняла кончик хвоста:

  - Тут отмечалось, что наши меры по скрытию тактических приемов были успешными. Так?

  Ни единого жеста несогласия.

  - Еще у противника нет оснований полагать, что мы владеем некими магическими умениями, которые не могут встретиться у драконов. Так?

  - Следовательно, отступления в страхе перед нами, могучими драконами...

  Все же красотка не удержалась от иронии.

  - ...ожидать нечего. Для них мы всего лишь толковые тактики. Это только Рруг знает, что мы можем... всякое такое этакое. А отсюда следует, что против нас могут бросить мага - или даже магов - смерти. Но только те бакалаврами не будут.

  Дальнейшее обсуждение не было ни бурным, ни долгим. Все дружно сошлись на мысли о необходимости воздушной разведки или хотя бы данных от наземной разведки. Гирра с необычной для нее горячностью настаивала на том, чтобы воздушная разведка не переросла в разведку боем. Ее, пусть и не сразу, поддержали. А затем я распорядился, чтобы все кристаллы были заряжены до самого верхнего некуда - и вовремя. Снова пришел порученец с вызовом от Рруга.

  На этот раз сотник был въедливее любого следователя. Он вынул из меня все сведения о боестолкновении вплоть до мелочей.

* * *

  

   (в штабной пещере войск Ас-Лока)

  

  - Господа, мой опыт мага смерти намного превышает таковой у почтенного Фохтара. Вот почему, не ставя под сомнение изложенные им факты, полагаю, что сделанные из них выводы, скажем так, вызывают сомнения.

  - Особо почтенный Менгель, не откажите в любезности: обоснуйте ваши слова.

  - Всегда рад. Первое: из того, что сначала драконов было двенадцать, а в атаке участвовало лишь одиннадцать, отнюдь не следует, что этот пропавший был убит или хотя бы ранен. Тело наши люди нашли бы. Иначе говоря, дракон достоверно остался жив. Но неучастие его в атаке может быть объяснено не только ранением, но и приказом немедленно прибыть к начальству и доложить обстановку. Возможно ли?

  Вопрос был риторическим.

  - Далее. Почтенный Фохтар утверждает, что 'серые ястребы' погибли в бою с превосходящими силами драконов; примерно два к одному, если быть точным. Я бы не стал констатировать такое уж подавляющее численное преимущество. Мой опыт говорит, что бой при таком соотношении, вполне возможно, может привести к потерям ранеными среди драконов, а при недостаточной обученности противника - даже к убитым. Однако никто из наших магов не заметил каких-либо признаков ранений. Далее: все свидетели уверенно констатируют исключительную слетанность десятка противника. Поэтому считаю обоснованным преположение, что против нас действовало элитное подразделение. Вот эти вполне могли уничтожить пяток 'серых'.

  - Мне кажется, особо почтенный, что вашим рассуждениям не хватает позитивной направленности.

  Командующий мог бы выразить то же самое более кратко: 'А делать-то с ними что?'

  - Я скоро к этому перейду. Отмечаю также, что наша разведка не предусмотрела возможность атаки столь сильным противником...

  - Одну минуту. Весьма почтенный Каншен, поскольку ваш коллега из разведки отсутствует в данный момент, не могли бы вы прояснить состояние дел по его части?

  Как всегда, голос контрразведчика был спокоен, а тон - учтив.

  - Да, особо почтенный. Нужная информация была доведена до руководства противника. Атака состоялась в предвиденном нами направлении. Однако я предположил, что против нас вышлют некое особое подразделение и принял надлежащие меры. Именно благодаря моей предусмотрительности наши славные маги отделались так дешево...

  Большинство слушателей сочло эти слова смелыми; незначительное меньшинство - наглыми. Но никто не проронил ни слова, желая выслушать ответ до конца.

  - ...ибо я своей властью командировал мага жизни - между прочим, из моего отдела! - на этот опорный пункт. Только благодаря его мужественному вмешательству все остались живы, хотя сам достопочтенный Курат также был ранен и с трудом добрался до расположения наших войск. Прошу понять меня правильно: тогда у меня не было никаких данных об особой опасности этого драконьего десятка. Я всего лишь предположил таковую - и, как видите, оказался прав.

  Ни у кого не нашлось, что возразить, и потому командующий сделал жест в сторону доктора Менгеля. Тот не замедлил продолжить:

  - К вопросу о том, что делать. Почтенный Фохтар правильно отметил, что наличие ледяных заклинаний доказывает, что среди этих драконов есть хотя бы один универсал. На самом деле их, надо полагать, больше. Но даже если все они, как один, универсалы - и тогда десяток драконов не в силах противодействовать тридцати 'серым ястребам'. Во всяком случае, мне такие прецеденты не известны. Именно это количество я берусь обеспечить. Но!

  Пауза.

  - Я ожидаю, что наша разведка все же выяснит сильные и слабые стороны именно этого десятка. Надеюсь, вы со мной согласитесь: нельзя допустить само существование подобного неучтенного и непредсказуемого фактора. Также не исключаю необходимость в дальнейших мерах усиления.

  

  

* * *

  Глава 9. Информация к действию

* * *

  

   (в штабе войск Ас-Лока)

  

  - Господа, с удовольствием довожу до вашего сведения, что здесь, наконец, присутствует начальник разведотдела весьма почтенный Судоп-ан.

  Коренастый блондин с обаятельной улыбкой, сидевший в конце стола, привстал и, не поднимая глаз, поклонился. Надо заметить, он вообще не любил, чтобы собеседники пристально смотрели ему в глаза. Люди могли бы прийти к мысли, что в начальнике разведотдела обаяния много меньше, чем могло бы показаться с первого взгляда.

  - Каншен, вы, надо полагать, уже ввели коллегу Судопа в курс дела?

  - Разумеется.

  - Напомню присутствующим о некоторых деталях предстоящего наступления. Вот это направление, безусловно, главное ввиду особенностей рельефа. Вполне естественным ходом со стороны противника была бы превентивная атака драконами с целью срыва нашей атаки. Их командующему уже отправлена совершенно правдивая информация о том, что группировка наших магов прикрыта магом смерти в ранге доктора. Есть некоторая вероятность, что, взвесив шансы, противник отступит, но рассчитывать на это нельзя. Вторым эшелоном прикрытия являются группы лучников, вот в этих позициях, отмеченных зеленым, а также арбалетчиков - они отмечены синим цветом. Их самих прикрывают щиты магов третьего эшелона. Суммарное количество наших магов позволяет с уверенностью предвидеть успех наступления - если не принимать во внимание возможный удар силами драконов. Итак, задача сводится к нейтрализации воздушного нападения. Что для этого нужно? Весьма почтенный Судоп, ваше мнение?

  - Из того, что мне изложил коллега Каншен, следует, что ударный, он же особый десяток может причинить немало неприятностей. В частности, не исключаю, что ему под силу нейтрализовать 'серого капитана'. Даже если весь десяток будет истреблен при этом - и тогда атака второй волны драконов с очевидностью сделает невозможным наступление. Все возможности этого десятка, к сожалению, неизвестны. Мои люди могут это выяснить, но для этого требуется время. Самое меньшее, две недели, лучше месяц.

  После этих слов сразу несколько рук взлетело в воздух.

  - Особо почтенный Менгель, вы хотите что-то добавить?

  - Скорее уточнить. Нейтрализация 'серого капитана' возможна двумя способами: или уничтожить его самого, решая тем самым проблему полностью, или уничтожить его отряд. С большой вероятностью 'капитан' после этого не сможет ничего произвести и будет, следовательно, бесполезен. Возможен также промежуточный вариант: частичное уничтожение 'серых ястребов', после чего их остаток драконы второй волны смогут просто задавить числом. Отмечаю также, что было бы тактически неграмотно расходовать энергию 'капитана' постепенно, то есть дробить отряды 'ястребов'. Это дает возможность бить их по частям.

  Командующий кивнул.

  - Каншен?

  - Не в моей компетенции решать, откладывать ли наступление или не делать этого. Но в любом случае советую, во-первых, организовать прикрытие 'капитану'. Во-вторых, нужен наблюдатель, который подробно изучит особенности этого ударного десятка, потому что посылать обычный десяток смысла не имеет: его уничтожат.

  - Что вы имеете в виду под прикрытием?

  - Да все, что сочтете нужным. Группа боевых магов с надлежащими щитами. Стрелки. Сооружение из камня или даже нора в земле. Короче, нечто, способное отразить 'Ледяные брызги'... нет, даже 'Ледяное копье'.

  Командующий метнул взгляд на своего начальника штаба. Тот, имея ранг магистра и скромную магическую силу, тем не менее пользовался большим авторитетом, славясь умением находить неожиданные магические решения, а равно оперативным искусством.

  - Идея со щитами мне не нравится. Совсем недавно пять магистров не смогли выстроить щит против 'Ледяных брызг'. Есть вероятность, следовательно, что группу прикрытия мы можем потерять, и это, на мой взгляд неприемлемо. Правда, 'серый капитан' не так чувствителен к ранениям, как люди. Нора в земле... от 'брызг' она защитит наверняка, а вот 'копье' может пробить. И, что еще хуже: сквозь землю потоки магии смерти проходят с ослаблением. Слой земли в ярд - и 'капитан' не сможет поддерживать свое воинство, верно?

  Доктор Менгель кивнул.

  - Для глины или мелкозернистого песка - так и есть.

  - Иначе говоря, каменное прикрытие - вот наиболее рациональное решение. Идея наземного сооружения мне не нравится: слишком заметно. Лучше... э-э-э... ячейка в крупнозернистом граните. Однако вижу тут препятствие: насколько мне известно, магов земли в радиусе пятидесяти, а то и ста миль просто нет?

  Те, кому такое положено знать по долгу службы, согласились с этим утверждением.

  - То есть кладем две недели: пока мага разыщут, пока привезут, пока он сделает работу - ну, это быстро - и пока работу примут. За указанный срок разведка должна также добыть сведения об этом десятке. На этот период - перемирие.

  Каншен вскинул подбородок:

  - Есть замечания по плану. Я бы не стал недооценивать воздушной разведки противника. Если будет построено укрытие или ячейка в скале, противник сможет его обнаружить - как это было проделано с нашими опорными пунктами. Предположительно тут работала магия земли - напоминаю, в десятке есть универсал - но доказательств никаких.

  Собравшиеся погрузились в расчеты и прикидки. Но скоро маг смерти поднял руку:

  - С вашего позволения, Каншен, есть некоторая разница. Начнем с того, что размер предполагаемого укрытия рассчитан на... э-э-э... существо размером с человека и не более того. Разница, считайте, в порядок. Во-вторых, маг земли может замаскировать свое сооружение: сделать так, чтобы потоки земли казались естественными. То, что это возможно - ручаюсь, хотя способы мне, конечно, не читали. Далее: вполне можно сделать нишу в граните, обрушить которую немыслимо. Даже если допустить, что их универсал владеет магией земли, ему на подобное действие понадобится время, исчисляемое десятками секунд. И при этом надо висеть неподвижно над целью. Я исхожу из того, что командир этого десятка - превосходный тактик. Значит, на дурацкий ход он не пойдет. А от ледяных заклинаний, даже от 'копья', ярд гранита защитит. Вижу лишь один недостаток такого решения.

  Доктор магии прервал речь, но не по причине недостатка в аргументах, а лишь для того, чтобы перевести дух.

  - 'Серый капитан' подпитывает энергией свое воинство. Каналы связи имеют ограниченную протяженность, которая при прочих равных условиях зависит от силы самого 'капитана', то есть от силы его создателя. Если капитан затратит всю энергию на создание 'серых', то радиус действия его войска легко поддается расчету. Однако гранит сам по себе есть препятствие для потоков. Скажем так: для условий открытой местности радиус действия 'ястребов' составляет пять миль округленно. Но сквозь ярд гранита... примерно две мили. Ну, две с четвертью, но не больше.

  - Что это значит в практическом смысле?

  - Больше возможностей спастись для противника. Если драконы успеют набрать скорость, то они могут пролететь эти две мили прежде, чем 'серые' до них доберутся. Но мне кажется, что безопасность 'капитана' того стоит.

  - На мой взгляд, пора подводить итоги. Поиск мага жизни - простая задача, уровня моего порученца. Вы, Судоп, обеспечиваете разведданные относительно ударного десятка. На вас, Каншен, продумать защиту от разведки. Для ваших людей обыденная работа. Я сам берусь обеспечить перемирие.

  Уже по выходе из штаба Каншен очень тихо промолвил шедшему рядом начальнику разведки:

  - Коллега, этот десяток меня беспокоит. Все данные, что вы раздобудете, прошу предоставлять мне без промедления. Я, разумеется, тоже буду делиться сведениями.

  

  

* * *

  Мои орлы только-только успели отдохнуть (и я сам заодно), когда снова-здорово - вызов к начальству. И слабо утешало то, что именно этот вызов предвиделся.

  Рруг был столь же деловит, сколь и лаконичен:

  - Новые агентурные данные. На главном направлении удара будет доктор магии смерти...

  Даже если доктор посредственный - и то верных сорок пять летающих гадов. А если хороший - так все пятьдесят пять, а то и шестьдесят. Нет, с таким количеством нам не сладить. И думать нечего.

  Все это проскочило в голове, но последовало продолжение:

  - ... и то, что мое большое начальство попробует прорвать эту защиту силами драконов, весьма вероятно. Что тебе нужно, чтобы сделать 'серых'?

  'Шилка'3 нужна, вот что. Да при ней радар на миллиметровых волнах - вот он от нежити точно поймает сигнал.

  И тут бочком-бочком подошла некая мысль. Чуток более позитивная.

  - О перемирии объявлено?

  Сотник не из тупых, гарантирую.

  - Объявлено. Две недели. Тебе нужно время на подготовку?

  - Не мне. А тем драконам, которых ты выделишь мне в помощь.

  Невозможное дело: Рруг удивился и даже показал это гребнем.

  - Хочешь должность полусотника?

  - Нет. Но для хорошей работы помимо моего десятка понадобятся еще два. Я буду командовать.

  - Здесь победишь - пробью чин полусотника. Тогда Тхорр поддержит, но пока что нет.

  Повышение в звании имеет место в планах. Но в таблице приоритетов у него место на самом дне.

  - Есть еще вопрос. Насколько надежна информация относительно доктора?

  - С этим не ко мне. Я тебя направлю в пещеру Кррафта.

  Наступил мой черед блистать догадливостью:

  - Начальник разведотдела?

  - Он самый.

  - Когда?

  - После ужина зайди ко мне, я скажу, может ли он тебя принять. Но допустим, что сведения точны. Твой план?

  И я изложил его - в основных чертах.

  Рруг прикрыл глаза. На какие-то секунды показалось, что этот сильный, умелый и опытный дракон не взвешивает холодным разумом все плюсы и минусы предлагаемой операции - нет, он просто устал и дал себе передышку на четверть минуты. И тут сотник открыл глаза, в которых не было и тени слабости.

  - Рискованно.

  - Да. Но по мере накопления разведданных риск будет уменьшаться.

  - До вечера.

  Я так и не смог определить, повлияли ли мои доводы на сотника.

  Вечером, как и было обещано, меня принял Кррафт. Это оказался дракон в чине сотника, небольшого роста, с чешуей совершенно дамского сиреневого цвета и светло-голубыми глазами, в которых просвечивала добродушная усмешка. Только знание должности, занимаемой этим весельчаком, позволило удержаться от расслабленности.

  Разговор с главой разведки получился непростым.

  - Сударь сотник, мой непосредственный начальник сотник Рруг сообщил мне, что от вас поступили данные о наличии у противника доктора магии смерти, прикрывающего главное направление удара. Меня интересует степень надежности этой информации.

  Вопрос был, по меньшей мере, дерзким. Но степень добродушия в светлых глазах начальника разведотдела ничуть не уменьшилась.

  - Десятник, эта информация видится достоверной.

  Ответ заслужен. Ладно, чуть сбавим напор.

  - Сударь сотник, такая информация может быть получена лишь от агентурного источника, то есть от человека. Вы не усматриваете возможность дезинформации - например, с целью вынудить наши войска к отступлению с позиций?

  Все та же улыбка в ответ:

  - У меня нет возможности выполнить независимую проверку, но пока что информация от этого источника была достоверной. Вы в этом могли убедиться, когда имели дело с бакалавром.

  - А что говорит по этому поводу наземная разведка?

  - Как вы понимаете, она состоит из людей и мне не подчинена.

  - Как я понимаю, сведения от нее пока что не поступили.

  На этот раз в голосе главы разведки послышались чуть иные нотки. Раздражение?

  - Вы себе представляете подтверждение наземной разведкой ранга и специализации мага?

  - Да. Есть несколько способов. Первый, самый простой: на предполагаемой позиции вообще нет мага с оранжевой лентой, и это уже ставит под сомнение данные о докторе...

  Кажется, Кррафт все же удивлен.

  - ...далее: можно захватить пленного и получить от него информацию. Потом: проследить активность в расположении магов; если какой-то из них, пусть и неизвестного ранга, ездит в направлении, где должен в будущем находиться 'серый капитан', то это повод насторожиться, а если нет, то... сами понимаете. В идеале подслушать разговоры, но это почти нереально; так близко к вражеским магам можно подобраться лишь при большой удаче, на которую рассчитывать нельзя.

  Встречный выпад разведчика был превосходен:

  - Десятник, вам доводилось встречаться c людьми?

  Имелся в виду, конечно не раздатчик в столовой.

  - Да.

  - Пожалуй, мне стоит попросить сотника Рруга откомандировать вас в разведотдел.

  - Со всем почтением: я сделаю все, чтобы отговорить сотника Рруга от этого намерения. Да он и сам не согласится. Десяток особого назначения, которым я командую, способен принести много больше пользы, чем я один в качестве разведчика или аналитика.

  - Возвращаясь к предмету разговора: пока что нет оснований полагать информацию недостоверной. Это максимум того, что вы можете получить сейчас.

  Намек вполне ясный: наземная разведка запланирована или уже в поиске. Надо отреагировать:

  - В таком случае, сударь сотник, я попрошу вас через сотника Рруга давать мне знать обо всех дополнительных сведениях.

  - Если сведения будут.

  Неожиданно Кррафт сменил тему:

  - Кто в вашем десятке ведет воздушную разведку? Не верю, что у вас никто этим не занимается.

  - Так точно, сударь сотник, без нее не обходимся. Обычно это делаю я сам, а при надобности - все воины.

  - Вы хотите сказать, что ваши подчиненные так же хороши в разведке, как и вы?

  Простенькая лесть. Не куплюсь.

  - Мои подчиненные, сударь сотник, способны обучаться и охотно это делают. Кроме того, они обычно знают, что именно надо искать.

  Кррафт кивнул своим мыслям. И снова смена темы:

  - Десятник, успехи вашего подразделения обязательно привлекут нежелательное внимание. Как начальник контрразведки, я сделаю все возможное, чтобы оградить вас, но мои возможности не безграничны...

  А то я не знаю!

  - ...однако и вы сами должны принимать некоторые меры. В частности, вы можете получить предложение перевестись в Главный штаб. Так вот, я рекомендую отказаться, сколь бы ни соблазнительно выглядели перспективы.

  Вот на этот раз вполне позволителен совершенно искренний ответ.

  - Благодарю, сударь сотник. Я и сам совершенно не планировал этот вид карьеры.

  Усмешка лишь проглядывалась в глазах начальника разведотдела. Вслух она не прозвучала.

  - Вы свободны.

  Теперь с полагающимся мне пополнением. Что совершенно очевидно: они сейчас не получат ни кристаллов для связи, ни браслетов. У меня просто нет ни того, ни другого. А и были бы: на данный момент светить их на всю армию - надо быть конченным остолопом. Только по окончании боевых действий... если жив останусь. А вот обучать их кое-чему надо.

  План занятий был только-только составлен, как пред мои светлы очи явились двое десятников: Слирр и Гъярр. Стоит поблагодарить сотника, пока что мысленно: ребята наименее конфликтные. С ними Рриса, но у нее-то задача будет простой: разведать, вернуться, доложить. Десятникам же надо поставить задачу... хотя нет, это даже не вводная, а набор лозунгов, но очень нужных.

  - Не сомневаюсь, что Рруг уже дал вам сведения о предстоящем нам задании. Также не сомневаюсь, что вы еще многого не знаете. У нас будет две цели: подавить ИЗДЕЛИЯ мага смерти, - интонация подчеркнула отношение, - а также сделать так, чтобы потерь с нашей стороны не было. Ни убитыми, ни ранеными.

  Фанфаронство? Да. Но десятники не дошли до этой мысли. Вот почему впечатление оказалось именно таким, на которое я рассчитывал.

  - Для этого вам предстоят тренировки - примерно такие же, как у десятка особого назначения, но те уже через них прошли. Обучение - ваш единственный шанс уцелеть и выполнить задачу. Бакалавр магии смерти - серьезный противник, но особый десяток его переиграл. Доктор магии смерти - ну, сами понимаете; но и его можно обставить, обладая должными умениями. Ваша ближайшая задача - разъяснить это подчиненным. С тобой, Рриса, все просто. За тобой почти та же задача, что и раньше, с одной лишь разницей: возможно, придется мчаться к своим чуть позже. Сотник Рруг должен получить как можно более подробные данные о противнике. Как только детальный план будет составлен, я уточню твое задание. Но тренировку ты тоже пройдешь. А вас двоих жду вместе с десятками, - тут я поглядел на небо, - через полчаса после обеда. Приказы всем ясны?

  - Так точно!!! - рявкнули три драконьих глотки.

  И началась работа по оттачиванию навыков полета без крыльев. Но перед тем Суирра показала мастер-класс по этой части. Я нарочно выбрал ее, и не столько ввиду высокого уровня, сколько из-за роста: отношение у новых бойцов к нашей малышке было чуть снисходительным. Чистая педагогика. Розовая дракона продемонстрировала свое искусство и тут же обрела всеобщее уважение, а также пристальное внимание со стороны менее прекрасной половины бойцов. Мелкая поганка тут же принялась слегка кокетничать - совсем слегка, ровно настолько, чтобы Согарр это заметил.

  Я положил десять дней на оттачивание навыков у новых подчиненных. Создавался небольшой запас по времени на случай срочного изменения плана.

* * *

  

  (в разведотеделе магов войск Ас-Тора)

  

  - Весьма почтенный, к вам с докладом рядовой Минур-ис.

  - Пусть войдет.

  Рядовой выглядел откровенно неважно. Описать его состояние можно было в два слова: усталость и грязь.

  - Весьма почтенный, разрешите доложить.

  - Докладывайте.

  - Силами группы под командованием сержанта Сантора произведен поиск в этом направлении... - палец двинулся по карте.

  - Результаты поиска?

  - Не выявлено присутствие магов в полосе отсюда и досюда, однако найдено непонятное сооружение с охраной вот здесь.

  - Опишите его.

  - В камне сделано укрытие в виде ямы, только-только на одного человека, глубина ярд и три четверти, причем с западной стороны имеется ниша глубиной чуть более полуярда.

  - Толщина слоя камня над нишей?

  - В темноте было плохо видно, но предполагаю, что ярд с точностью до пятнадцати дюймов.

  - Охрана?

  - Нейтрализовали нашими амулетами, они всё проспали и, видимо, побоялись поднимать тревогу, как вы и предвидели.

  - Потери?

  - Рядовой Пастур повредил ногу на отходе, дальше идти не мог. Сержант отослал меня с донесением. Оставшаяся часть группы отсиживается на островке в старице Воларры - вот здесь - и ждет дождливой погоды для прорыва к нашим.

  Никто (в том числе и рядовой) не смог бы догадаться - то ли главный маг разведотдела принял информацию к сведению, то ли одобрил действия разведгруппы. Кивок был совершенно нейтральным.

  - Разрешите спросить, весьма почтенный?

  - Спрашивайте.

  - Нельзя ли послать дракона на выручку? Разведка своих не бросает.

  Лицо начальника сохраняло непроницаемость.

  - Не обещаю, рядовой. Это не только от меня зависит. Идите.

  Даже если Минур о чем-то догадался, то этого не показал. В строгом соответствии с уставом он повернулся и вышел строевым шагом.

  

  

* * *

  Сколько раз я обозвал сам себя отъявленным авантюристом, долбанным оптимистом, записным нахалом и другими, еще худшими словами - это и не сосчитать. На то имелись основания: за десяток дней предстояло натренировать двадцать два дракона до уровня, на достижение которого у моих орлов ушел без малого год. Сделать из новичков хотя бы бледное подобие моих умельцев - и то было головной болью в соединении с геморроем.

  Некоторым подспорьем в преподавании оказалась помощь моего десятка. Поэтому тренировки протекали примерно под такой аккомпанемент:

  - ...куда ты, к матери Темного, пер? Говорил же тебе, бросок налево, занося одновременно хвост, а ты прямолинеен, как дубина. Давай еще раз! И-и-и... старт!

  - ...вошла в поворот правильно, все остальное никуда не годится. Крылья у тебя для чего, а? Для того, чтобы ты их держала плотно прижатыми к бокам, бестолочь! Будешь выставлять - 'ястребы' их порвут, пискнуть не успеешь. И потом: сбрасывать скорость перед поворотом кто за тебя будет?

  - ...'змейку' выписал сносно, только объясни мне: чего ради ты потащился вниз? 'Серые' только того и ждут. На снижении как у них меняется скорость? Ах, ты знал? Так какого же...

  И все в аналогичном духе. Тренировки осложнялись тем, что пиритами ученики не пользовались. У них сравнительно скоро наступало истощение - мало кого хватало даже на два часа полетного времени. Приходилось ждать. В подобном состоянии разве что особенности тактики в бою с 'ястребами' можно преподавать - и то польза.

  Времени отчаянно не хватало. А чтобы мне служба не казалась медом, пришел вызов к сотнику Рругу.

  В штабной пещере меня ждало не только непосредственное начальство, но и полутысячник. От него и последовало:

  - Доложите ситуацию, десятник.

  Этого обращения я ожидал. Обещали не повысить в чине - и оставили при своих.

  - Докладываю. Временно подчиненные мне десятки Слирра и Гъярра проходят обучение маневрированию при боестолкновении с 'серыми ястребами', а также особенностям тактики. Больных и отсутствующих нет.

  Командиры переглянулись. У них с очевидностью были сведения о тренировках.

  - Считаете ли вы, что у воинов появится шанс?

  Дурак ты, полутысячник. Шанс у нас и был, и есть, и будет, да только он мне не нужен. А нужна железная уверенность, что мы выполним задание и унесем оттуда головы. Вот ее-то и нет.

  - Так точно!

  - Есть информация от наземной разведки для вас. В месте, где предполагалось наличие мага смерти, никого с лентами нет, но там появилось некое каменное укрепление...

  Последовало описание.

  - Что вы думаете о его назначении?

  - Укрытие для 'серого капитана', сударь полутысячник.

  Больше не для кого. Маг бы там тоже поместился, да только доктора в одиночку не воюют, с ними высылают группу прикрытия.

  - Разведотдел согласен с вашим мнением. Тогда я спрашиваю: можете ли вы выполнить боевую задачу и в этих условиях? От вашего ответа зависит многое, десятник.

  Как будто я этого не знаю! Впрочем, идея имеется...

  - Для ответа на этот вопрос мне самому надо провести разведку.

  - Вы хотите лететь в одиночку?

  - Так точно!

  - Запрещаю. Слишком рискованно.

  - А вдвоем?

  - Кто второй? Рриса?

  - Никак нет, Фиорра.

  - Почему такой выбор?

  Ответ должен быть самым осторожным из всех возможных.

  - В школе она числилась магом воды. По этой причине училась лишь по водной специализации. На самом деле - скрытый универсал. Школу земли не знает, но потоки чувствует. Может увидеть то, что не увидят другие.

  Обучение у меня - отдельная тема. Не буду ее касаться по причине собственной скромности.

  - Сколько вылетов вам понадобится?

  Молодец, сотник, задал хороший вопрос.

  - Пока не обнаружу это каменное укрытие. Думаю, что двух ночных вылетов хватит. В худшем случае - четыре.

  Мне нужно не только найти эту дырку в камне, но и привязать ее к местности, насколько это вообще возможно в темноте.

  Судари старшие офицеры еще раз перебросились взглядами.

  - Первый вылет - сегодня. Готовьтесь. Вы свободны.

  Глава 10. Восток - дело тонкое

* * *

  

   (в штабе войск Ас-Лока)

  

  - Господа, весьма почтенный Судоп получил информацию, которой хочет поделиться. Прошу вас, Судоп.

  - Из надежного источника стало известно кое-что относительно интересующего нас ударного десятка. Итак: имя десятника: Стурр. Длина ниже средней, глаза синие. Особая примета: чешуя белая в темных пятнах. Ни источнику, ни мне самому аналогичная расцветка еще не попадалась. В школе стал известен как феноменальный вычислитель. По этой части он вполне на уровне человека. Далее: числится в универсалах, магическая сила измерялась лишь в возрасте три года, оценена как очень низкая, ниже минимального уровня. Тем не менее в школе по магической силе в слабаках не числится, скорее в твердых середняках. Точные оценки не проводились. Прошел обучение по всем видам стихийной магии, отзывы наставников весьма высокие. Команду стал создавать со второго класса. Пользуется в ней абсолютным авторитетом. Эта команда дважды выигрывала школьные олимпиады, хотя в фаворитах не была. По мнению источника, отличные выступления обусловлены превосходной организацией работы команды, а также (коль скоро речь идет об арифметике) обучению приемам ускоренного счета. Равно могла сыграть роль помощь капитана - напоминаю, он универсал - членам своей команды. Известен как превосходный тактик, что неоднократно доказывал как на олимпиадах, так и на поединках. Поскольку изучал всю стихийную магию, то заклинания льда для него не проблема. Отличные умения в телемагии.

  - Стихийная - понятно. А остальные виды?

  - Драконы твердо убеждены, что любая другая магия за пределами возможностей их соплеменников. Косвенное подтверждение этому: сам Стурр за таким не замечен. Как вы понимаете, доказать обратное может лишь он сам.

  - Контакты с людьми?

  - Нет сведений.

  - Это все о десятнике. Как насчет рядовых?

  - Как и десятник, очень сильны в маневрировании. На олимпиаде продемонстрировали превосходное умение летать без крыльев. Разумеется, дальность полета драконов при этом сильно уменьшается, зато возрастают скорость и маневренность.

  - Вы рассказали нам о сильных сторонах. Как насчет слабостей?

  Начальник разведотдела чуть промедлил с ответом.

  - Эта информация не вполне достоверна. Моему аналитику показалось, что десятник чрезмерно бережет своих драконов.

  - Мне это не кажется редким явлением. Среди младшего командного состава драконов это обычно. Да и людей.

  - В любом случае мы не можем это использовать.

  - Зато надо учесть кое-что другое. Раз этот пестрый дракон владеет магией земли, то положительно необходимо замаскировать соответствующие потоки вокруг укрытия 'серого'.

  - Приказ я отдал. Думаю, маг земли уже справился с задачей.

  - Есть еще вопрос. Будучи знаком с магией земли, этот дракон сможет провести ночную разведку. Нельзя ли этому воспрепятствовать?

  - Доктор Менгель?

  Маг смерти выказал такую нерешительность, что это заметили все присутствующие.

  - Теоретически да... но есть противопоказания.

  Этот медицинский термин никого не удивил.

  - Сам по себе запуск 'серых ястребов' трудно не заметить. А это демаскировка укрытия.

  - Сегодня новолуние. Дракон в полной темноте не сможет их увидеть. А 'ястребам' свет не нужен.

  - Все так, но хлопание крыльев, с которым они набирают высоту, слышно отчетливо. Заметьте, не одиночки, а целой стаи. Будь я на месте дракона - тут же развернулся бы и дал деру, отметив, конечно, ориентиры источника шума. Особо отмечу: с хорошими шансами спастись.

  - Допустим, что мы примем решение атаковать разведчика 'серыми'. Но для этого надо точно засечь момент появление дракона. Вы бы могли это сделать в темноте?

  - Да. Но это обойдется не бесплатно...

  На губах у Менгеля появилась горделивая, хотя и малозаметная улыбка.

  - ...ибо 'серый капитан', как и его порождения, чувствует близость потоков жизни, то есть добычи. А я, в свою очередь, могу заставить его подать мне соответствующий сигнал. Но это уменьшит запас энергии и как следствие количество 'ястребов': на два-три.

  - Как понимаю, тех, что останутся, достаточно для того, чтобы справиться с драконом, не так ли?

  - Более чем, но лишь при условии, что 'серые' его настигнут. По моему опыту уверенно скажу: трое птичек справляются с одиночным драконом.

  - Господа, прошу высказывать мнение. Каншен?

  - Как руководителю контрразведки мне не по душе рассекречивание укрытия 'серого капитана'. Я против этой засады.

  - Судоп?

  - По моему мнению, риск минимален. Даже если укрытие обнаружат, то и тогда запомнить в темноте его местонахождение - непростая задача даже для универсала. Уничтожение разведчика - а им наверняка будет сам Стурр - представляется заманчивой целью, стоящей этого риска. Особо почтенный Менгель, несомненно, успеет восстановиться до начала наступления.

  - Доктор?

  - Этого десятника я опасаюсь еще больше, чем весьма почтенный Судоп. Раз он универсал, то в потенциале может освоить и не стихийные виды магии. Поэтому не стоит жалеть усилий и энергии на его уничтожение. Добавлю еще: оставшийся без командира десяток, вероятно, будет расформирован, то есть станет безопасным - если такое слово применимо к драконам.

  Шутка никому не показалась смешной.

  - Поддерживаю мнение о желательности засады. Доктор Менгель, вам придется дежурить ночью. И не поскупитесь: если дракон появится, то выделите на его уничтожение пять, даже шесть 'ястребов'. Такой противник заслуживает уважения... Да, еще: укрытие для вас также подготовлено. Щиты обеспечивать не буду, от них толку мало - сами знаете, почему.

  

  

* * *

  Нам сегодня лететь на восток.

  Насчет 'сегодня' - это неточность в приказе. На самом деле это будет уже 'завтра', точнее, в час ночи. Луны, считай, что нет, так что будет темней темного.

  Все инструкции напарница получила. Помимо стандартных 'слушайся меня, умного-красивого-опытного', 'следи за аномалиями', а также 'ни слова голосом' было кое-что необычное.

  Во время полета на крыльях я собирался пользоваться магией воздуха. Эти потоки Фиорра могла уловить. Никаких других средств отслеживания друг друга в темноте придумать не удалось. На этом и основывался приказ. Разумеется, при сложенных крыльях в дело пускалась телемагия.

  Мы уже находились над вражеской территорией. Следить и запоминать! Вот скальный выступ особенной формы (почти правильный ромб)... справа глинистый выход на поверхность, глина дает характерный сигнал... слева поодаль овражек, до него полмили... и нигде никаких признаков того убежища, о котором доложила разведка. Ничего.

  Паники не было, но беспокойство присутствовало. Пусть даже у меня впереди еще три ночных вылета, но все равно: чем раньше я найду ту каменную дыру, тем лучше. Свои возможности были прекрасно известны: не могло такое сооружение спрятаться. Никак не могло. Да и Фиорра заметила бы, а она не подает условного знака воздушным потоком.

