— Значит так, — заговорил Клоин, как только они приблизились к первым домам. — Ни с кем не разговаривай и никого ни о чем не спрашивай. Видишь ли, голос у тебя не совсем… человеческий. Если кто-то что-то у тебя вдруг спросит, хотя я в этом сильно сомневаюсь, все равно молчи, как рыба. Забудь, что у тебя вообще есть язык. И ни в коем случае не снимай капюшон. Это все нужно для твоего же благополучия… Ну и для моего тоже.

Демон кивнул.

— Сейчас мы войдем в город. Скорее всего, нас остановят стражники. Я попытаюсь с ними договориться. Как я тебе уже говорил, если они будут тебя о чем-нибудь спрашивать — молчи. Я что-нибудь, да придумаю. Как только пройдем через ворота, найдем таверну или гостиницу. Я вроде помню, где она расположена. Можно было, конечно, и в загородном трактире посидеть, но там нет гостиницы, да качество обслуживания хуже, — изложил план парень. Он волновался, и чем ближе они подходили к городу, тем ощутимее становилось беспокойство.

Где-то неподалеку заржали лошади. Залаяла, а потом жалобно заскулила собака. Где-то не очень далеко протяжно замычала корова, словно призывая кого-то на помощь.

Демон осторожно поглядывал по сторонам, стараясь не очень высоко поднимать голову.

Клоин же состряпал добродушную мину, пытаясь подавить в себе стремительно нарастающую тревогу. Он понимал, что сильно рискует. Демон то в случае неудачи убежит. А что ему делать? Люди ни за что не простят ему того, что он привел в город злобного демона, пусть тот никого даже пальцем не тронет. Хотя еще неизвестно, что от Наргха ожидать можно…

Изредка встречающиеся местные жители не обращали на незнакомцев внимания, лишь очень немногие одаривали Наргха косым взглядом.

И вот наконец они подошли к воротам. В карауле стояли те же два стражника с отсутствующим взглядом. У Клоина даже на мгновение промелькнула мысль, что у них есть вполне реальный шанс пройти в город без проволочек.

— Эй, кто такие? — вдруг крикнул один из караульных, подозрительно глядя на странную парочку. Впрочем, в его лице безразличия было куда больше, чем заинтересованности.

— Мы… на-правляемся в город, — немного запнулся от волнения вор. Он понимал, что если его сейчас увидят в компании с демоном, то гильотины ему ни за что не избежать.

— Я вижу, что в город, — зевнул стражник. — С какой такой целью?

— Мы хотим переночевать, а завтра уже снова отправимся в путь.

— Почему так поздно? Уже темнеет. А ночью, как известно, по дорогам только бандиты шляются, — не унимался стражник.

В это время второй караульный что-то спросил у Наргха. Демон, конечно же, ничего ему не ответил.

— Послушай, приятель, — тихо проговорил парень. — Мы не бандиты, а всего лишь уставшие с дороги путники, поэтому и хотим попасть в город.

Стражник обреченно вздохнул. Он не знал, что сказать. По натуре он не был придирчивым человеком, но второй тип в плаще с капюшоном пробуждал в нем подозрительную тревогу. Тем более, он видел, как этот странный человек проигнорировал вопрос второго караульного. Чуть помешкав, стражник спросил:

— А твой друг, почему он молчит? Почему не отвечает, когда его спрашивают представители закона?

— Понимаешь… он… не может говорить, — ляпнул первое, что пришло в голову Клоин.

— Немой что ли? — искоса поглядел на Наргха караульный.

— Ну… что-то вроде того.

— Я понимаю, но все же я должен проверить, нет ли у вас контрабанды. Для этого мне нужно вас обыскать. Пусть твой друг снимет плащ, — не успокаивался стражник.

От услышанного у Клоина по спине галопом промчались стаи противных мурашек, а к горлу прижались холодные щупальца страха. Из глубин подсознания высунула нос паника. Вор ясно понимал, что сейчас они как никогда близки к провалу.

