Наргх медленно приближался к единственному оставшемуся здесь живому человеку. Тот пятился, вытирая тыльной стороной ладони сочащуюся из носа кровь.

— Не бойся меня, человек. Поверь мне, я не сделаю тебе ничего плохого.

Бедный Клоин, переживший за последние несколько минут столько жутких событий, был переполнен ужасом и плохо соображал. Страх настолько сковал его разум, что он никак не мог собраться с силами и хоть на что-нибудь решиться.

— Спокойно, человек, спокойно, — повторял демон. — Я не хочу причинять тебе зла.

— Не-не-е под-хо-оди, — задрожал голос Клоина, в глазах отражался неописуемый ужас. Но вор все-таки остановился.

— Ладно, я отойду. Только прошу тебя, человек, не убегай, — кивнул демон и отшагнул. — Поверь мне, я не сделаю тебе ничего плохого.

Клоин ошарашено пялился на чудовище и молчал. Он никак не мог определиться, что же ему делать: бежать, сломя голову; стоять на месте и не шевелиться; или заорать во все горло. С другой стороны, существо не собиралось на него нападать и даже немного отодвинулось назад, но верить этому жуткому созданию вор не собирался.

— Ты кто? — неожиданно спросил Клоин, стараясь собрать воедино разрозненные столь бурными впечатлениями мысли.

— Я демон, но прошу тебя, не пугайся. Я не убиваю людей, — рыкнул Наргх, с радостью осознавая, что ему худо-бедно, да удается поладить с этим человеком.

— Неужели?! А как же Горен? Ты же его заживо сжег! Или это не ты сделал? — осторожно поинтересовался вор.

— Это я сделал, но я не хотел. Я не хотел его убивать; сам не знаю, как это получилось. Мне жаль его, — в голосе Наргха звякнули нотки сожаления.

— Да ладно, не жалей эту свинью! Он чуть не убил меня и… — осекся Клоин и неожиданно вспомнил про смерть брата. До этого времени ужас словно затуманивал его разум, но теперь парень начал приходить в себя и суровая реальность вернулось. Страх перед собственной смертью будто отошел на второй план, и вор кинулся к остывающему телу брата. — Он убил Флита! Сволочь! Свинья!

Слезы полились ручьем. Клоин не плакал со времен детства, но сейчас остановиться не мог. Его брат, заменивший отца и лучшего друга, слишком был ему дорог. Клоин ощутил какую-то пустоту внутри себя, словно его начали стирать из этого мира. Стирать изнутри. На мгновение он почувствовал, что не боится смерти.

Через некоторое время вор сел на землю, облокотился о согнутые в коленях ноги и схватился обеими руками за поникшую голову, тупо устремив взор в землю. Разбитый нос перестал кровоточить, но все еще болел. Но Клоину было наплевать на это.

Наргх молча смотрел на поникшего паренька. Ему тоже было жаль погибших здесь людей: и этого неизвестного человека и того типа, что он сам спалил в порыве гнева.

Немного погодя, вор поднял голову и поглядел на демона уставшими и очень печальными глазами.

— Зачем ты пришел? — тихо спросил парень и, не дождавшись ответа, холодно продолжил. — Чтобы убить меня или забрать с собой? Ну, так давай, не тяни. Я готов.

— Нет. Я не буду тебя убивать и не собираюсь забирать с собой.

— Так чего же ты хочешь, демон? — на повышенном тоне спросил вор. — Ты же демон! А они не приходят просто так, чтобы спросить о погоде.

— Я хочу, чтобы ты мне помог.

— Помог?! — удивился Клоин, все еще не веря, что повстречал необычного демона. А этот демон несомненно казался очень необычным хотя бы только потому, что еще не напал на него. — Похоже, я схожу с ума. Демон просит меня о помощи. Точно, я спятил!

— Нет, ты не сошел с ума. Я и в самом деле не такой, каким вы, люди, меня считаете. Мне не нравиться убивать разумных существ. Все что я хочу, так это узнать: где я нахожусь, и что происходит вокруг, — пророкотал Наргх, надеясь, что все же человек поверит ему.