  Я вел напарницу зигзагом, ловя малейшие оттенки потоков земли, когда в поиск вмешалась посторонняя сущность. Магия смерти! Уж ее-то присутствие не заметить трудно. Выходит, 'капитан' здесь. Я не знаю, вырабатывает ли организм драконов адреналин, но по всему видать: может. Судя по результату, не хуже человеческого.

  Быстро: запомнить направление и ближайшие ориентиры. Кажется, напарница делает то же самое. Аплодисменты ей, пусть даже виртуальные.

  Пока я делал отметочки на мысленной карте, послышалось отчетливое, неуклонно усиливающееся хлопание крыльев. И думать нечего: это 'ястребы' один за другим поднимаются в воздух и всеми силами набирают высоту. Значит, надо сматываться отсюда, да побыстрее.

  Знак Фиорре: складывать крылья и одновременно на вертикаль! Выше... выше... еще чуть выше... хорош. А теперь курс на местный азимут двадцать пять, то есть на запад. Мы должны оторваться.

  Прошло едва лишь три минуты, как появилось ощущение отсутствия погони. По моему сигналу мы дружно развернули крылья. Вот сейчас Фиору должно затрясти. Это я знал совершенно точно, потому что со мной как раз такое и случилось. Но как бы ни хотелось обменяться парой-тройкой фраз, делать этого было нельзя.

  Где-то под нами проплывала старица, и очень скоро должна была появиться Воларра. Стоп! Что-то не то под крыльями.

  Это был промельк потоков магии жизни. Кто-то живой прятался там, под нами. Более того, этот 'кто-то' относился к теплокровным. Все дальнейшие действия произошли много быстрее, чем если бы описание их зачитывалось вслух.

  На чистой интуиции я отщелкал знак 'Следуй за мной'. Разворот. Лишь через две-три секунды я понял, что было неправильного: по карте здесь не было земли. А картина водных потоков показывала, что суша есть. Выходит, там островок, а на нем кто-то прячется. Живой и немаленького веса; но местные олени обходят стороной заросли тростника и камыша, а лосей тут вовсе нет. Выходит, люди.

  Приходилось делать сразу две вещи: идти на бреющем для проверки и одновременно анализировать. Так... этих теплых там трое. Вопрос: кто?

  Секрет противника? А зачем? Место слегка в стороне от наиболее вероятного маршрута драконов и до последней степени неудобное для слежки: обзор никакой. Опять же, пешего наступления от наших совершенно не ожидается. И чужую наземную разведку им отсюда тоже не углядеть. Просто отлеживаются? Чепуха, они практически на своей территории, бояться просто некого. А если зависнуть чуть в стороне? Так... точно, трое, а у одного нелады с потоками. Ранение? В каком месте? Понять не могу, опыта мало, но этот явно пострадавший. Чужие сейчас поспешали бы в поисках врачебной помощи. По всему выходит, наши. Разведка, похоже.

  Приказ 'Следуй за мной' все еще действовал. Я дал сигнал "Быть наготове" и приземлился почти в центре этой группы; напарница сделала это почти одновременно со мной.

  Первое, что пришло в голову: командир разведгруппы нашел отличное местечко, чтобы там отлеживаться. На островке не было ни единого кустика, вокруг лишь тростник. Сторонний наблюдатель ни за что не догадался бы о существовании кусочка суши.

  Но особо думать над этим было некогда. Кто-то из троицы выдохнул:

  - Все же прислали...

  Вот теперь сомневаться не приходится: свои. Нас приняли за прибывшую подмогу. А что нам говорить? Выход был лишь в сугубо армейском подходе, который я и реализовал:

  - Старший группы, ко мне. Назовитесь.

  На всякий случай мы оба говорили на пониженных тонах, почти шепотом.

  - Сержант Сантор, разведвзвод большой звезды боевых магов.

  Никто из людей и не подумал, чтобы встать по стойке 'смирно' - это правильно. Небо начало светлеть. Еще с полчасика - и фигуру человека на его фоне смогут разглядеть враждебные глаза.

  - Я командир десятка особого назначения. Доложите обстановку.

  Видимо, опытный сержант сделал вывод, что я старше если не в звании, то уж верно в должности. Доклад был краток и точен:

  - Вышли в поиск три дня тому назад. Обнаружили каменное сооружение неизвестного назначения. Ближайший ориентир: выступающий из земли камень вот такой формы...

  Докладывающий сломал тростинку в нескольких местах и выложил нечто в виде ромба.

  - ...на расстоянии сто восемьдесят ярдов к юго-востоку. На отходе рядовой Пастур повредил ногу, с тех пор идти не может. Я послал рядового Минура с докладом. Ждем плохой погоды, чтобы выходить к своим. При ясном небе идти опасно.

  Я скосил глаза. Пострадавший был парень из крепких. Он всеми силами старался выглядеть невозмутимым, и это ему удавалось - но лишь потому, что его лицо в предрассветной мгле видно откровенно плохо.

  Ситуация... Ясно одно: долететь с таким грузом ни мне, ни Фиорре не под силу. Слишком мы поизрасходовались в эту ночь. Подумаем.

  - Вы и второй рядовой могли бы добраться до своих войск?

  - Да, если постараться. Есть тут длинная тропка, часов на девять хорошего шага, да еще полчаса на переправу, но неудобная она, с раненым на руках или на носилках не дойдем. Да тут и носилки не из чего сделать.

  Пока сержант говорил, я успел прикинуть план. Рискованный, но... мне нужен авторитет не только среди драконов.

  - Хочу осмотреть ранение.

  Никаких возражений. Фиорра приблизилась поближе. Я не против: она универсал, авось что-то да усвоит.

  Так... отрыв правой лодыжки... связки пострадали, что и следовало ожидать... план обрел реальность.

  - Слушайте внимательно, сержант. Донести рядового до целителей мы не сможем. Берусь сделать кое-что другое: наложить конструкт магии жизни на ногу. Пока он будет действовать (примерно двенадцать часов) вы, рядовой, сможете ходить уверенно. Бегать и прыгать тоже можно, но не рекомендую, от этого магия рассеется быстрее. Вы должны успеть добраться до целителей. Или, в крайнем случае, до своих, а там просто лечь и не пользоваться ногой в течение трех недель. Ходить на костылях разрешаю. Но лучше бы получить помощь от мага жизни. В противном случае, хотя кость и срастется, но вы, Пастур, вероятно, будете прихрамывать весь остаток ваших дней. Однако есть еще условия.

  Уверен, что при этих словах разведчики переглянулись, но в темноте такого не увидеть.

  - Мы, как и вы, разведка, только воздушная. Запомните крепко: никаких драконов здесь не было. Так что придется вам объяснять так: вы, сержант, повстречали мага жизни. Это правда. Ленты на плаще не было, то есть что-то вроде студента. Это тоже правда, я маг как раз такого уровня. Он (то есть я) взялся подлечить вашего товарища, а вы за это его отпустили подобру-поздорову. И тоже правда. Прокатит?

  - Кхм...

  - Возражений нет, стало быть. Ладно, начнем.

  Дело пошло резвее, чем лечение отца. Возможно, потому, что организм человека я все же знал лучше. Не прошло и часа, как прозвучала команда:

  - Ну, рядовой, вставайте на ноги.

  Недоверие на угловатой физиономии рядового сменилось опасливым восхищением. Это плохо: если я разглядел такие подробности, значит, рассвет уже начался, и всем пора сматываться, нам в том числе.

  Заговорили все трое разом:

  - Ну, значит, буду должен, сударь десятник.

  - Все мы будем должны, во как.

  - Как вас найти?

  - Долг потом уплатите. Разыскать можно. Спросите пестрого дракона. Или пятнистого дракона. Двигайся, разведка, время не ждет.

  - И то правда. Дай Пресветлые, увидимся еще.

  Разведчики по узкому броду двинулись в сторону берега. Фиорра хотела что-то сказать, но наткнулась на мой выразительный взгляд: перед рассветом звуки над водой разносятся далеко. Из осторожности я задержал наш вылет на полчаса. За это время пешие вполне могли уйти на пару миль, даже по пересеченной местности.

  Когда показался родной (уже!) холм с пещерами, я был порядочно вымотанным. Уверен, что напарница чувствовала себя не лучше. Но поговорить было жизненно необходимо, вот почему мы с ней приземлились не у входа в пещеру, а в стороне.

  - Ты хотела что-то сказать.

  Фиорре, видимо, очень надо было выговориться, потому что она затараторила с пулеметной скоростью, не заботясь о перегреве языка:

  - Да, но не знаю, с чего начать. О, вот: я догадалась, почему мы не видели земных аномалий. Их замаскировал вражеский маг земли, тот же, который вырыл... ну, эту каменную дырку.

   - Очень возможно. Но на боевом вылете мы должны увидеть ее по излучению магии смерти. Уж его ты заметила, верно?

  - Еще как. Мне было страшно, так, как... наверно, как никогда не было. Знал бы ты, сколько труда мне стоило не развернуться курсом на запад до твоей команды! Чуть отпустило, когда я почувствовала, что твари эти пропали совсем, да и то дрожь осталась...

  И еще минут на десять такого потока сознания. Верю. Тем более, что сам испытывал то же самое.

  - ...а потом стало некогда бояться, это когда ты скомандовал приземление. Я сначала ведь не поняла, зачем. Не смогла догадаться, что ты там углядел. Темно же было. Наверное, магия жизни, да?

  - Она самая.

  - Ты очень сильный универсал. Это уж потом, когда ты возился с ногой человека, я напряглась и увидела потоки жизни. Ты их выпрямлял и соединял, да?

  - Ну... и это тоже. Когда-нибудь я начну тебя учить магии жизни. Потом еще поговорим. А сейчас лечу к сотнику. Надо ему доложить.

  Пока мы беседовали с разведгруппой, да после добирались до наших, уже вполне рассвело. Небо выглядело совершенно чистым.

  Вместо того, чтобы предложить доложить о результатах, сотник задал вопрос:

  - Почему так задержались?

  Отвечать надо со всей правдивостью:

  - Укрытие 'серого капитана' оказалось замаскированным. Лично я не обнаружил никаких следов применения магии земли. Напарница тоже ничего не почувствовала. В результате цель нашлась только после длительного поиска.

  - Чем обнаружили?

  - 'Капитан' спустил на нас серую сволочь. Шум от их взлета ни с чем не перепутать. Ушли на телемагии, сложив крылья.

  - Сколько их было?

  Вопрос огромной важности. Подоплека проста: осталась ли у мага смерти возможность противостоять большому налету драконов?

  - В темноте пересчитать их не представилось возможным. Приблизительно десять штук.

  Я знал, о чем подумал Рруг: если у доктора была возможность запустить с полсотни гадов, то осталось сил на сорок. И этого вполне достаточно, чтобы хорошенько потрепать сотню драконов. А если учесть, что доктор вполне может оказаться высокого уровня... да еще то, что с гибелью каждого дракона сил у 'капитана' прибавляется... нехорошая картинка выходит. Иначе говоря, без наших трех десятков не обойтись. И мы обязаны расчистить дорогу другим, тем, которые пойдут на основную массу магов. А это не может случиться раньше, чем окончится перемирие.

* * *

  

   (в штабе войск Ас-Лока)

  

  - Менгель, прошу вас доложить ситуацию.

  - В разведке был не один, а два дракона, и это я почувствовал. Соответственно, в дело пошло десять 'ястребов'. Но случилось то, о чем я предупреждал: их вылет услышали, и драконы спешно рванули прочь от превосходящего противника. Уменьшенный радиус действия наших летунов дал вражеской разведке возможность удрать. Как я и предупреждал. И вдобавок у драконов был запас по высоте.

  - Напоминаю: все драконы из ударного десятка мастера в части летания без крыльев, то есть на большой скорости. Где гарантия, что через три дня, то есть по окончании действия перемирия, они не пустят в дело тот же трюк? Имею в виду: они вполне могли оторваться от 'серых', используя преимущество в скорости. Кто им помешает? И как вы думаете бороться с этим тактическим приемом?

  - Задача не из трудных. Целью этого десятка не может быть уничтожение 'ястребов', так что даже если он уйдет от, скажем, десяти 'серых', то 'капитан' все равно сможет выдать еще группу в двадцать пять созданий. Но!

  Доктор магии многозначительно поднял палец.

  - После этого ударный десяток не сможет принять участие в атаке. Драконы просто выдохнутся: не успеют после полета без крыльев быстро восстановиться. То есть атака пойдет без них. И новую волну атакующих 'серые' могут хорошенько пощипать. Не сомневаюсь, что командир сотни - хороший тактик. А вот командующий полутысячей обязан также быть стратегом. Он не может не понимать, что потери убитыми могут катастрофическим образом сказаться на возможности отразить наше наступление. Вследствие чего весьма возможно, что Ас-Тор отступит. Но это не все.

  Доктор в тот момент стал выглядеть, как хороший лектор, читающий сложный курс не слишком способной аудитории. Во всяком случае, фразы проговаривались медленно, отчетливо, с особым ударением на ключевых словах.

  - 'Серый капитан' может не только давать энергию своим созданиям. Он также может ими командовать. Поэтому есть возможность направить усиленную группу 'ястребов' против этого пятнистого ловкача. Разумеется, только если ему вздумается лично возглавить атаку на 'серого капитана'. Пусть даже его подчиненные увлекут за собой... допустим, с десяток 'серых птиц'. Пусть даже эти десять развеются прахом, не успев нанести никакого вреда противнику. Ценой этой жертвы мы с гарантией уничтожим крайне опасного для нас противника. Двадцать пять оставшихся его разорвут. Напоминаю: целью при этом будет тот самый дракон, который уже дважды смог нас обхитрить.

  В голосе у мага смерти звучала глубочайшая убежденность в собственной правоте. Землянин, окажись он в этом помещении, сравнил бы выступление особо почтенного с прокурорским.

  Тон командующего был все таким же официально-вежливым:

  - Особо почтенный Менгель, ваши чувства вполне понятны. Неприятно осознавать, что вас дважды обошел даже не человек: дракон. Однако личные счеты к противнику не должны идти во вред точности планирования операций. Поэтому запрещаю вам заранее настраивать 'капитана' на управление его созданиями. Делать это можно, только если вы сами, своими глазами увидите, что в первых рядах атакует наш пятнистый знакомец.

  

  

* * *

  Глава 11. Война совсем не фейерверк

  Настроение долго оставалось скверным. И на то была совершенно нематериальная причина.

  Завтра предстоял бой, и не покидало ощущение: не предусмотрено нечто, которое можно и нужно предвидеть.

  В остаток времени удалось втиснуть тренировки второго и третьего десятков. Для крошечного срока обучения ребята подготовились неплохо - правда, и старались получше самого прилежного школьника. Видимо, первый десяток нашептал про мои методы. Впрочем, тренировались все, только у моих выходило намного лучше. Прочие стискивали зубы.

  В самый последний момент нужная мысль все же проскочила: в прошлые разы я примерно представлял себе образ мыслей вражеского мага. В этот раз - нет. Правда, не факт, что сумел бы додуматься, даже имея приличный запас времени на размышления. А сейчас просто некогда.

  Приказ не предусматривал возможностей его толковать: надо было выполнять. Сформулировано было простенько: нейтрализовать 'серого капитана'. Ладно. Наготове три десятка, включая мой собственный. На моих 'стариков' придется самый тяжелый участок - центральный. Да, еще Рриса. Опять ее подсунули, хотя в этой операции она была уж совсем лишней. Всем трем десяткам предстояло долететь до штаба ненамного позже разведчицы. Молвить справедливо: дракона, не жалея сил, тренировалась вместе со всеми, и выходило у нее (если сравнить с моими ветеранами) на твердую тройку. По-здешнему сказать: 'сносно'. Приказ лично ей ничем не отличался от прежних: высмотреть, вернуться, доложить.

  Моя задача была иной. Для нее я заранее присмотрел два фунтовых округлых булыжника. Им предстояло уместиться в моих лапах.

  Я обвел глазами воинство. Традиции надо соблюдать:

  - Работаем!

  И работа началась.

  Первым делом долететь до той самой старицы Воларры, где мы с Фиоррой встретили пешую разведку. От этого места курс точно на восток.

* * *

  

   (в разведотделе войск Ас-Тора)

  

  Вернувшийся из поиска командир разведгруппы не солгал - уж это начальник разведотдела в ранге магистра проверить мог. Мало того, у сержанта не было причин на это. К тому же решительно весь личный состав знал, что начальники разведки и контрразведки всегда проверяют на правдивость. И все же у высоких особистов мелкой занозой засело ощущение некоей недосказанности.

  Вот почему в этой комнате наряду с начальством от спецслужб сейчас находился скромный целитель. Впрочем, у этого человека сорока с небольшим лет явно имелся за плечами немалый опыт.

  - В данный момент меня интересует не характер травмы рядового Пастура, а нечто другое. Опишите, пожалуйста, каким было предшествующее лечение.

  - Простите, весьма почтенный, но как раз это невозможно без подробного описания травмы...

  - Вынужден вас прервать. На подробности у нас нет времени. Поэтому только основные моменты.

  Целитель, похоже, был чуть обижен таким невниманием. Но заговорил он спокойным тоном.

  - Неизвестный маг жизни поставил конструкт на место перелома... весьма грамотно поставил, надо заметить... но проявил небрежность в связках. Хочу сказать, конструкт не восстановил полностью функции сустава.

  - То есть того мага вы полагаете неквалифицированным?

  - Точнее сказать, недостаточно квалифицированным. По словам пациента, лечивший его маг потратил с час на работу, то есть не торопился. Но, судя по результату, или это была просто небрежная работа, что маловероятно, или лечившему не хватило знания тонких деталей анатомии.

  - То есть вы утверждаете, что это не был доктор магии?

  - Доктор? Это неудачная шутка. Сомневаюсь, что уровень соответствовал даже бакалавру. Скорее же всего, то был студент.

  - Примем к сведению. Каким будет ваш прогноз?

  - Три недели, никак не меньше, полная неподвижность ноги. Потом разработка, это еще столько же. Но я не уверен в полном восстановлении функций, если, конечно, пострадавшему не окажет помощь квалифицированный маг жизни.

  - Что вы имеете в виду под неполным восстановлением?

  - Скорее всего, будет хромать.

  - Спасибо, уважаемый, вы очень помогли.

  - Не за что.

  Целитель правильно понял намек и откланялся. А высокие чины переглянулись и сделали для себя один и тот же вывод: придраться не к чему, да и не нужно, поскольку завтра, будет, по всей видимости, последнее сражение на этом этапе боевых действий. А следующее боестолкновение, вероятно, состоится лишь через несколько лет.

  

  

* * *

  Я как раз глядел на Фиорру, когда она двинула хвостом вверх-вниз. Это было ожидаемым знаком. Тут же появилось хорошо знакомое мерзостное ощущение от присутствия магии смерти. И с каждой секундой оно усиливалось: в воздух рванули серые твари. При дневном свете я смог их хорошо рассмотреть. Нет, не совсем рамфоринхи по виду; челюсти у них куда мощнее. Правда, хвосты с рулевой лопастью очень похожи. Восемь... двенадцать... пятнадцать штук... И почему-то не больше. Размышлять над этой странностью времени не было: я сам выходил на рубеж атаки. Десятки получили сигнал: 'Уходить!'

  Мой такой чудесный, с любовью разработанный план с этой секунды вошел в неуправляемое пике. Ребята все сделали правильно: разделившись по десяткам, рванули на вертикали с одновременным разворотом на запад. Краем глаза увиделось, что за ними пошла погоня, по пяти серых созданий на группу. И это было неправильным.

  Впереди меня чередой пошла в воздух еще одна вражеская кодла. Драконье зрение вкупе с реакцией не подвели: еще десяток гадов сверх тех, что уже были. Почему так мало? Отвечать на этот вопрос было уже некогда. Я стал разгоняться по горизонтали, когда ниже меня аккурат в центр стаи врезалась фиолетовая дракона. Рриса явно задумала отвлечь часть 'серых' от меня, проскочив эту кучу-малу, но и противники оказались умелыми: трое 'серых' вцепились клыками и когтями в шею и хвост. Это лишь те, которых я видел. И, конечно, скорость у разведчицы упала.

  Дурища!! Однако на ругань, даже мысленную, тоже не было времени. Ситуация чрезвычайная, спору нет; все запреты побоку. Я только собрался было скомандовать по магосвязи Согарру, когда его голос послышался в меня в ухе:

  - Десяток, разворот! Снимай 'серых' с Ррисы и на вертикаль!

  Шахматистам, играющим 'блиц', хорошо знакомо это состояние: когда просчитывать - верный способ проиграть по времени, и остается лишь полагаться на интуитивное понимание позиции. Я знал, что ребята должны справиться с десятком 'серых', если будут беречь крылья. Но 'серый капитан' объявил шах.

  Еще примерно пятнадцать вражеских истребителей вылетели наперерез. Слишком большая группа получилась: не пропустят к цели. Я мгновенно оглянулся. Не зря мои ребята тренировались: на моих глазах не менее трех изломанных серых тел полетели вниз под ударами острых когтей... ну же, Рриса, давай вверх!

  Какое там! Тяжелое тело, кувыркаясь, пошло неуправляемым образом вниз. Впрочем, кто-то из моих (кажется, Фаррир) успел подхватить раненую дракону телемагией и рвануть на вертикаль, сжигая ресурсы напропалую.

  Считать, сколько 'ястребов' ушло в погоню за первым десятком, было полной дуростью. Я заложил почти что боевой разворот, только на девяносто земных градусов, и потащил клыкастую ораву за собой в северном направлении. И только после этого можно было позволить себе покоситься на мои десятки. Так... второй и третий трудолюбиво тянут на хвосте своих преследователей, не особо разгоняясь. Молодцы, это как раз соответствует плану. Первый десяток... за ним тоже пяток тварей. Но моим-то бездумно расходовать энергию нельзя: Рриса не пришла в себя или... еще что похуже. Ох, надеюсь, им хватит энергии дотянуть до наших. Хотя бы до левого берега Воларры.

  Прорыв невозможен. Как раз эта ситуация предусматривалась. Теперь надлежит описывать громадный круг вокруг укрытия 'капитана'. До него пара миль. Серая сволочь ничем себя не проявляла. Выдохся? Это странно.

  Я позволил себе очень короткий взгляд на восток. На отдаленном холме стояла группка магов. И еще один сидел в кресле. Черты лица разглядеть было невозможно, но, без сомнения, то был Великий Ас-Лок. Примем во внимание.

  Что мы имеем вокруг себя? Все мои уже далеко, их преследователей можно списать. Теперь ускорение! Энергия уходила потоком. Но 'серые' отставали, а это мне и было нужно. И курс на знакомый каменный выступ.

  'Серое копье'! Но это не от 'капитана', а из другого места. Маг постарался, это ясно. В самый последний момент я вильнул в сторону, как в слаломе. Враг промахнулся; дистанция была невелика, но мой маневр могли предвидеть лишь те, кто видел последнюю олимпиаду.

  Вот оно, укрытие. А теперь резко замедлиться... еще... зависнуть. До дырки в камне тридцать метров. У меня две секунды, не больше. Нет, меньше! Еще два 'ястреба' взвились вверх. Все ясно, у противника прибавилось энергии за счет жизненной силы Ррисы. Но контратака опоздала: первый камень ушел в гранит. При удачном попадании - эквивалент десяти килограммам тротила.

  Взрыв оказался глуше, чем я предполагал. Округлость камня вздыбилась острым углом. Крупные обломки разлетелись куда медленнее, чем ожидалось. Проскользнула мысль, что, наверное, все же часть энергии телепортации пропала втуне. Второй камень был нацелен чуть в сторону. Вот на этот раз шандарахнуло крепко. Взрывная волна поддала, как тяжелым мешком, и чуть было не сбила.

  Уже идя свечкой вверх и набирая скорость, я оглянулся. Верьте мне, это было самое прекрасное зрелище на свете!

  Что может быть приятнее для взора летчика за штурвалом бомбардировщика, чем эскадрилья вражеских истребителей, которая вместо того, чтобы сесть на хвост, пылает в воздухе и неудержимо теряет высоту? Разумеется, только неискушенный зритель (если таковой здесь был) мог бы подумать, что 'серые ястребы' загорелись. На самом деле они на лету рассыпались в прах, языки которого и вправду можно было принять за пламя. А это означало, что главная серая мерзость тоже уничтожена. Осталось лишь дать условные щелчки, означавшие успех операции. И тянуть до своих - именно тянуть, потому что энергии оставалось в обрез. Тот огромный полукруг, что я описал без использования крыльев, обошелся недешево.

* * *

  

   (над левым берегом Воларры)

  

  Приняв командование десятком, Согарр совершенно не волновался. Eму было некогда это делать. Исполняющий обязанности десятника в бешеном темпе прикидывал варианты действий. Первое и самое очевидное: дотащить Ррису до целителей. Она была жива, но лететь не могла; на лету выяснить причины этого невозможно, приземляться ради диагноза - глупость первостатейная. Дотянуть до целителей... сколько же на это надо воинов? Согарр попытался просчитать, понял, что до приземления расчет закончить не успеет, попробовал примерную оценку и сделал вывод, что четверо, сменяясь, долетят до пещеры целителей с таким грузом.

  Между тем все драконы десятка заметили, что мелкие точки, преследовавшие второй и третий десятки, вдруг растаяли. Радостные улыбки: десятью врагами меньше. Через пару минут Фиорра подала знак: еще пятеро долой. Теперь осталось лишь надеяться, что и командиру посопутствует удача.

  Комбинацию щелчков, означавшую 'Цель поражена', также услышал и понял весь первый десяток, а Согарр тут же выразительными жестами приказал четверым нести Ррису к пещере целителей, а сам с остатком десятка взял курс на доклад к начальству.

  В штабе присутствовал как сотник, так и полутысячник. Доклад принял Рруг.

  - В ходе разведки боем силами трех десятков атакован укрепленный пункт с 'серым капитаном', уничтожено пятнадцать 'серых ястребов', также получен сигнал, что десятник Стурр атаковал и уничтожил 'серого капитана'. Наши потери: тяжело ранена воин Рриса, силами четырех воинов отнесена к целителям. Докладывал исполняющий обязанности помощника десятника Согарр.

  Сотник выглядел полностью бесстрастным. Но ожидаемый вопрос прозвучал:

  - Где сейчас ваш командир?

  - Нам было приказано лететь как можно скорее к штабу и доложить результаты разведки боем. Я видел, что десятник был атакован группой 'серых ястребов', он их увел в сторону, развернулся, атаковал убежище 'капитана', после чего 'ястребы' исчезли. Дальнейших сведений о десятнике не имею.

  Начальство обменялось взглядами. Полутысячник вызвал порученца и приказал готовиться к атаке позиций магов всеми наличными силами драконов.

  

  

* * *

  На подлете я увидел в воздухе всю авиадивизию драконов - точнее, то, что от нее осталось, поскольку вернувшиеся три десятка в бой бросать было совершенно невозможно, да и бесполезно. Меня приняли за разведчика, а ведущий качнул крыльями в знак привета.

  Холм с пещерами уже был ясно виден, когда стало столь же ясно: до жилой пещеры я дотяну, а вот облететь холм и добраться до штабной пещеры - задача сомнительная. Именно поэтому пришлось направиться ко входу в родную (уже) пещеру.

  Посадка прошла в стиле, за который наставник Леррот влепил бы 'неприемлемо' - и поделом. Из пещеры выскочили наши, но лишь пятеро.

  - Согарра ко мне!!

  Уже позже подчиненные рассказали, что этот рык настолько не походил на командный, что за меня испугались.

  Отдать Суирре должное, она не растерялась и четко отдала рапорт:

  - Согарр доложил сотнику, сейчас он у целителей. Там же Фаррир, Харрф, Рройта и Гирра.

  - Состояние Ррисы?

  - Я летела не рядом. Мне показалось, что задеты оба глаза, еще рана на шее, длинная рана на хвосте, крылья... кажется, целы. Еще задняя лапа изранена. Вроде бы большая кровопотеря.

  До целителей я бы не долетел, да и не будет толку от моего присутствия, в таком-то состоянии.

  - Всем отдыхать.

  С этими словами я двинулся к своей подстилке походкой, которую со стороны вполне можно было посчитать твердой. Но только со стороны.

  Сон, понятное дело, в голову не шел. Вместо него там крутился анализ.

  У меня первая потеря. Еще не факт, что Рриса выживет, а помочь ей в течение ближайших часов двенадцати ничем не могу. И виноват только я: ведь мог же предвидеть, что она сдуру дернется помогать-спасать. И мог отдать специальный строгий приказ на этот счет. Мог - но не предвидел и не отдал.

  И тактические приемы вражеского мага мог предугадать. Но не утрудился.

  Дальше пошел просчет вариантов: что можно было сделать лучше. Ну в точности шахматист, вдрызг продувший партию и после этого пытающийся ее разобрать с целью найти спасительные ходы. От перебора выигрышных вариантов настроение ни капельки не улучшилось, очень уж их оказалось много. Но тут меня отвлек визг Фиорры в частотах, близких к ультразвуку:

  - Летят обратно! Победа!

  Пока я выбирался из пещеры, холм преобразился. Все повылезли на воздух. Возвращаюееся драконье войско было хорошо различимо на фоне вечернего неба. Отдельные группки уже затянули песни - каждая на свой мотив - и под эти песни уже пошли танцы. Некоторые отплясывали в воздухе.

  Я поискал глазами моих. Те еще не восстановились и потому вытворяли нечто танцевальное на земле. Все? Нет, Фаррир отсутствует. И, кажется, догадываюсь, где он. Туда-то мне и надо. Но только пешком.

  Вот госпитальная пещера. Собственно, там лишь двое пациентов и один из врачебного персонала: весьма молодой целитель (может быть, на пару лет меня старше), красивого золотистого цвета. Гребень держит очень самоуверенно.

  Рриса не шевельнулась на подстилке. Сидевший рядом Фаррир повернул голову. Жест моего гребня дал понять, что подойду позже. В тот момент очень важно было расспросить целителя. Тот сделал мне знак, приглашающий отойти в сторону.

  - Я хотел бы знать, мудрый...

  - Сиррон. Вы родственник раненой?

  - Нет, я ее командир.

  - В таком случае вам не о чем беспокоиться, она уже не попадет в ваш десяток.

  От такого захода даже усталость начала проходить. Но для полноценного приступа бешенства сил не было.

   - Мудрый Сиррон, вы превратно меня поняли. У меня нет планов немедленно ставить пациентку Ррису в линию. Однако она может быть полезна на другой должности. А для этого я обязан знать ее шансы на восстановление.

  Мудрый и золотистый презрительно усмехнулся.

  - Вот как? - крошечная пауза. - Ладно, она все равно не слышит. Итак: есть некоторая вероятность, что раненая выживет, поскольку при всей многочисленности ранений они не безусловно смертельные. Левый глаз потерян. Правый, возможно, восстановится, но за это не ручаюсь. Надеюсь, вам понятно, что я думаю о способности к полетам? Далее: левая задняя лапа... ну, то, что она осталась без трех пальцев - это не самое худшее, но также повреждены сухожилия голеностопного сустава. Посему о длительной ходьбе ей надлежит забыть. Две глубоких раны на горле, но крупные кровеносные сосуды целы. Тем не менее, кровопотеря большая, и есть риск осложнений. Половины чешуи нет. И по мелочи: губы рассечены; на обоих крыльях кости и связки целы, но имеются множественные разрывы перепонок. Вот они точно зарастут - со временем, конечно. Да, еще ограниченная способность к движениям хвоста, и голову поворачивать будет трудно недели две, самое меньшее.

  Представленная картина не внушала благостные мысли, что, впрочем, относилось и к целителю. Но мелькнувшая идея заставила проявить максимальную если не вежливость, то корректность:

  - Благодарю за сведения, мудрый Сиррон.

  От целителя последовало холодное:

  - Вы не дослушали, десятник. Сейчас она в полусне и вряд ли способна на разговор. Я ей дал... ну, вам это неинтересно. Успокаивает боль, хотя замутняет сознание. Вкратце: если раненая проживет еще два дня, то останется жива.

  - Как долго она должна оставаться здесь?

  Ответ прозвучал с абсолютно медицинскими, насквозь знакомыми интонациями:

  - Перенести в родную пещеру ее можно хоть сейчас...

  Ну да, щадящую транспортировку драконы в состоянии обеспечить.

  - ...лекарствами и материалом мы снабдить можем. Но вы не целитель, десятник, и не сможете толково ими распорядиться. А уж если нагноение обнаружится, так и вообще... правда, в этом случае у нее так и так шансов почти не будет.

  - Еще раз благодарствуйте. Я также хотел бы поговорить, но не с ней, а с ним.

  - С этим молодым... драконом? Не возражаю.

  Прозвучало как 'молодым идиотом'.

  Я подошел к подстилке. Она была сделана из сфагнума. Хорошо придумано, спору нет. Но то, что лежало на ней, никоим образом не заслуживало эпитета 'хорошо'.

  Даже с учетом пластырей Рриса выглядела просто ужасно. Голова целиком оказалась укутанной в нечто растительное, явно приклеенное к коже. Запах стоял аптечный и препротивный.

  Фаррир выглядел немногим лучше, хотя не получил и царапины. И хуже всего было выражение глаз.

  - Фаррир, когда ты в последний раз ел?

  Человек вполне мог бы ответить 'не помню', так то человек...

  - Вчера вечером.

  - Тогда вот мой приказ. На пару часов тебя подменят, а пока будешь свободен - подкрепись. Силы тебе понадобятся. Далее: при ухудшении ее состояния немедленно известить меня.

  Молчание.

  - Воин Фаррир, вам приказ ясен?

  Устав - огромная сила.

  - Так точно!

  Пришлось собрать все силы, чтобы добиться нужной интонации в голосе:

  - Еще не вечер!

  Кажется, апатия бедняги затрещала. Во всяком случае, глаза теперь смотрели иначе.

  Из юдоли скорби я вернулся к остальным. Меня встретила пылающая энтузиазмом Фиорра:

  - Командир, тут вино дают!

  - По скольку на хвост?

  А ведь неизвестно, как выпивка действует на драконов. Даже на людей - и то по-разному. Пришлось оглядеться со вниманием. С виду все слегка косые. Но так, чтобы в доску - никого. Уже хорошо.

  Несмотря на общую эйфорию, меня засыпали вопросами насчет Ррисы. Я ответил, как мог, а Хьярра тут же вызвалась подменить товарища. Разумеется, не было причин противоречить.

  Умная Суирра осторожно спросила:

  - Ну, потом ты нам расскажешь, как там оно произошло?

  Ответ был максимально честным:

  - Разбор полетов будет обязательно. Но только в нем должна участвовать Рриса, а она... сами знаете.

  Вдруг послышалось удивленное:

  - Командир, а ведь тебе тоже прилетело.

  Сюрприз!

  - Что прилетело?

  Глорр говорил совершенно уверенно:

  - 'Серая стрела', вот что. Слетело полтора десятка чешуек. Вот тут, над задней левой.

  - Клянусь гребнем Черного: ничего не заметил.

  Это было правдой. Выходит, вражеский маг оказался не столь уж истощен. А я проявил беспечность. Но разбор прегрешений отложим.

  - Так где там вино?

  Подчиненные притащили мне мою миску. Драконье обоняние слабее человеческого, но даже мне показалось, что напиток довольно крепкий: примерно градусов пятнадцать. Однако выпивка не помогла присоединиться к празднику жизни.