— Э-э-э… подожди… подожди, — протянул парень, тихо шаря по карманам. — Я думаю, что мы сможем прийти к взаимному согласию.

— Хм… — нахмурил брови стражник. Теперь его лицо не выражало безмятежного спокойствия, наоборот, в глазах блеснула заинтересованность.

— Понимаешь ли… мой друг… в общем, у него сильно изуродовано лицо, поэтому он и облачен в плащ с капюшоном. Пойми его правильно. Он просто не хочет притягивать лишние взгляды. Ты же сам знаешь, как люди станут относиться к тому, кто омерзителен внешне, — начал на ходу сочинять парень, продолжая рыться в кармане.

— А что с ним случилось? — с небольшим презрением, но понимающе посмотрел в сторону Наргха стражник.

— О-о-о… на войне с магами он получил тяжелое ранение. Все лицо обожгло каким-то заклинанием проклятого колдуна, — продолжал выдумывать Клоин. Наконец он достал три серебряника и аккуратно передал их стражнику. — Надеюсь, вы войдете в наше положение.

Стражник молча принял монеты и кивнул в сторону города, — мол, проходите.

Клоин и Наргх, ужасно довольные, медленно побрели в город.

Таверну путники нашли быстро. Не трудно было заметить двухэтажное строение, из которого на всю улицу выплескивались громкие голоса и хохот.

На входе под вывеской «У Сэма» стоял рослый детина и уныло взирал на входящих и выходящих из питейного заведения людей. Клоин и Наргх, искоса глянув на него, вплыли в таверну, как два корабля в гавань.

Внутри на стенах висели масляные горелки и блеклым светом озаряли стены и пол вечернего заведения. Повсюду витала насыщенная гамма запахов: масляная копоть, пиво, жареное мясо и лук. Правда, это чувствовал только Клоин. Демон же ощущал только присутствие многочисленной жизни.

В таверне было многолюдно. Свободными оставались только два стола; один из них находился в самом углу. За него путники и сели.

На одном из пыльных, давно немытых подоконников сидела черная, как смола, кошка и мирно дремала. Почувствовав демона, она дико зашипела, в мгновение спрыгнула со своего ложа и живо умчалась, растворившись среди ножек столов и ног посетителей.

— Значит так: я сейчас пойду, закажу нам выпивки и еды и заодно поговорю насчет ночевки. Ты же сиди и не с кем не разговаривай. В общем, делаем все так, как планировалось, — сказал Клоин.

Наргх покорно кивнул. Парень поспешно зашагал в сторону трактирщика, разливающего по кружкам пиво из огромного бочонка.

— Эй, хозяин, приветствую! — крикнул вор, обращаясь к толстопузому мужику в засаленном фартуке.

— Что будем заказывать? — громко спросил тот, широко улыбаясь. Тихим или хотя бы спокойным голосом говорить не получалось. Слишком уж шумны были посетители.

— Сколько пиво тут стоит? — поинтересовался парень.

— Три медных Империала за кружку.

— Так, понятно. А поесть что предложишь?

— Есть мясо: свинина, баранина, оленина. Из овощей могу предложить вареную картошку, морковь или капусту, — перечислил немногочисленные блюда хозяин таверны.

— Значит так, вон видишь тот стол, — Клоин указал на место, где сидел Наргх. — Принеси туда жареной свинины с картошкой и капустой, да побольше. Насчет денег не волнуйся — не пожалею. И пиво тоже — кружек шесть. Две я сейчас возьму, — и на барную стойку опустился увесистый мешок с серебром.

— Как вам будет угодно, я направлю служанку, — натянуто улыбнулся трактирщик, одна рука ловко схватила чистую кружку и подставила ее под краник, пальцы другой стали интенсивно отвинчивать вентиль. Ароматная жидкость в мгновение ока наполнила пивную емкость, возвышаясь над ней пышной горкой.

— Нам с товарищем на ночлег остановиться бы надо. Нет ли комнат свободных? — поинтересовался Клоин.

— Разумеется есть. Семь медных Империалов.

— Понятно. И вот еще что, — вор чуть приблизился к трактирщику. — Тебя же Сэм зовут, так ведь?