Но Клоин не верил адскому созданию, он все еще ждал подвоха.

— Это какая-то уловка, да? Проверка, перед тем, как забрать меня, да? — с ехидцей спросил вор. — Честно говоря, я думал, что переход в мир преисподней будет выглядеть по-другому.

— Да не собираюсь я тебя проверять! — голос демона нервно дрогнул. — Я изгнанник. Как меня прозвали Темные Падишахи — падший демон. И поверь мне, я не умею перемещаться в Бездну и обратно.

— Так как же ты тогда здесь оказался? — искренне удивился парень.

— Я же сказал, меня изгнали из Бездны.

— Хм… изгнали на грешную землю людей, значит, — выдавил усмешку Клоин, недовольно вздохнул и резко встал на ноги. — Ладно, хватит пороть чушь, чудище! Говори: тебя какой-то сумасшедший колдун создал, и ты сбежал на волю, или ты мутировавший вид какого-нибудь зверя?!

— Нет, — заревел демон, его глаза злобно сверкнули. Непонятливый парнишка начал доставать.

Клоин от испуга снова сел на землю, словно поддавшись толчку неведомой силы. На грязное от крови лицо вновь выполз страх. Вор на мгновение подумал, что лучше не стоит злить это странное чудовище, а то мало ли что оно может сделать. Да и с жизнью расставаться уже не так хотелось, как казалось мгновенье назад.

— Слушай меня, человек! Я все тебе расскажу, — спокойно прорычал Наргх. Он быстро погасил в себе начавшую разгораться злость.

Клоин, нервно сглотнув, кивнул.

И демон все ему рассказал. Он поведал о своем изгнании, о том, как он жил в пещере и охотился на диких животных, о том, как повстречал охотника, и как тот ранил его. Он рассказал вору, что благодаря этому охотнику, он и нашел тракт. И, конечно же, демон упомянул о недавнем событии — встрече с несколькими вооруженными людьми, сопровождающими какую-то повозку.

Клоин молча глядел на Наргха и слушал. Его страх ослаб, но полностью не исчез. Вся эта история казалась ему несуразной и даже смешной. Но когда демон упомянул о встрече с вооруженными людьми, сопровождающими кого-то в повозке, вор призадумался. Он сразу же вспомнил купца с наемниками, что несколько дней назад прибыли в деревню, ведь именно его так бесцеремонно ограбили братья-воры. И тут он наконец-то перебил демона:

— Так, так, подожди. Несколько человек было, говоришь, и все с оружием?!

— Да. Один из них, как увидел меня, сразу выронил меч и упал на колени. Другой — выпустил стрелу, но не попал. Я пытался с ними заговорить, но все было бесполезно. Они попросили меня уйти, и я ушел…

— Теперь ясно, откуда ноги растут, — хмыкнул Клоин. — Не на пустом месте, значит, слухи распускали. Знал бы ты, как некоторые над ними смеялись, хотя многие и поверили. Да уж, разные люди бывают. Да еще и тот… как его… Зорин масло в огонь подливал.

— А это кто?

— Он, как я теперь понимаю, тот охотник, что в лесу тебе повстречался. Часто приходил в таверну по вечерам и рассказывал про какого-то демона, клялся, что он, якобы, подстрелил его в лесу. Никто ему не верил, и все в основном смеялись. Говорили, что Зорин стареть начинает, что, мол, видится ему всякая дребедень. А тот в свою очередь не отступал, говорил, что сын подтвердить может, но мальчишка безвылазно сидел дома. Я, вообще, ни разу его не видел. Видимо, сильно ты напугал пацана… А вот когда в деревню приехал купец с провожатыми… Мнения многих изменились. Как я уже говорил, поползли слухи про какого-то хищного зверя, что нападает на людей и безжалостно их убивает… Теперь ясно, это был ты, — Клоин уставился на демона. Вор понемногу начинал доверять этому созданию, хотя в глубинах его разума непоколебимо билось сомнение. — Мы с Флитом не верили в эти слухи. Да я, честно говоря, и в демонов то не особо верю… то есть, верил.

— Ты мне поможешь? — после недолгой паузы спросил Наргх.