  Я брел по дороге к своей пещере. Усталость навалилась с новой силой. План действий уже сложился, но именно сейчас ничего сделать было нельзя. И настроение вернулось на позицию под горизонтом. Может быть, алкоголь подействовал: лапы подкашивались.

  Рядом со мной вдруг оказались Глорр с Гиррой. Идти сразу стало легче.

  - Ребята, я спать...

  - И мы с тобой...

  - ...до пещеры.

  Помню, что уже в лежачем положении я вяло удивился слабости драконьей памяти: так и не удалось вспомнить, как оказался на подстилке. А потом критическое мышление отключилось напрочь. Глорр сказал голосом Гирры: 'Проваливай, дальше я сама', и подумалось, что ему незачем коверкать собственный голос: ведь и так ясно, что это он, а не она. Смутно доносились выкрики из песен.

  Организм приказал: 'Спать!', а приказы подлежат исполнению, а не обсуждению.

  Глава 12. Как не разбирать полеты

* * *

  

   (в личных покоях Ас-Лока)

  

  Тон голоса Великого был столь же вежлив, сколь и холоден.

  - Вы можете не утруждать себя пересказом событий. Я прекрасно видел, КАК все происходило. Гораздо больше меня интересует, ПОЧЕМУ так все пошло. Точнее, мне хотелось бы знать именно вашу трактовку происшедшего, а равно перечень мер для предотвращения подобных вариантов.

  - Возможно, Великий, удастся сэкономить ваше время, если будет разрешено доложить доктору Менгелю, который значительно лучше меня разбирается в магии смерти и уже имеет некий план.

  Ас-Лок бесстрастно выслушал доклад, в котором причиной всех несчастий выставлялся вражеский десяток драконов особого назначения.

  - ...таким образом, следует признать, что указанные драконы нашли средство противодействия 'серому капитану'. Это еще полбеды, но налицо угроза распространение изобретенной тактики среди других драконов. Из этого положения я вижу два выхода...

  На лице у Великого обозначилось некое подобие интереса.

  - ...первый из которых заключается в уничтожении этого десятка и в первую очередь, конечно, десятника. Он, на мой взгляд, является ключевым элементом в изменениях, которые мы наблюдали. С вашего позволения, Великий, этот пятнистый дракон самый опасный хотя бы уж потому, что именно он их источник. Второй же вариант состоит в разработке и применении новых заклинаний магии смерти, а равно иных. Между прочим, как раз в части магии смерти у меня есть кое-какие наработки...

  По правде говоря, выражение было несколько преувеличенным. Идеи были, но до практического внедрения дело дошло бы не завтра.

  - ...предназначенные как раз для борьбы с этими слишком умными драконами. Однако должен заметить, что упомянутый десяток постоянно находит нестандартные ходы, эффективно противодействующие моим замыслам. Тем больше причин для устранения подобного препятствия.

  Великий чуть поднял бровь.

  - Я вижу, вы постоянно совершаете одну и ту же ошибку, Менгель. Я не ставлю вам ее в вину, однако желаю, чтобы впредь это не повторялось.

  Фраза не была выговором, но до него оставалось мизерное расстояние. В голосе Великого отчетливо послышались ноты превосходства.

  - Вы все время очеловечиваете драконов. Приписываете им ум. Изобретательность. Способность к нестандартным решениям. Между тем драконы совершенно не умны. Точнее, они гораздо менее разумны, чем люди. Учиться способны, это да. Но при этом усваивают и в конечном счете используют лишь то, чему их учили, не добавляя в сумму знаний что-то свое. Уверяю вас, драконов создали не для того, чтобы они творили. Целью было получение боевой силы и только. Если этот ваш пестрый десятник обучает своих подчиненных чему-то совершенно новому, то отсюда следует: он сам это новое от кого-то усвоил. Другие драконы ничего такого не предлагают? Вывод: у десятника есть наставник или, скажем, советник. Вот от кого я бы хотел избавиться, ибо тем самым устраняется самая суть проблемы. Впрочем, это уже не ваш уровень... Полагаю, какие-то наработки в магии смерти у вас уже есть. В чем их суть?

  Маг смерти не очень-то хотел делиться знаниями, но пришлось. Рассказ занял не более десяти минут.

  - Да, заклинание новое, признаю. Сколько потребуется времени на его отработку?

  - Я бы не хотел давать чрезмерно оптимистические обещания, Великий. Скажу так: месяц.

  - Несмотря на все ошибки, ваш подход явно представляет интерес. Советую доложить его на ближайшем совете докторов.

  Это было огромным шагом в сторону докторской диссертации. Менгель помнил, что в магии смерти он числится магистром. Он понимал также, что новое заклинание - отличная ступенька в повышении ранга. Рассыпавшись в благодарностях, низший маг удалился.

  Уже на воздухе промелькнула тревожная мысль. Драконов создал не Ас-Лок: тут приложил знания другой Великий. Что, если разум этих ящеров все же недооценен?

  

  

* * *

  Мое утро было почти превосходным. Полное восстановление. Прекрасное самочувствие. Никакой потребности в опохмелке. Нормальный завтрак. Если бы еще дел никаких не выявились - большего и желать нельзя. Но таковые очень скоро нарисовались.

  Первым влез Согарр как верный зам. У него были мысли.

  - Командир, я сам слышал твой приказ Ррисе. Она ведь его нарушила. Надо бы...

  - Для разбора полетов нужны те, кто летали. Это минимальное требование. Поэтому организуй кого-нибудь, чтоб смотался в пещеру целителей и обратно для выяснения ситуации.

  Про себя подумалось, что хотя бы в педагогических целях нарушительница приказа должна выжить. Нет, не так: мы должны сделать все, чтобы она выжила.

  Доклад последовал всего через четверть часа. Рройта выглядела откровенно напуганной:

  - Она очень плоха, Стурр. Целитель сказал, нагноение.

  - Сейчас же лечу к ней. Со мной ты, Хьярра и Согарр. У целителей молчать, слушать, не встревать!

  Фаррир сидел у подстилки и выглядел скверно. Это ожидалось. К моему удивлению, в пещере оказалось аж двое из врачебного персонала. С золотистым я уже был знаком. Вторым был немолодой дракон скромной коричневой расцветки. По всем правилам, мне надлежало поздороваться первым:

  - Доброго вам утра, мудрый Сиррон, также вам, мудрый...

  - ...Триарр. И вам.

  Все друг друга приветствовали. Приличия соблюдены, настало время для дела.

  - Как я понимаю, десятник, это ваша подчиненная...

  Меня не особо удивила мягкая вежливость старшего целителя. Истинная мудрость не требует выпендрежа.

  - ...так что для обсуждения предлагаю выйти.

  Мои мрачно переглянулись. Им хватило ума догадаться: благоприятный прогноз можно обсудить в присутствии пациента.

  - Я вас внимательно слушаю.

  - Как, в общем, и предполагалось, раны начали гноиться. И причиной тому я вижу не их тяжесть, а общее состояние раненой; не в последнюю очередь - угнетенный дух. Если ее оставить здесь, то могу, к сожалению, дать лишь печальный прогноз. Правда, вижу одну малую возможность...

  Нам не нужно было изображать внимание. Оно и так было прописано на всех мордах шрифтом сорок восьмого кегля.

  - ...вы ведь ее хорошо знаете?

  - Мы учились в одной школе.

  - Я так и подумал. Так вот: именно вы... имею в виду ваш десяток... можете как-то вызвать интерес к жизни... понимаете? Лекарства, пластырь, повязки - все это вам дадут, но нужно еще кое-что сверх того. Шанс очень мал, но он есть.

  При этих словах Фаррир как-то странно шевельнул гребнем. Смысл этого жеста остался темным.

  Старший целитель продолжил:

  - Я бы даже порекомендовал коричневый хлеб. Видите ли, ей терять нечего. Но не более одного вот такого ломтика...

  Последовал жест когтями.

  - ...два раза в день.

  Тут я подумал, что неплохо бы облегчить себе работу.

  - Мудрый Триарр, мудрый Сиррон, интерес к жизни может появиться, если только раненая будет в сознании...

  - Совершенно верно, десятник. Со вчерашнего вечера мы не даем ей микстуру Маррифа.

  - В таком случае не будем терять время. Приятных полетов, мудрые. Вы позволите?

  Оба целителя утвердительно двинули гребнями. Мне осталось лишь распорядиться:

  - Фаррир, на тебе донести Ррису до нашей пещеры. Рройта, ты вслед с подстилкой. Хьярра, Согарр: берете все лекарства и прочее, что дадут. Я лечу вперед и предупрежу народ. Еще не вечер! Работаем!

  Рывок на взлет, не дожидаясь реакции подчиненных. И все же услышалось за спиной:

  - Тебе везет, Рриса. Слышала, что он сказал? Ручаюсь: у командира под чешуйкой спрятан выигрышный вариант...

  Но в нашей пещере вместо моего сценария пошла отсебятина. Правда, место для лишней подстилки нашлось почти мгновенно, через пару минут Рройта прилетела с подстилкой, а Фаррир принес раненую подругу. Но вот дальше...

  - Так: Рройта, подстилку вон туда. Фаррир, ты уже поместил Ррису; можешь остаться. Все остальные - вон из пещеры. Впрочем, нет; Согарр, еще одно дело для тебя. Если вдруг придут вызывать меня к начальству, скажи, что буду через, скажем, пару часов. Сотнику расскажешь вот что...

  Ребята уже двинулись на выход, когда по моему плану был нанесен сокрушающий удар. Это сделал подчеркнуто бесстрастный голос Фаррира:

  - Одну минуту, командир. Мне нужны все вы здесь. Ненадолго, я потрачу лишь одну минуту.

  Я не догадался, что задумал наш силач. А Гирра ухватила его мысль, судя по явному замешательству на грани паники. В любом случае мне надо было сберечь авторитет.

  - Разрешаю, но быстро. Десяток, сюда.

  В тоне заявления Фаррира звучала все та же безэмоциональность, полностью перпендикулярная смыслу:

  - Будьте все свидетелями. Я прошу Ррису выйти за меня замуж.

  Фиорра тихонько ойкнула. Харрф испустил нерешительное 'Ну...', не дав себе труда раскрыть этот тезис. Согарр и Глорр переглянулись, после чего дружно сделали вид, что они этого не делали. У Рройты случился не свойственный драконам провал в памяти: она раскрыла пасть и забыла ее закрыть. А вот Суирра подарила мне многозначительный взгляд. Кажется, она посчитала, что вся сцена задумана мною заранее. Конечно, это было не так. Но ситуация включала в себя шанс, и не использовать его - позорно.

  Я сам почти не глядел на товарищей. Для меня куда важнее была реакция потенциальной невесты.

  Говорить Ррисе было трудно по причине рассеченных губ. Кивок или отрицательное движение головой были почти невозможны из-за ранений на шее. То же относилось к хвосту. Но гребень сделал утвердительный жест.

  Драконья память, что ни говори, сильна. Все присутствующие одновременно вспомнили, что вообще-то дышать необходимо - и принялись это делать.

  Вот она, возможность. Мне лишь надобно опередить реакцию десятка:

  - У людей есть обычай. Они дарят молодоженам подарки.

  Пауза. По всему видать, Суирра еще более уверилась, что все идет в полном соответствии с моим сценарием.

  - Полагаю, что это хороший обычай. И сам сделаю вам, Рриса и Фаррир, подарок.

  Стоп-кадр. Невесте надо не только услышать, но и осознать.

  - Какой?

  Женское любопытство - страшная сила. Его тротиловый эквивалент не поддается даже приблизительной оценке. Все видели, что Ррисе мучительно трудно говорить - и все же она спросила.

  Ответ был достоин включения в садистские анекдоты:

  - А вот поправляйся - и узнаешь.

  Всё, заканчиваем шутки. Толчок к выздоровлению дан, причем сильнейший. Пора продолжать.

  - Ребята, лишних прошу по-хорошему покинуть пещеру.

  Стоит лишь вспомнить об уровне материальной культуры драконов, как станет понятно: угадать вид подарка можно, но... почти невозможно. И все же десяток именно этим сейчас и займется. В этом я был полностью уверен.

  Команда вышла.

  - Фаррир, стань вот здесь. Рриса, закрой глаз. Сейчас боль уменьшится. Итак...

  В сущности, задача была не из самых трудных. Первым делом блокировать болевой синдром, потом простенькие конструкты на те места, где пошло нагноение. Перепонки точно подождут. Даже такой вариант возможен: их вообще не трогать в расчете на самозаживление. Теперь задняя левая... восстановление пальцев тоже задачка на дальнюю перспективу... а вот со связками придется побороться прямо сейчас... левый глаз восстановить можно, но уйдет весь запас энергии, так что эта стадия тоже не первая... а правый очень даже нетрудно слегка подлечить, там всего-то глубокая царапина на роговице... да, еще губы...

  Находясь в пещере, трудно поглядывать на солнце. Я не мог определить, сколько времени прошло, но точно знал, что кристалл пуст на три четверти. Хватит на сегодня.

  - Ну вот, ребята. Указания тебе, Рриса: говорить разрешаю только 'Да' и 'Нет' и то с помощью гребня. Через два дня будет можно поболтать, но тихо и недолго. Нагноение я снял. Правый глаз будет здоров через ту же пару дней. Вот связки задней правой - другое дело; пять дней, не меньше. Раньше этого срока ходить запрещаю. С хвостом - тут не скажу определенно, но за четыре-пять дней придет в норму, если его не беспокоить. Рано утром... нет, сегодня вечером еще раз посмотрю, что можно сделать...

  Я рассчитывал, что конструкты за короткое время не распадутся полностью, и подновить их удастся без особых затрат.

  - ...а тебе Фаррир, предстоит вот что. Ты видел, какие средства целители пользовали?

  Утвердительный жест.

  - Запомнил, как именно?

  В другой ситуации сомнение в драконьей памяти было эквивалентом оскорблению, но не сейчас.

  - Ну так вот, это и будешь делать. Помощью обеспечу. Тебе тоже нужно отдыхать и всякое такое. Еду на вас двоих ребята притащат. Но есть задача потруднее.

  Если оскаленные клыки означают улыбку - выходит, я улыбнулся.

  - О том, что сейчас видел, тебе предстоит молчать до тех пор, пока я сам не разрешу говорить. Надеюсь, понятны причины?

  Тугодумом Фаррир, возможно, был. Дураком - никогда.

  - Все понятно.

  - Мне к сотнику лететь.

  Я вышел из пещеры, раздал указания и направился к начальству.

* * *

  

   (у входа в жилую пещеру)

  

  Согарр был хорошим заместителем. Именно поэтому он сразу же нарезал задачи.

  - Глорр, тебе нести обед этим двоим. Я не знаю, сколько Рриса съест, но тащи на всякий случай полную порцию. Рройта и Фиорра: вам поглядеть на целительские процедуры, чтобы вы в дальнейшем смогли сделать их сами. Таррик, потом сменишь Фаррира часа на три. Ему надо отдохнуть, иначе завтра он и крыло не расправит.

  Вся компания дружно вошла в пещеру. Дамы тут же кинулись поздравлять. Но Рройта про себя отметила странное выражение морды Фиорры и ее перешептывание с другими дракони. Разъяснилось это быстро. Скромница задумала дерзость и осуществила ее:

  - Фаррир, а Стурр тебе сказал, что за подарок?

  Впервые за последние двое суток наш великан-дракон позволил себе чуть-чуть улыбнуться.

  - Не сказал. Но я, кажется, догадываюсь.

  Дракони немедленно выскочили из пещеры на предмет обсуждения информации. Обмен мнениям шел оживленно:

  - И это все?

  - Спрашивать бесполезно, точно могу сказать.

  - Выходит, мы ничего не знаем...

  - Ошибаетесь, дорогие подруги. Кое-что знаем.

  Это был голос Гирры. Весь десяток знал, что двуцветная дракона никогда не говорит просто так. Головы повернулись в ее сторону.

  - Мы знаем, что Фаррир о чем-то догадался. А это первый значимый факт. Второй: командир ему ничего не сказал. Вывод: наш толстяк...

  Это было не дразнилкой, а дружеской подначкой. Фаррир вовсе не был толстым - вот крупным его можно было назвать по справедливости.

  - ...что-то такое увидел. И сумел сделать выводы. Нетрудные выводы, потому что он в анализе не очень-то силен...

  - А, понимаю. Командир притащил в пещеру что-то такое, которое никто не увидел, а потом Фаррир это самое углядел. Оно-то и есть подарок.

  Гирра оставила без внимания этот пассаж простодушной Фиорры. Ее собственный вывод был иным и совершенно диким. Он даже не стоил обдумывания, но запомнить его следовало.

  

  

* * *

  Сотник был недостаточно весел для столь блистательной победы. Это понизило уровень моего оптимизма.

  - Без чинов, Стурр. Есть хорошая новость. Я тебя представил на повышение до полусотника. Еще не утверждено, правда, но уверен, что будет. Пять десятков пока не дадут, но три твои. Будешь их обучать.

  - А плохая состоит в том...

  - ...что наша победа не очень-то победа. Переговоры о перемирии идут необычно медленно. Точнее сказать, парламентеры от Ас-Лока их затягивают.

  - Сведения надежные?

  - Раньше мой источник выдавал лишь достоверную информацию.

  - Значит, они чего-то ждут.

  Не нужен глубокий ум, чтобы дополнить: ждут чего-то, что поможет справиться с препятствием в лице меня и моих подчиненных. Чего именно? Удачного покушения, например, или какой-то дополнительной силы. Чего долго думать: прилетит в голубом вертолете некий маг с кристаллом хотя бы в двадцать килограммов - вот она, сила.

  - Может быть. Пока не будет официального перемирия, никого по домам не отпустят, - при этих словах сотник досадливо дернул хвостом.

  Неопределенность: что может быть хуже? Вполне понимаю Рруга.

  Сотник разом сменил тему:

  - Как там Рриса?

  Уверен почему-то, что у начальства есть свои источники. Стало быть, выдаем только правду:

  - Мы ее перенесли в нашу пещеру. Вроде бы ей лучше. Целитель дал нам хороший совет.

  - Что же он посоветовал?

  Спрошено вроде как небрежно.

  - Пробудить интерес к жизни.

  - И только-то?

  - Не только. Еще дали много всяких повязок, пластырей, лекарств.

  - Чем же ее заинтересовали?

  - Один из моих предложил ей хвост и сердце. Она согласилась.

  Этой информации у Рруга не было. Он аж передернулся:

  - Готов допустить, что Рриса в здравом уме...

  Как раз на этот счет у меня имелись сомнения.

  - ...но уж он точно сбрендил.

  Говорить правду, правду и только правду!

  - Он в нее влюблен. И делает все, чтобы она поправилась.

  О том, что все влюбленные в той или иной степени тронуты умом, я промолчал.

  - Перспективы?

  В этом вопросе содержалась какая-то неправильность, но вдумываться некогда.

  - Не уверен, что она когда-нибудь сможет быть в линии...

  Здесь была полная уверенность, что сотник поймет верно. По всему видать, не светит эта будущность Ррисе, и на то имеются причины.

  - ...полеты - и те под вопросом. Надо ждать.

  - Понял. Но есть еще сведения, касающиеся тебя. В Главном штабе ходят разговоры о карьере тех, кто обеспечил такую победу.

  Взгляд Рруга был весьма красноречив. Я, в свою очередь, мысленно опрокинул на себя бак, содержавший одну тонну скромности.

  - Приму это во внимание. Но хотел бы командовать полусотней особого назначения.

  - И еще совет. Не летай низко над землей. Ко всем твоим тоже относится.

  Намек - прозрачней не бывает.

  - Мы будем осторожны.

  Я уже готовился к взлету, когда мысль все же прорвалась сквозь недомыслие. Сотник спросил о перспективах - но зачем? Если у него есть сведения от целителей, то и картина, обрисованная самыми черными красками, уже на руках. Мне-то золотистый воображала сказал недвусмысленно: летать не будет. Но Рруг на что-то рассчитывает. На что?

  Впрочем, моя паранойя вполне могла хватить через край. Да, Сиррон отверг самую мысль о полетах. Но ведь куда более опытный Триарр вообще ничего на сей счет не выдал.

  Ну-ка, с точки зрения тактики: целитель допускает, что зрение на правом глазу полностью восстановится. Что из этого следует? Летать будет можно... вообще. Будучи в линии, Рриса, пожалуй, сможет метать разные снаряды. А вообще-то одноглазая дракона будет ущербной на поле боя. Перестраиваться ей много трудней, уж это точно. Разведка? Вот это отпадает, для нее бинокулярное зрение желательно. Да что я говорю: обязательно. А еще вариант: штабная работа.

  Так что же запланировал хитрый сотник?

  Глава 13. Ни мира, ни войны, но армию не распускать

  Трус. Паникер. Перестраховщик.

  Именно этими словами я себя обозвал вечером, когда не решился приняться за восстановление левого глаза Ррисы. И дело было не в уровне работы (во всяком случае, она была сложнейшей для мага жизни моего класса). Более всего испугала мысль, что меня не хватит одновременно на восстановление высокого уровня и поддержание уже сделанных конструктов.

  Зато последнее получилось весьма легко, энергии с запасом хватило и на последующую подзарядку кристаллов.

* * *

  

   (в штабной пещере)

  

  Никого из посторонних не было, и потому полутысячник, как всегда, предложил сотнику быть 'без чинов'.

  - Вот зачем я тебя вызвал. Первое: перемирие еще не объявлено. Планируется диверсионная операция с их стороны - это тебе ясно? Их целью будет твой замечательный десяток. Надо бы принять меры.

  Рруг дернул хвостом. Ему было что сказать, но опытный офицер предпочел выслушать начальство до конца.

  - И второе: Стурр не получит повышения в звании. У меня достоверные сведения: штаб хочет заполучить его себе. Почти наверняка с понижением. Ну, а этот честолюбивый дракон не захочет снова становиться рядовым, верно?

  Вопрос был риторическим, и как раз поэтому ответ на него был необходим:

  - Неверно. Он откажется, даже если чин сохранят. Хочет работать с подчиненными, а не просто планировать операции.

  Полутысячник Тхорр небрежно взмахнул аквамариновой лапой.

  - Я так и подумал. И вот тебе мое решение: десятник Стурр получит в свое распоряжение три десятка. Но только для организации учебного процесса.

  - Кажется, я тебя понимаю. Хочешь потом эти десятки раскидать по сотням? Решение не из лучших. Думаю, что сотники не сумеют толково использовать...

  Тхорр слегка улыбнулся:

  - Плохо ты меня знаешь. Именно об этом решении я объявлю во всеуслышание. Но вот после обучения... по открывшимся обстоятельствам десятник Стурр примет постоянное командование этими тремя десятками. И никто их не отнимет.

  Рруг медленно наклонил голову. В пещере не было ни одного человека, но, окажись он там, то сразу бы подумал о подобии людей и драконов, сказавшемся в этом жесте.

  Полутысячник понимал толк в кадровых вопросах. У него были в запасе дополнительные аргументы:

  - Есть еще одно обстоятельство, которое ты не учел: возраст этого пятнистого шустрика. Ни тебе, ни мне не нужны реплики вроде: 'пригрел юного выскочку'. Все понял?

  Разумеется, сотник все понял. Его начальник был очень умным драконом и по этой причине дураков при себе не держал.

  

  

* * *

  Об итогах этого разговора сотник мне сообщил. Сам он при этом выглядел чуть смущенным, но решение полутысячника не показалось из ряда вон выходящим. Скорее оно выглядело логичным.

  Куда более тревожным ощущалось состояние 'ни мира, ни войны'. Именно это я и сказал Рругу, в ответ на что прозвучало:

  - Не все так плохо, как ты думаешь. Пока что наземные войска отведены на двадцать миль. Вот если они двинутся обратно, тогда... ты окажешься прав. Но на то есть разведка. Думаешь, ты один такой умный?

  - И в мыслях не было. Имею просьбу. Нельзя ли утвердить Согарра из моего десятка в качестве официального помощника? Он уже показал себя прекрасно. До уровня полноценного десятника ему осталось немного.

  После нескольких секунд раздумий сотник согласился. Но у меня была одна также боковая задумка.

  - Рруг, мне надо бы слетать домой и обратно. Обернусь за полдня.

  - По личным делам? - сощурился начальник.

  - Повидаться кое с кем.

  - Добро, но не задерживайся.

  С утра я еще разочек прошелся по конструктам на Ррисе (дело оказалось еще проще, чем вечером), поздравил Согарра со вступлением в более высокую должность, оставил ему ценные указания и улетел.

  Приврал я старшему офицеру. Сестру и брата вправду не худо бы повидать, но само дело было отнюдь не личным.

  В родительской пещере оказалась только одна дракона салатного цвета. Я ее узнал: Дирра, жена Саррода. Ее желто-зеленые глаза потрясенно заморгали:

  - Стурр?!

  - Ну да, я.

  Оказалось, что брат Саррод улетел добывать обед и ужин. Сестричка Ррума отсутствовала, поскольку общалась с поклонником. Ждать было совершенно некогда. Но невестка искренне радовалась моему визиту.

  Куча вопросов. Восторг от моего рассказа - впрочем, не особо длинного. Любование моей полоской. Восхищение должностью командира десятка особого назначения. Сожаление, что я так скоро улечу обратно. Короче, именно то, что ожидалось.

  На моей полочке все было точно так же, как и в день моего отлета на войну. Только что ценности малость запылились.

  Я выгреб оставшиеся кристаллы. На всякий случай прихватил пару золотых кругляшей, а также коробочку с иглами. Ради нее-то и состоялся этот полет домой.

* * *

  

   (в жилой пещере особого десятка)

  

  Неотложных дел у десятка не осталось. Все кристаллы были заряжены. Правда, новоиспеченный (официально!) помощник десятника продолжал обучение двух новых десятков тонкостям маневрирования. Но подчиненные из первого десятка были свободны, и они этим воспользовались. Особенно усердствовали дракони:

  - Рриса, ты только честно скажи: тебе и в самом деле лучше?

  - Правда-правда. Нигде не болит, только чешется. Командир сказал, что еще день - и часть повязок и пластырей можно снять.

  - А какой подарок, узнала?

  - Нет же, говорю. Стурр обещал, что узнаю, как поправлюсь.

  - Я тебе точно скажу: раз командир сказал, то сделает. Уж мы-то знаем.

  - Я хотела спросить об ином... Фаррир, друг, выйди-ка из пещеры. У нас тут будут свои разговоры между дракони.

  К удивлению присутствующих, жених не стал спорить, а послушно вылез из пещеры. Дамы это оценили:

  - Ну, он у тебя замечательный. И слова не сказал! Как это...

  - Подруги, вы не представляете, насколько замечательный. Он все предусматривает. Весь сплошная забота. Ну вот... как если бы я за ним уж двадцать лет была замужем. Как мои мама с папой.

  Сказано было неуклюже, но все поняли.

  Но когда Фиорра вдруг спросила о сирри, все кардинально изменилось. Раненая резко дернула гребнем, как от внезапной боли, и наглухо замолчала.

  Гирра первой проявила сообразительность:

  - Драконочки, мы ее утомили. А ну-ка, давайте все отсюда, и я тоже пойду. Пусть отдохнет.

  Суирра тоже догадалась о чем-то. Она так посмотрела на Хьярру, собравшуюся выразить свое мнение, что та со стуком захлопнула пасть. А потом розовая дракона перехватила управление у Гирры:

  - Уже идем. Фаррир, можешь заходить. Мне кажется, скоро надо будет давать лекарства. Таррик, через полчаса слетай за обедом на двоих. Харрф, а ты к целителям. Я точно знаю, что у них есть запасные подстилки. Ту пора менять.

  

  

* * *

  Я выставил всю команду из пещеры, оставив лишь Фаррира. Подновление имеющихся конструктов оказалось легким, что и предполагалось. Но сейчас меня ждала работа над левым глазом. Точнее, над пустой глазницей. Задача казалась выполнимой.

  Ну, начинаем. Сначала заклинание 'Наркоз'. Цель: не обезболивание, а обездвиживание. Теперь...

  Не прошло и пяти минут, как я обвинил самого себя в чрезмерном оптимизме. Еще через десять минут формулировка изменилась на 'грубую недооценку сложности задачи'. А еще через пятнадцать стал накатывать настоящий страх.

  Конечно, можно было составить лишь частичный конструкт, восстановиться за ночь, а утром добавить. Теория это позволяла. Но почему-то Моана, мой верховный авторитет в магии жизни, в особо сложных случаях так не делала. Причина?

  Через пару минут беглого анализа стало ясно: составной по времени конструкт съест куда большее количество энергии. И если полное восстановление идет на пределе, то... дальше понятно.

  Надо пускать в ход иглы. С ними можно получить изрядную экономию в энергии. Они, правда, сами по себе берут энергию от пациента, но дают в конечном счете выигрыш за счет перераспределения потоков.

  Помогла чисто шахматная дисциплина ума. Когда-то я сам себя приучил ни в коем случае не рассматривать уже просчитанный вариант повторно. И сейчас это спасло ситуацию.

  Счет времени потерялся. Энергия во всех наличных кристаллах ушла полностью; я опустошил даже кварцы. Но конструкт был завершен.

  Осталось последнее: аккуратно вынуть все иглы, что еще были воткнуты в тело. Положить в коробочку. Вот теперь можно отдохнуть... И я улегся прямо на каменный пол, потому что дойти до своей подстилки не смог бы.

  Конечно же, зрение у меня сохранилось. Просто глаза не хотели открываться. Слух тоже работал не на все сто процентов.

* * *

  

   (внутри и снаружи жилой пещеры)

  

  - Что с тобой? Ребята, выручайте!

  Топот.

  - Рриса?

  - Нет, командир. Упал и лежит!

  - Может быть, истощение?

  Даже затуманенное сознание не сравнило бы этот голос с драконьим. Гирра зарычала, как взбешенный тираннозавр:

  - Все в сторону!!!

  И уже на пониженных тонах:

  - Все ясно. Видела я такое однажды. Ну-ка... до чего ж холодный. Рройта, тащи его на подстилку. Добро, а теперь дай самую малость подогрева... совсем немного... хорош. Вина бы ему, да, наверное, все выпили.

  Согарр вмешался: как-никак, заместитель десятника.

  - Фаррир, что здесь произошло?

  - Стурр какую-то магию задействовал, только я не понял, какую именно. Он брал шипы и втыкал в Ррису...

  - Какие там шипы? Что ты мелешь?

  - Чистая правда. Вот они.

  Лапа Фаррира указала на лежавшую на полу пещеры коробочку. Весь десяток собрался вокруг.

  - Сделано из дерева, точно могу сказать.

  - Ну да, и она, кажется, пустая внутри...

  - А вот это у нее крышка.

  - Понимаю...

  Коготь Гирры ловко открыл коробочку.

  - И вправду шипы... длинные...

  - Куда же он втыкал?

  - Сюда, сюда, еще вот в эти места. Довольно глубоко, вот досюда. И что-то бормотал при этом. А потом вынул эти и снова воткнул, но уже в другое место...

  - Никогда не слышала о такой магии.

  - Я тоже. Если это вообще магия.

  - А потом повынимал все шипы, спрятал в коробочку и свалился прямо рядом.

  - Свалился, говоришь? - я только по звуку догадался, что Гирра расстегнула браслет на моей лапе. - Ага... так и есть. Эти три кристалла вычерпаны до последнего. Эти два тоже... Вот что, ребята, такие ситуации я встречала поболее вашего. Мы с Фарриром останемся, будем дежурить. Остальные на часок удалитесь, потом можете вернуться и лечь спать. Но только тихо! Этим двоим сон - первейшее целительское средство, раз вина нет.

  Уже выйдя, Фиорра не утерпела и спросила что-то очень тихим шепотом. Смысла я не разобрал.

  Гирра явно не была расположена к длинным ответам:

  - Был у меня опыт по этой части. Брат дурака свалял...

  

  

* * *

  Луч солнца пробрался внутрь пещеры и попытался меня разбудить. Ничего у него не вышло: нельзя разбудить дракона (и человека тоже), который уже проснулся.

  Глаза открылись без усилий. А где же все?

  Вопрос был не очень-то корректным. В пещере находилась Рриса, явно готовая проснуться. Фаррир почивал на своей подстилке: это тоже понятно. Непонятным было другое явление.

  Рядом со мной уютно устроилась Гирра в весьма... кхм... вольной позе. Она-то как раз не спала и дала об этом знать совершенно недвусмысленно:

  - Ну, как ты себя чувствуешь? Хорошо? Я так и думала. Вчера ты был истощен, как последний дурень и неумеха. Хоть это помнишь?

  - Э-э-э...

  - А сегодня ты на мне женишься. Ну да, чего так глядишь? Весь десяток видел, что я провела ночь на твоей подстилке. И теперь как честный дракон ты обязан...

  Спасла меня Рриса. Она стала так хохотать, что я всерьез испугался за мои конструкты. Правда, ее интонации были совершенно здоровые. Судя по тому, как быстро к веселью присоединился Фаррир, он, скотина этакая, тоже не спал. Под конец ржали уже все.

  Но эта шуточка оставила у меня в душе некоторую злобность, которую я не замедлил проявить:

  - Значит так, драконы и дракони. Излагаю план действий: я сей момент совершу утренние процедуры, а потом будет интересное дельце... ну, сами увидите.

  В отхожее место, признаться, очень хотелось. Отсюда и пошли приоритеты.

  Пока соратники удивлялись, я наскоро посетил все нужные места.

  Замысел удался: любопытство было разожжено и горело ярко. Даже Гирра унизилась до просительно-вопросительного взгляда.

  - Ну, начинаем...

  Правый глаз был в полном порядке - имею в виду, его потоки выглядели должным образом. Было страшно, но я единым движением когтя снял пластырь. Реакция была столь же предсказуемой, сколь и приятной для меня:

  - Ой... я вижу... вас всех... нет, я вижу ВСЁ...

  Фиолетовый цвет радужки сохранился. В этом не было сомнений, поскольку в этот глаз заглянули все драконы, бывшие в пещере. Я отметил про себя, что рассеченные губы тоже заросли, даже шрама не осталось.

  - Пользоваться левой задней пока нельзя. А я полетел на завтрак.

  После завтрака предстояла тяжелая работа по поддержанию сложного конструкта.

* * *

  

   (в рабочем кабинете и в приемной Ас-Лока)

  

  Хозяин кабинета всегда придерживался делового тона на заседаниях.

  - Доброго вам дня, господа. Довожу до вашего сведения: тянуть дальше с перемирием невозможно. Поэтому вы, Судоп, получаете задание: попробовать справиться с надоедающим всем нам десятком... известными методами. Далее вопрос к вам, Менгель. Как насчет того самого заклинания?

  Врать Великому в глаза осмеливались только безнадежные дураки. Особо почтенный не относился к таковым.

  - Само по себе заклинание практически готово. Не хватает лишь надлежащих кристаллов.

  На лице у Ас-Лока появилась брезгливая гримаса:

  - Кристаллов? Вам не хватает кристаллов?

  Менгель умел отстаивать свое мнение перед вышестоящими - иначе он не стал бы доктором магии.

  - Осмелюсь заметить, Великий: это заклинание должно применяться многократно. Только тогда оно имеет смысл.