— Да, так и есть. У входа написано было «Таверна „У Сэма“». Я и есть Сэм — хозяин этого заведения.

— Я так и понял. Так вот, Сэм, — Клоин сбавил тон, передавая корчмарю серебряную монету. — Просьба есть: распорядись, чтобы нас с моим приятелем никто не беспокоил. Хорошо?

— Конечно, — улыбка Сэма стала еще шире, пальцы при этом жадно схватили предлагаемый Клоином серебряник.

— Ну, все. Я пошел, — Клоин забрал налитое трактирщиком пиво и медленно, стараясь не наткнуться на снующих повсюду выпивох, зашагал к своему столику.

Тем временем Наргх сидел и осторожно всматривался в непривычную обстановку. Он впервые находился в окружении такого сборища людей. От обилия запахов жизни свербело в носу.

— Что будете заказывать? — внезапно донеслось до него.

Демон повернулся и увидел, что перед ним предстала полная женщина лет пятидесяти с подносом в руках.

— Чего молчим? Что, спрашиваю, будете заказывать? — повторила она, лицо ее сделалось при этом очень недовольным.

Наргх молчал.

— Ну чего молчим? Просто так зашел, что ли, погреться? Так вот, я тебя разочарую. У нас нельзя сидеть просто так. Заказывай что-нибудь или уходи, — служанка перешла на чуть более повышенный тон.

Наргх молчал, как рыба.

Клоина по-прежнему не было.

— Так, значит, ты заказывать ничего не собираешься… Вот поналезли тут всякие бродяги! — возмутилась женщина. Потом обратила взор куда-то в сторону и громко выкрикнула. — Эй, Урийк, тут твоя помощь требуется. Клиент заказывать ничего не желает.

— Эй, эй, дамочка, что это вы тут раскипятились? — раздался резкий голос Клоина. Он стремительно приближался, неся в каждой руке по огромной кружке пива.

— А это еще кто? — нахмурила брови женщина.

— Что тут происходит? Чего это ты пристала к моему другу? — возмутился вор. Полные кружки опустились на стол, гулко стукнув.

— Я… э-э-э, думала, что… он какой-то бродяга. Он молчал, не хотел ничего заказывать. Я подумала…

— Он не бродяга, ясно? Просто дожидался меня. А ты, иди, работай. Я сделал большой заказ на приличную сумму. Так что, будьте добры, обслужите нас достойно, — сердито изрек Клоин.

— Ой… прошу прощения, недоразумение вышло какое-то. Больше такого не повторится, — во взгляде служанки отразилось ужасное волнение.

И тут подбежал Урийк — тот амбал, что стоял у входа. Громко, как весенняя гроза, он пробасил:

— Где он?

— А это еще что такое? Вы вышвырнуть нас хотите? — начал яриться Клоин.

— Урийк, все нормально, — захлебываясь, пролепетала женщина. Умоляющий взгляд устремился к Клоину, жалобный голосок протянул. — Прошу прощения, больше такого не повторится.

Через мгновение служанка, улыбаясь и извиняясь, ушла. Спустя несколько минут к Наргху и Клоину подошел Сэм. Он долго извинялся за сложившуюся ситуацию, обвинял во всем сглупившую служанку, клялся, что обязательно ее накажет, и что больше ничего подобного не повторится. Потом он еще раз попросил прощения от себя лично и исчез.

— Ну что, молчаливый мой друг, выпьем пива, — облегченно вздохнул вор, как только назойливый трактирщик удалился.

— Я еще ни разу не пил этого, — Наргх неуверенно поднял кружку.

— Значит, сейчас будем учиться! — осклабился парень. — Просто берешь и пьешь.

С этими словами он поднес огромную пивную емкость ко рту и сделал несколько больших глотков.

— Эх, как хорошо то! — расплылся в умиленной улыбке Клоин и поставил кружку на стол, вытирая рукавом покрывшееся пеной губы. — Хорошее пиво, свежее! Давай пей, чего уставился?