Клоин неуверенно и даже с опаской смотрел на демона. С одной стороны, он не чувствовал угрозы от него. Нет, конечно, чувствовал, но как-то слабо. Не спроста же демон рассказал свою историю. Зачем бы ему понадобилось сначала долго описывать свои насыщенные страданиями скитания, а потом взять и убить или съесть слушателя?! Но верить ему, как младенец матери, вор не собирался.

— Хорошо! Я расскажу тебе все, что ты хочешь знать. Во всяком случае, все, что сам знаю. Только учти: интимные вопросы не задавай. На них я не отвечу, — с серьезным выражением предупредил Клоин.

— Интимные?

— Да, интимные, то есть очень личные. Ну не важно. Если спросишь о чем-нибудь таком, я тебе напомню, — объяснил вор и добавил. — И, кстати, тебя как зовут то? У демонов же есть имена?

— Как зовут… — нахмурился Наргх. С того момента, как Темные Падишахи дали ему прозвище, прошло некоторое время. И за все это время демон ни разу не вспоминал о нем. Да и зачем ему это было нужно?.. Немного помолчав, он наконец представился. — Мое имя — Наргх.

— Вот и хорошо! А меня зовут Клоин Рейден, — представился вор и быстро встал на ноги, отряхивая штаны от пыли. Его губы чуть растянулись в улыбке. — Будем, значит, знакомы.

Вор даже воспрянул духом. И дураку ясно, что если бы демон хотел убить его, то давно бы уже это сделал. Стало быть, жизни парня ничего не грозит… пока не грозит, ведь, узнав от Клоина все что нужно, Наргх запросто может прикончить его. А к чему он потом ему?

Много неприятных мыслей витало в голове у вора.

Демон же в свою очередь готов был деферамбы петь сегодняшнему дню. Ему наконец-то удалось нормально поговорить с человеком. Конечно же, человек не доверяет ему. Но уж лучше так, чем днями безрезультатно бродить по лесу.

— Перед тем как я тебе что-то скажу, обещай, что отпустишь меня сразу же, — потребовал Клоин, мысленно ругая себя за такую наглость.

— Хорошо! — согласился демон.

Парень одобрительно кивнул, в душе радуясь возможности скорого избавления от компании этого жуткого существа.

— И вот еще что, — продолжал наглеть вор. — Я хочу похоронить тело брата. В деревню я его не потащу, там, наверно, уже мужики гореновские шороху немалого навели. А тут я его бросать не собираюсь. Надо в лесу похоронить. Поможешь?

— Буду рад! — отозвался на просьбу Наргх, слегка озадачившись. Он понятия не имел, что значит «похоронить». Демоны никогда не хоронят усопших, поэтому в их памяти нет и намека о погребальном ритуале.

Клоин удивленно хмыкнул. Ему показалось забавным согласие демона. Где это видано, чтобы порождения преисподней помогали хоронить умерших?! Они скорее, наоборот, упорно старались, чтобы эти умершие прибавлялись в своем количестве.

Вор собрал монеты, подобрал уроненный впопыхах Флитом мешок. Потом Клоин вместе с Наргхом оттащили труп в лес. Вырыли погребальную яму и аккуратно положили в нее тело. И вскоре новоиспеченная могила заполнилась землей и листвой.

Провозились они около двух часов. За все это время Клоин не проронил ни слова. Да и Наргх не стал мучить парня вопросами, хотя ему очень этого хотелось. Что-то подсказывало демону, что для этого был не совсем подходящий момент.

Когда похороны завершились, Клоин отыскал небольшой булыжник и воткнул его на манер надгробия рядом с могилой Флита. Острием кинжала, что до этого времени хранился у него в сапоге, он нацарапал надпись: «Флит Рейден. 1225 — 1256 гг Третьей эры».

Парень тяжело вздохнул, ладонь неряшливо вытерла лицо, и вор тихо-тихо пробормотал:

— Прощай, Флит! Прощай… А за меня не беспокойся, я справлюсь… Я тебе обещаю, как младший брат!

Грусть, печаль, тоска… нет, что-то сильнее, намного сильнее томило сейчас грудь молодого вора.