  - Хорошо. Эту проблему можно решить в рабочем порядке. За неделю кристаллы будут доставлены. Вопрос в другом: хватит ли вам недели на полную отработку этого заклинания?

  - Да, Великий.

  Маг смерти и на этот раз не лгал. Он искренне полагал, что заклинание будет готово.

  - Хорошо. Вы свободны, Менгель. Осталось обсудить еще вот что...

  Доктор магии уже уходил, но в дверях поймал взгляд начальника разведки - и решил задержаться в приемной.

  Судоп вышел через полчаса. У него был небрежно-довольный вид.

  - Спасибо, что дождались. Если не возражаете, пройдемте в мой кабинет. У меня, в сущности, мелкий вопрос, не относящийся к сегодняшней теме. Видите ли, послезавтра, по моим данным, будет сильный дождь...

  

  

* * *

  В голове у меня начали роиться планы - один нахальней другого. Один из них, самый наглый, потребовал наглого же разговора с полутысячником. Надо было только улучить момент, когда тот окажется один в штабной пещере. И примерно в середине дня это удалось. Оно даже к лучшему: с утра я подновил конструкты Ррисе.

  - Сударь полутысячник, разрешите вопрос?

  Начальство отнюдь не пришло в восторг от подобной дерзости младшего офицера. Это проявилось в тоне ответа, хотя и не в его содержании:

  - Спрашивайте, десятник.

  - Правильно ли я понимаю, что Великий Ас-Тор всегда наблюдает сражения на ключевом направлении?

  Я сам в ходе битвы не разглядел нашу высоконачальственную группу, но только потому, что высматривать не имел ни малейшей возможности.

  - Да, это так.

  - Осмелюсь доложить, Великий подвергает себя опасности.

  Тон голоса Тхорра изменился. Теперь в нем было больше снисходительности, чем холода:

  - Вы плохо представляете себе возможности Великого, Стурр. Он не только владеет всеми известными боевыми заклинаниями на высочайшем уровне. В его распоряжении также имеются щиты, возможности которых даже я не могу представить. К тому же он могущественный маг жизни. Вот почему Ас-Тор может не опасаться вражеской атаки. И, конечно, всегда присутствует, как я уже говорил.

  Я изобразил в меру своих актерских способностей почтительное уважение.

  - Маг жизни? Это да, сила. Хотел бы я ею владеть.

  Тхорр не удержался от грустной полуулыбки:

  - Я тоже, представьте себе. Но драконам она недоступна... Постойте, откуда вы знаете о ее существовании?

  - От человеческой целительницы. Она со мной говорила и даже кое-чему научила. Но это не магия жизни, конечно.

  Информацию полутысячник запомнит.

  А теперь к сотнику. Тот был изловлен у входа в штабную пещеру. Вот этот наш разговор совершенно не был секретным, так что присутствие посторонних не смущало. Но, конечно, диалог шел по уставу:

  - Сударь сотник, разрешите доложить?

  - Докладывайте, десятник.

  - Воин Рриса частично выздоровела. Летать она пока не может. Поэтому прошу перевести ее ко мне в десяток. Мне нужен кто-то для планирования операций.

  - Вы полагаете, она справится?

  - Если будет учиться, не отвлекаясь на другие задачи, то справится. Не сразу, конечно.

  - В каком она состоянии?

  Это не тот случай, когда надо врать. И не буду:

  - Правый глаз видит хорошо. Левый... пока что не видит. Крылья расправлять нельзя: перепонки еще не зажили. Ходить будет с трудом в течение пяти-семи дней, пока не заживут связки, но и потом, полагаю, хромота не исчезнет. Поверхностные раны почти затянулись.

  - Не возражаю против перевода.

  Отменно понимаю сотника: сейчас ценность Ррисы как разведчицы равна нулю.

  На вечер планировался разбор полетов с большим разносом. Но жизнь, как всегда, спихнула мои планы с прямого пути. Препятствие имело вид совершенно незнакомого темно-красного дракона в чине сотника. Последовал диалог:

  - Вы десятник Стурр?

  - Так точно, сударь сотник.

  - Доброго вам дня.

  - И вам.

  - Разрешаю без чинов. Я представитель Главного штаба Анзорр. Где мы можем поговорить?

  Я мысленно продолжил: 'Так, чтобы никто не помешал охмурять'.

  - С вашего позволения, мы можем зайти вон за тот скальный выступ.

  Там и вправду никого не было.

  Последовала пауза. Видимо, Анзорр ждал, что я буду расспрашивать о целях визита. Не дождался: защитная позиция была мне выгодна. И совершил промах:

  - Почему вы молчите? Не хотите узнать, что мне от вас нужно?

  - Вы прибыли ко мне, а не я к вам.

  Сударь сотник чуть смешался, но решил продолжить заранее намеченную игру:

  - У меня есть к вам предложение карьерного свойства.

  - Внимательно слушаю.

  - Ваши боевые действия, а особенно их планирование произвели некоторое впечатление. Поэтому предлагается позиция в Главном штабе...

  Пауза, задуманная как эффектная.

  - ...с сохранением вашего ранга.

  От меня явно ожидались радостный визг и прыжки с переворотами. И этот настрой надо сбивать.

  - У меня имеются вопросы. Кто предполагается в качестве моего непосредственного начальника?

  - Я, разумеется.

  - А кто ваш начальник?

  - Полутысячник Ррхатос.

  Все ясно: офицерика использовали втемную. Знай он историю наших взаимооотношений - ни за что бы об этом не проговорился.

  - Насколько мне известно, сударь полутысячник отвечает за подбор кадров...

  Похоже, уровень моей осведомленности неприятно удивил собеседника.

  - ...следовательно, имею основания полагать, что меня планируется привлечь именно к этому роду деятельности. Кадровые вопросы крайне мало пересекаются с планированием боевых операций. По этой причине вынужден отклонить ваше предложение.

  Темно-красный растерялся - на полсекунды, не более, но мне и того хватило, чтобы заметить. Однако штабной умел держать удар:

  - Вы, очевидно, не представляете, какие возможности открывает должность при Главном штабе...

  Похоже, сейчас будет рекламная вставка. Ну да, так и оказалось. Перспективы роста, высокая вероятность получения превосходного жилья, доступ к радостям жизни в виде вина, несомненный успех у дракони...

  Я терпеливо слушал. Анзорр выдохся. Наступил мой черед:

  - Вы, очевидно, не представляете, до какой степени я осведомлен о возможностях лично для меня...

  Если не дурак, то поймет. В противном случае просто запомнит и доложит начальству. Но вряд ли дурак.

  - ...и как раз по этой причине отказываюсь - при том, что ваше предложение выглядит весьма привлекательным.

  Слово 'выглядит' было слегка выделено интонацией. Губы собеседника сдвинулись в тонкой улыбке. Кажется, до него дошло. Нет, отнюдь не дурак.

  Последовали учтивые выражения с обеих сторон. Анзорр выразил уверенность, что мы еще встретимся с ним 'по служебным вопросам'. Разумеется, мне и в голову не пришло отрицать такую возможность.

  Штабной сотник улетел. Ох ты, нелегкая; разнос Ррисе придется отложить. Не успею. Мне еще конструкты подновлять.

  Глава 14. Изящество столярной работы

* * *

  

   (во временном кабинете доктора Менгеля)

  

  Доктор магии находился в двойственном состоянии духа.

  Ему прозрачно намекнули на возможность профессионального роста. Мало того: эту возможность можно было легко себе представить, да и реализация не представлялась сложной.

  Беспокойство - земной психиатр даже решился бы на термин 'начальная стадия депрессии' - вызывал результат обследования убежища 'серого капитана'. Точнее, того, что от этой уютной каморки осталось. Маг предпринял поход к месту стычки на свой страх и риск, не ставя в известность никого, кроме разведчика-пехотинца, которому мог приказать просто в силу ранга. Тот был взят в качестве сопровождающего.

  Результат обследования стоил усилий. Менгель не был магом земли и, понятно, не имел инженерного образования. Его озабоченность скорее была вызвана ощущением типа: 'Такого я ни разу не видел'. На то были основания. Каменная крыша укрытия обратилась в груду осколков и обломков, уцелеть под которыми не мог ни человек, ни 'капитан'.

  Первое, что приходило в голову: удар могучим 'воздушным кулаком'. Настолько мощным, что заодно с серым под раздачу попал крепкий гранит. С этого момента начинались трудности.

  'Кулак' способен вырыть небольшую воронку в земле, это любому бакалавру известно. Но тут была отнюдь не земля. И потом, можно допустить на минуту, что 'кулаки' взорвались в непосредственной близости от 'капитана'. Прицелиться на лету с таким заклинанием трудновато... хотя нет, дракон завис в воздухе. Надо полагать, именно ради точности удара. Но как, во имя Пресветлых, этот дракон ухитрился выдать такую жутковатую мощность заклинания? И это при том, что в школе не числился в силачах! Нет, не заклинания - двух заклинаний. Еще того почище.

  Магия земли? Маловероятно: она очень уж медленная, да и взрывов не дает. 'Шаровая молния'? Эта взрывается эффектно, но она светится, и потому ее полет можно увидеть, а ведь не было ничего летящего. Ничего.

  Треклятый универсал! Универсал... А что если...

  От мелькнувшей и тут же осевшей в мозгу мысли доктору магии стало холодно в животе. Соединение телепортации и 'воздушного кулака'. Теория этого не запрещала. Стоит телепортировать 'кулак' в толщу гранита - и готово, вот вам взрыв с полным уничтожением того, кто прячется под каменной крышей. Но на этот вид магии драконы вроде бы не способны. Однако, имея дело с универсалом, ничего такого заранее утверждать нельзя. А как проверить? Нужна солидная теоретическая работа, уж это точно. То есть в имеющихся условиях выполнить нереально, толковых теоретиков вблизи линии фронта не имеется.

  Что еще?

  Маг смерти еще раз прогнал перед мысленным взором картину боя. Вот дракон с 'серыми ястребами' почти что на хвосте мчится прямо к убежищу 'капитана'... Стоп. Прямо к убежищу. Откуда крылатому знать, где оно? Ведь маг земли скрыл потоки. Значит, разведка доложила. Причем именно точность (а с воздуха привязать местонахождение к наземным ориентирам куда проще, чем с земли) наводит на вывод, что этот пятнистый тут уже побывал. Мог он заложить какую-то пакость в каменную крышу?

  Да, такая возможность имелась. Раз этот дракон универсал, то он и маг земли. А ведь достаточно проделать в камне узкую дыру и запустить туда 'воздушный кулак'. Возможно? Да, надо лишь аккуратно прицелиться. Ну да, отсюда такое зависание в воздухе - с риском, что 'серые' догонят. А вот когда крыша убежища начала разваливаться, прямо в трещину еще один 'кулак', чтобы уж наверняка прикончить того, кто прячется.

  Другой мог бы и удовлетвориться анализом. Но одного лишь понимания картины поединка дракона с 'серым капитаном' было мало: необходимо делать выводы.

  Первый и наиболее очевидный: самым ранним утром перед очередным сражением проверять каменные укрытия на не предусмотренные проектом детали типа скважин. Второй вывод: если в ближайшее время сражение состоится, то вообще не применять заклинание создания 'серого капитана'. То есть убежище можно сделать, пусть себе взрывают. Но только там никого не будет.

  Третий вывод состоял в том, что противник еще более опасен, чем предполагали. Придется всеми силами убеждать руководство, что уничтожение этого незаурядного врага стоит экстраординарных усилий.

  Ну и еще вариант, предложенный Судопом.

  И все же, несмотря на отточенную аргументацию Великого, доктор Менгель не мог избавиться от ощущения, что под личиной пятнистого дракона прячется изощренный ум, сравнимый по уровню с человеческим. Что бы и кто бы ни говорил - противник очень силен.

  

  

* * *

  Правду сказать, разнос только задумывался, а получился именно разбор полетов. Но перед ним я холодно информировал всех, что отныне Рриса вливается в наше подразделение. Подоплеку заявления, как показалось, поняли все. По этой же причине я не стал привлекать новых десятников. Это было наше внутреннее дело, к тому же второй и третий десятки просто не видели всей картины боя.

  Из нравоучительских соображений я сначала вызвал на ковер Согарра. Ему повезло: драконы не потеют. Но предпосылки для этого были созданы со всем тщанием.

  - ...вот ты увидел, как Рриса, нарушив приказ, бросается в атаку на 'серых'. Какие варианты при этом рассматривались?

  Помощник комэска защищался, не жалея логики:

  - Первый из них был: бросить все, как есть, и продолжить выполнение приказа. При этом...

  Последовали рассуждения, в которых никто не нуждался: все и так знали, что при этом случилось бы, а лучше всех - я сам.

  - ...хорошо, твой анализ принят к сведению.

  - Второй вариант - тот, что и был выполнен. Я рассчитывал на...

  Вслух не прозвучало, но более всего Согарр рассчитывал на везение, на втором месте была выучка товарищей, а на третьем оказалось стремление показать наблюдателям от противника, что мы потерь убитыми не понесли. Да, еще отдельным фактором было классическое 'победителей не судят'.

  Поскольку это был все же разбор полетов, а не мордобитие об стол, то я предложил высказаться. Суирра явно этого ожидала, поскольку подняла кончик хвоста первой. В своей речи дракона упирала на моральные аргументы типа 'какой же мы десяток особого назначения, если своих бросаем!', но не пропустила и чистую тактику.

  В процессе ее выступления я оглядел своих подчиненных.

  Таррик находился в смятенном состоянии духа. Уж ему-то не надо было талдычить о святости приказов. Но получилось, что отступление помощника от плана привело к наименьшим потерям. Не когнитивный диссонанс, но к тому близко.

  Харрф так и трясся от желания выступить. Поступок заместителя командира импонировал ему в самой высшей степени. Но опасение попасть под раздачу пересилило (с минимальным преимуществом).

  Хьярре хватило ума сообразить, что зам попал в хороший переплет, и ей оставалось лишь радоваться, что если кому и попадет, то уж точно не рядовым в должности рядовых. От нее выступления не дождусь.

  Рройта казалась странным образом напряженной и явно не собиралась высказываться. Почему? Или она ревнует к Ррисе? Может быть...

  Фиорра - вот кто полностью на стороне Согарра. Он герой, он спас ситуацию, пусть даже с нарушением приказа. Эта молчать не будет.

  Глорр - тот, судя по взглядам, полагал, что использованное тактическое решение подставило под удар всех нас, и прощать такое не был намерен.

  Фаррир - тут и думать нечего. Все его мысли прописаны колоссальным шрифтом. Но ведь не дурак и по этой причине удержит язык на привязи.

  Рриса точно будет хранить молчание. На ее месте я бы вел себя так же.

  Гирра... а вот ее намерения совершенно не читались. На двухпудовой гире - и то больше эмоций.

  Выступления полностью соответствовали моим ожиданиям. Исключение составила Гирра: поскольку я не знал, чего от нее ожидать, то и не затруднился прогнозированием. Впрочем, она промолчала.

  Теперь мой черед. Пора показать высший пилотаж в снимании стружки.

  - Воин Рриса, когда вы рванули в самую гущу 'серых ястребов', я подумал было, что ваше тактическое понимание рисунка боя и степень ответственности достойны драконочки-третьеклассницы. Должен признаться - это было моей ошибкой. Я вас переоценил.

  Теперь набрать побольше воздуха в грудь и:

  - Ваши умственные способности - на уровне пьяной дебильной саламандры! Но ваша способность следовать простым приказам еще ниже, хоть я и полагал, что такое невозможно! Отныне не побоюсь выпускать вас в бой против ящерицы: та умрет от хохота, увидя такую противницу! Устроенная вами выходка достойна награды от Ас-Лока! Вы не только уклонились от выполнения данного вам приказа - увидеть, вернуться, доложить! - но и ухитрились подставить под атаку 'ястребов' максимально большое количество ваших товарищей. Несомненно, Пресветлые благоволят к вам: только этим могу объяснить тот факт, что вы все еще живы. Вам несколько раз повезло. Сначала Согарр принял сомнительное решение спасать вас, ввязался вместе с десятком в ближний бой и при этом сам нарушил приказ. Между тем у него была полноценная возможность уйти самому и увести соратников от преследования - и все это без малейшего риска. Потом Фаррир на кончиках когтей ухитрился вырваться вместе с вами на высоту и удрать. Наконец, весь десяток приложил огромные усилия, чтобы излечить ваши раны. Думать вы не умеете и не хотите, поэтому сообщаю прямо: весь запас везения вами исчерпан. Когда - и если - поправитесь, то летать на боевые задания вы начнете только с моего разрешения. И я его не дам, пока вы не докажете (убедительно!), что понимаете, как это: выполнять приказ. Не уверен, что вы сможете это сделать...

  И еще подобное в том же духе, минут на пять. Стружка получилась знатной: колючей и шершавой. Больше всех мне было жалко Фаррира: уж его чувства прекрасно можно было понять.

  Впрочем, вечером того же дня конструкты прошли обновление. Сказать по правде, дело было не из трудных, но педагогическое наставление последовало:

  - Вы что, думаете, что ваше лечение происходит лишь от любви к вам? Ошибаетесь. Просто, если браться за работу, то ее надо делать до конца и качественно. Чем и занимаюсь.

  На завтрашнее утро я запланировал снятие повязок и пластыря с задней стопы и левого глаза. Восстановление потерянных пальцев, по моему мнению, вполне могло подождать. Но план опять пошел кувырком. Все началось с сильнейшего ветра. А около полуночи пошел дождь.

* * *

  

   (вблизи временного драконьего лагеря)

  

  Само по себе задание не казалось запредельно трудным. И непогода играла на пользу безымянному военнослужащему Ас-Лока.

  Худощавый боец без знаков различия (хотя вообще-то был в звании старшины) неспешным шагом приближался к цели. Диверсант был до последней степени внимателен. Он знал, что стража имеется. Он также знал, что даже при всей драконьей зоркости увидеть его невозможно - разве что часовой возникнет на расстоянии вытянутой руки. Услышать осторожные человеческие шаги тем более никто не мог: слух у драконов похуже человеческого, и вдобавок шум дождя глушил все и вся. Главная трудность состояла в точной привязке к местности: целью была не просто диверсия, а вполне определенная пещера со вполне определенным местоположением, а главное: со вполне определенными обитателями.

  Судоп берег своих людей. Разумеется, ему и в голову не приходило приказать забраться в самое пещеру. Но вот ориентиры у этой пещеры имелись. Разведчик обходил холм и считал про себя: '...третья, четвертая, пятая...'

  Вот и она. Но подходить нельзя: даже сквозь дождь слышны тяжелые шаги. Патруль. Затаиться и ждать. А теперь можно и действовать. Впрочем, приближаться все равно не стоит.

  Из глубокого кармана появился амулет: простенькая прямоугольная серебряная пластина с рунами по краям и некрупным кварцем посередине. Разумеется, инструкцию по обращению с этой ценностью разведчик заучил наизусть.

  Направить центральную руну на вход, нажать последовательно две крайние правые руны и одну крайнюю левую. Прочие не трогать.

  Никакого видимого эффекта, как и говорили на инструктаже. Ни шагу вперед. Повернуться и таким же тихим (насколько это вообще возможно) шагом удалиться. Ни в коем случае не терять осторожности! Опытный диверсант помнил, как часто и легко погибали его товарищи только оттого, что почувствовали себя в безопасности. Нет, идти осторожно, даже с учетом того, что погода по-прежнему благоприятствовала: дождь не только не ослабел, но, наоборот, усилился, разве что ветер стих.

  Может быть, сказалось везение. Может быть, сыграло умение. Как бы то ни было, разведчик беспрепятственно дошел до темных вод Воларры. Разумеется, он не вышел точно к намеченному месту, но знал, где именно надо подойти к зарослям тростника, в которых укрывался маленький челн на одного человека.

  Через минуту ритмичный плеск весел удалился в восточном направлении. Впрочем, все равно его слышал только гребец.

  Работа была сделана и притом хорошо. Осталось лишь не простудиться. Обычно начальство выставляло добрый кувшин крепкого вина вернувшимся из поиска разведчикам. Имея обширный опыт, старшина не сомневался ни в кувшине, ни в его содержимом.

  

  

* * *

  Уже потом, анализируя с холодной головой происшедшее, я понял, что не чистая удача нас спасла, но армейский обычай, согласно которому командир должен вставать раньше других. Тем утром я именно это и сделал.

  Почему-то зрение подняло тревогу раньше, чем прочие органы чувств. Хотя дождь все еще шел, и трава была прибита, но... вокруг входа в пещеру объявился круг диаметров ярдов десять, в котором трава поникла несколько более, чем вне него. Вывод прозвучал грознее колоколов громкого боя: 'Черное пятно'! И только после этого до сознания достучалось ощущение потоков магии смерти.

  Наверное, я находился в ступоре не менее секунды. В голову не лезла ни одна мысль. В мозгах, строго говоря, было вообще пусто. И вот это ощущение пустоты встряхнуло. Командир я или как? Угу... обойти 'пятно' не получается, там пространство между ним и каменной стеной около метра. Взлетать тоже рискованно. Я повернул голову к своим:

  - Боевая тревога! Фиорра, ко мне! Всем прочим оставаться на местах!

  Вряд ли кто из десятка, кроме нас двоих, мог почувствовать эти потоки. Так и оказалось.

  Голос Фиорры был неестественно хрупок:

  - Это то, что я подумала?

  - Оно. Согарр, сюда!

  Мой зам в мгновение ока перенесся ко входу в пещеру.

  - Вот смотри: видишь этот круг? Там, где трава мертвая?

  - 'Черное...'... Темный ему вдоль и поперек... против нас, стал-быть?

  - А кого ж еще? Учти, перелететь его нельзя. То есть можно, но с риском задеть, и тогда никто не спасет...

  Я так и не узнал от Моаны: можно ли вообще оживить того, кто попал под этот вид магии смерти. Имелось подозрение, что на такое даже она не была способна.

  - ...теперь ставлю задачу: ты знакомишь всех с этим зрелищем. Поочередно. Почувствовать не сумеют, так пусть хотя бы увидят. Я пойду уничтожать. Фиорра, идешь сзади меня. Твоя задача: смотреть за изменением потоков. Сейчас видишь?

  - Ну... э... вроде как...

  - Ладно. Работаем!

  Подходящий кристалл у меня был в браслете. Но больше я рассчитывал на дождь. Он должен был ослабить интенсивность этой магии.

  Шаг вперед. Зацепить поле площадью около квадратного метра, наложить противодействие. Остановиться.

  - Фиорра!

  Наша универсалка, не будь дура, сбегала за хворостинкой и начала отмечать:

  - Вот здесь изменение... там есть, то есть нет... одним словом, потоки чувствую вот до сих, а тут их уже нет...

  - Правильно, теперь то же самое сделаем слева...

  За моим хвостом сгрудились решительно все, даже Рриса. Полосу шириной в метр я очистил, затратив не более получаса. Теперь перерыв.

  - Таррик!

  - Я!

  Уж этот будет следовать приказам до буквочки.

  - Твоя задача: вот отсюда подняться вертикально вверх, потом вдоль склона на север. Так ты с гарантией не попадешь под действие этой мерзости. Кстати, на высоте в двадцать ярдов оно уже не действует. Дуй в темпе к штабной пещере. Смотри внимательно - нет ли я там пятна. Если есть - возвращайся. Если нет - найди сотника. Если даже он спит, во что не верю - буди. Скажи, что сведения конфиденциальные. Доложи, что перед входом в нашу пещеру создано 'Черное пятно'. Особо упомяни, что его все мои увидели как круг, где трава умерла - ну, и я тоже. Скажи также, что я могу чувствовать потоки этого рода магии, хотя ей и не владею. Добавь, что потоки дождевой воды смывают 'пятно', более того: частично уже смыли, а поскольку дождь продолжается, то рассчитываю, что он уничтожит всю эту магию. Сообщи также, что пока пятно не пропадет полностью - никому не разрешу вылет. Если спросит, как тебе удалось обойти 'пятно', расскажи, как взлетал.

  Если Таррик успеет, то никто из посторонних не попадется в эту ловушку. Впрочем, есть еще второй и третий десятки...

  - Да, еще. После разговора с сотником быстро лети в пещеры ко второму и третьему десятку. Объясни вкратце ситуацию. Тоже гляди в оба! Потом возвращайся. Приземление осуществлять точно в том же порядке, что и взлет! Приказ ясен?

  - Так точно!

  Я даже не особенно лукавил: там, где протекали дождевые ручьи, поле и вправду сильно ослабло, хотя и не сошло на нет. Тем меньше мне работы.

  Мысль насчет уменьшения трудозатрат оказалась верной. Без дождя я бы очищал никак не меньше пяти часов. Но при дожде на это ушло часа три с половиной - приблизительно, конечно, поскольку солнца видно не было.

  Наконец, из моей пасти вылетело:

  - Уф! Кажется, все.

  Фиорра с авторитетным видом добавила:

  - Подтверждаю. Никаких следов.

  И тут же мои соратники самым грубым образом нарушили субординацию: принялись вопить и бить меня хвостами и лапами. Мои познания в магии смерти превозносили до небес, не слушая оправданий вроде: 'Ребята, так ведь настоящий специалист снес бы всю эту пакость одним движением когтя'. В азарте мои бойцы даже забыли, что завтрак безнадежно пропущен.

  Наконец, избиение завершилось. А дела все еще оставались. Наверняка вызовет сотник, а если и не вызовет, то мне самому надобно к нему заявиться. И еще кое-что надобно...

  - Так. Вот вам, соратники, еще подтверждение, - с этими словами я прошелся по тому месту, где было 'пятно', вызвав радостные улыбки. - А теперь воспользуемся этим. Фаррир, Рриса - вы останетесь, остальные удалитесь ненадолго.

  Согарр и Гирра припечатали меня понимающими взглядами.

  - Рриса, будем снимать пластырь с глаза... вот этак...

  Пациентка не удержалась:

  - А!

  - ...и повязки тоже.

  Фаррир подавился восклицанием. На него глядели два фиолетовых глаза. Зрячих глаза.

  - Посмотрите сначала одним глазом... теперь другим... разница есть?

  Отрицательный жест гребнем.

  - Пройдитесь. Выглядит хорошо...

  И в самом деле хорошо: ни малейшей хромоты. Значит, связки тоже зажили.

  - ...а теперь разверните крылья, только не до конца, а наполовину.

  Картина точно соответствовала предположениям: левое крыло было в норме, а разрывы на перепонках правого крыла хотя и поджили, но не полностью.

  Осталось изложить предписания:

  - Рриса, вы сможете летать через дня три-четыре. Из этого отнюдь не следует, что сразу после этого я вас поставлю в линию или допущу к разведке. Для начала вы попробуете себя в чисто штабной работе. Когда физически сможете летать, я посмотрю, как вы это делаете. А там будет видно. Вот еще чего нельзя: ни в коем случае не показывайтесь у целителей...

  Дракона кивнула, хотя было видно, что понимания у нее нет. Зато ее нареченный уловил смысл мгновенно, что не удивило: он-то слышал и запомнил врачебный вердикт.

  - ...а если кто из драконов спросит про ваше состояние, скажете, что я колол вас специальными шипами и отчасти вылечил. Обязательно демонстрируйте нехватку трех пальцев.

  На этот раз поняли оба.

  - Есть еще одно дело. Фаррир, выйди на пару минут.

  Дракон подчинился с самым невозмутимым видом.

  - Слушайте внимательно, Рриса. Я не знаю, когда у вас начнется... особенный период. Но когда это случится, вам надлежит сделать две вещи. Первое: известить меня как можно скорее. Второе: воздержаться от попыток зачать дракончика вплоть до момента, когда я разрешу это.

  Фиолетовый гребень отражал полноценный шторм эмоций, но вслух прозвучало лишь:

  - Все сделаю.

  Теперь к сотнику... хотя нет. Сначала облететь весь драконий лагерь. Вроде нацелились на нас, но ведь диверсант мог получить приказ окучить несколько пещер. Или того хуже: их было несколько человек. В посылку целого отряда магов смерти я не верил, но что, если была группа не-магов с амулетами?

  Я оказался неправ. То ли вражеская разведслужба экономила на амулетах, то ли там опасались, что разведгруппа скорее попадется, чем одиночка. Так или иначе, наше 'пятно' оказалось единственным.

  Сотник выказал настолько малое удивление подробностям моего доклада, что даже подумалось: он уже сталкивался с чем-то в этом роде. Но один из вопросов был абсолютно неожиданным:

  - Как вы думаете, десятник, почему атаке подверглась лишь ваша пещера?

  А в самом деле, почему? Нас выбрали целью, поскольку сочли наиболее опасными, но почему только нас? Уж если диверсант прошел сквозь линию фронта, то полный расчет использовать шанс по максимуму. Само по себе 'пятно' было, прямо скажем, мелким. Даже если маг не из великих - и его энергии хватило бы на четыре таких круга. Сделать амулет на пяток заклинаний и я бы сумел. Дождь являл собой превосходное средство маскировки. Так откуда такие скромные масшатбы атаки?

  Ответа не было. Пока не было

  Глава 15. Изгибы и извивы практической магии

* * *

  

   (вблизи жилой пещеры первого десятка)

  

  Случилось то, что можно было предвидеть. Командиры второго и третьего десятков потребовали объяснений от Согарра. Для этого даже не понадобилось его вылавливать. Чего ради трудиться, ежели он сам проводит тренировки? Правда, вопросы начались уже после занятий.

  Мой зам мысленно похвалил себя за предусмотрительность. Эту ситуацию он предвидел. Я тоже ее ожидал, и мы вдвоем неплохо подготовились. Выступление получилось эффектным.

  - ...ну вот, а командир уже накануне знал про эту ловушку...

  - Но откуда???

  - Так универсал же. Мы были уверены, что удерем от серых гадин, сложив крылья. Начало вы все видели, но потом Рриса...

  - Так ведь это прямое нарушение приказа!

  - Вот за что она и получила разнос, но перед тем я сам...

  - ...да как же твои сумели...

  - А сколько они тренировались, представляете? Кто из вас был на последней олимпиаде?

  Слирр поднял кончик хвоста.

  - Так ты должен понять. Ну вот, а Фаррир нырнул вниз и подхватил...

  - Силен! Как же он дотянул до пещеры?

  - Ему помогли все же; и потом, не до пещеры, а до целителей. Сама же Рриса...

  При описании ранений оба десятника распахнули глаза, хотя рассказчик использовал осторожные выражения типа 'зрение на обоих глазах пострадало', 'задеты хвост и шея' и прочее в том же роде. Разумеется, тут же последовали вопросы о самочувствии. Ответы продолжали быть осторожными: да, она чувствует себя гораздо лучше, но перепонки все еще не зажили, да и потерянная чешуя не выросла, так что летать пока что нельзя.

  - ...а еще вам скажу, за то нарушение приказа командир так ее раскатал...

  - А что сказал?

  - Вот что...

  Последовал красочный пересказ в лицах с комментариями.

  

  

* * *

  Это уже случалось раньше: я сперва назначил тренировки, а уж потом стал думать, по какой причине именно такого сорта.

  Второй и третий десятки упражнялись в полетах без крыльев и (главное) в перестроениях. И только по размышлении я понял, что иных вариантов не было. Дело шло хуже, чем у первого десятка, и не только потому, что опыта было куда меньше. У пополнения не было никаких источников магической энергии, помимо своих собственных. И не могло быть: во-первых, мои запасы кристаллов исчерпались; во-вторых, не было серебра на оправы, в-третьих, лишних браслетов тоже не было, а чтобы раздобыть все это, требовались время и деньги.

  Первый десяток я дрессировал на обнаружении потоков магии смерти. Ни на что большее рассчитывать не приходилось. Ррису привлекать пока не стал - не по причине высокой злобности, а по медицинским соображениям. Она все же восстановила силы далеко не в полном объеме.

  Обучение стоило немалых трудов. В первый же день мои соколы научились ловить потоки магии смерти в специализированном кристалле. У меня появились основания считать самого себя педагогическим талантом. В течение последующих трех дней мое высокомерие сначала потускнело, а потом и вовсе превратилось в униженную скромность. Никто из десятка, кроме Фиорры, не смог уловить потоков магии в 'черном пятне', которое я ежедневно создавал для сугубо учебных целей. Размер этого вместилища смерти был более чем скромным: два десятка сантиметров в поперечнике. Каждый раз после занятий я не жалел усилий и уничтожал заклинание. По моему настоянию Фиорра следила за качеством подчищания. Все шло хорошо... но 'пятна' никто не чувствовал. И лишь на четвертый день Рройта неуверенно очертила прутиком границы зоны действия. Некоторые втайне завидовали. Прочие завидовали открыто. Потом один за одним ребята научились ловить потоки магии смерти. К десятому дню я решил, что первый этап завершен: мои драконы и в воздухе смогут обнаружить проявления магии смерти и отреагировать.

  И все это время вопрос, который задал сотник, и на который я так и не ответил, продолжал долбить в голову.

* * *

  

   (в штабе Ас-Лока)

  

  Доктор Менгель выполнил поручение Великого задолго до срока. Заклинание вышло не особо сложным, но по всем признакам эффективным. Поинтересуйся особо почтенный моим мнением (допустим на минуту такую возможность), он получил бы гарантию, что данное магическое решение отличается патентной новизной. Иначе говоря, перспективы успешной защиты еще одной докторской становились вполне отчетливыми.

  Однако Менгель, будучи настоящим ученым, никогда не бывал полностью удовлетворен собственной работой. По этой причине он испросил аудиенции у командующего.

  Доклад не занял много времени. Закончился же он ключевым параграфом:

  - ...но мы можем сделать еще лучше. Если я получу соответствующее задание и все необходимые материалы, то смогу изготовить много амулетов, рассчитанных на это заклинание. И тогда перед драконами встанет непроходимый барьер!

  Наступило молчание. Докладчик затруднился бы сказать уверенно, о чем думает старший маг. Наконец, последний заговорил:

  - Начальник разведслужбы передал вам кристалл и оправу для создания амулета, предназначенного для диверсии.

  Кивок.

  - Какого вы мнения об этом кристалле?

  - Неважного, чтобы не сказать хуже. Скверная форма затрудняет управление; грубая поверхность - отсюда высокое рассеяние потоков, магоемкость тоже низка. К тому же кварц, то есть универсальный, а не специализированный кристалл, да еще малого размера. Типичный материал для разового амулета, да и то... заклинание непременно окажется слабосильным.

  - Совершенно верно, ваше описание безупречно. Думаю, вы в курсе, что целевой объект остался в живых?

  - Да, Судоп мне это сказал. Жаль.

  - И мне жаль. Что вы думаете о причинах провала?

  Маг смерти уже провел анализ и потому не замедлился с ответом:

  - Первой причиной я бы посчитал низкие характеристики амулета. Второй - сильный дождь. Известно, что поле 'Черного пятна' размывается переменными потоками водной магии - иначе говоря, текучей водой. А в данном случае поле было заведомо слабым.

  Была еще потаенная мысль, что распроклятый пятнистый универсал мог уничтожить 'пятно' своей собственной магией, но эта ересь получила приказ сидеть тихо и не высовываться.

  - Тогда я спрашиваю: почему вам выдали столь скверный материал? По причине жадности, неужто? Ладно, я сберегу ваше и свое время. У Судопа на то были не экономические и не магические - политические основания.