Демон недоверчиво поглядел на кружку и, долго не думая, одним глотком опустошил ее. Влил в себя все до последней капли.

— Эй, эй… не так быстро. Пивом наслаждаться надо, а не пить его, как воду… Ну что чувствуешь то?

— Немного горьковатый вкус.

— Это всем так кажется, когда первый раз пробуют. Привыкнешь, — махнул рукой парень и отпил еще раз.

Наргх промолчал. Ему не очень понравился вкус человеческого напитка, и он совсем не охмелел. Организм демона устроен так, что для того, чтобы почувствовать опьянение, сыну преисподней нужно выпить спиртного раза в два больше, чем человеку.

— Ну, ты, конечно, маху дал! Следующий раз помедленнее пей, а то тут на тебя все запасы пива уйдут, — криво усмехнулся Клоин.

— Я бы поел чего-нибудь.

— Скоро принесут. Я мясо заказал, да не просто мясо, а хорошо прожаренное, соленое и со специями. Ну, я надеюсь, что они его таким сделают, — парень отпил еще. Довольным голосом добавил. — Все-таки пиво у них вкусное.

— Странные вы, люди.

— Это почему же? — удивился Клоин, добродушно глядя на демона. Он понемногу начал пьянеть. Парень сильно устал за день, тем более, почти ничего не ел, поэтому даже пол кружки пива сделало свое хмельное дело.

— Пьете какой-то горький напиток, называете его вкусным. Для чего это надо делать, сытости ведь не чувствуется.

— А не все в мире делается, чтобы утолять голод. Ты вот выпьешь еще пару кружек, охмелеешь и поймешь меня… Хотя, может, и не поймешь, ты же демон.

Через время им принесли еще пива и вареные овощи. Наргх их есть отказался и заявил, что, мол, будет дожидаться мяса. Клоин же начал уплетать еще не остывшую картошку и капусту за обе щеки, заливая все это пивом. Демон тоже, придерживаясь совета парня, попивал напиток маленькими глотками и время от времени поглядывал по сторонам.

Тем временем сумерки перетекли в темную ночь. На улице воцарился мрак и холод. Небо постепенно затянуло тяжелыми тучами, полил мелкий противный дождь. Холодные капли с тихим звуком ударялись о стекла окон таверны и, превращаясь в тоненькие прозрачные струйки, медленно скатывались вниз.

В помещении по-прежнему было шумно, как на ярмарке. Опьяневшие мужики кричали, ругались, смеялись и громко спорили друг с другом.

Неожиданно между двумя уже чуть стоявшими на ногах забулдыгами завязалась драка. Но она продлилась недолго — местный вышибала Урийк быстро вышвырнул дерущихся на улицу.

Вскоре Клоину и Наргху принесли мясо. Такое горячее и ароматное, что слюной подавиться можно. И какое же это было блаженство для изнуренных дорогой путников — вкушать аппетитную, хорошо прожаренную свинину.

Прилично охмелевший Клоин беспрестанно молол языком, рассказывал Наргху разные истории: некоторые и на самом деле случались с ним, но в основном это были когда-то услышанные им байки и анекдоты.

Наргх молча слушал, спокойно жевал ужин и, достаточно изучив окружающую обстановку, уже не особо разглядывал по сторонам. Тем более странный человеческий напиток начал действовать и на него. Демон выпил порядка четырех кружек, и чувства его заметно притупились, тело расслабилось, а голова приятно кружилась. К тому же пиво горьким больше не казалось.

— Эй… это ты?! — внезапно раздался чей-то пьяный голос за спиной Клоина. Парень повернулся и увидел подле себя еле стоящего на ногах мужчину. Демон тоже осторожно взглянул на потревожившего их типа.

— Кто… ты… мужик? — немного заплетаясь в словах, протянул Клоин.

— Это ты спер… ик… у меня пилу, — невнятно промямлил мужчина, и вор понял, кто перед ним стоит. Это был Марок Стонн, столяр и плотник.

— Нет… это был не я, — соврал парень.