Клоин еще некоторое время постоял, как мраморный столб, потом отошел и присел на покрытый мхом ствол давно повалившегося дерева.

— Он был моим братом. Мне будет его не хватать, — печально вымолвил Клоин, не сводя глаз со свежего надгробия.

Наргх не понимал его. Ему, как и всем другим выходцам Бездны, были чужды родственные отношения. Тем более, он даже не знал своих братьев и сестер. Но Наргх все равно молчал, ему было жаль парня. Он не понимал почему, да это и не имело значения.

Через некоторое время Клоин тяжело вздохнул, поднял голову, его усталый взгляд скользнул по демону.

— А ты ведь спас меня. Поначалу я как-то не думал об этом, но сейчас хочу сказать спасибо. Если бы не ты, меня бы уже не было среди живых… — с печальным лицом выдал он, и тихо, скорее для себя, чем для демона, добавил. — Надо же, демон спас жизнь человеку! Никогда не поверил бы!

— Я считаю, что убивать разумных существ нельзя, — выдвинул свое мнение Наргх. — Мои же сородичи думают иначе. Возможно, поэтому они и изгнали меня в мир людей. Теперь мне придется жить среди вас. И поэтому я хочу, чтобы вы меня приняли.

— Ты издеваешься?! — выдавил усмешку парень. — Люди никогда не примут демона. Никогда. Поверь мне.

— Но почему? Я обещаю, что не буду убивать людей.

— Ну ты даешь! И кто тебе поверит? Думаешь, придешь в какой-нибудь город, соберешь толпу и скажешь всем: «Здравствуйте, люди! Я — добрый демон. Я хочу жить вместе с вами». И все тебе поверят?! Как же, жди! — неодобрительно покачал головой Клоин. — Не думал я, что ты этого не понимаешь. В лучшем случае они разбегутся с криками, в худшем — нагонят на тебя инквизиторов. Они те еще собаки.

— А кто такие инквизиторы? — поинтересовался Наргх.

— О-о-о, вижу, ты совсем ничего не знаешь! — наморщил лоб вор, словно учитель, удивляющийся несообразительности ученика.

— Да, я ничего не знаю о людях, поэтому и прошу тебя помочь. Расскажи мне о вашей жизни.

— Надо же! Демон интересуется бытом людей! Кому расскажи — засмеют, — с натяжной улыбкой изрек Клоин. Ему этот демон начинал казаться забавным. — Про всю жизнь рассказывать долго придется. Да я и сам мало что знаю… В общем и целом дела обстоят так. Мы с тобой находимся на Орушском континенте — одном из трех изведанных. Чуть подальше на юго-западе за морем Предков располагается Карант, а немного западнее от него — Типр. Сейчас мы прибываем в восточной части самого большого государства всей Альтеры — Империи Мирания. На юге от нее находится несколько королевств: Крохшут, Ариндор, Голдожа и другие более мелкие. На востоке империя соседствует с Независимыми Лоройскими Княжествами… В общем, примерно так. Географические особенности за пределами Мирании я плохо знаю… Управляет нашей великой и могучей страной император Влайдек Третий. Ближайший населенный пункт — деревня Быстрые ручейки, из нее мы с братом рано утром выехали. Ну, про нее ты уже многое знаешь. Следующее поселение находится в пяти-шести днях пути отсюда — небольшой городок под названием Хождение… Дурацкое название, не правда ли! И кто его только выдумал!? Ну не важно. Думаю про остальные поселения тебе рассказывать не нужно, все равно не запомнишь. Но знай, самый лучший город во всей Империи — это Арейдек. Он находится в юго-западной части Мирании. Почти на окраине государства. Далековато отсюда, конечно, но он стоит этого пути, поверь мне. Туда мы с братом и хотели направиться, — на последних словах лицо парня опять приобрело грустный оттенок.

Клоин тяжело вздохнул и глянул на свежую могилу брата, в глазах снова блеснули слезы.

— Тебе не место среди нас. Спрятался бы ты лучше где-нибудь в лесу и не высовывался. Понимаешь, сейчас настали тяжелые времена. В деревнях и поселках еще терпимо, но вот в больших городах людям приходится худо.