  Тон голоса командующего приобрел истинно командный оттенок.

  - Амулет с 'Черным пятном' в руках у человека, не являющегося магом! Такой предмет может быть только одноразовым. Надеюсь, это вам понятно?

  Менгелю разом стало понятно не только это. Никто и никогда не разрешит ему массовое производство подобных амулетов. Вслух же прозвучало:

  - Ну, разумеется!

  Говорить больше было не о чем. Маг откланялся. Но, оказавшись в своем кабинете, он продолжил додумывать некстати пришедшую мысль.

  С чего Великий - а больше отдать подобное распоряжение было некому - так трепетно относится к амулетам, содержащим магию смерти? Неужели он сам ее боится?

  На спецкурсе магистров учили, что щитов против этого вида магии не существует. Имелись в виду, разумеется, классические щиты - из тех, на которые тратится меньше энергии, чем на противостоящее им заклинание. Противодействовать можно, разумеется, и чистой силой. Это тоже известно, как и то, что этой самой силы у Великого больше, чем у кого либо еще. Но только ли силой?

  Менгель представил себе диковатую картинку: некто пытается атаковать Великого с помощью 'серого капитана' - нет, 'серых гончих'. И что? Ас-Лок в состоянии разнести 'капитана' в мелкие клочья. Например, 'воздушным кулаком' или даже простым вихрем. Не пройдет. 'Серая стрела'? Так ее отвести можно. А если (допустим) стрелять в спину? Но смерть при этом не наступает мгновенно. И тогда Великий, являясь, кстати, огромным по силе магом жизни, просто себя исцелит, обернется... и этому глупейшему из стрелков придется худо.

  Что, если 'Черное пятно'? Из того же спецкурса маг смерти помнил, что этот вид заклинания действует практически мгновенно на нервную систему и чуть медленнее - на все прочие органы. Среагировать нельзя в принципе. А как защищаться?

  'Пятно' можно затереть, всем известно... чепуха, речь не об этом. Заранее приготовить поток противодействия? О подобном в спецкурсе не упоминали. Такое контрзаклинание, хотя и возможно теоретически, но требует для поддержания настолько гигантских затрат энергии... понятно, что лектор даже не упомянул об этаком варианте. Но то для обычного человека, а как насчет Великого? Неужели есть предел и его возможностям? И, выходит, что именно этого он боится?

  Как ни бился весьма искушенный ум Менгеля, против этой мысли никаких аргументов подобрать не удалось. Правда, сам доктор магии прекрасно понимал, что он, вероятно, не до конца осведомлен о всех возможностях Ас-Лока.

  И все же некая боковая мысль возникла. Возможно, дело не только и не столько в политике, сколько в том, что новое заклинание не прошло (пока что!) боевую проверку. Тогда понятно, что массовое производство амулетов - сомнительный шаг. Да, такое вполне вероятно.

  

  

* * *

  Видимо, превращение из человека в дракона плохо подействовало на мои умственные способности.

  Так и не докопавшись до умного ответа на вопрос сотника, я запустил свое собственное, личное расследование. Опрос часовых ничего не дал: они и вправду не видели и не слышали диверсанта, причем говорили правду (это я проверил). О следах и разговора не было: сильнейший дождь их смыл. Дедукция сделала вид, что она тут вовсе ни при чем.

  Отчаявшись в своих попытках поумнеть, я созвал ближайших помощников-аналитиков. Согарр, Суирра, Гирра - пусть они и не столь эрудированы, как их командир, но уж точно с мозгами. И Фиорра - как универсал.

  Вопрос прозвучал точно в том же виде, в каком его задал сотник.

  После нескольких нерешительных хмыков и переглядываний Согарр решился начать дискуссию:

  - Командир, мне кажется, нам не хватает информации. Вот например: это пятно имело диаметр одиннадцать ярдов, я сам видел. Мог его поставить маг?

  - Да, мог. Но тут имеются странности. 'Пятно' должен ставить квалифицированный маг смерти. Специалист, имею в виду, поскольку обычные бакалавры и даже лиценциаты вообще ничего в этом не понимают, а для магистров спецкурс магии смерти обязателен лишь для соответствующей специализации, у прочих это факультатив.

  - Я не это хотел выяснить. Если, допустим, ставил бакалавр магии смерти - он бы в точности такое создал... или нечто другое?

  Последовал неопределенный округлый жест лапой.

  В соседстве с умным сам умнеешь. Верность этой максимы тут же и проявилась:

  - Для бакалавра подозрительно мал размер, это раз. С таким диаметром - он и трети своей энергии не израсходовал бы. Два: я бы поставил 'пятно' поглубже в пещеру. Можно было бы рассчитывать, что тогда его никто не заметит.

  Суирра подняла кончик хвоста:

  - Не согласна! Диверсант мог просто из осторожности не подходить слишком близко.

  С этого момента дискуссия завертелась:

  - Почему он, имея запас энергии, не устроил то же самое для других десятков?

  - Может быть, берег...

  - ...но ведь не дракон, а человек. По пути обратно ему не на что расходовать...

  Почему-то Гирра довольно долго хранила молчание. Это не просто удивляло, а напрягало. Но вот она раскрыла пасть:

  - Не о том спрашиваете. Вот первый нужный вопрос: а были ли аналогичные атаки раньше?

  Все взгляды сошлись на мне.

  - Я знаю только об одной: чуть более трехсот лет тому назад маг уничтожил весь Главный штаб. 'Пятно' было в пятьдесят ярдов. Другие подробности мне неизвестны.

  - Прецедент не работает: в нашем случае диверсант с очевидностью не был магом. Значит, амулет. Вот вам второй вопрос: что можно сказать по характеристикам?

  Мозги продолжали работать, поэтому я выдал:

  - Тут как раз ясно: амулет из самых простеньких и дешевых. Скорее всего, одноразовый. Экономия? Или...

  На этот раз высказалась Суирра, причем без обычного ехидства:

  - ...или главные маги боятся давать мощные многоразовые амулеты с магией смерти даже проверенным людям. Мало ли что: вдарит какой-то...

  У меня на этот счет возникла дополнительная мысль, но ей было велено убраться из оперативной памяти.

  И тут Фиорра робко произнесла:

  - Я вот подумала... ну, это на будущее... мы могли бы при повторении атаки справиться легче, то есть это тебе задачу упростить...

  Все молчали, хотя Согарр не удержался и выразил нетерпение грубоватым жестом хвоста.

  - ...ну, все видели, как Таррику сказали... то есть слышали... насчет воды и 'Черного пятна'. А ведь все мы могли бы вызвать потоки воды, чтобы ослабить...

  Теперь поняли все. В свете этого предложения наибольшим лопухом выглядел я. Позорище: в анализе взаимодействия разнородных магий меня обставила неопытная дракона. При том же Фиорра была права еще в одном: магией воды владели все. Правда, некоторые в этом выделялись.

  Разумеется, предложение вызвало шквал одобрения и похвал.

* * *

  

   (в кабинете Ас-Тора)

  

  Великий маг отличался превосходной памятью - иначе он не стал бы Великим. Вот почему его подчиненные всегда получали возможность высказаться до конца без прерываний. И лишь потом появлялись вопросы, замечания или оргвыводы. Доклад главнокомандующего не стал исключением.

  - Насколько я понял, на этот раз наступление Ас-Лока не состоялось. Который из факторов вы полагаете ключевым?

  Посетитель прекрасно осознавал, что в разговоре подобного уровня опасно не то, что врать - даже слегка искажать правду.

  - С вашего позволения, действия драконов.

  - Это следует из доклада. Однако остается непонятным, почему на данном этапе боевых действий потерь убитыми нет вообще, между тем, как до этого они были.

  - Еще до начала боестолкновений руководство драконов создало подразделение особого назначения. Запрета на это не было. Бойцы превосходно обучены и натренированы, а их командир отличный тактик.

  - Охотно верю. Но не могу избавиться от удивления: кардинально улучшить степень обученности драконов просто невозможно, то же относится к уровню тренированности. Да и в тактике найти какие-то новые ходы трудно. Мало того: драконы, как вам должно быть известно, не способны к созданию чего-то нового. Вот я и спрашиваю: откуда? И не бойтесь привести подробности.

  Все сказанное хозяин кабинета сопровождал милейшей улыбкой. Но и его собеседник проявил полную готовность отвечать на каверзные вопросы:

  - С радостью готов информировать, Великий. В примененной тактике ничего нового нет, просто о ней забыли. Десяток особого назначения, который и составил основу подразделения, в свое время выиграл школьную олимпиаду, куда входили, в частности, состязания по телемагии. Имею в виду, те, в которых надо как можно быстрее пройти ряд ворот без использования крыльев. Маневренность при этом резко возрастает, но одновременно радиус действия уменьшается. Это и есть основа тактики. Она дала превосходный результат в боестолкновениях с 'серым капитаном': всего один раненый дракон.

  - Достойно похвалы, особенно в свете того, что Ас-Лок задумывает новое наступление. До этого потерь фактически не было; этот результат много лучше ожидавшегося. И потому особому подразделению очень скоро предстоит еще раз продемонстрировать свои боевые качества. Полагаю, не более двух недель, а скорее меньше.

  - Могу я со всевозможным почтением поинтересоваться, какие объективные данные указывают на предстоящее наступление?

  Вопрос был задан без малейшего расчета на адекватный ответ. На самом деле это был тонкий подхалимаж: главнокомандующий давал шефу лишний повод похвалить себя.

  - Я не нуждаюсь в объективных данных. Мне достаточно того, что я хорошо знаю Ас-Лока.

  

  

* * *

  На следующий день Согарр вернулся с утренней тренировки с весьма озабоченным видом. Натурально, я приготовился к скверным новостям. Начал он, впрочем, совершенно нейтрально:

  - Командир, есть неожиданные сведения...

  Они и в самом деле были такими. Занятия проходили в стороне от жилого холма. Все шло неплохо, но тут взгляд тренера зацепился за абсолютно невероятную картину. Человек на земле под ними размахивал белой тряпкой, явно стараясь привлечь внимание. Командному составу (а Согарр был ближайшим кандидатом на вступление в таковой) положено думать быстро. Немедленно пришла мысль о засаде, но местность была открытой, а оружия при человеке не наблюдалось.

  Десяток получил приказ 'Держать высоту, следить', а Согарр спустился и приземлился рядом с неизвестным. Тот заговорил первым.

  - Доброго вам дня.

  - И вам.

  - Скажите, пожалуйста, знаете ли вы пестрого дракона?

  Никто бы не посмел упрекнуть помощника десятника в недостатке осторожности:

  - Я его видел.

  - Тогда передайте, когда еще раз увидите, что сержант Сантор велел кланяться, а рядовой Пастур пока что не пользуется ногой.

  Позднее Согарр клялся, что эту тираду он выслушал с самым невозмутимым видом. Я, в свою очередь, притворился, что поверил клятвам.

  - А еще скажите, что сержант Сантор имеет для того самого дракона информацию. На главном направлении вырыто убежище: для мага, а не для кого-то другого. Убежище в глинисто-песчаной почве, в мой рост. Вырыто только что: стенки не пострадали от дождя. Для одного просторно, но больше четырех туда не втиснуть. К югу на пятьсот шагов крупный - как двое таких, как вы - красный камень...

  Дракон про себя отметил, что такого ориентира может не хватить для точного выхода на цель.

  - ...далее: по косвенным признакам, через три дня или более может начаться наступление противника. Ну и мелочь: меня здесь не было.

  Осторожность никуда не исчезла:

  - Удачи, сержант.

  - И вам, дракон. Желаю хороших подчиненных. Вижу, как вы их гоняете.

  Пересказ диалога закончился. Помощник явно ожидал пояснений. И получил их:

  - Этого человека я знаю. Он мне должен, потому и принес информацию.

  - Золото???

  - Нет. Я оказал услугу...

  А ведь Согарр достаточно умен, чтобы догадаться о недосказанном.

  - ...и получил ответную. Надо бы слетать на разведку.

  Глава 16. Тогда считать мы стали

  Шапкозакидательские настроения не были преобладающими. Наверное, причиной тому стал мой мрачный вид.

  Самое скверное: у меня было мало оснований кукситься. Ребята имели превосходную подготовку, если говорить о первом десятке. Прочие вполне могли бы претендовать на 'сносно'. Тактические приемы выполнялись слаженно (на тренировках, понятно). Но хватит ли этого?

  Сотник, получив результаты поиска наземной разведки, не преминул выслать нас в качестве воздушной. Результаты добавили ложку дегтя. В темноте мы вообще не смогли обнаружить магический дот. Видимо, маг земли хорошо постарался с затиранием всех следов. Суирра с необычной для нее серьезностью проворчала: 'Если вы с Фиоррой одной норы не нашли, то и десяток могли проглядеть.' Это оптимизма не добавило.

  Еще хуже было то, что противник мог подготовить чисто магическую каверзу и наверняка сделал это. В этом вопросе ответственность лежала исключительно на мне.

  Даже будь Рриса в превосходной форме - и тогда я бы трижды подумал, прежде, чем давать ей обычные обязанности связной. На глаз перепонки ее крыльев зажили, но потоки в них не нравились, так что по-любому ей предстояло подождать с полетами. Вместо нее соответствующий приказ - увидеть, вернуться, доложить - получил Харрф.

  Самому же мне достался приказ иного свойства: подавить ПВО, основанное на магии смерти. И три десятка драконов для выполнения.

  Все мои вооруженные силы выстроились перед пещерой первого десятка. Инструкции десятники знали наизусть.

  - Ну, какое у нас состояние?

  - Готовы!!!

  Рев из тридцати молодых глоток наверняка был слышен за километр. Плевать. Сам по себе он ни о чем не сигнализирует.

  - Работаем!

  Конечно, солнечным днем куда проще отыскать приметный камень красного цвета, чем ночью. Во мне была полная уверенность, что мы найдем такой. Более того, я дерзко предположил, что подобный ориентир окажется не в одном экземпляре.

  Высота полета нашего подразделения была не такой уж малой: метров восемьсот. Вполне достаточно для уклонения даже от 'Ледяных брызг'. Внизу оказались красные камни - не меньше шести в поле зрения. Так где же засада?

  Это был тот случай, когда ощущение потока магии смерти пришло первым. А нечто незнакомое, округлое, несущееся с огромной скоростью вверх и подозрительно смахивающее на 'Красную сеть' я заметил глазами, когда оно уже приблизилось. Но еще до этого я нарушил свой же собственный приказ и крикнул по магосвязи:

  - 'Цветок!'

  Правда, при этом я дал знак хвостом и гребнем сигнал того же содержания.

  Маневр был моего собственного изобретения. По этому сигналу десяток складывал крылья и уходил вверх по наклонной (каждый в свою сторону). По расчетам, это минимизировало риск поражения.

  Почти одновременно с первым снарядом пошли еще пять. Они только-только настигали нас, когда первый лопнул серыми осколками. Все ясно: аналог 'Серого копья', но только в виде осколочного снаряда. Ощущение было, как в самолете, по которому зенитка садит очередью.

  На этот раз я почувствовал попадания в себя: что-то вроде слабых тычков. И не одно попадание: пять, не меньше. Похоже, задеты все соратники: в воздухе случился целый листопад из разноцветных чешуек. А одна из них (цвета я различить не успел) оскорбительным образом треснула меня по носу.

  Как там мои???

  Все целы! На этот раз повезло, но что же остальные два десятка? Впрочем, они не могли не заметить мои действия. Значит, сигнализировать 'Делай, как я'. Судя по всему, маг один. Даже если он доктор, на двенадцать 'Серых сетей' (так я мысленно назвал эту новинку) его никак не хватит. Этот аналог 'Красной сети' тоже должен быть энергозатратным. Десять - и то сомнительно...

  Харрф держался много выше. Ему ничего не грозило: использовать это заклинание против одиночки не имело никакого смысла. Но, не получив приказа на возвращение, он не разворачивался.

  Второй десяток сделал именно то, что я ожидал. Тот же 'цветок', только исполненный чуть менее аккуратно. Шесть шаров 'Серой сети' - может быть, маг уже исчерпался? Опять кружатся в воздухе чешуйки. Ребята получили попадания, но, несомненно, защита их спасла. А что дальше?

  Не мог маг смерти показать такую мощь сам по себе - значит, еще и кристаллы у него. С неизвестной емкостью. Хуже не придумать.

  Сигнал третьему десятку, обученному не хуже, чем второй. Но тут дело пошло иначе.

  Только четыре шара. Чешуйки падают, но не так густо. А самое главное: из укрытия выбирается группка магов и бегом бросается на восток. Отступление! Значит, все же исчерпался...

  Сигнал Харрфу. Он должен добраться до командования как можно быстрее. Но и нам надо возвращаться. Наша чешуя крепко пощипана. Хотелось бы знать, насколько именно. Но это уже на земле.

  По сигналу мы все дружно развернули крылья. Внимательный взгляд подтвердил, что наша магическая защита здорово побита. Даже на приличном расстоянии были видны пятна без чешуи на телах товарищей. Все, в ближайшую неделю нам боевые вылеты не светят.

  И тут в голову пришла, как показалось тогда, умная идея. У сотника мне делать почти что нечего. Во всяком случае, ничего срочного у него для меня нет и быть не может. А вот к целителям залететь стоит. Может быть, у них найдется какая-нибудь мазь для ускоренного роста чешуи.

  И хвост с гребнем выдали сигнал: 'Следуйте за мной'.

* * *

  

   (по дороге на восток)

  

  Нельзя сказать, чтобы отступление радовало Менгеля. Всегда неприятно знать, что противник оказался сильнее. К тому же все драконы остались в живых. Справедливости ради будь сказано: из магов тоже никто не пострадал. Колотье в боку от быстрого бега, понятно, не в счет.

  Но равно нельзя было сказать, что исход боестолкновения сильно огорчил мага смерти. Не заметить листопад из чешуи мог бы только слепой, а не понять его значения - лишь полный невежда. Попадания в драконов были фактом, который никто бы не посмел отрицать. Конечно, стоило подобрать отбитые чешуйки, но еще того желательнее было бы сохранить голову на плечах. Кстати, потом можно послать солдат за этими трофеями. Иначе говоря, разработка оказалась действенной. Менгель мысленно отдал должное противнику: тот оказался на высоте. Будь на месте этих увертливых тварей обычные драконы - их подразделение верняком не досчиталось бы пары-тройки воинов, а то и больше.

  Доктор магии мерно шагал по дороге, и состояние ходьбы ничуть не мешало ему мыслить. Да, маневрировать эти из особого десятка - хотя какой там, к Темному, десяток: их было целых три! - умеют, но... Получи Менгель сколько-нибудь приличные кристаллы, одного наверняка бы удалось сбить. Это непременно нужно упомянуть в разговоре с командованием.

  И еще одна деталь грызла мозг: быстрота маневрирования. Драконы реагировали на опасность с необыкновенной скоростью. Скорее даже с неестественной скоростью. И над этим стоило подумать.

  

  

* * *

  В пещере целителей нас встретили старые знакомые: золотистый Сиррон и коричневый Триарр. Но были там и двое посторонних со знаками различия десятников. Их имен я не знал.

  - Доброго вас дня, мудрые Триарр и Сиррон.

  Ответное приветствие Сиррона теплым не было:

  - И вам. Пострадавшего оставьте, а остальных прошу покинуть помещение.

  Я уже собрался было объяснить положение дел, когда двое незнакомцев дружно ахнули:

  - Вот это да! Чем это по вам вдарили?

  - Ребята, вы что: нарочно подставились под удары?

  Триарр успел сообразить, что ситуация нестандартная, и потому задал стандартный вопрос:

  - Так на что вы жалуетесь?

  Объяснение было столь же осторожным, сколь и точным:

  - Наши десятки попали под действие совершенно нового заклинания. Я и названия-то его не знаю. Каждый потерял порядочную порцию чешуи. Я хотел бы знать, нельзя ли ускорить ее рост?

  Целители переглянулись настолько выразительно, что сразу стало понятно (и не только мне) - просьба безнадежна. Ну и ладно, зато закинем чуточек нужной информации через этих достойных и мудрых драконов.

  Триарр взялся отвечать:

  - Видите ли, мы никогда не сталкивались с необходимостью ускорить восстановление чешуи. Поэтому лекарств, специально ориентированных на это, не существует... хочу сказать, мне они не известны. Поэтому лекарств, специально ориентированных на ускорение роста сбитой чешуи, не существует... хочу сказать, мне они не известны. И все же, полагаю, помочь кое-чем можем...

  Тут коричневая голова обернулась к золотистой. Начался малопонятный диалог:

  - ...мазь Темрра?

  - ...но площадь?

  - А сколько?

  - И правда, сколько?

  Сиррон обратился уже ко мне, причем в его тоне слышалась даже некоторая заинтересованность:

  - Мы хотели бы знать, насколько велика площадь поражения.

  Двое посторонних усиленно и абсолютно неубедительно прикидывались, что не слушают.

  - К вашим услугам, мудрые.

  Справедливость требует заметить, что мне самому это следовало бы знать.

  Осмотр длился никак не меньше получаса. Результаты произвели впечатление на всех без исключения, в том числе и на моих подчиненных.

  Рекордсменкой оказалась Хьярра: девять попаданий, причем пара из них совсем рядом. Совсем немного от нее отстал Таррик (восемь осколков). И ни один воин из первых двух десятков не имел меньше четырех. А вот третий десяток отделался сравнительно дешево: три в минимуме, пять в максимуме.

  Целители хмыкали и перешептывались. Сиррон даже картинно опустил гребень, выражая полную беспомощность. Наконец, более опытный (и, весьма возможно, старший в иерархии) выдал заключение:

  - Мы намажем пострадавшие места мазью. Она может ускорить рост чешуи, но...

  Так я и думал!

  - ...ее у нас мало. Постараемся ускорить поступление, однако, сами понимаете, не все в наших возможностях.

  - Я не сомневаюсь, мудрые, что вы приложите все мыслимые усилия.

  - В таком случае, десятник, прошу вас...

  - Не я. Хьярра, Таррик, вы первые на медобработку.

  - Но...

  - Воин Хьярра, вам приказ ясен?

  - ...

  - Повторяю для особо тупых: вы первыми пройдете обработку. Все понятно?

  - Так точно!

  Собственно, на этих двоих целительская работа и окончилась (вместе с мазью). Прочим же досталось напутствие:

  - Прилетайте через три дня. Почти наверняка наши помощники сделают побольше лечебного средства.

  Уверен, что такое повышенное внимание большей частью было вызвано желанием посмотреть на результаты лечения. Клиницисты, чтоб их, во всех мирах одинаковы.

* * *

  

   (в жилой пещере первого десятка)

  

  Харрф был хорошим товарищем. Он, разумеется, сначала добрался до штабной пещеры, доложил результаты, но сразу же после этого помчался туда, где дожидалась Рриса.

  Та увидела знакомый силуэт издали и поспешила на площадку перед пещерой:

  - Ну?!!

  - Все живы.

  По мнению Харрфа, это была наиважнейшая информация.

  - Да говори же! Что тянешь из ящерицы крылышки!

  Рассказ был чуть сумбурным - рассказчик все еще не до конца справился с возбуждением.

  - Ну, был там маг смерти. Он заклинание выдал - никто о таком не слыхивал. Спасибо командиру - все почуяли его враз, даже я.

  Связной слегка приврал: он уловил потоки магии смерти, когда первый шар уже взорвался осколками.

  - Что же Стурр?

  - Может, и он не знал заранее, но моментально дал сигнал на перестроение. Так и рванули наши вверх и в стороны. Не зря он нас гонял, с трудом, но успели. Что-то вроде сети это было, но не красной, а серой. Такие шарики по нам запускались, а потом осколки в разные стороны. Чешуя так и посыпалась, сам видел. Мне-то ничего не прилетело, по мне и не стреляли, я много выше шел... А потом второй десяток, и по ним такими же заклинаниями, те же шесть шаров. Ну так вот, на третьем десятке запас у этого мага кончился, и он дал деру, это все видели. Мне, значит, приказ как можно скорее доложить полутысячнику, а наши, сам видел, свернули в сторону. Я так думаю, к целителям.

  Голова у Ррисы работала хорошо:

  - Серые шары, говоришь? Да осколки в разные стороны... На какой же высоте был строй?

  - Ну, с тысячу ярдов. Примерно. Там местность не очень ровная.

  - А ведь поболее обычного. Там и достать-то нечем.

  - Все мы так думали. Ан, выходит, есть чем.

  - Ну, а полутысячник?

  - Он сразу отдал приказ на вылет всем, кто у него был. Я так мыслю, маги Ас-Лока отступят опять.

  Харрф был неточен в прогнозе. Отступление состоялось, но прежде маги попытались дать драконам отпор. Обе стороны понесли потери.

  

  

* * *

  Все десятки получили приказ отдыхать, но первому десятку предстояла сперва подзарядка кристаллов. А мне, сверх того, надо было хорошенечко подумать.

  О 'Серой сети' я и не слыхивал раньше. Почему?

  Наверняка заклинание новейшее. А что отсюда следует? То, что применять его может (пока что!) только сам разработчик. Судя по всему, доктор магии смерти, о котором доложила разведка - это он самый и есть. А раз доктор, то у него могут быть аспиранты, то бишь лиценциаты и магистры. В прифронтовой полосе таковые наверняка отсутствуют, а в университете найдутся. И почти наверное этот тип силен в изготовлении амулетов.

  Против драконов разработка весьма эффективна. Чего уж врать самому себе: мы на этот раз сыграли вничью. Правда, противник целей не достиг, но и мое подразделение выведено из строя, пусть и временно. А уж если массово пойдут амулеты с этой заразой - туши свет. Одна лишь надежда, что из осторожности Ас-Лок не разрешит широко их применять.

  А как насчет того же, но против людей?

  Должно неплохо действовать против плотного строя, хотя он-то как раз редко используется. Но как средство ПВО лучше: заклинание-то трехмерное. Нас только перестроение 'цветок' и спасло, хотя я раньше думал его применять лишь против 'Ледяных брызг'. Коренной недостаток "сети": по людям его применять никто не разрешит.

  Что же можно противопоставить зенитному огню? Одно средство мы использовали: хороший маневр. Что еще? Отводить шары прежде, чем они взорвутся? Разок-другой это прокатит, а потом противник увидит и начнет активно противодействовать. Ладно, оставим этот метод в резерве. Препятствовать наведению? Визуальные помехи? Туман? Что-то в этом есть... полоса тумана, скажем, на двести метров ниже строя. Даже доктор магии воды ничего с ней не сделает: мы намного ближе. Зенитка ослепнет, а вот магию смерти мы продолжим видеть. Ей туман, конечно, тоже мешает, но в меньшей степени, чем глазам противника. Да, в этом что-то есть...

  Пока варианты рассматривались, перед мной возникли Рриса с Гиррой. Вид у них был весьма деловой.

  - Стурр, мне уже можно летать?

  На вид крыло было в полном порядке, потоки тоже не сигнализировали о чем-то неположенном. Но осторожность велела высказаться столь же вежливо, сколь и твердо:

  - Пожалуй, можно, но для начала не более четверти часа. Потом приземлиться. В процессе полета следить за состоянием крыла: если вдруг появится боль, немедленно приземляться и сообщить мне.

  - Ну, тогда я буду сопровождать Ррису. Во избежание.

  Дамы задумали нечто - тут и гадать не стоило. А вот что именно? Почему-то не верилось в простое желание посплетничать, но и оснований препятствовать не было.

  - Летите.

  Дракони направились на юг. Местность там была достаточно уединенной.

* * *

  

   (на правом берегу Воларры)

  

  Дракони добросовестно летели ровно четверть часа. После приземления на отдых Рриса клятвенно заверила, что у нее ничего не болит. И тут же началась интенсивная беседа, временами переходящая в допрос.

  Гирра добросовестно изложила все перипетии боя. Закончила же она словами:

  - Имей в виду, разбора полетов еще не было, а на нем обязательно всплывет нечто непредвиденное.

  - Непредвиденное? О, вот кстати: как по-твоему, наш командир предвидел то, что случилось?

  Гирра явно смутилась, что с ней бывало редко.

  - С одной стороны... нет, скажу так: вроде бы как предвидел. Но с другой стороны... понимаешь, ощущение, что на этот раз встретилось что-то неожиданное даже для него. Правда, он сам от нас требовал в первую очередь факты, а не ощущения... хотя нет, факт все же есть: в те разы мы ушли победителями, а сейчас чешую-то нам хорошо поободрали.

  - По твоим же словам, командир мгновенно отдал приказ на нужное перестроение.

  - Повторяю: затрудняюсь определить, было ли то предвидение, или просто Стурр думает очень быстро.

  Последовало продолжительное молчание. Нарушила его Рриса:

  - Знаешь, иным разом он меня пугает.

  Собеседница не сказала ни слова, однако всеми средствами выразила внимание.

  - Одно время я подумывала выйти за него замуж. Мне казалось, он чуть-чуть неравнодушен... знаю, разница в возрасте и все такое... но потом отказалась от этой мысли. И дело не в его отношении ко мне и даже не в том, что такая добыча мне не по когтям...

  Гирра напряглась и сумела выказать еще большее внимание.

  - ...но в последнее время не сомневаюсь, что у Стурра есть какая-то дальняя цель. Ее-то и не могу понять, и как раз это, а не его странности, заставили отринуть мысль попробовать закрутить с ним хвосты. Ну, а Фаррир - славный дракон, он меня любит и наверняка будет отличнейшим мужем.

  На этот раз двуцветная дракона надолго задумалась. Потом она тряхнула гребнем:

  - А мне вот кажется, что я его поняла. И ты, между прочим, в этом помогла.

  - Как???

  - Вот так. Твои слова о предвидении.

  Фиолетовые глаза сначала выразили полное недоумение, но потом оно сменилось догадкой:

  - Уж не хочешь ли ты сказать, что...

  - Именно это и хочу сказать. Я тоже раньше думала, что такое невозможно. И все же сдается мне, что Стурр - прорицатель. Среди драконов точно уникум, они и среди людей крайне редки, как мне говорили. Вот что может объяснить все его странности. И успехи тоже.

  Снова наступило молчание, но на этот раз Рриса, в свою очередь, интенсивно напрягала разум. Пусть в аналитических умениях она уступала собеседнице, но никто и никогда не называл ее дурой. Исключением был Стурр, сделавший это на разборе полетов. Наконец, фиолетовая дракона заговорила, медленно и тщательно подбирая слова:

  - Хорошо. Предположим, командир может предвидеть ход битвы и подобрать выигрышные ходы заранее. Правда, такого же результата можно достичь, имея выдающиеся тактические способности. Готова допустить, что у него имеется некая стратегическая цель, ради достижения которой он готовит наш десяток, а заодно и других. А вот чего не могу объяснить, так это его знаний в разнообразной магии. Не умений, а именно знаний. Уверена, например, что он может использовать магию связи. Сама ведь это видела, верно?

  - Видела. Верно. Но объяснение у меня имеется...

  При этих словах Гирра слегка подняла голову и заговорила уверенным, даже значительным тоном:

  - Если в своих прорицаниях он предугадывает и развитие магии, то знает, куда именно она развивается. И как именно. А главное: думаю, он предвидит самую возможность такого для драконов. Уж перенять от людей знания и умения он точно может. Знаешь, как охотно Стурр вступает в контакт с людьми? Выходит, ему уже сейчас очевидно, что это может понадобиться. Откровенно скажу: не могу догадаться, какие еще виды магии ему понадобятся под свои нужды. Но он, по всему видать, точно это представляет.

  - Ты такое говоришь - у меня аж чешуйки дыбом встают. Потому его и боюсь.

  - Уж ты бы лучше бы молчала бы! Скажи мне, кто тебя спасал?

  На этот раз настала очередь Ррисы смешаться.

  - Ну... это... да, конечно. Но я имела в виду не только себя, - ловко вывернулась она, - а вообще всех драконов, которые за ним пойдут. А пойдут многие, сама должна понимать.

  - Ну да, ты ведать не ведаешь его главную цель.

  - А ты?

  - Я тоже... пока. Но собираюсь разузнать. Есть способы.

  В ходе беседы обе придержали кое-какую информацию. Рриса не обмолвилась о странной просьбе-приказе Стурра, хотя была уверена, что угадала подоплеку. Гирра, в свою очередь, ни словечка не сказала о способах извлечь из командира стратегическую (без сомнения) информацию о его целях. Каждая была уверена, что собеседница ни о чем не подозревает.

  

  

* * *

  Глава 17. Работа над ошибками образованию не мешает

  Полутысячник был не в настроении. Сотник тоже.

  Обо всем этом мне поведал незнакомый доброхот, встретивший меня у входа в штабную пещеру. Попадать под горячие когти очень не хотелось, но приказ явиться немедленно... тут ничего не поделать.

  В пещере, вопреки ожиданиям, было не только начальство. Присутствовал также Кррафт. Значит, спецслужбы заинтересовались. Еще одна причина напрячься.

  Мое приветствие строго соответствовало уставу. Никаких там 'без чинов'.

  Как и положено, полутысячник потребовал доклада. Никто не перебивал вопросами и не вставлял реплики. Но после доклада инициативу неожиданно взял начальник разведки:

  - Десятник, как быстро вы отреагировали на использованное противником заклинание?

  - Практически мгновенно, сударь сотник. Особо подчеркиваю: эти шары видел не я один.

  - Какие у вас основания полагать это заклинание новейшим?

  - Сударь сотник, примененное заклинание явно ориентировано на летящие в воздухе живые цели. Таковыми могут быть лишь драконы. Я сам не только не сталкивался с этим заклинанием...

  При этих словах полутысячник не удержался и выразил скептицизм движением гребня.

  - ...но и не слышал о нем от других драконов. Между тем именно оно оказалось весьма эффективным.

  - Может ли обычный десяток успешно противодействовать этому заклинанию?

  - Никак нет, сударь сотник. Даже десяток особого назначения не мог этого. Нам понадобилось три десятка.

  - А три обычных десятка могли бы?

  - Никак нет, сударь сотник. Предполагаю большие потери убитыми...

  Тут я вспомнил, что командование требует точных оценок и добавил:

  - ...от двадцати до пятидесяти процентов личного состава, по приближенным оценкам.

  И на этот раз вслух ничего не было сказано, но Рруг слегка двинул хвостом в жесте, означавшем: 'Я же вам говорил'. Полутысячник Тхорр продолжал хранить молчание. Начальник разведотдела продолжал наседать:

  - Десятник, считаете ли вы, что предложенные методы противодействия 'серым ястребам' достаточно действенны?

  Цель вопроса я не понял. Он что, хочет уточнить и без того ясное?

  - Никак нет, сударь сотник. Эти методы эффективны, лишь будучи примененными десятками особого назначения.

  - Сколько времени вам нужно для обучения десятка?

  Простенько действуешь, разведка. Ответ на этот вопрос Кррафт уже знает, не может не знать.

  - Первый десяток я обучал четыре года, сударь сотник.

  В голосе допрашивающего появились чуть ли не ласковые нотки:

  - Как насчет второго и третьего десятков?

  - Осмелюсь доложить, сударь сотник, их умения несравнимо хуже.

  - И все же?

  - Круглым счетом - три недели, сударь сотник.