— Это был… ик… ты. Я весь… ик… вечер за тобой наблюдаю. Ты за это поплатишься… ик, мерзавец, — от Марока веяло враждебностью и… сильным перегаром.

Клоин вспомнил, что просил трактирщика о том, чтобы тот никого к ним не подпускал, и возмущенно глянул на Сэма. Хозяин таверны, как ни в чем не бывало, ковырялся в кружке — то ли протирал ее, то ли просто рассматривал.

— Эй, Сэм, я ж тебя просил!.. — крикнул как можно громче Клоин. Трактирщик обернулся, поставил кружку на бочку и зашагал в сторону парня.

— Ты, сволочь… ик… верни то, что украл, — настаивал на своем Марок.

— Эй, эй, мужик, со словами поаккуратнее, за такое можно и… по морде схлопотать, — осмелел вор. Все-таки алкоголь на него подействовал, как и на большинство людей. Он осмелел, распетушился и… оглупел. Парень совсем позабыл о конспирации.

— Да я тебе… — взбесился пьяный плотник, хватая обидчика за воротник и притягивая к себе. Силой его природа явно не обделила. Клоин в ответ саданул кулаком столяра по лицу, расквасил губу, да так, что кровь брызнула в стороны.

— Эй, вы что, очумели?! — возмутился один из запачканных кровью, быстро вскочил и с грохотом откинул стул в сторону. Он, тоже пьяный и неуклюжий, как медведь, бросился на сцепившихся Марока и Клоина.

Сэм так и не успел подойти к Клоину. Увидав вспыхнувшую драку, он внезапно остановился, потом попятился и громко закричал, зовя на помощь охранника, но было уже слишком поздно. Его голос звучал не громче комариного писка и растворялся среди стремительно нарастающего шума и гама.

Завязалась драка. Клоин и Марок щедро дубасили друг друга, словно два бойца на кулачном бое. Через мгновение они, жутко сквернословя, с шумом повалились на пол. С грохотом перевернулся соседний стол. Сидевшие за ним трое выпивох, тоже охмелевшие и неловкие, с криком ринулись в драку.

Кто-то схватил стул и с силой швырнул его прямо в дерущихся, но не попал. В воздухе замелькали кружки и тарелки. То там, то тут одна за другой образовывались пивные лужицы.

На крики и шум прибежал Урийк. Ни секунды не раздумывая, он нырнул в людское море, но поделать с обезумевшей толпой ничего не мог. И ему уже успели отвесить пару пинков.

Вдребезги разбилось стекло одного из окон — в него угодил очередной стул. В йоте от горелки пролетела кружка и шмякнулась о стену. Благо, что лампу не задела, а то пожара было бы не миновать.

Но не все участвовали в мордобое. Несколько человек дали деру из трактира сразу же, как началась потасовка, а не успевшие вовремя смыться забились по углам и смотрели на кулачный бой с безопасного расстояния.

Трактирщик что-то бешено орал. Из его слов едва слышалось: «негодяи», «платить», «стража». Но сам он, как умный человек, не торопился лезть в гущ событий, а прятался за бочками.

Служанка была одной из первых, кто выбежал на улицу. Она стремглав куда-то помчалась, не обращая внимания на достаточно преклонный возраст.

В питейном заведении творился самый настоящий хаос. Дерущихся было человек пятнадцать, но они успели переломать столько мебели, будто их была целая армия.

Одним из тех немногих, кто не участвовал в потасовке, был Наргх. Он сидел на прежнем месте, облитый пивом и вымазанный мясным соусом. Демон удивленно взирал на происходящее и не мог сообразить, из-за чего все так яростно лупят друг друга и кидаются мебелью. Несколько раз он уже увернулся от пролетающих мимо него стульев, кружек и тарелок. Один раз в него даже попали. Но он так и не полез в толпу. Демон отлично понимал, чем это чревато. Войдя в ярость, он может всех здесь поубивать. К тому же он хорошо помнил наказ Клоина не показывать себя на людях. А как же тут не покажешь, если драться придется?!