— А почему?

— Причин много. Но я считаю, что в основе всего — инквизиция. Эти ублюдки из Ордена ведут себя, как цепные псы. Восемь лет назад они искоренили магов и уничтожили все их гильдии во всех городах империи. Я, конечно, не поклонник магов и магии, но считаю, что инквизиторы поступили уж слишком по-зверски. Они сжигали их на кострах, словно бешеных собак. Да и теперь постоянно находят среди мирных людей изменников веры, которых, якобы, считают колдунами и ведьмами. И представь себе, что они сделают с тобой! Страшно даже подумать! Я уверен, рано или поздно до них дойдут слухи о тебе, и они явятся в Быстрые ручейки. И поверь, они не поленятся прочесать весь окрестный лес в поисках, уж извини, богомерзкого существа, то есть тебя. Церемониться с тобой они не станут, а если еще узнают, что и я с тобой водился, то и мне можно прощальную песенку петь. И не какие знания о человеческой жизни тебе не помогут. Я только зря потеряю время. Поэтому думаю, что нам лучше пойти каждому своей дорогой. Держись подальше от людей, и, может быть, тебя не найдут, — посоветовал Клоин, остро ощущая, как сухое чувство вины царапает душу. Ведь он попросту бросает этого неудавшегося демона на произвол судьбы. Хотя, в принципе, любой вразумительный человек поступил бы именно так.

Что поделать, если в мире и действительно дела обстоят скверно?! И демону со столь нехарактерными для него взглядами на жизнь придется ох как не сладко…

В Мирании на самом деле существует Святой Орден Инквизиции — одна из самых могущественных организаций за всю историю Оруша. Восемь лет назад представители оного до основания уничтожили Гильдию Магов, буквально стерли ее с лица Альтеры. Большинство магов поубивали на месте или предали священному костру. Наказали, так сказать, за ересь и обладание запретной силой. Чудом выжившие маги дали деру куда глаза глядят. Кто-то подался за границу, кто-то — в леса и болота. На виду не осталось никого.

Но это случилось не только по вине Ордена. Большую и даже главенствующую роль сыграл император Влайдек Третий, к тому времени только вошедший на престол. Глава Гильдии как-то перешел ему дорогу, отказался в чем-то повиноваться. Тогда амбициозный молодой император натравил на обитель магов Орден Инквизиторов, а тот к тому времени быстро набирал силу.

Началась, своего рода, гражданская война: на одной стороне — немногочисленные маги, а на другой — инквизиция и простой люд. Да, обычные люди тоже принимали участие в искоренении магии. Крестьяне в своем большинстве ненавидели тех, кто владел «небесной силой», и жутко им завидовали. Инквизиторы же фанатично утверждали, что, мол, только Создателю и его избранникам дозволено творить чудеса, а маги — это приспешники демонов.

Война продолжалась недолго — все-таки трудно противостоять огромному количеству людей — и Гильдия пала.

С той самой войны, именуемой в народе «Инквизиторской чисткой», минуло восемь лет. Орден овладел таким могуществом, чего доныне и представить было нельзя. Люди постепенно перестали доверять ему и стали бояться еще больше, чем самых страшных мучений в Бездне. И в один прекрасный день народ поднялся и пошел против инквизиторов. Вспыхнуло восстание, но оно было весьма быстро подавлено. Всех «посягнувших на честь веры» признали слугами Бездны и казнили. И опять-таки через сожжение. И это, надо признать, проучило чернь, хорошо проучило. Больше восстаний не поднималось, и люди худо-бедно, да смирились с царящей вокруг несправедливостью. Правда, недовольство и страх перед Святым Орденом Инквизиции остался, как и прежде.

Слушая Клоина, демон аж разинул рот. Ему стало не по себе. Такого от людей Наргх не ожидал! Ведь представлял он их иначе. Совсем иначе.

Он снова ощутил тягостное одиночество. Опустошающая безысходность, что совсем недавно погрязла в небытие, восстала из еще свежего пепла и опять терзала душу. Демон молча смотрел на парня и впервые думал о том, что, видимо, зря он, никчемный отпрыск преисподней, появился на свет. Он не нужен ни миру демонов, ни миру людей. И там, и здесь он — всего лишь жалкий изгнанник.