  На этот раз обмен взглядами продолжался порядочное время. Старший по званию даже позволил себе неопределенное 'Кхгрм...' Мне мимолетом подумалось, что телепатия - сила. Но заговорил все же мой непосредственный начальник. Голос его был совершенно сух:

  - Десятник Стурр, благодарю за хорошую службу.

  - Служу Великому!

  - Можете лететь. Отдыхайте, тренируйтесь. В течение завтрашнего дня вас известят об изменениях в службе.

  Мне только того и надо.

  - Сударь полутысячник, разрешите обратиться к сотнику Рругу?

  Тхорр настолько ясно выразил недовольство, что я даже подумал: запретит. Но ошибся:

  - Разрешаю.

  - Сударь сотник, прошу вашего разрешения слетать на разведку.

  Гребень полутысячника разгладился. Видимо, он ожидал чего-то другого. Зато напрягся начальник разведслужбы:

  - Десятник, зачем вам это нужно?

  - Сударь сотник, в ходе последнего боестолкновения никто из моих воинов - и я сам в том числе - не смог обнаружить укрытия мага смерти вплоть до момента, когда тот пустил в ход заклинания. Я хочу знать, где мы допустили ошибку.

  Кррафт выразительно глянул на Рруга. Тот (как и я) понял прекрасно:

  - Не более трех часов, десятник. Хватит?

  - Так точно!

  Все присутствовавшие прекрасно понимали необходимость работы над ошибками. Но только я один намеревался включить в нее процесс обучения.

* * *

  

   (в штабной пещере)

  

  - Мне показалось, что Стурр весьма недоволен результатами боестолкновения с магом смерти.

  - Соглашусь с ним. Вы видели, сколько у него осталось чешуи?

  - Все это так, но... Кррафт, вы поверили в его намерение обнаружить укрытие мага смерти?

  - Разумеется, поверил, Тхорр. А еще я верю, что этот молодой дракон планирует заодно решить и другие задачи. Не могу, правда, угадать, какие именно. Я не владею магией земли.

  - Почему земли?

  - Потому что в этом его главное отличие от всех нас. И он умеет ею пользоваться. Замечу, однако, что все его изыскания, в сущности, бесполезны.

  - Объяснитесь.

  Сказано было настолько безразличным тоном, что сотнику Рругу стало ясно: это лишь способ доведения информации до среднего командного состава. Старший офицер об этом уже знает.

  - Имеются все основания полагать, что Ас-Лок намерен заключить длительное перемирие - года на два. При сохранении позиций, разумеется. На официальное оповещение понадобится время, конечно, но не удивлюсь, если объявление состоится уже завтра. Великий Ас-Тор останется в выигрыше: потери в драконах крайне малы, а за это время мобилизационный ресурс, понятно, вырастет. Иначе говоря, наш пятнистый подчиненный снова заживет мирной жизнью. Женится. Возможно, даже обзаведется дракончиком. И по этим причинам не будет подлежать призыву. То есть в течение двух лет, самое меньшее, его умения не будут угрожать противнику.

  - И вы даже не попытаетесь выяснить подробности его разведывательной деятельности? Кррафт, я полагал вас менее доверчивым.

  - Подробности? Я не хочу расспрашивать его самого, да в том и нет надобности. Можно действовать куда проще: отдать ему на обучение, скажем, те же два десятка... нет, еще проще: двух десятников. Они в ходе обучения все выяснят.

  - С вашего позволения, предполагаю, что могут вмешаться... другие силы.

  - Полагаю такое возможным, почему и советую устроить эту учебу в неофициальном порядке. А еще рекомендую вам, Тхорр, пустить в ход свои связи с целью выявления и привлечения универсалов.

  - Попробую.

  Уверенность в голосе отсутствовала.

  

  

* * *

  На этот раз столкновение с действительности принесло плану лишь небольшие вмятины и царапины. Сначала я вовсе хотел лететь один, но натолкнулся на энергичные возражения. Потом подумалось о Фиорре в качестве сопровождения, но тут влезла Гирра:

  - Я хочу лететь с тобой. Если на нас нападут, могу помочь отбиться не хуже любого другого.

  Эти вполне невинные слова сопровождались очень коротким и весьма выразительным взглядом. Значил же он: 'Надо поговорить'.

  - Полетели.

  Высота полета составляла метров пятьсот: сверх возможностей любого арбалета или лука. Но в нескольких местах я знаком приказывал осмотреть местность, после чего снижался и зависал.

  Разумеется, это было сделано над местом, где маг смерти устроил засаду. Я был не совсем прав: обнаружить его представилось возможным, но для того, чтобы это осуществить, как раз и нужно было зависнуть, то есть сделать именно то, что противнику больше всего желалось. Неприемлемо.

  Гирра тоже зависла над укрытием. На миг я подумал, что ее способностей может хватить на обнаружение стрелковой ячейки. Но об этом будет время поговорить потом.

  Я проделал такое же зависание еще над несколькими точками. Мне нужно было создать впечатление.

  Последним таким местом была позиция Ас-Лока. Мне до крайности нужно было увидеть геологическую картину. Запомнить ее. И обдумать (хотя бы в первом приближении). Вариантов действий оказалось несколько, но множество деталей осталось неясным. Ничего, время есть.

  Теперь подать знак 'Возвращаемся'. Но на самом деле мы полетели в точку северо-западнее нашего холма. Это было то место, с которого Ас-Тор наблюдал за ходом боя. Над ним не требовалось зависать, это выглядело бы подозрительно. Вместо этого я приземлился сам и сделал напарнице жест, приглашающий присоединяться.

  Некоторое время мы молча сидели и вроде как оглядывали пейзаж. Гирра, похоже, обдумывала план разговора. Я прикидывал и запоминал геологическую структуру этого холма. Так, все ясно.

  Видимо, я чем-то выдал себя, потому что двуцветная напарница подала голос именно в этот момент:

  - Вот что я тебе хотела рассказать, Стурр...

  Последовал пересказ обмена мнениями Ррисы и Гирры о моей особе.

  Я не знал ни одного дракона, играющего в покер, но в течение всего рассказа ухитрился держать надлежащее выражение на морде, гребне и хвосте. Надеюсь, это удалось. Но дискуссия относительно моей особы не показалась забавной.

  Собеседница тем временем перешла от фактов к выводам:

  - Стурр, я не знаю, что ты задумал. И не хочу этого знать... пока что. Но вот что я точно знаю: в одиночку ты не справишься...

  Начиная с этого момента, ситуация стала нравиться еще меньше.

  - ...и тебе понадобятся помощники. Умные...

  Последовал красноречивый взгляд. Лишний, как мне подумалось. Будто я и так не знал, что Гирра отличается умом и сообразительностью! Но ты у меня не одна такая.

  - ...верные...

  Тоже правда. Но и такие найдутся. Да просто весь десяток, в первую очередь Фаррир с Ррисой.

  - ...а самое главное - способные пойти до конца. До самого конца. Я готова.

  Вот и доказательство того, что ты, подруга, и умна, и верна. Уж настолько-то я магией разума владею.

  От сделанных выводов стало не по себе, и эту мысль я выразил совершенно дурацким способом:

  - Гирра, ты в своем уме?

  В ее улыбке блеснула снисходительность - настолько быстро, что это могло просто почудиться. Однако в голосе звучала строгая уверенность:

  - Я сказала и готова повторить: твои замыслы мне неизвестны, но я готова идти с тобой до конца. К тому же...

  Еще улыбка. Никогда бы не подумал, что сидящая рядом одноклассница способна быть до такой степени кокеткой! Урок мне: женщин и дракони, не способных на это, просто не существует. И ведь знал же!

  - ...я, так и быть, согласна выйти за тебя замуж.

  После таких ударов секунданты, как правило, хватаются за полотенце4. Голосом, в котором не было ни на грамм уверенности, я проблеял:

  - Кажется, я не делал тебе предложения.

  - И не надо. Я его сделала. Когда будешь над ним думать, прими во внимание: при твоих планах тебе понадобится умная жена, которая к тому же будет одинакового с тобой мнения о том, что такое хорошо и что такое плохо. Да, вот еще. До меня дошли разговоры, что нас очень скоро распустят всех по домам. И я перестану быть твоей подчиненной.

  'Солдатское радио' действует быстро. Куда там оптоволокну! Сотник, вероятно, еще перескажет мне эту новость. Но по сути Гирра опять права.

  К этому моменту я настолько пришел в себя, что догадался глянуть на солнце.

  - Нам пора.

  - Верно сказано. НАМ пора.

  Перед взлетом она позволила себе только одно движение хвостом. Всего лишь одно - в ответ на мое.

* * *

  

   (в придорожном трактире)

  

  Трактирщик никоим образом не был флегматиком. Но он мог стать им в любой удобный для себя момент. Таковой как раз и наступил: в трактир зашло сразу двое высокопоставленных магов. Правда, на их плащах не было лент, зато у владельца трактира имелся обширнейший опыт, который, разумеется, не подвел. Вот почему обитатель командного места за стойкой продемонстрировал полное безразличие этим посетителям - после того, как принял от них заказ.

  Интерес к этим двоим уже был нулевым, но должен был опуститься до отрицательных величин, узнай хозяин трактира род занятий глубокочтимых посетителей. Оба работали на спецслужбы. А уж точное указание должности и места работы наверняка вызвали бы у многоопытного трактирщика острое желание перепоручить все дела помощнику и смыться из заведения куда подальше. Дело в том, что один из прибывших наслаждался всеми прелестями работы начальника разведслужбы Ас-Тора. Другой же имел честь трудиться на аналогичной должности у Ас-Лока.

  Оба хорошо знали друг друга. Оба имели большой стаж работы. Оба доверяли друг другу в одинаковой степени. Обоим совершенно не нужно было называть собеседника по имени.

  Противоподслушивающее заклинание было, разумеется, установлено. Сначала разговоры крутились вокруг меню. Собеседники дружно сошлись во мнениях относительно телятины под восточным сметанным соусом. Несогласие выявилось относительно местного красного вина - один похвалил букет, другой посетовал, что погода в том году подвела - но после того, как подали печеные яблоки под клюквой, тема беседы ушла от гастрономии.

  - Не могу умолчать, коллега: итоги всего дела нас разочаровывают. И причиной тому мы видим ваши действия.

  - Не могли бы вы пояснить вашу позицию?

  - Охотно это сделаю. У нас сложилось убеждение, что ваши крылатые подопечные нарушают известные конвенции, причем с помощью людей.

  - Я с радостью выслушаю примеры таких нарушений.

  - Извольте. Основное недовольство мое руководство проявляет относительно подразделения, руководимого пестрым драконом. Именно оно является источником потерь, которые нами полагаются за неприемлемые, а также результатов боестолкновений. Эти действия вам, несомненно, известны.

  - Безусловно. Это входит в круг моих обязанностей. Но признаюсь, что не усматриваю в случившемся ничего криминального.

  - Речь не о самих драконах. Они применили заклинания, которыми не должны владеть.

  Слово было сказано. Последовавшее изменение тона беседы мог бы услышать лишь человек с исключительным слухом или столь же исключительным опытом.

  - Буду признателен, если вы перечислите предполагаемые нарушения.

  - К вашим услугам. Для начала это заклинания льда. Они требуют сочетания школ огня и воды. Возникает подозрение, что то подразделение, о котором я вам говорил, получило амулеты.

  - Если вы изучили биографию десятника - а я в этом не сомневаюсь - то должны знать, что он универсал. Возможны и другие универсалы в том же подразделении.

  - Я бы и согласился с этим доводом, но заклинаний было несколько. Для этого требуется либо незаурядная магическая сила, либо амулет. По силе все универсалы слабы, это широко известно. Мало того: по нашим данным, их вообще не включают в боевые подразделения. Следовательно, амулеты.

  - Осмелюсь предположить, что ваши знания о драконах не отличаются полнотой. Лично я вполне допускаю существование универсала с магической силой выше среднего уровня. По людям вы должны знать, что этот параметр весьма сильно варьирует.

  - Как раз опыт университета гласит, что люди-универсалы также слабы. Допустим, что именно этот дракон является исключением. Однако имеются и другие примеры нарушения правил.

  - Какие именно, позвольте узнать?

  - Эти драконы слишком хорошо маневрируют. У наблюдателей создалось впечатление, что они начинают маневр еще до того, как их командир отдает соответствующий приказ. А отсюда недалеко до вывода, что драконы используют связь. Как вы знаете, этот вид магии вообще не работает без кристаллов. Следовательно, это подразделение получило амулеты.

  - Напомню, что в школе их командир получал по тактике лишь 'весьма похвально' и 'превосходно'. А умение маневрировать - неотъемлемая часть тактического искусства. Даже во время боевых действий пятнистый дракон находил время для интенсивных тренировок подчиненных, причем как раз в перестроениях. Другие десятники не уделяли этому ни минуты. Мои наблюдатели особо отметили, что некоторые знаки им ранее не были известны - следовательно, это изобретение нашего пестрого командира. Не запрещено.

  Последние два слова были произнесены особо твердо.

  - Принужден вас огорчить. Словосочетание 'дракон-изобретатель' являет собой оксюморон. Вы в силу должности обязаны знать, что драконы не способны придумать ничего нового. Делаю вывод: если дракон все же демонстрирует новинку - а этого вы не отрицаете - то усвоил ее от человека. И нам бы очень хотелось, чтобы тот, кто снабжает драконов изобретениями, прекратил свою деятельность.

  - Как раз по должности мне приходится иметь дело с драконами. Вот почему могу со всей ответственностью заявить: с политической точки зрения драконов вполне можно объявить недоразумными. Готов предположить, что кто-то в это искренне верит. Но со своей стороны могу твердо заявить: все элементы драконьей тактики ими же и придуманы. Я, например, не могу представить себе воздушный бой во всех тонкостях. А вы? Скорее я готов вообразить другое: тот, кто создал драконов, наделил их несколько более сильным разумом, чем предполагалось в планах.

  - Хорошо. Допустим - допустим! - что вы правы, и нам просто встретился редчайший образчик драконьего таланта. Но мы совершенно не желаем распространения его исключительных знаний среди других драконов. В противном случае будут приняты... адекватные меры.

  - Это не понадобится. О прекращении военных действий вам должно быть уже известно, не так ли? Следовательно, пестрый дракон сколько-то времени пробудет мирным обывателем. Да вот вам расчет: через два года он, вероятнее всего, станет почтенным отцом семейства. Имею в виду: дракончики пойдут. Правила призыва драконов на военную службу вы знаете. Так что вашим магам не суждено будет схлестнуться с ним, возможно, еще десяток лет, а то и больше.

  Маг сделал паузу - разумеется, только для того, чтобы отправить в рот ломтик аппетитного печеного яблока.

  - В дополнение к сказанному могу вас уверить: никто из наших магов не давал драконам амулеты. Между прочим, мое высшее руководство было бы решительно против такого шага.

  - У меня нет ни малейшего сомнения в благоразумии нашего Великого противника. Но вы не избавили меня от подозрения, что кто-то из ваших магов мог начать собственную игру.

  - Заставить вас отказаться от подозрений? Пресветлые силы! Подобное не в моих возможностях. Но и у меня, в свою очередь, зародилось подозрение, что тот, кто затеял эту игру - если, конечно, он вообще существует - может принадлежать к лагерю нашего Великого оппонента.

  

  

* * *

  Мы с Гиррой прилетели обратно. Разумеется, я спросил ее об особенностях полей земли в той 'огневой точке', что мы обследовали. Ответ был именно тем, на который я рассчитывал: да, особенности можно уловить, но для этого требовалось тройка секунд неподвижности относительно этих полей. Вывод: применимость наших методов развведки ограниченная.

  Несколько более тревожащим было упорное нежелание напарницы говорить на все другие темы. Это могло означать только оно: двуцветная дракона что-то такое обдумывает. Это 'что-то' не нравилось заранее.

  Ради правды надо заметить: мне и самому было над чем подумать. Любимая точка Ас-Тора представляла собой небольшой лакколит: под тонким слоем почвы какая-то изверженная порода. А вот Ас-Лок облюбовал себе холм, сложенный чисто осадочными породами. Эти две позиции навевали полностью различные мысли.

  И еще одна задачка ковыряла в мозгах. Драконы привязаны к Ас-Тору клятвой. Но один ли крючок существует? Или их несколько? А если так - что с ними делать?

  Первый вопрос был самым трудным.

  Глава 18. Женщины и дракони - сходство и различие

  В воздухе витало ожидание. Но долгожданного приказа отправляться по домам пока что не было. Втайне я этому радовался: еще не все дела были улажены. И, как всегда, сотник Рруг дал тому подтверждение.

  На этот раз стиль 'без чинов' был самоочевиден - тем более, что никого другого из старших офицеров в штабной пещере не было. Да и тон сотника скорее подходил образу научного руководителя, чем боевого офицера.

  - Вот что, Стурр, пробить для тебя чин полусотника не удалось. Зато получишь должность наставника. Официально те два десятка не будут тебе подчинены, но... лепи из них отряды по своему усмотрению. Учить будешь десятников, потом уж те будут тренировать по твоим указаниям...

  Эта мысль показалась лишь частично верной. С одной стороны, это звучало доказательством того, что о ключевой роли кристаллов Рруг все еще не осведомлен. С другой стороны, именно по этой причине мне нужны решительно все бойцы. И еще имеются доводы

  - ...а Главному штабу знать об этом не обязательно. Однако новой пещеры у тебя пока не будет. Впрочем, если ты женишься, тебе ее дадут.

  Насчет штаба согласен полностью. А вот пещера... тут вижу варианты.

  Но сейчас придется возражать. И приложить все силы, чтобы возражения были убедительны.

  - Рруг, за должность благодарю, но эту работу можно сделать лучше. Первое: мне понадобятся все воины, ибо только так я смогу гарантировать качество подготовки не десятников, а десятков. И не только качество, но и скорость. В случае... острой надобности у тебя в распоряжении будут десятки с известной степенью тренированности. Ты будешь, по крайней мере, знать, что от них можно получить.

  Сотник заметно нахмурился. Его ответ, следует признать, был хорошо обоснован.

  - Начну с того что эта острая надобность мною не предвидится. И причины этого ты можешь хорошо представить...

  Уел, что уж говорить. Кругом прав старший офицер.

  - ...а еще: обучать двоих куда проще, чем если бы у тебя оказалось двадцать два ученика.

  Но настаивать на своем надо.

  - Рруг, ни тебе, ни мне не под силу предвидеть замыслы Великих. Но принять меры по достижению наивысшей возможной готовности подчиненных мне драконов - моя обязанность. Потом: согласен, что в течение года военные действия кажутся маловероятными. Еще менее вероятно, что мы примем участие. Но вот другие десятки, старшего возраста, могут задействовать. И если дело у них пойдет не так хорошо, то не исключаю, что и нас могут привлечь. Хотя бы для разведки. Что же до количества учеников - не забывай, обучать буду не один я. И еще имею просьбу...

  Гребень старшего офицера выразил легкое недовольство.

  - Мне понадобятся универсалы. Если сможешь найти, пусть даже без опыта - направляй ко мне. Прими во внимание: не исключаю наличие в тех двух десятках бездарностей. Хочу сказать, драконов, которые не смогут усвоить новые приемы. Просто без надлежащих способностей. Может быть, необучаемых вовсе не найдется, но уверенным быть нельзя.

  - Ты хочешь чтобы я перевел таких в другие десятки?

  - Да, но без личных обид. Наличие или отсутствие таланта - это от Пресветлых, а не от меня.

  - Добро, ты меня убедил. Приказ насчет обучения я отдам и предупрежу о возможности отчисления.

  Показалось, что сотника порадовало мое равнодушие к жилищному вопросу. Так и хорошо. Пещеру я так и так раздобуду. А вот первый шаг к достижению целей я сделал.

  Мне очень-очень нужны свои драконы. Способные драконы. Преданные лично мне драконы.

* * *

  

   (в пещере первого десятка)

  

  Фаррир был умен. Он был наблюдателен. Пожалуй, только аналитических способностей ему недоставало. Вот почему он не пришел к нужным выводам.

  С утра его супруга была явно беспокойна. Однако при этом она категорически отрицала предположение о боли в ранах.

  Потом после полудня объявили, наконец, о завтрашнем отлете по домам. По этому случаю намечался праздник с выпивкой и танцами. И все же Рриса тревожилась, а причина этого оставалась непонятной.

  Не лететь на праздник не было никаких оснований. Молодые супруги даже обсудили предстоящие танцы.

  И вдруг дракона прервала разговор, а в глазах ее блеснул откровенный страх.

  - Фарр, разыщи Стурра. Скажи: я прошу прилететь в пещеру по тому самому вопросу, который он знает. Добавь: дело срочное. Не бойся, я здорова. Но лети быстрее.

  Слова прозвучали приказом, хотя Рриса никогда не злоупотребляла ролью главы семьи. И поскольку, как уже говорилось, Фаррир был умен, то в ответ он лишь утвердительно двинул гребнем, после чего, не раскрывая крыльев, подскочил в воздух, вылетел из пещеры и устремился на поиски.

  

  

* * *

  Настроение у полутысячи было, по-земному сказать, дембельское. Впрочем, не совсем так: в отсутствие военных действий демобилизуется лишь часть личного состава, остальным же еще пахать и вкалывать. И это создает, скажем так, соответствующее настроение и у тех, и у других. А в нашем случае на службе оставляли лишь старших офицеров, да и то не всех. Тренировки, которым предстояло заниматься моим трем десяткам - это все же не полноценная служба.

  Меня оторвали от песен, а не танцулек. Юные драконы - а как их еще назвать, если все как есть только что из школы, хотя уже успели повоевать - горланили балладу про предприимчивого молодого храбреца и дракону сомнительной нравственности. Слушательницы делали вид, что тематика им не нравится.

  Фаррир прилетел на пятом куплете, и вид его сразу навеял мысли о чем-то неотложном. Так и оказалось.

  - Стурр, Рриса просила немедленно прилететь к ней в пещеру по тому самому вопросу.

  Гирра полоснула взглядом. Я ответил отрицательным жестом. Двуцветная подруга в очередной раз проявила проницательность: повернула голову к певцам и сделала вид, что ее интересуют только изящество сюжета вкупе с изысканностью исполнения баллады.

  Мы с Фарриром взвились на вертикаль одновременно. Лететь было совсем близко, и мне только-только хватило времени сообразить, что все не так уж плохо. Но насколько серьезна предстоящая работа?

  Фиолетовая дракона встречала нас у входа. С первого же момента я понял: да, началось. Очень уж она показалась привлекательной, да чего там: просто соблазнительной. Действуют феромоны, и еще как.

  К теме я приступил без раскачки:

  - Рриса, Фаррир, я сейчас постараюсь сделать так, чтобы у вас получилось более одного сирри. Ты ложись на подстилку, а ты стань у входа и никого не впускай. Сошлись на мой приказ. То, что я сейчас попытаюсь сделать, и будет моим подарком.

  К счастью, драконы не знали те пошлые анекдоты, которые могли бы придти в голову человеку в ответ на мою фразу. Из-за этой фривольной мысли мне с громадным трудом удалось удержать серьёзную мину на морде и гребне.

  Сначала я подумал, что создатель драконов ограничил рождаемость, просто лимитировав число яйцеклеток у дракони до трёх, хотя явная биологическая нелепость данного варианта и казалось очевидной. Но механизм ограничения, хоть и был топорно надёжен, но не на столь кардинальном уровне.

  Не будь репродуктивная анатомия и физиология драконов принципиально сходна с человеческой - не справиться бы мне с задачей так быстро. Банальным методом исключения удалось относительно быстро вычленить "виновника" - одну железу, трижды за жизнь провоцирующую выброс гормонов и феромонов, вызывающий "крышеснос" у дракони, и позже преспокойно засыпавшую. Навсегда. Упомянутый же выброс подавлял резервированную систему предохранения у дракони. В обычном состоянии оболочка яйцеклетки была "непробиваемой", да еще и яйцеклетка не могла прикрепиться. Думаю, Моана поморщилась бы от вопиющей неэлегантности метода - но отдала бы должное надёжности. Циклы задействовались стабильно аж до противности, ну а мозг отключался весьма качественно. Не "залететь" в особый период дракони - ну... это надо быть Ррисой.

  Создать конструкт оплодотворенной яйцеклетки мне, разумеется, было не под силу. И не надо. Достаточно снять защиту с трех самых зрелых. Сил на это много не требовалось, зато по причине отсутствия практического опыта пришлось долго и нудно следить за финальной стадией развития яйцеклеток (потом, конечно, циклы опять разойдутся - но это уже будет неважно). Так что навалившаяся усталость была следствием не магического истощения, а именно длительной работы.

  Когда мой взгляд направился на вход в пещеру, то оказалось, что полностью стемнело. Это, выходит, я часа три тупо пялился на потоки?

  Три яйцеклетки оказались в результате готовыми к действию практически одновременно. Попутно пришла мысль, что выносить и родить тройню - дело не из простых, но эту проблему я оставил на потом.

  А с регулирующей железой вообще ничего не надо делать. Пусть себе засыпает.

  - Рриса, разрешаю лететь, но обязательно с мужем.

  Дракона расхохоталась, как будто я сказал невесть что смешное. Может, это мы с Фарриром молодые-незнающие, а Рриса в силу возраста знакома с аналогичными анекдотами, пусть и на драконий лад? Пока она сквозь всхлипывания и повизгивания пыталась успокоиться, я подозвал Фаррира, вкратце рассказал ему об итогах моей работы и велел сопровождать супругу. Та уже выдавливала из себя только полуистерические смешки.

  - И последнее, ребята. Я тут использовал те самые шипы - понятно?

  - Чего уж непонятного?

  Ответ адресовался мне, но глядел он на НЕЕ. Феромоны действовали, но не только они, уверен.

  И молодые супруги рванули со всей молодой дури в черное небо, забыв поблагодарить. Впрочем, их извиняли обстоятельства.

  Ну, ТЕПЕРЬ я могу оторваться от души? Праздник ведь! Но попозже... надо будет проконтролировать прикрепление. Как бы только поделикатнее это сделать, не заржав при этом? Ведь так и хочется рассказать им пару анекдотов своего мира по теме. "Не поймут, провинция-с".

  У подножия жилого холма пили, отплясывали на земле и кувыркались в воздухе, вопили малорифмованные и даже вовсе не рифмованные песни. Пылали костры. Драконы веселились группками по трое-четверо. Были и парочки, но очень мало, причем они стремились улизнуть, не привлекая внимания. Мои куда-то подевались. Пить вино не хотелось абсолютно.

  Я был опоздавшим на этом празднике жизни.

  Размышляя о судьбах мира и себя, я не заметил подошедшего со спины дракона, пока тот не стукнул меня (слегка) лапой по затылку. Это была Гирра, которую удалось узнать только по интонациям голоса: она зашла со стороны костра.

  - Я ждала тебя. Как там прошло это дельце?

  Допрашивать не хотелось, но хоть как-то отреагировать было нужно:

  - Кто проболтался? Рриса?

  - Ага, как же! Она молчала, как будто не дракона вовсе. Кстати, ее муженек, как думаю, тоже знал и тоже пасть не раскрывал. Я догадалась, зная тебя.

  Во мне прорезалось вялое удивление:

  - Ты не могла догадаться, не имея каких-то начальных данных.

   Э-э-э... я знала, как она порвала с... ну, неважно... и многие дракони знали, но драконам не говорили. Тогда для нее это оказалось сильным ударом. Огромным потрясением. Оттого и пропустила первые два раза. А твои возможности я представляла.

  - Ну и неправильно представляла. Они меньше.

  - Расскажи это ящерице! Я тебя с первого класса знаю. Мало того, что умеешь учиться - ты это и делаешь...

  Ага, учусь. Большей частью - у самого себя. Но, если не предаваться самообману, то наставник еще как нужен. Однако дракона еще не закончила свою речь.

  - ...так что давай полетим отсюда. Если по правде: мне охота выговориться. Честно-честно.

  Умная соратница нашла чем заинтересовать. Ход ее размышлений обо мне представлялся очень даже интересным. Однако свои мысли я собирался хорошенечко припрятать.

  - Давай. А куда?

  - Да хоть на запад. Есть одна лощинка, там не дует, и травка мягкая.

  Мне подумалось, что я знаю это место, но вслух пошло:

  - Валяй, показывай дорогу.

  Ночью при облачном небе даже драконье зрение давало мало возможностей. Но Гирру я легко отслеживал по искажению воздушных потоков.

  - Вот здесь.

  Мы удобно разлеглись рядышком. Было и вправду мягко - почти как на подстилке.

  Мне показалось, что место было не из самых удачных. Совсем недалеко там кто-то уже обосновался. Этот 'кто-то' давал о себе знать то приглушенным хихиканьем, то невнятным монологом в рычаще-воркующих тонах. Кажется, там намечалось полное непротивление сторон.

  - Не обращай внимания, они нас не видят и не слышат.

  Несмотря на это оптимистическое заявление, моя человеческая составляющая чувствовала себя весьма не комфортно. Но Гирра, казалось, всецело была занята изложением своей (явно продуманной заранее) позиции.

  - Все началось еще в первом классе. Ты мне понравился, потому что был самым маленьким...

  Я мог позволить своей челюсти отвалиться, поскольку все равно заметить это было невозможно.

  - ...а такие дракончики просто обязаны стать умными, если хотят занять сколько-нибудь приличное место в классной иерархии. Это мне все мама объяснила, хотя и другими словами. Как теперь понимаю, по развитию я была старше одноклассниц, и ум уже тогда ценила, потому что в классе считалась некрасивой...

  Тут уж я не выдержал:

  - И неправда! Я сам думал иначе.

  - Да неужели?

  Мой ответ был вполне искренним:

  - Я полагал тебя менее красивой, чем Фурра и Рройта. Вот.

  - В самом деле? Спасибо. Я следила за твоими успехами... и твоими методами. И не только потому, что была влюблена. Меня и в самом деле забирал интерес. Своего рода упражнение для мозгов. Правда, я на тебя обиделась...

  - Это за что же?

  - А за то, что ты не включил меня в свою команду сразу. Каюсь: ревновала. Суирра ведь и вправду хорошенькая, хоть и ехидина. Но потом я поняла, что ты в еще большей степени старше, чем есть. Намного старше. И для тебя стройная шея или там длинный хвост просто не имеют значения.

  А вот эти выводы стали тревожащими. Я в очередной раз мысленно поблагодарил темноту - при хорошем освещении собеседница сразу бы догадалась, что у меня на уме. А та продолжала:

  - Еще до окончания школы я поняла, что ты честолюбив - ну, это, в общем, нормально - но только особенным образом. А уж после твоего отказа от штабной должности все стало ясно: у тебя есть очень дальний план, и ты им не хочешь делиться, имея на то причины...

  И еще какие веские причины. Хотя тут меня явно переоценивают: детали плана по сей момент не проработаны. Взгляд и нечто, не более того.

  - ...а еще после разговоров с одноклассниками я поняла вот что: в твои планы включены не только члены твоей команды, но и твои родственники.

  - Кхррргм?

  - Тут ошибиться нельзя. Уж если ты так помог Ррисе, то и о жене позаботишься, и о брате с сестрой, и о своих сирри, и о племянниках...

  Вот оно как аукнулось.

  - ...короче, ты задумал нечто, в чем примет участие очень большое количество драконов. Мои догадки, сам понимаешь, это мое личное дело...

  Мои подозрения стали стремительно превращаться в уверенность.

  - ...и я о них буду молчать, пока ты сам не разрешишь мне говорить.

  Она знает, что я знаю, что она знает. И нам обоим нельзя ни слова сказать об этом. Никому и прежде всего - друг другу.

  Умна моя одноклассница, ох, как умна! Интересно, все дракони такие завзятые рационалистки? Или в этом отношении они отличаются от женщин? Пожалуй, нет, у Гирры сообразилка мощнее, чем у ее подруг. Тут с очевидностью нужен статистический анализ.

  Пока я предавался стратегическим и тактическим расчетам, тыльная сторона лапы Гирры прикоснулась к моей шее. Удивительное дело, но это нежное действие враз обострило слух, тем более, что подруга замолчала.

  Наши соседи находились в состоянии консенсуса. Этот вывод я сделал из хорошо слышных ритмичных стонов. Мысль даже не успела оформиться, как из-за облаков показалась луна. Одновременно Гирра хихикнула очень эротическим образом. Совпадение, конечно, но случившуюся в тот момент реакцию моего организма она заметила превосходно. И действовать стала соответственно.

  Я был несправедлив к дракони. Во многих отношениях они чувствуют и реагируют в точности как женщины. Ну, похоже, по крайней мере.

  Моя дракона, отдышавшись, намурлыкала мне комплименты. Они были не вполне заслуженными: часть приемов я заимствовал из прошлой жизни.

* * *

  

   (в двух милях к северо-западу от пещеры первого десятка)

  

  - Так что, у нас и вправду появятся сразу трое?

  - Судя по твоим усилиям, да.

  - Ну, ты тоже старалась.

  Фаррир переместил хвост самым неприличным образом. Но Рриса не поддержала поползновения мужа.

  - На самом деле выносить тройню - и то не просто, а уж родить их... Бывают осложнения даже с одним.

  Рриса вспомнила троюродную сестру бабушки, у которой родилась мертвая драконочка, но из суеверия не стала говорить об этом вслух.

  - Командир и тут может помочь.

  - Может. Если захочет.

  Уверенности в голосе молодого дракона хватило бы на пятерых:

  - Это ты его не знаешь. Уж коль на то пошло: во-первых, он всегда держит слово, притом чаще всего делает больше, чем обещал.

  - А он нам ничего и не обещал.

  - Ладно, тогда получи 'во-вторых'. У него негласное правило: своих никогда не бросать. Ты сама вспомни: на разборе полетов тебе влетело по первое число. Согарру хоть бы словечко ругательное досталось - а почему? Потому, что он тебя спасал - и спас, между прочим.

  - Положим, это ты меня тащил.

  - Положим, по приказу Согарра.

  - Уверена, что не только приказ тут был причиной.

  Хвосты парочки использовали паузу в разговоре для кокетливых действий. Хозяева хвостов прикидывались, что эти части тел действуют совершенно самостоятельно.

  Видимо, Ррисе в голову пришла некая неожиданная мысль, потому что голова драконы резко поднялась:

  - Слушай, а твои родители знают?

  - Нет, конечно. Откуда?

  - Тогда надо завтра к ним с самого утра лететь.

  - Выходит, ты своим уже сообщила?

  - Тоже нет. Но твои должны узнать первыми. Я хочу выказать уважение.

  Слова были произнесены с задней мыслью. Умная Рриса прекрасно представляла себе реакцию драконьей пары, сын который привел представлять невестку на шесть лет себя старше.

  Фаррир же понял реплику супруги буквально:

  - Это ты хорошо придумала. А потом к твоим. Нет, сначала заявку на отдельную пещеру.

  Фиолетовый гребень скептически шевельнулся:

  - Сомневаюсь, что дадут большую. Хочу сказать, такую, чтоб просторно и нам, и сирри...

  - Да и пусть небольшую. Командир поможет ее расширить.

  - Ты думаешь, он и это для нас сделает?

  - Да, если я попрошу. То есть мы попросим.

  - А сможет?

  - Он-то? Запросто! Особенно, если Фиорра подключится, да и остальной десяток. А потом мы ему поможем.

  От этих слов впала бы в задумчивость и менее проницательная дракона.