Через удивительно долгую минуту молчания Клоин наконец решил закончить затянувшееся и явно не предвещающее ничего хорошего знакомство. Он живо встал на ноги и мрачно поглядел на Наргха.

— Я думаю, теперь нам пора расставаться. Ты иди в лес, засядь там где-нибудь поглубже и ни в коем случае не выходи на дороги. Глядишь, повезет, и жители Быстрых ручейков забудут о твоем существовании, хотя я в этом сомневаюсь. Но, как говорится, чем демон не балуется! — произнеся народную поговорку, Клоин неожиданно вспомнил, что разговаривает именно с демоном, и что тому может не понравиться это привычное для людей выражение. Чуть подумав, он добавил. — То есть, я хотел сказать: «Чего только в жизни не бывает!»… Ну все, бывай!

— Подожди, человек! — вдруг оборвал его Наргх.

Лицо Клоина замерло, в глазах блеснул откровенный испуг. Но его нежеланный товарищ явно не собирался предпринимать враждебных действий.

В красных глазах ужасной физиономии сверкнула искорка новой надежды, и демон тихо спросил:

— А что, если мне сменить внешность?

— Что? — удивленно насупился Клоин. Он уже практически решил, что избавился от странного демона, но тот задал очередной глупый вопрос. Губы вора растянулись в недоуменной улыбке. — Что значит сменить внешность?

— Ты говорил, что среди вас есть маги, способные творить разные вещи. Так, может быть, мне удастся разыскать того, кто сможет сменить мой облик. Тогда я смогу спокойно жить среди вас, — озвучил только что родившуюся идею Наргх.

— Я же тебе говорил, что почти всех магов истребили. Ты плохо слушал? — с досадой поморщился вор, будто съев что-то ужасно кислое. Но вдруг его взгляд замер. — Хотя подожди. Я знаю одного мага. Как же его там… алхама… нет, алхимика, вот. Да, он алхимик. Уж не знаю, что это значит, но он говорил, что это так его специализация называется. Звали его по-моему Ролус. Да, именно так. Мы с Флитом для него как-то одно, так сказать, порученьице выполняли. Не знаю, поможет он тебе или нет. Я его года четыре назад последний раз видел. Может, его уже и среди живых то нет. Старый он был, но нормальный такой дедок. Соображал хорошо и говорил правильно. Да и особо не зазнавался, как многие маги в свое время любили делать.

— Так вот и пошли к нему, — предложил демон, в его глазах теплилась надежда.

— Э, нет! «Пошли» — это ты громко сказал. Живет он далековато отсюда, пешком месяц идти, не меньше. На лошадях не получится — тебя же животные боятся. Тем более, я в любом случае с тобой не пойду, — быстро и бесцеремонно отказался Клоин. — Я тебе дорогу попытаюсь объяснить, хотя… наверное, не получится.

— Прошу тебя, человек, отведи меня к нему. Мне больше просить помощи не у кого, — не отставал от парня демон.

Вор вздохнул. Он почти что избавился от надоедливого демона, как вдруг сам же себе назло вспомнил про этого злосчастного алхимика. И кто его за язык тянул?! Объяснить дорогу он не сможет. Но с другой стороны, в сопровождении демона он будет чувствовать себя куда безопаснее, чем с кем бы то ни было. Правда, придется передвигаться в основном по лесу и обходить большие города, а по открытой местности путешествовать только ночью.

Маг проживал в западной части государства, в месте немного севернее города-мечты Клоина — Арейдека. Так что парню, в принципе, даже по пути. Но, как бы там ни было, демон внушал молодому вору страх, который, впрочем, уже на порядок угас.

Оглядев Наргха так, будто в нем таилась какая-то загадка, Клоин махнул рукой и решительно заявил:

— Ладно! Считай, что уговорил. Я пойду с тобой, но только провожу до Ролуса. Потом наши дороги разойдутся.

Демон удовлетворенно осклабился — сегодня удача благоволила ему как никогда.