  То, что скромница Фиорра по специализации универсал, Рриса уже знала. Про Стурра - тем более. Удивительно другое: оба слабосильными не являлись. А еще более удивительно, что Стурр, имея все возможности стать полноценным магом земли, все же пустился на поиски счастья в хлопотной и не особо выигрышной должности десятника. Почему? Ведь способности в магии земли - залог более чем достойной карьеры.

  Общеизвестно, что специализация дракона - вещь врожденная, и ее нельзя изменить или, того хлеще, дополнить. Рриса тоже это знала. А Стурр не знал, выходит? И что-то такое сделал с десятком, отчего те...

  Фиолетовый хвост тревожно дернулся. Вслух же его хозяйка поспешила объявить:

  - Полетели в пещеру. Завтра нам и к твоим, и к моим, да еще насчет новой пещеры... дел хватит.

  Втайне от супруга Рриса составила себе план: перед сном еще раз как следует обдумать ситуацию. Она того стоила. Но хитрый замысел провалился: дракона, улегшись на подстилку, тут же заснула.

  

  

* * *

  Глава 19. Возвращение к старому на новый уровень

  Плохой я командир эскадрильи: взял и разрешил подчиненным выспаться. А надо было поднять их с рассветом или даже раньше.

  Пробуждение продолжилось приказом:

  - Значит так, братцы-сестрицы. Быстро утренний туалет, потом завтрак, а затем к целителям. Сегодня же отбываем домой. А вот завтра через два часа после восхода солнца всем быть у входа в мою пещеру.

  В столовой мне попались командиры второго и третьего десятков. Они уже знали о предстоящем обучении. Но им предстояло начать его позже. На то были объективные причины.

  В пещере целителей меня ждали сюрпризы.

  - Десятник Стурр, для вас хорошие новости. Но сначала разрешите осмотр...

  Результат я бы мог предсказать заранее. Чешуя на прошедших лечение Хьярре и Таррике отрастала быстрее, чем на всех остальных, но уловить разницу мог лишь тот, у кого было драконье зрение.

  Однако работники медицины казались вполне довольными.

  - Мы так и думали. Вот почему предлагаем новое лечение. Сударь десятник, на этот раз вы первый.

  Заготовленная мазь была светлее первой и с еще более противным запахом. Впрочем, на сей счет все помалкивали.

  Целители работали профессионально, и через час медобработка закончилась.

  - Ну вот, теперь старайтесь ни к чему не прикасаться пораженными местами в течение пары часов.

  Сколь ни велик был мой скепсис в части этого лечения, учтивость надлежало соблюдать.

  - Благодарю вас, мудрые.

  Отдать справедливость золотистому Сиррону: в его ответе звучала любознательность ученого, а не спесь высокообразованного перед неучем.

  - Это был наш долг. Не откажите в любезности, сударь десятник: дайте нам знать об эффективности этой мази.

  - Ну, разумеется, мудрый. Приятных полетов.

  - И вам.

  Мы с Гиррой уговорились о свидании завтра. Но пока что нас ждали родные.

  Почему-то первое, что бросилось в глаза: чуть изменившаяся фигура невестки Дирры. Это было дополнительной причиной для того, чтобы начать расспросы первым:

  - Мам, пап, скорее же расскажите новости!

  - О, у нас большие и радостные новости. Первая из них: ты вернулся...

  - ...и подрос в чине, - не преминул вставить отец.

  - Ну, я об этом еще порасскажу, но как тут вы, и Ррума, и Саррод?

  - Он как раз улетел заявить о необходимости пещеры для своей семьи. Думаю, скоро твой брат отделится. А Ррума только-только собирается замуж. А твой двоюродный брат...

  Пока родители выкладывали новости, я глядел во все глаза на их состояние. Потоки просмотреть было бы затруднительно: для этого требовалось и подойти ближе, и сосредоточиться как следует.

  На отце не все чешуйки уцелели: с полдесятка успели вырасти лишь в половину нормального размера. Не похоже на след от 'Красной сети'; скорее, папе довелось сцепиться с 'серыми ястребами'. К тому же и на коже шрам от неглубокой раны. На маме все чешуйки были родными, но на нескольких виднелась длинная и глубокая царапина: все ясно, мазнули когтем. Это как раз не опасно. Но еще на отце красовались полторы полоски. Полусотник, стал-быть.

  Пока рассказывали мне, прилетела заметно изменившаяся сестричка. На площадку у входа села на вид вполне взрослая дракона, но обрадовалась она вполне по-девчачьи:

  - Ой, Стурр, ты вернулся! Как хорошо! Постой, а почему у тебя не хватает чешуи здесь... и здесь...

  Я небрежно шевельнул хвостом.

  - Схлестнулись мы с доктором магии смерти, было дело. Это я потом расскажу. Сначала хочу послушать ваши рассказы.

  Я слушал. Потом слушали меня. Потом сделали перерыв, а отец торжественно выставил здоровенного сома. Мама же с хитрым видом выложила на лист лопуха горсточку лесных орехов.

  Уже было темно, когда отец задал самый главный вопрос:

  - Что же ты планируешь делать дальше?

  - Мне выдали поручение...

  И я рассказал о трех десятках особого назначения. Закончилось мое повествование так:

  - ...как видите, эти умения помогли нам выйти без единой потери убитыми. Их я и хочу передать моим воинам. Больше того: хочу, чтобы и вы двое научились тому же.

  Наступило длительное молчание. Брат, невестка и сестра обменялись понимающими взглядами. Они явно прокачали ситуацию: в течение лет пяти-шести им воевать не суждено. Отец двинул гребнем в мамину сторону, и та заговорила:

  - Я тебе верю, сынок. Ты и вправду очень умный, но... обучаться у тебя я не буду.

  Последовала еще одна пауза. Будучи уверен, что мне все объяснят, я терпеливо ждал и дождался.

  - Ты сам видишь: я как была воином, так им и осталась. Даже если ты обучишь меня тому, что сам знаешь и умеешь, все равно я не смогу применить все это. Приказ есть приказ, уж тебе это известно. И если мне прикажут атаковать 'серых ястребов' - будь уверен, я так и поступлю.

  Родственники не сказали ни слова, но их молчаливое согласие навалилось на меня такой глыбищей, что сразу стало понятно: сейчас спорить бесполезно. Ничего доказать не удастся.

  Я повернул голову в сторону отца:

  - Но ты-то полусотник! Ты бы мог...

  Тот прервал меня, но голос его звучал с удивительной теплотой:

  - Нет, не могу. Ты, сын, получил приказ формировать свои десятки и обучать их. Они твои. А у меня сейчас в подчинении никого нет. А когда появятся, то времени на учебу не будет. Если даже ты меня обучишь своим приемам, а я ими воспользуюсь, чтобы выйти из боя без моей полусотни - какой же из меня тогда командир?

  Вопрос, конечно, риторический. Но из него следует другой: какой же из меня руководитель, если не могу убедить самых близких мне драконов в собственной правоте? Ладно, попробуем еще.

  - Мам, пап, я не призываю вас немедленно согласиться. Я лишь хочу, чтобы вы хорошенько подумали. Лишь обещайте мне это. Большего и не попрошу...

  Я был красноречив и убедителен, как стоматолог, раскалывающий пациента на постановку имплантов. Но даже дантистам это не всегда удается.

* * *

  

   (в доме доктора Менгеля)

  

  Доктор магии смерти получил возможность, наконец, вплотную заняться собственными научными достижениями. На беготню по университету и оформление нужных для защиты диссертации бумаг уже ушел целый день, а предстоит еще вдесятеро.

  Но даже вполне приличный ужин вкупе с заслуженным вечерним отдыхом не остановил поток мыслей ученого. Больше того, Менгель впал в ересь: попытался представить себе ход мыслей и действий Великого.

  Допустим, что военные действия снова начнутся через два года. Это значит, что хитроумный пятнистый дракон НЕ будет участвовать в них. Значит ли это, что в ход пойдут другие десятки, обученные по таким же методам? Вряд ли: у пятнистого по семейным обстоятельствам не будет много времени на преподавательскую работу. Да и у других десятков из молодых тоже.

  Отсюда следует, что действия Ас-Тора поддержат драконы, неспособные на столь изощренное противодействие магии смерти, которое с таким успехом продемонстрировал этот юный умник. Что отсюда следует? А то, что массовое применение магии смерти может нанести серьезный удар по драконам вообще. Что для этого нужно? Само простое: раздать большое количество амулетов, рассчитанных на применение заклинания 'Серого капитана'. Или 'Серых брызг'. Однако Великий может не пойти на получение не-магами... стоп. А кто сказал, что получить должны именно не-маги? Наоборот, как раз маги наилучшим способом распорядятся этим оружием. Высокие ранги для этого не нужны, хватит бакалавров. Оправы, конечно, понадобятся. А сколько амулетов вообще нужно?

  Менгель напряг память. Он не смог вспомнить ни единого случая, когда наступление при поддержке драконов развивалось бы на участке длиной более двадцати пяти миль. Обычно же полоса прорыва составляла десять миль, не больше, а участвовала в этом полутысяча драконов. То есть сотни амулетов хватит с запасом. Пусть даже сто пятьдесят. Дешевых. Одноразовых. Рассчитанных на запуск пятнадцати 'ястребов' - это уровень лиценциата. Хватит с запасом, чтобы уничтожить треть, а то и половину воздушных сил Ас-Тора. Такой силе даже пятнистый не смог бы противостоять.

  Менгель схватил перо и уверенно записал свои наметки. Ему было понятно, ЧТО надо делать. Теперь стоило подумать, КАК это сделать.

  В первую очередь было очевидно: с этой идеей выходить на уровень Великого преждевременно, а скорее невозможно. Даже если бы докторская уже прошла защиту - и тогда не стоило. То есть надо действовать через кого-то. Кого?

  После нескольких минут напряженного раздумья маг смерти понял: начинать надо с низкого уровня. Вот скажем, Каншен. Не велик стратег. Не особо хитроумный тактик. Зато сразу же оценит, насколько внезапным для противника можно сделать применение такого оружия. Решено: на этой же неделе устроить встречу с начальником контрразведки.

  

  

* * *

  С утра пораньше я собрал весь мой десяток, включая Ррису.

  - Вот что, ребята, пора вам знать о делах, что предстоят.

  Кто-то мысленно удивился. Кто-то согласился. Кто-то навострил слух. И абсолютно все постарались спрятать эмоции поглубже.

  - К нам на учебу попадут десятки Слирра и Гъярра. Второй десяток будет на Суирре. Третий обучать будет Фаррир. Сразу предупреждаю: не всем повезет. Имею в виду: не все окажутся способными к наукам, что вы уже постигли. Помните: из-за неправильных действий одного могут погибнуть многие, а это нам не нужно. Отчислять буду без жалости. Это значит, что во втором и третьем десятках появятся новички, которым придется еще хуже: 'старики' хотя бы освоили маневрирование без крыльев.

  Последовали жесты понимания.

  - Однако!!! - этим словом нужная степени внимания была достигнута. - Всем воинам из новых десятков понадобятся со временем браслеты. Также тебе, Рриса. Достать их - это будет задача не для меня одного. Золото пока что есть, но потребуется больше. То же и в части кристаллов.

  Пока что никаких возражений.

  - Но не думайте, что вам предстоит лишь командовать. Совершенно не так: вам предстоит учиться новому. Знаю, о чем вы не говорите: нас, мол, этим не запугать. И не собираюсь. Это просто честное предупреждение. Будете изучать магию жизни - самые основы, понятно; только для того, чтобы оказать первую помощь себе или товарищу. Поверьте, это раз в пятьдесят меньше того, что знаю я сам, и раз в пятьсот меньше того, что надо бы знать, но у нас с вами нет времени.

  На сей раз некоторые гребни открыто выразили скепсис. Такое надо было пресечь.

  - Вы наверняка подумали, что нашим десяткам в ближайшее время воевать не придется. Я первым буду радоваться, если так и случится. Но готовность надо создать. Мы самые лучшие...

  Это высказывание вызвало самое горячее и открытое одобрение.

  - ...а должны быть еще того лучше.

  На сей раз поддержки не было, но и расхождение во мнениях не проявилось.

  - Поэтому план действий такой. Я знаю, что в ближайшее время появятся супружеские пары - одна уже есть - а еще через годик и мелкие члены семьи добавятся. Времени будет мало. Его и сейчас не достает. Поэтому пока что занятия со вторым и третьим десятками - два раза в неделю. Где - на ваше усмотрение. Занятия с первым десятком буду вести лично я, и тоже два раза в неделю. Суирра, Фаррир - за вами план занятий для второго и третьего десятков. Обязательно учесть, что браслеты будут не сразу, а хорошо, если через пару недель. На вас же извещение Слирра и Гъярра.

  Последовал еще рад указаний, а затем стандартное:

  - Всем все ясно? Тогда свободны, а вы, Согарр и Гирра, останьтесь.

  Думаю, все всё поняли правильно: Согарр номинально помощник десятника, а фактически командир первого десятка; Гирра - не просто любовница командира (уверен, что об этом все знают), но еще дракона, посвященная в дела разведки и контрразведки.

  - Вот что, ребята, нам понадобится информация, причем от людей. Есть недостоверные данные, что через два года боевые действия начнутся снова. И нас они могут коснуться. Не спрашивайте, как: я и сам точно не знаю. Придется входить в контакты с людьми. Ну, и с драконами, понятно. С людьми - дело трудное, но... короче, очень нужное. Полагаю, это частично будет на тебе, Гирра. А насчет драконов - тут я, возможно, сумею помочь.

   На этом месте вопросы все же прорвались:

  - Почему именно на мне?

  - А какого вида помощь?

  - Вот почему: мой главный контакт среди людей - молодая женщина. Не знаю, замужем она или нет, но уверен, что дракона сможет лучше с ней поговорить, чем, скажем, я или Согарр. Найдутся... кхгррр... общие темы. А тебе будет помощь вот какая: я попытаюсь создать особого вида вино. Увидишь, оно всем понравится. А еще научу тебя, как сначала выпить, а потом очень быстро протрезветь.

  Гирра не сдержалась:

  - Ух ты! Я тоже так хочу.

  - Согарру нужнее. Ты же не станешь пить с человеческой женщиной, верно?

  - Зато с человеческими мужчинами смогла бы.

  - Ишь, чего задумала! А вдруг я ревнивый?

  Судя по громкости хохота, эти двое посчитали мои слова за необычайно остроумную шутку.

  Разговор на этом закончился. Мы все разлетелись в разные стороны. Свидание с Гиррой в сугубо личных целях назначено близко к закату - значит, есть возможность подумать.

  Дракона не соврала, когда сказала, что влюблена в меня. А как насчет меня?

  Не след перед самим собой вертеть хвостом: она мне тоже нравится. Никакой там безумной страсти, но... если примерять на себя роль вождя, то о бурных чувствах надо забыть.

  'Все могут короли, но...'

  Значит, брак по расчету. А расчет показывает, что моя сероглазая подруга кругом права. Никого лучше я из ближайшего круга не найду. К тому же долго искать некогда, пока буду этим заниматься, все подходящие кандидатуры повыскочат замуж: чай, не люди, а дракони. Кретинское ощущение, не встречавшееся раньше: ни разу женщина не делала мне предложения. Но делать тут нечего: сегодня же скажу Гирре, что согласен. А уж смотрины перед родителями - это можно и отложить.

  На следующий день я вспомнил оставшийся за мной должок. И полетел к дяде Кнарру.

  Выглядел тот очень неплохо. Изменения в потоках существовали, конечно, но не выглядели угрожающе. Мне стоило чуть возгордиться: все же моя работа. И уж точно ум дядюшки не утратил остроты. Допрашивал он меня остро, изобретательно и со всем тщанием. А уж его аналитические выкладки были полностью нетривиальными.

  - Мне жаль тебя, племянник.

  - ?

  - Через два годы ты, вероятно, потеряешь родителей. Да-да, ты не ослышался. Из того, что ты тут наговорил, могу сделать вывод: Ас-Лок нарабатывает методы магии смерти - так ведь ты ее назвал? - как средства борьбы с драконами. Еще один вывод: из всего командного состава только ты сам и твой сотник полностью осознали, насколько она может быть опасной. Даже если ты натренируешь три десятка, то они, будучи твоими однолетками, в бой через два года не пойдут. А других подготовленных бойцов у Ас-Тора не будет, потому что никто не спешит перенимать твой боевой опыт. В бой пойдет предыдущее поколение драконов... мне надо продолжать?

  Крыть было нечем, и не только потому, что в этом мире не знали игральных карт. А старый дракон хладнокровно продолжал:

  - Твои родители - и те не поддержали эти идеи. Иначе ты бы мне сказал. Что на это ответишь?

  И опять аргументов не нашлось. Точнее, поспорить-то можно, но все мои доводы проходили под грифом секретности. Даже дяде знать о них было совершенно не надобно. А тот вдруг заговорил совсем о другом:

  - Кстати: как ее зовут?

  Собеседник мог догадаться о наличии у меня барышни, зная мой возраст. Но зачем бы ему об этом спрашивать?

  - Гирра, дочь Инарра.

  - Как же, знавал ее отца. Красавица?

  - Она умница.

  Глаза цвета высокохромистой стали так и впились в меня.

  - Значит, умница?

  - Да.

  - Очень умна?

  - Очень.

  - Хотел бы я с ней познакомиться. Прилетайте вдвоем.

  - Думаю, она почтет за честь. Обязательно прилетим, дядя Кнарр.

  Как я ни старался, так и не смог придумать внятного объяснения вопросам и приглашению. А что они лишь дань вежливости - представить такое и после трех кувшинов вина было совершенно невозможно. Именно в этот момент во мне возникло твердое решение: дядюшку обязательно надлежит брать в команду, пусть даже не сию минуту. Не попытаться использовать такой мощный аналитический ум - это надо самому быть полным дураком.

  Интересно, согласится ли на это предложение Кнарр? Надеюсь, вдвоем с Гиррой мы его уговорим.

* * *

  

   (в деревенской кузнице)

  

  Кузнец Сарир полагал себя умным человеком. Наступил как раз такой момент, когда ум пришлось напрячь. Ситуация требовала. По всем признакам, Мирута собралась замуж. Ни один отец взрослой дочери не счел бы такое событие ординарным.

  Нельзя сказать, чтобы жених не нравился будущему тестю. Скорее наоборот: совладелец солидного дела (зерноторговец), с хорошей репутацией. К тому же явно влюбленный. Но, к сожалению, в этом кувшине вина плавали соринки.

  Торговый дом 'Тибур-ос и сын' располагался в городе. Следовательно, молодой жене предстоял переезд. И кузнец крепко задумался: не стоит ли последовать этому примеру?

  Вроде на то имелись достаточные причины. Торговля кристаллами давала пусть и не регулярный, но очень приличный доход. Во всяком случае, кузница приносила много меньше. Мало того, в это дело были вложены немалые деньги: два золотых и десять сребреников. Именно в эту сумму кузнецу обошлась книга о кристаллах, которую он купил, рассмотрел в ней все картинки и даже прочитал пояснения к ним.

  Но были соображения против такого решения. Их источник заключался в случайно услышанном трактирном разговоре. Слухи, конечно. Но слухи очень тревожащие. Проверять же правдивость этих слухов очень не хотелось и меньше всего - на самом себе.

  Что тут можно сделать?

  На очень короткий миг кузнеца посетила идея поставить в известность власти. Скажем, стражу. Но тут же всплыло другое соображение: если сказанное окажется правдой, то стража и так обязательно узнает об этом. А вот если нет - он, Сарир, будет выглядеть полным дураком. И вариант оказался отодвинутым в сторону.

  И тут потенциальному купцу пришла в голову счастливая мысль. Об этих слухах надо рассказать Динозаврру, и пусть он думает, что тут делать. Если трактирный разговор окажется пустым - так дракон ничего не потеряет. Если нет - удачливый, умный и, чего уж кривить душой, достаточно могущественный торговый партнер может что-то изобрести. А вот если и ему ничего не удастся сделать... тогда идею о торговле кристаллами надо будет выкинуть из головы.

  Кроме того, в трактире много обсуждали окончание военных действий, причем сразу за несколькими столами. Вот эти сведения можно считать надежными. Значит, Динозаврр должен вернуться к себе в пещеру - если в ходе войны он уцелел, конечно.

  Надо попытаться связаться с молодым драконом. И Сарир стал продумывать, как это лучше сделать.

  Оставить в лесу записку на видном месте? Вполне возможно, но владеет ли Динозаврр грамотой? Наверное, да: ведь он же составлял чертежи и ставил на них размеры, то есть цифры знает.

  Сегодня же надо дать поручение младшему. Завтра записка уже будет висеть... впрочем, нет. Сначала ее надо составить. И составить по-умному: так, чтобы посторонний ни о чем не догадался.

  

  

* * *

  Глава 20. Новые игроки

  Пожалуй, насчет золота я погорячился: осень на носу, вода холодная, промывать трудно. Обождем до следующего лета. Но кристаллы - другое дело. А еще того прежде браслеты. Значит, потормошу контрагентов. И ближе к полудню я пошел ножками в ту часть леса, где высока вероятность встречи с Мирутой или кем-то из ее семейства. Лететь, конечно, не следовало: незачем привлекать внимание.

  Мне повезло. К опушке со стороны деревни шел давний знакомый: Пик, младший член семейства кузнеца. Или даже Пикор. Парнишка удивительным образом не подрос и даже не особо раздался в плечах, но вот лицо сделалось другим. Остались светлые прямые волосы и серые глаза, остался внимательный и чуть любопытный взгляд, но появился налет взрослости. Нет даже намека на улыбку. Молодой человек стал очень деловитым. Или настороженным?

  Речь также сделалась посолиднее:

  - Доброго вам дня, господин Динозаврр. Я как раз вас ищу. Велено передать вам записку.

  - И тебе. Давай ее сюда.

  Написано было корявым почерком и с ошибками, но вполне понятно: 'тоже место тоже время к'. Значит, кузнец хочет личной встречи. Похоже, в кузнице появился запашок жареного и при том не шашлыка.

  - На словах что-либо передавать велели?

  - Не.

  - А какие вообще новости?

  - Ну... вот сестра замуж скоро выходит.

  - В самом деле? А кто ее жених?

  - Он богатый, зерном торгует, но без чванства. Вежливо разговаривает. А еще он Мире ботинки красивые подарил и цепочку серебряную, да когда у нас в гостях был, так принес сладких булочек, а они были сверху розовые и белые. Мы таких не ели никогда. Либур его зовут.

  - А живет он где?

  - Да там же, где его отец Тибур-ос, он тоже зерноторговец. Дом пребольшой, в нем пять кузниц поместятся, и еще останется.

  То есть молодая жена станет жить в городе. А ведь мне это на руку.

  - Ну, тогда скажи отправителю, что я, мол, согласен, но буду не один.

  Любопытство проявилось лишь мимически. Года четыре назад Пик, без сомнения, постарался бы выяснить полный состав предполагаемой драконьей делегации, но сейчас бывший мальчишка, а ныне почти что молодой человек ограничился вежливым наклонением головы: дескать, принимаю к сведению.

  За остаток дня и утро следующего я только-только успел выслушать Согарра и отдать ему распоряжения, представить Гирру моим родителям, да еще научить ее, как отбивать драконий запах пихтой. Нам было пора на свидание.

  Кузнец почти не изменился, разве только число морщинок на лбу прибавилось. Еще я отметил, что соприкосновение с городской жизнью малость пообтесало нашего визави. Он ничем не выказал удивления при виде моей молодой супруги, а его речь практически полностью соответствовала требованиям этикета.

  - Доброго вам дня, глубокочтимый Динозаврр, и вам, глубокочтимая.

  Совсем небольшая маскировка не повредит:

  - И вам. Познакомьтесь, это моя жена Рриса. А это уважаемый негоциант Сарир.

  Немудрящая лесть подействовала. Кузнец разрешил себе намек на улыбку.

  - Мы с Ррисой внимательно вас слушаем.

  - Вот что вы должны знать, глубокочтимые...

  Новости были не из рядовых. В окрестностях появились необычные и неуловимые разбойники. Они орудовали большей частью на дорогах. Почему-то отнимали у проезжих не все деньги, а лишь небольшую часть. Материальные ценности вовсе не трогали, но изымали все кристаллы. До смертоубийства не доходило, поэтому власти долгое время оставались в неведении относительно шайки. Но совсем недавно они сменили образ действий.

  - Они обложили соседские деревни данью, только до нас еще не дошли. Хотя одновременно они даже помогают. Вон когда запруду у мельника на Белоречке прорвало, так ее один из ихних починил; опять же, лечат людей иногда. Если и не все маги, то уж большая часть верно они и есть. Но это я к тому, что кристаллы перевозить теперь без толку, от них и не спрячешь нигде, враз узнают...

  Маг разума работает. Пока я думал, встряла Гирра.

  - Запруду починили магией земли?

  - Ну, магией, так люди говорят, а какой - не знаю.

  - А чем людей лечили?

  - Да вроде как наша старая Малика: отвары там всякие, да мази, да корешки сушеные. И не драл этот лекарь, цены людские.

  Все ясно, начальник банды - или группы, или отряда - прибирает к цепким лапкам ресурсы. Феодалом хочет заделаться. Но есть еще момент неясного свойства...

  - Велика ли дань?

  - По пяти медяков с носа в месяц. Не считая кристаллов, понятно.

  Картинка прямо на глазах складывалась, и чем дальше, тем интересней. Но проверить не мешает.

  - Дань кристаллами - это по сколько штук в месяц?

  - Ни по сколько. Все выгребают подчистую.

  - И платят?

  - Хреново платят... извините за словцо, глубокочтимая... раз этак в пять меньше рыночной цены. Ну, это, может, и привирают, но уж точно не щедро.

  - И что же, на дорогах совсем теперь не безобразничают?

  - Совсем наоборот. Проверяют. Ежели с кристаллами, то отбирают за так, ну а товар провозить можно, хоть железо, хоть зерно, хоть пеньку. И денег не отбирают.

  Дисциплинка, похоже, на высоте.

  - А какими кристаллами в этих краях можно разжиться?

  Тут Сарир явно приосанился. Причина немедленно разъяснилась:

  - Наши-то в камнях всяких не особо разбираются, а я так знаю. Книгу умную купил, с картинками. Попадается тут кварц: и совсем бесцветный есть, и лиловый. Желтый тож. Да, и розовый. Потом: бывает, что красные гранаты находят. Или... эти... пунпурные.

  Слово явно было заимствовано из умной книги.

  - Малиновые турмалины, опять же. Сосед раз редкий черный турмалин нашел, вот такой, - кузнец отмерил на ногте примерно сантиметр. - А каких других тут и нету. Вблизи нашей деревни нет, хочу сказать. А за прочие не отвечаю.

  И тут Гирра снова удивила. Почти нежным и уж точно вкрадчивым голосом она заметила:

  - Очень интересно. А где вы слышали про ограбление и про налоги?

  - В трактире, известно дело.

  Мне же в голову пришла конструктивная идея.

  - Скажите, уважаемый, а незаметно можно пробраться в город?

  - Ну да, верхом ежели, а на телеге так по нашим чащобам не проехать.

  - У меня будет к вам заказ. Помните те бронзовые браслеты, что вы нам устроили?

  - Как же, отменно помню.

  - Таких мне нужно от вас двадцать три штуки. Я бы дал вам три золотых кругляшка, этого должно хватить с избытком. Вся сдача ваша. Проблема в том, как доставить плату мастеру без лишнего риска. Завтра встречаемся здесь же, если не возражаете. К этому моменту, надеюсь, уже будет план. Поверьте, я не желаю ни вам, ни кому-либо из вашего семейства ни малейшего риска.

* * *

  

   (в здании службы дознавателей)

  

  Господин старший дознаватель пребывал в настороженности, недоумении, а потому и в недовольстве. Дело было по всем статьям необычным.

  Торговый дом многоуважаемого купца Рафал-ара подвергся ограблению. Дело было ночью, и никого, кроме охранников, в торговом помещении не было. Преступники в неустановленом числе нейтрализовали охрану воздействием магии жизни. Уже этого одного хватило бы через голову для выделения дела в особое производство. Целью ограбления были, возможно, высококачественные кристаллы: именно их и выгребли в первую очередь. Воры проявили чуть большую разборчивость в отношении дешевки, совокупная стоимость которой едва ли равнялась цене одного первоклассного кристалла. Впрочем, часть дешевых кристаллов была взята, но, вероятно, преступникам было просто некогда отвлекаться на заведомо скудную добычу.Заодно очистили кассу; впрочем, как раз в тот день денег в ней было даже меньше обыкновенного.

  Указанная странность оказалась далеко не единственной. Почему-то охранников оставили в живых, хотя один из них успел разглядеть налетчиков. Впрочем, толку от этого не было: никаких особых примет, все лица в масках. И еще одно: замки вскрывались с необыкновенной, даже подозрительной легкостью. Это наводило на мысль о телемаге высокого уровня.

  Меры по розыску были едва ли не стандартными: проверка всех мест, где торгуют высокоценными кристаллами. Именно такое распоряжение и было отдано. Но чутье старшего дознавателя, благодаря каковому он и достиг своей должности, подсказывало: это направление поисков окажется пустым. Попытку отслеживания дешевых кристаллов любой из сотрудников службы дознавателей счел бы еще более пустым занятием - и справедливо. Существовала еще очень малая вероятность, что грабители по неопытности начнут швыряться деньгами, на чем и сгорят. Значит, предстоит опрос осведомителей.

  Больше делать было нечего: сеть закинута, надо ждать. К сожалению, догадок и версий, как всегда, больше, чем фактов.

  

  

* * *

  Мы с моей драконой уселись на лысом склоне подальше от любопытных глаз и ушей.

  - Ну, что скажешь?

  - К тебе обращались...

  - Верно, я назвал себя именем Динозаврр.

  - Оно не драконье.

  - Так и есть. Когда-то существовали громадные звери, очень дальние родственники драконов. Вроде без разума, но силы у них было немеряно. Самые большие были громадинами - раза в три длиннее тебя. Их и звали динозаврами.

  Я не знал, существовал ли мезозойский период в истории Маэры. Об этом не было просто никакой информации.

  Вопрос про собственный оперативный псевдоним Гирра даже не подняла, а вместо того энергично продолжала:

  - Трактир - это, как понимаю, место, где люди покупают еду за золото и едят, верно?

  - Ну, не обязательно за золото, платить можно серебряными и медными деньгами. Но ты думаешь правильно. Сверх того, люди там еще обмениваются новостями.

  - Ты же сам говорил, что информацию по одному источнику трудно оценить.

  - Имеешь в виду, ее надо бы проверить. Согласен, но как?

  Супруга задумчиво свернула хвост в кольцо.

  - Я бы слетала вдоль дороги. Надо определить: есть там группы, проверяющие проезжих. Риск никакой, если лететь достаточно высоко.

  - Добро, но только лететь придется мне одному. Даже если одиночку заметят, то не придадут значения, а вот группа драконов - дело другое, тут могут начать интересоваться. Выйдут на руководство, а оно вычислит нас очень быстро.

  Собеседница тревожно двинула гребнем, но я опередил ее реакцию:

  - Они меня, вполне возможно, и вовсе не заметят. Пост слежения, скорее всего, будет на господствующей высоте, внимание устремлено на объекты, что внизу. А на небо с какой стати глазеть? Незачем, вот что тебе скажу.

  - Ну, допустим...

  Разведка доказала мою правоту. Драконье зрение не подвело: двое наблюдателей обнаружились по дороге в город, но было местечко между ними и городской заставой, где товар или деньги можно было бы перегрузить, не привлекая внимания. План обрел все детали, когда я еще находился в воздухе.

  Но оставалось еще неотложное дело: выступление перед вторым и третьим десятками.

  Будущие наставники привели всех кандидатов на удобную площадку метров на тридцать пониже входа в мою пещеру. Предстояла агитация.

  - Вот что, ребята, вы все видели, на что способны воины из первого десятка. Они учились долго, целых четыре года. Я могу обучить вас тому же самому. Кое-что вы уже умеете, но...

  Результат моего выступления оказался предвидимым. Наиболее ярко его высказала самым скандальным и склочным голосом Торрка, дракона из второго десятка:

  - Это что ж, выходит, что четыре года мне будет двойная нагрузка? Мало заботы о муже и сирри, так ты еще навесишь? А что мы трудились, не складывая крыльев, во время военных действий, пока другие отдыхали - это, стал-быть, ничего? Так мне и через гребень хватит того, чему уже научилась. Это оно тебе спасибо, конечно, но сверху не надобно...

  Ожидаемо.

  В конечном счете отсеялись четверо: один дракон, трое дракони.

  На следующий день от Рруга пришло пополнение: два дракона, две дракони. Все универсалы. Наиболее солидной выглядела медночешуйная Каррда. Самая рослая, самая рассудительная. Чуть поменьше размером были два дракона: светло-синий Миррак и оранжевый Суррут. И малорослая Ррада довольно редкого серебряного цвета. Резкая в движениях, острая на язык - наверняка не сахарный нрав.

  Я не утрудил себя выдачей вводных новичкам. Просто сбросил это дело на десятников.

  Через два дня кузнец возложил на телегу скобяной товар и пустился в дорогу. Дозор преградил дорогу, получил уверения, что у возницы при себе кристаллов не имеется (что было правдой), и отпустил мирного проезжающего. Однако телега проехала от этого места менее получаса, и в неглубоком распадке Сарир обнаружил того, кого и ожидал увидеть: пятнистого дракона. Из сумки появились три золотых диска. Вечером того же дня на обратной дороге у кузнеца, с прибылью распродавшего железо, случилась еще одна встреча о мной:

  - Уважаемый Сарир, сколько дней запросил ювелир на выполнение заказа?

  - Две недели, глубокочтимый Динозаврр.

  - Хорошо. Ну, а недели вам хватит, чтобы подготовить еще порцию железного товара?

  Кузнец почти не думал над ответом:

  - По всему видать, нет. Дочкина свадьба предстоит, не до того.

  Насчет Мируты у меня имелась домашняя заготовка, которая и пошла в ход:

  - А скажите, уважаемый Сарир, может ли жена купца иметь собственное дело?

  Вопрос вызвал интенсивное прокручивание мозгов.

  - Ну... это... так не очень-то принято... отдельно от мужа... хотя... вот, к примеру: уважаемый Скаррот торгует тканями, а его супруга шьет на заказ. У нее и доктора магии охотно покупают. Выходит, может.

  - Ваша дочь, уважаемый, вполне могла бы стать владелицей дела: торговли кристаллами. Ей бы только знаний набраться. Мало того: и ее будущий муж мог бы присоединиться. Сейчас он младший совладелец. А стал бы полновластным хозяином. Поговорите на эту тему.

  - Все так, но дело-то не вполне безопасное. Вон купца Рафала лавку ограбили.

  - Этот магазин находится в городе?

  - Ага, в Хоруме.

  А ведь этот город совсем не рядом. Видимо, дело было из нашумевших.

  - Вы хотите сказать, уважаемый Рафал торговал именно кристаллами?

  - Ну да. Их и вычистили.

  - Не откажите в любезности: дайте мне знать, нашли ли воров. Ну и прочие подробности обскажете. Да, вот еще: связь будем держать через вашего сына, если не возражаете. Порядок такой...

  Обсуждать эту, без сомнения важную новость было некогда. Фаррир и Рриса получили пещеру. Она вообще не подавала заявку, все сделал муж, особо отметив, что пещера досталась в порядке компенсации за тяжелое ранение. По этому случаю я собрал весь десяток, мы обревизовали жилое помещение, нашли его недостаточным для супружеской пары и будущих дракончиков и общими силами постарались: расширили самое пещеру, слегка сузили вход (на случай холодов), а наши водники увеличили подачу воды. Основная часть работы пришлась, конечно, на нас с Фиоррой. Заодно я вручил Ррисе браслет (пока что пустой) и обговорил порядок ее занятий. Поскольку она числилась невеждой в сравнении с первым десятком, тренироваться ей предстояло со вторым. Меня, правда, напрягал вопрос о допустимости тренировок для беременных. Гирра, выслушав мои сомнения, ответила, что на этот счет, дескать, могу не волноваться: 'Мы все сделаем как надо.' Но уточнять, кто такие 'мы', она не стала. Впрочем, до соответствующих выводов можно было легко дойти после заявления, сделанного очень милым, прямо ласковым голоском:

  - Дракончики, удалитесь из пещеры, сделайте милость. Нам надо обсудить дамские вопросы.

* * *

  

   (в пещере Ррисы и Фаррира)

  

  

  - Драконочки, есть проблема. Тебя, Рриса, касается прямо сейчас, а остальные с ней еще столкнутся. Можно ли тренироваться, будучи беременной? Кто чего слышал? Суирра?

  Розовая дракона беспомощно повела правой передней лапой.

  - Я в семье младшая, маму никогда беременной не видела.

  - А старшие есть?

  Хьярра неуверенно подняла кончик хвоста:

  - Припоминаю: папа, когда маме уж недолго оставалось, ей не разрешал охотиться. И ходить ей было труднее. А костер она зажигала, это точно!

  - Я не помню, но могу слетать к папиной двоюродной сестре. Она целитель.

  - А у меня троюродный брат учится на целителя.

  - А я просто спрошу маму. Уж что-то она знать должна.

  - Отлично придумали! Значит, как наш командир выражается, работаем!

  

  

* * *

  День пришлось потратить на поиски кристаллов, пригодных для магии жизни. Ради скорости я не стал лезть в пещеру, где мы раньше находили бериллы (хотя при удаче там могли бы сыскаться изумруды). Но с полтора десятка не особо крупных оливинов я нашел. И еще полных три дня ушли на их огранку. В процессе я не поленился дать устные пояснения для Младшего Брата. Взамен мне выразили вежливый упрек, что женился я без согласования со столь близким родственником.

  - Впрочем, она тоже хорошая, и тебя любит.

  - А что, тебе кто-то был больше по душе? Кто?

  Брат удивился тупому вопросу.

  - Рройта, конечно.

  Вот эти настроения надо осторожненько гасить.

  - Да, она красавица, спору нет. Но ко мне равнодушна, а вот Гирра... И потом, наша с тобой жена такая умница!

  На эту сентенцию Младший не отреагировал. Возможно, он задумался.

  Потом началась адова работа. Это нельзя было назвать обучением магии жизни. Какое там! Целая неделя упорных занятий ушла на то, чтобы (всего лишь!) научить видеть потоки. Правда, Фиорра освоила эту науку в пять минут, так ведь универсалка...

  Дальше наступил небольшой перерыв. Пять дней подопечные изучали сами себя - точнее сказать, изучали потоки в самих себе. Это дало знания анатомии такого уровня, что в медвузе с экзамена погнали бы пинками, но уже не дубьем.

  А после этого через Сарира пришли готовые браслеты.

* * *

  

   (в кабинете Ас-Лока)

  

  Старший дознаватель не имел практически никакого шанса появиться в этом кабинете. Не по чину. По правде сказать, сей достойный маг и не стремился туда попасть. Но с его подачи там оказался его непосредственный начальник, шеф службы дознавателей.

  Высокий рост хозяина кабинета скрадывался, поскольку тот восседал в кресле. Но для создания атмосферы превосходства взгляд сверху вниз и не был нужен. У Великого внешность была достаточно заурядной, если глядеть издали: продолговатое лицо, прямой нос, чуть прищуренные темные глаза, прямые иссиня-черные волосы. Ну разве что весьма сдержанная мимика. Короче, ничего особенного, но вот манера говорить, жесты, взгляд - все это выдавало человека, облеченного громадной властью

  Номинально это было докладом, фактически - просьбой. Речь шла о дерзком ограблении торговца кристаллами Рафал-ара в городе Хоруме. Служба дознавателей сделала все, что было в ее силах. Результаты не проявились. Добыча так и не всплыла, кристаллы как в реку канули. Следовательно, требовалось подкрепление. За ним-то посетитель и явился.

  - ...таким образом, Великий, наша служба нуждается в качественном усилении. Мы полагаем троих имеющихся в распоряжении магов разума - они же маги жизни - совершенно недостаточным ресурсом для решения этой проблемы. Вот здесь расписаны меры усиления. Разумеется, временные, в обычных условиях нам столько не нужно...

  На стол большого начальника лег лист, заполненный мелким почерком. Со стороны могло показаться, что Великий лишь небрежно на него глянул. Однако главный дознаватель прекрасно знал, что Ас-Лок может прочитать и запомнить целый лист с одного взгляда.

  Реакция Великого мага была совершенно парадоксальной.

  - Вы совершили ошибку, когда подумали об этом преступлении как о стандартном ограблении. На самом деле это нечто иное.

  Значительная пауза.

  - Вы решили, что кристаллы похищены ради наживы. Будь это так, ваша служба, не сомневаюсь, уже раскрыла бы дело. На самом же деле целью - основной целью! - преступников были не деньги, а кристаллы сами по себе.

  Начальнику службы дознавателей не оставалось ничего иного, как добавить в позу еще большей почтительности и слушать со всем вниманием.

  - Эта проблема уже всплывала, но она вне вашей компетенции. Заказчики и исполнители в данном случае суть маги, не получившие университетского образования. Я бы назвал их Дикими магами. Разумеется, надлежащее систематизированное обучение дает много лучшие умения. А эти только и могут, что компенсировать знания силой. Однако последнее свойство имеет естественные ограничения, в результате им остается лишь одно средство - кристаллы. Не исключаю, что руководитель этой шайки - универсал, то есть он еще слабее, чем обычный маг. Следовательно, он нуждается в первоклассных и разнообразных кристаллах. И живут налетчики, полагаю, не в городе, а где-нибудь на отшибе, иначе их деятельность по приобретению магических знаний давно уже была раскрыта. Похищены низкосортные кристаллы? Делаю вывод: у них есть ученики. Надеюсь, вы представляете, насколько трудно скрыть отработку заклинаний.

  Хозяин кабинета выдержал еще одну паузу и остро глянул на посетителя:

  - Я вижу, вы хотели что-то добавить?

  - С вашего позволения, Великий. Насколько мне известно, основным источником кристаллов для купца Рафала и для тех, кто торгует тем же товаром, являются рудники и каменоломни. Однако некоторую часть кристаллов добывают крестьяне. Самыми примитивными методами, конечно. Не исключу, что те маги, которых вы назвали Дикими, могут использовать именно второй источник. Вполне возможен даже сбор налогов с крестьян в форме кристаллов. Мы могли бы это проверить, ибо...

  - Достаточно. Я понял вашу мысль; она правильна, но не нова. Мне уже докладывали эту информацию. Пусть себе собирают кристаллы, особой проблемы тут не вижу, пока и поскольку количество их мало. Но вот денежный налог - другое дело. Это покушение на государственные прерогативы, и терпеть такое нельзя.

  Голос Великого изменился. Опытный дознаватель понял: сейчас последуют оргвыводы и приказы.

  - Подкреплений не будет. Но имеющимися силами организуйте добычу сведений: точно ли с крестьян берут налоги, а если да, то чем именно. Если выявится то нарушение закона, о котором я упоминал, то очертите район предполагаемого нахождения логова этих нарушителей. Возможно, в будущем против этих... Диких магов будут предприняты дополнительные меры, но пока разговоры об этом преждевременны.

  Разумеется, на этом разговор закончился. Посетитель покинул кабинет, а Ас-Лок снова ухватился за прерванную мысль.

  Кристаллы знаний и умений не прибавляют, это аксиома. По этим показателям низшие маги, все до единого, отставали от Великих. Тут Ас-Лок мог быть спокоен, поскольку тщательно следил за достижениями университетских магов - а они и были самыми передовыми. Но как насчет магической силы?

  По этому параметру соперничать с Великим мог только другой Великий. Другие маги и близко не подходили к такому уровню. Но можно ли достичь той же цели с помощью кристаллов? Или хотя бы приблизиться?

  В данном случае разум подсказывал: о кристаллах известно просто мало. Или, сказать точнее, недостаточно. Значит, надо узнать побольше.

  На людях Ас-Лок всегда демонстрировал несокрушимую уверенность в своих силах. Для руководителя это необходимо. Но наедине с собой даже этот могущественный маг никогда не пренебрегал осторожными мыслями, из которых порою проистекали осторожные действия.

  

  

* * *

  Глава 21. Визит вежливости от разведки

* * *

  

   (в кабинете Ас-Лока)

  

  Великий маг с удовольствием отметил точность работы подчиненного (это был начальник службы дознавателей). Тот не попытался добиться аудиенции с докладом, а всего лишь прислал письменный отчет. И был прав.

  В папке из тисненой кожи тоненькая стопка бумажных листов уместилась без труда. Представленные сведения не внушали тревогу.

  Первый раздел отчета однозначно свидетельствовал: в пределах владений Великого Ас-Лока никто из посторонних не осмеливается брать с крестьян налоги - ни кристаллами, ни деньгами. Уже хорошо.

  Во втором разделе содержалась информация о том, что в деревнях, находящихся на территории Ас-Тора, самозваные сборщики налогов появлялись, пусть не везде. Разумеется, это было насквозь незаконно - и все же не задевало интересы Ас-Лока впрямую. Осталось лишь решить, надо ли довести эти факты до сведения конкурента. По политическим резонам такой шаг мог оказаться полезным.

  Великий поднял глаза от исписанных листов и задумался.

  Во-первых, безнаказанность преступников может породить у них намерение распространить свои действия на его, Ас-Лока, территорию, что, конечно же, недопустимо. Город Хорум, где обчистили магазин торгующего кристаллами купца, уж точно находится не на земле Ас-Тора.

  Во-вторых, за эту мелкую услугу можно будет в дальнейшем стребовать ответную.

  А какие доводы против?

  Первый из них носил чисто юридическое происхождение. Не было прямых улик, доказывающих, что ограбление - дело рук именно Диких магов. Не то, чтобы Великий был ярым сторонником законопослушности, но он знал, что соблюдать законы в конечном счете выгоднее, чем их нарушать.

  Вторым доводом был разумный прогноз судьбы Диких магов: как только Ас-Тор узнает о попытках втиснуться на место у кормушки, он сделает все, чтобы отучить своих неразумных подданных от подобных шалостей. Но если дать Диким некоторое время на развитие, накопление сил и умений, то борьба с ними потребует от властей больше ресурсов и времени. А это как раз выгодно.

  И тут некоторое соображение остановило ход мыслей Великого и заставило его углубить анализ. Дикие маги обитают и собирают налоги в областях, граничащих с землями драконов. Разумеется, прямого пересечения интересов тут нет и быть не может. А если Ас-Тор применит против Диких силы драконов? Кто-кто, а Ас-Лок прекрасно представлял себе возможности этих боевых созданий. И если руководство Диких магов состоит не сплошь из дураков, то оно хотя бы из простой осторожности обязано будет перенести свои операции на сопредельную территорию. И тогда уничтожение Диких ляжет целиком на силы Ас-Лока - а оно надо?

  Решение созрело. Сообщение уйдет командующему силами Ас-Тора.

  

  

* * *

  Время утекало с беспощадной скоростью.

  Я только и успевал, что отмечать: вот листья окрасили лес в желто-зеленые тона, а второй и третий десятки все еще не имеют пиритов... вот уж листья облетели полностью, а первый десяток хотя чуток подтянул знания в анатомии, зато беспомощен в самых простых конструктах (например, почти не умеет останавливать кровь)... вот уж утром на лужах тускло серебрится ледок, теперь о сборе кристаллов надо прочно забыть вплоть до весны, и ведь их запасы не так уж велики, ну, а золота и того меньше...

  Между делом мы с Гиррой получили пещеру из тех, что освободились. Как выяснилось, даже мой невысокий чин давал на это право. Не ах какое шикарное жилище, но сносное. Ребята помогли расширить пещеру, которую хотелось приспособить под временное классное помещение. В то, что получилось, можно было втиснуть (с применением мыла, которого не было) примерно шестнадцать драконов, а для нормальных занятий на одиннадцать учеников и одного наставника создались приличные условия.

  Еще три супружеские пары образовались. Как-то неожиданно наш штатный храбрец и разгильдяй Харрф ухитрился уговорить красотку Рройту. Удивлялся не я один. Затем Примерная Драконочка Фиорра объявила, что выходит замуж за Примерного Дракончика Таррика. На этот раз не удивился никто. А еще потом Суирра наконец-то поддалась обаянию, уму и другим положительным качествам Согарра. Почти сразу же после их женитьбы пошел снег. Все сношения с окружающим миром сошли на нет. Значит, наступило время отдать старый долг.

  Видимо, я недостаточно следил за собой, поскольку в ответ на мое 'Милая, я пообещал дяде Кнарру, что представлю ему свою жену', прозвучало ласковое и покладистое:

  - Я не буду спрашивать, зачем тебе это нужно. Равно можешь не рассказывать, зачем это нужно дяде Кнарру. Взамен ты поведай всю историю знакомства с ним. С самого начала.

  - Но это долго...

  - А мы и не торопимся.

  Разумеется, я ни слова не сказал о своих догадках и выводах. Только факты. Но даже их перечисление заняло чуть ли не четыре часа.

  Гирра слушала крайне внимательно и не перебила доклад ни словом, ни жестом. И лишь потом последовал чуть небрежный взмах хвостом:

  - Не понимаю, почему ты так взволновался. Допустим, Кнарр захочет что-то узнать о твоих планах через меня - так я сама об этом без понятия. Фактов у него нет и не будет, а догадки я приберегу только для себя. Ну, может быть, тебе расскажу... когда-нибудь.

  Ответом послужил ласковый тычок задней лапой в зелено-синий бок.

  - И нечего драться! - в целях пущей убедительности последовал удар хвостом по спине. - Я вот думаю: а какие вообще могут быть причины для приглашения? Скажем, желание познакомиться с молодой драконой...

  - ...красавицей и умницей...

  - ...да, и скромницей впридачу... так вот, лично мне кажется, что второй причиной может быть выяснение не столько твоего потенциала, сколько моего. Я ведь не универсал. Вот Кнарр и хочет знать: чего может достичь обычная дракона и, главное, какой ценой.

  Снег уже прекратился, и облака уходили на восток. Глаза моей милой знакомо сузились и принялись тщательно изучать темную полосу на горизонте.

  - Или же он знает что-то такое, чего мы не знаем. Не от нас, а из других источников. Это самый скверный вариант.

  Возражений у меня не нашлось.

* * *

  

   (в трактире 'Золотой конь')

  

  Трактир был не из дешевых. Причиной тому было изысканное меню и соответствующий ценам состав посетителей. Только маги в ранге магистра и выше, признанные мастера-ремесленники, да самые обеспеченные купцы могли позволить себе трапезу в 'Золотом коне'.

  На столике, рассчитанном на двоих, было тесно. Салат 'Докторский', баранина с рисом под кембрийским соусом, да еще три кувшина красного шестилетней выдержки. И все это на двоих магистров, некогда учившихся в одной группе.

  Одним из тех, кто увлеченно отдавал должное кулинарным изыскам провинции Кембра, салату, достойному едоков высочайшего магического ранга, и действительно превосходному вину, был почти что доктор магии смерти Менгель. Диссертация уже стояла в очереди на защиту, а в результате соискатель ни чуточки не сомневался. Вторым был магистр магии жизни Чурин. Его продвижение также было не за горами. Специализировался он на выведении культурных растений, а будущая докторская относилась к новому виду, дающему превосходное волокно.

  Как по-вашему, о чем могут завести беседу два магистра за столом при выпивке и закуске? Правильно: о работе. К этому моменту один из кувшинов уже был полностью пуст, второй содержал едва ли четверть первоначального количества. Протокол стражей порядка, которому не суждено было появиться, констатировал бы состояние посетителей как 'начальная стадия опьянения'.

  Эти двое не были ни в какой степени конкурентами. Поэтому каждый поздравил товарища с предстоящим повышением ранга. Но затем предмет беседы несколько изменился.

  - ...ты понимаешь, никто мне не хочет верить. Эта пятнистая сволочь ухитрилась разнести вдребезги все мои планы - а я только и слышу, что драконы, мол, обладают слабым разумом, не сравнимым с человеческим. Ага, как же!

  - А чем, по-твоему, этот дракон силен?

  - Чем? Во-первых, он превосходно для дракона считает. Мне сказали, не хуже человека. Во-вторых, опаснейший тактик...

  - А вот тут не соглашусь. Он дракон, он летает, а мы с тобой нет. Значит, в тактике летающих воинов он должен понимать больше.

  - Если бы все так просто! Он изобретает новые тактические приемы, ранее никому не известные. Наши вслух не говорили, но я-то видел...

  - Изобретает? Я думал, что драконы на это не способны.

  - Вот и мне все вокруг то же самое твердят, но я, понимаешь, своими глазами... Но и это не все. Грамотно и с наводящей ужас эффективностью использует заклинания. Скотина крылатая. Как будто бакалавр, клянусь громом Пресветлых. Какой-то неправильный... или выдающийся дракон.

  Наступило молчание. Сотрапезники, не сговариваясь, очистили свои тарелки от остатков деликатесного соуса кусочками хлеба. Потом маг жизни задумчиво изрек:

  - А ведь ты меня навел на мысль, - и вскинул руку.

  Официант материализовался у столика за время, исчисляемое секундами.

  - Лист бумаги и перо!

  - Сию же минуту, весьма почтенный!

  Труженик общепита даже чуть преуменьшил собственные возможности: требуемое оказалось на столике через тридцать девять секунд.

  - Понимаешь, нам в спецкурсе упоминали магистерскую диссертацию Иммета. В ней... вот, смотри... основная часть людей имеет средние способности. Малая доля отличается умом пониже уровня, примерно такая же - повыше. Совершеннейшие недоумки - они составляют очень малую долю, но и таланты - не большую. Это применительно к людям. Но если только предположить, что способности у драконов также распределяются с некоторой неравномерностью, то...

  На листе бумаге появился отдаленный родственник гистограммы.

  - Погоди-погоди... а сколько человек обследовал этот Иммет?

  - Очень много. Три тысячи... кажется. Точно не помню.

  - А давай я буду топить твою теорию!

  - А топи!

  - Вот. Ты полагаешь, что некоторый разброс уровня умственных способностей присущ и людям, и драконам. Ладно, готов согласиться, тем более, это близко к твоей специальности. Но!

  В рассуждениях наступил перерыв, ибо процесс уничтожения остатков вина в кувшине нуждался в сосредоточенности.

  - Уверен, что у тебя нет аналогичных исходных данных применительно к драконам. Мало того: думаю, такими цифрами вообще никто и никогда не интересовался. Значит, степень разброса способностей применительно к драконам также неизвестна. И добавь еще: общую численность драконьего населения лично я точно не знаю, но уж всяко она гораздо меньше, чем человеческого. И потому...

  - О! Вот именно! Ты, сам того не подозревая, подтвердил мою точку зрения. Ну-ка, вопросик тебе: много ли ты лично знаешь по-настоящему талантливых людей?

  - Среди преподавателей трое, как отдать: Молот, Квакер и Нос. С ними и ты знаком. А среди коллег... уж точно четверых наберу. На самом-то деле их больше. Но что ты...

  - Нет, это что ТЫ. Среди драконов тебе только один этакий со способностями известен, верно?

  - Больше скажу: и не слыхивал никогда о подобном.

  - Так вот тебе ответ: в пересчете на сто тысяч населения у драконов гении встречаются не реже, чем у людей, но поскольку само драконское население куда меньше, чем сто тысяч, то... сам продолжишь?

  Маг смерти был ученым, вот почему последовала реплика:

  - По уму, надо бы этот вопрос исследовать как следует, но ведь денег не дадут.

  - Даже и не думай. Хотя стоило бы, поддерживаю. Но, согласись, моя теория МОЖЕТ объяснить появление этого пятнистого гения, верно?

  - Не отрицаю.

  По пути домой Менгель продолжал обдумывать проблему. Он был не только ученым, но и практикующим боевым магом. Идеи старого товарища получили логическое развитие: если в самом деле сверхталантливые драконы встречаются крайне редко, то наиболее эффективный способ борьбы с таким драконом - прикончить. Любыми средствами. Следующий с подобными способностями, вероятно, родится еще очень не скоро.

  

  

* * *

  Мы с Гиррой нанесли обещанный визит. Без подношения являться было неудобно. Кролики в это время года не паслись на зеленых лужайках, но я пустил в ход молнию, жертвой которой пала косуля. В результате шкура была безнадежно испорчена, но уж это никого из нас троих не волновало.

  По самым скромным оценкам дядя Кнарр блистал. От его обаяния меня пробила чернейшая зависть. Он сыпал комплиментами. Он льстил так, что серые глаза моей супруги стали глядеть очень двусмысленно. Доля лести досталась и мне в форме 'Какой он у вас умный!' или 'Как вам повезло с мужем!'. И уж полнейшей мелочью прозвучала фраза 'Дорогая, вы можете звать меня дядей Кнарром'.

  А между делом проскальзывали совсем маленькие и незаметные вопросики. Гирра была права: в первую очередь старик интересовался ее новообретенными возможностями. Я уж было подумал, что супруга утратила всякую осторожность, и даже собрался незаметно толкнуть ее хвостом. К счастью, жена все же сохранила некие остатки ума. Она так и не раскрыла технологию обретения навыков в чуждой магии.

  Объединенными усилиями мы поджарили мясо. Оно было чуть жестковатым, но вкусным.

  А после обеда настало время для моего вопроса.

  - Дядя Кнарр, сейчас в моем подразделении нет группы аналитиков, но в будущем я намерен создать таковую. Скажем, через год. И мне бы хотелось видеть в ней вас.

  Бархатный взгляд старого дракона исчез. Вместо него появились алмазные иглы.

  - Не советую, племянник.

  Мы с Гиррой дружно изобразили вежливое удивление.

  - Допустим, что я проживу этот самый год. Допустим. Но когда о моем содействии узнает кто-то в ранге тысячника, в Главном штабе будут недовольны. Повторяю: 'когда', а не 'если'.

  С милейшей улыбкой Гирра осведомилась:

  - Именно в Главном штабе? А среди людей?

  В тот момент я бы поклялся, что выстрел сделан наугад.

  - Человеческое командование будет еще менее довольно.

  Очень хотелось на это заметить, что претензий не будет, если у людей появятся по-настоящему большие проблемы - но такое вслух произносить нельзя. Взамен последовало небрежное:

  - Я думаю, что в течение года ваше участие, дядя Кнарр, вряд ли вообще кто-либо заметит. А дальше... будет видно.

  Дядя многозначительно хмыкнул. Мы с Гиррой переглянулись и начали прощаться. Выходит, стали думать одинаково - для семейной жизни это хорошо, но для принятия решений плохо. Всегда необходимо иметь не менее двух вариантов действий.

  В своей пещере пришлось повертеть сообразилкой. Тем более, супруга как раз улетела к теще.

  Дядюшка явно испортил отношения с военной верхушкой драконов. Мало того: и с человеческим командованием тоже. Почему? Как? Нет фактов. Есть лишь догадки.

  Вряд ли причиной послужил длинный язык. В этом случае командованию было бы глубоко фиолетово, на кого в данный момент работает старик и работает ли вообще. Ан нет, сам факт того, что в моем более чем скромном подразделении (полусотня, к тому же неполная) появился такой аналитик, может вызвать отрицательную реакцию. Расхождение во мнениях по поводу стратегии-тактики? Да, такое возможно, и опять же остается непонятным источник недовольства возвращением старого дракона на службу. То есть были какие-то действия, а не слова. Причем на высоком уровне. Какие? В суп он плюнул Великому? Или...

  Человек сказал бы, что 'холодок пошел по позвоночнику'. У дракона этот же холодок прошел под гребнем.

  Кнарр что-то такое сделал, что пошло вразрез с его клятвой Великому. И, возможно, рак был наказанием. А я, как бульдозер, попер поперек клятвы. Правда, вылечил не до конца, метастазы все равно выявятся через пару лет. И все равно нехорошо поступаю, ой-ой-ой...

* * *

  

   (в кабинете Ас-Тора)

  

  Великий остался недоволен представленной ему разведсводкой. Выразилось это в том, что ее автора (а это был лично начальник разведслужбы) вызвали 'на ковер'. Другим знаком недовольства было количество вопросов.

  - То, что спецслужбы нашего противника предоставили нам находящиеся здесь данные - это любезность с их стороны. Но сейчас меня интересует, почему от вас не поступило никаких сводок, добытых вашей службой?

  - С вашего позволения, Великий, Ас-Лок имеет больше оснований для беспокойства, чем мы. Именно на его территории был совершен налет на магазин, торгующий кристаллами. А ведь удаленность от базы должна была сильно усложнить операцию. Значит, у Диких магов были на то причины. Кстати, слово 'дикие' пошло от начальника разведслужбы Ас-Лока; удачно сказано, по моему скромному мнению.

  В мимике Ас-Тора появились тончайшие оттенки нетерпения.

  - Какие вещественные причины могли быть для ограбления заведения этого Рафала?

  - Судите сами, Великий. В порту Хатегат, а это граница наших владений, также имеются лавки, торгующие кристаллами - целых три. Охрана при них много слабее той, что была в магазине купца Рафала. И все же не их выбрали объектом нападения. В чем разница? В ассортименте. В Хатегате можно купить кристаллы местного происхождения, если позволите мне такое слово. Все они принадлежат ко второму классу - так их определил мой эксперт. Кварц, гранаты, турмалин... Делаю вывод: Диким очень понадобились высокоценные кристаллы. Деньги - во вторую очередь. Кристаллы нужны для изготовления амулетов... или очень мощных амулетов. Первое полагаю вероятным, но применительно к Диким лишь для учеников. Мощные амулеты должны предназначаться для весьма сильных магов - тех, у которых на высоте умения наряду с силой, то есть с очевидностью не для учебных целей. Или для одного мага.

  - Почему вы говорите 'мага'? Кристаллы были совершенно разного назначения, как это следует из ваших материалов.

  - Не исключаю, что все они пойдут для мага-универсала. Он представляется самым заинтересованным лицом.

  - Допустим...

  Это слово было хорошим знаком. Опытный разведчик знал, что Великий использует его в случаях, когда не может найти возражения.

  - ...но вы ни словом не упомянули о том, что надлежит предпринимать вашей службе.

  - Осмелюсь почтительнейше возразить: налоговые дела вне моей компетенции. Тем не менее есть некоторые предложения на сей счет. Если позволите...

  Кивок.

  - ...думаю, что нам следует собрать информацию. Для этого я бы задействовал драконов. Но решать, конечно, не мне.

  Разумеется, Великий умел думать быстро.

  - Вы хотите выявить базу этих... Диких?

  - И ее тоже, вы абсолютно правы, но по возможности также оценить общие силы, которыми располагает эта группа. Судя по тому, какие крохи они собирают в качестве налога с крестьян, их военный потенциал ничтожен.

  Ас-Тор усмехнулся с недвусмысленным оттенком превосходства.

  - Здесь вы не правы. Да, ничтожен, но имеет тенденцию к росту. Впрочем, согласен: пока что сбор данных и не более того.

  В конечном счете шеф остался доволен.

  

  

* * *

  Глава 22. Дипломатическая дуэль

  Зима была в разгаре. В долинах снега не было, но все перевалы окрасились в белое. Деловые поездки из деревень в города не то, чтобы упали до нуля, но уменьшились качественно.

  При посещении пещеры Фаррира и Ррисы я сначала заметил, что дракона несколько прибавила в талии, а, подойдя к ней поближе, уловил изменение потоков. Подробное изучение заняло бы очень много времени, однако и без того картина была ясной. Обменявшись взглядом с главой семейства, я понял, что он перехватил мои мысли без всякой телепатии. Но надо было озвучить выводы:

  - Рриса, с сегодняшнего дня не посылаю тебя на боевые задания, кроме как с разведывательными целями, да и то на большой высоте.

  Удивились и она, и он. Пришлось пояснять:

  - Ребята, это на случай, если вдруг что-то неожиданное... я тоже военных действий не ожидаю, но сами знаете, бывает такое.

  Жена проявила сдержанность, а муж - наоборот:

  - Тебе что-то известно?

  - Начальство ничего мне не говорило.

  Это было правдой. Но смутные ощущения неустойчивости оставались в подкорке. И недаром.

  Я вел занятия по магии жизни перед своим десятком. Речь шла о заклинании 'Амфетамин'. И тут появилась дракона-вестница.

  - Десятник Стурр, вас немедленно вызывает сотник Рруг.

  Слово 'немедленно' не встревожило. До полудня далеко, и потому означало оно, что явиться пред светлы очи начальника нужно сегодня. Но вот зачем? Впрочем, приказ есть приказ.

* * *

  

   (в кабинете купца Тибур-оса)

  

  Когда фортель выкидывает человек, это вполне может быть преднамеренным. Когда это делает погода, пенять можно лишь на волю Пресветлых. В текущем году именно они случились виновными.

  Роль сыграла не только погода - совпало сразу несколько факторов. Лето оказалось влажным и в центральной части страны, и на Юге. А осень, наоборот, была сухой. В результате урожай и пшеницы, и риса оказался много обильнее, чем ожидалось. К тому же закончилась война. И цены на зерно упали. Мало того, добавились расходы на женитьбу сына.

  Именно об этом напряженно думал многоуважаемый зерноторговец Тибур-ос. Будь то в мире Земли, про этого купца сказали бы: 'Он промахнулся с фьючерсами'. Язык Древних описывал это другими словами, но вполне адекватно. Брать же кредит не хотелось до последней степени.

  Уважаемый партнер, он же сын, тоже имел сведения о состоянии и тенденциях зернового рынка. Но у него был проект решения, пусть и не вполне очевидный. С ним-то он и пришел к отцу. Речь пошла об открытии заведения, торгующего кристаллами.

  Тибур был опытным купцом. Вот почему он потребовал от сыночка подробный план.

  Отдать справедливость: Либур умел не только торговаться и вести счета. У него хватило ума понять, что совершенно новое дело потребует знаний. И потому он внимательно выслушал всех (начиная с жены), кто мог бы хоть что-то рассказать о торговле кристаллами. Молодой человек не поленился посетить лавки потенциальных конкурентов. Сверх того, он тщательно изучил книгу, доставшуюся от тестя.

  План оказался проработанным. Многоуважаемый Тибур имел все основания гордиться сыном. Особое же внимание купец обратил на слова:

  - ...кристалл, используемый в магических целях, не вечен. Сегодня он цел, а через пару месяцев от него лишь пыль остается. А это значит, что покупатель будет регулярно приходить за аналогичным товаром. Конечно, если ему у нас понравится. Но долговечность кристалла зависит от его качества: чем менее совершенна форма, тем меньше он живет. То есть имеет смысл продавать дешевые кристаллы тем, кто не в состоянии купить дорогие: ученикам, студентам, даже бакалаврам. А также и наставникам, которые будут покупать для учеников...

  Старший зерноторговец сразу же понял скрытую мысль, которая, впрочем, недолго оставалась таковой:

  - ...отсюда следует, что есть прямой расчет открывать торговлю в Хоруме. Университет рядом, то есть нашими клиентами будут студенты, да еще не слишком способные ученики, которым с помощью наших кристаллов светит стать студентами...

  Либур не сказал, что идея принадлежала супруге. Эта информация была совершенно лишней.

  

  

* * *

  Меня ждали сразу сотник и полутысячник. Но говорить начал Рруг. Он обрисовал ситуацию с Дикими магами и поставил, как он выразился, 'чисто разведывательную задачу'. Но мне под водяной гладью сразу же почудились крупные подводные камни:

  - Разрешите вопросы, сударь сотник?

  - Разрешаю.

  - Имеются ли оперативные данные, указывающие на местонахождение этих магов-самоучек? А если да, то можно ли на них взглянуть?

  На этот раз ответил полутысячник Тхорр:

  - Данные есть, но вам глядеть на них не обязательно.

  Ну, нечто подобное ожидалось. От драконов потребовали независимого подтверждения этим самым оперативным данным.

  - Тогда хотя бы карту.

  - Изучать только здесь.

  И не слишком подробная карта легла на каменную плиту, служившую столом. Мне осталось лишь запомнить.

  - Еще вопрос: если меня или моих воинов атакуют, какие действия разрешены?

  Большой начальник развеселился:

  - Никаких. Убивать этих людей запрещено. Впрочем, драпать разрешаю, десятник. Со всей возможной скоростью.

  Сотник не улыбнулся. И это было понятным. Капитан лучше понимает рядовых, чем подполковник.

  Мне тоже не было смешно. Приказ 'Не поддаваться на провокации' - как же, помню такое. Человеческой памятью помню. Хоть и пацаном был тогда, но слушал старших в два уха.

  - Сроки?

  - Десять дней.

  - Этого более чем достаточно в условиях ясной погоды. Но если пойдет дождь или снег, то времени может не хватить.

  Старшие офицеры переглянулись. Слово взял сотник.

  - Сколько вам понадобится времени на выполнение задачи в условиях хорошей видимости?

  По уму и пяти дней хватило бы, но что я за командир, если не выпрошу запас?

  - Семь дней.

  - Тогда в зависимости от погоды жду результат через семь дней, но больше двух недель не дам.

  Хватит через голову. Не припомню, чтобы непогода длилась полную неделю.

  - У меня в распоряжении три десятка. Можно ли привлечь всех?

  - Да.

  Пока я летел до своей пещеры, план составился полностью. Остался пустяк: воплотить его в жизнь.

  Первым делом я выловил тех, кто жил ближе всего: Харрфа и Глорра. Они получили задание вызвать десятников Слирра и Гъярра на завтра, а также собрать всех моих. У меня самого до окончания дня было еще дело.

  До того места, которое я приметил для своих целей (пологий, поросший травой холм со скальным выступом сбоку), лёту было никак не более полутора часов. Скалу я помнил прекрасно: грязно-желтый песчаник. По дороге туда я подхватил булыган черного базальта весом примерно вдвое меньше веса взрослой лани - фунтов пятьдесят. Не без усилий этот камень был доставлен до места и водружен на желтую скалу. Вот и приметный знак. Он понадобится. К тому же холм был в полумиле от проезжей дороги.

  Мне предстояла постановка разведывательной задачи (причем нетривиальной). Весь вечер пришлось потратить на обдумывание тронной речи.

  Народ собрался в нашей пещере. Погода с утра стояла неважная для воздушной разведки (низкая облачность), но, по моим прикидкам, к полудню вполне могло развиднеться.

  - Вот какая задача перед нами, ребята. В сущности это подтверждение разведданных, полученных от людей...

  Я изложи