Неожиданно в таверну вбежали несколько стражников, навалились на дерущуюся толпу и раскидали всех по углам. Видимо, убежавшая в свое время служанка благоразумно оповестила местных хранителей закона о беспорядке.

Клоина с окровавленным лицом, Марока со сломанной рукой и расквашенной губой, остальных мужиков, даже Урийка, они увели с собой. Стражники не стали разбираться, кто прав, кто виноват. Забрали всех.

Наргх поначалу хотел вмешаться, но Клоин махнул ему, — мол, сиди на месте. И демон противиться не стал.

В таверне стало на удивление тихо и спокойно. Только повсюду валялась посуда, щепки и разломанная мебель.

— Идиоты проклятые! Что же они натворили! — жалобно причитал трактирщик, озираясь вокруг. — Господа, попрошу всех удалиться. Таверна закрывается, пока здесь все не придет в норму.

— Э нет, я еще пиво не допил, — возмутился кто-то.

— Да, Сэм, дай хотя бы пиво допить. Я за него деньги уплачивал, — раздался другой голос.

— А я хочу еще заказать.

— И я не уйду, пока не напьюсь.

— Хватит уже беспорядков. Я и так разорен, — не унимался трактирщик. Губы едва заметно подрагивали, глаза жалобно блестели. Казалось, что он вот-вот пустит слезу.

— Мы себя нормально вести будем. Только налей еще, — снова раздался чей-то веселый голос.

В конце концов Сэм решил пока не закрывать заведение и вместе со служанкой стал потихоньку наводить порядок. Как-никак, а лишняя прибыль ему не помешала бы, тем более сейчас, когда часть имущества уничтожена.

Через час в таверну вернулся Клоин. Вся его одежда была перемазана в пиве и остатках еды. На лице красовалось несколько кровоточащих царапин, а под левым глазом зиял огромный фингал. Он только что выкупил свободу за пару десятков золотых. Ему еще крупно повезло, что стражники не избили его до полусмерти и не присвоили деньги. Впрочем, одним из служителей закона, что пытались посадить его за решетку, был тот самый «старый знакомый» караульный.

Парень, немного пошатываясь, зашел в помещение и внимательно осмотрелся. Выдернув взглядом сидящего на прежнем месте и цедящего пиво Наргха, Клоин быстро зашагал в его сторону. По пути он наткнулся на трактирщика, старательно оттирающего пол.

— А ну стой! — гневно крикнул Сэм. — Ты один из тех, кто устроил дебош. Я запомнил тебя. Пошел вон из моей таверны!

— Ты постой меня гнать, папаша. Возьми вот это, и все, о чем мы договаривались, пусть останется в силе, — с этими словами Клоин, сияя улыбкой, передал трактирщику горсть золотых монет. Тот с радостью их принял и уже более снисходительно глянул на щедрого парня.

— Надо же! Как тебя так быстро отпустили?

Парень многозначительно улыбнулся.

Через мгновение он уже сидел на прежнем месте.

— Правильно сделал, что не полез в драку, — одобряюще кивнул парень демону. Его голос звучал тверже и внятнее. Все же потасовка порядком отрезвила его горячую голову.

— Я считаю, что это было глупо! Зачем вы начали колотить друг друга? За что? В этом же нет никакого смысла, — задал сразу два вопроса Наргх и добавил. — Люди — очень странные существа.

— Да ничего ты не понимаешь, демон! Ты же хочешь стать человеком, а для этого тебе сперва нужно понять его изнутри, — парня потянуло на философские размышления.

Через время он подозвал служанку и заказал еще пива.

После часа попойки голова Клоина совсем одурманилась, и он наконец-то решил пойти спать. Трактирщик отвел их в снятую ими комнату, расположенную на втором этаже, и отдал ключи.

Долго не церемонясь, Клоин повалился на ближайшую кровать и скоро уснул. Снять с себя грязную и разорванную одежду он даже не попытался. Да куда там?! Благо, что он вообще смог доползти до кровати после такого количества принятого на грудь.

Наргх долго пытался уснуть «по-человечески», то есть лежа в постели. Ему было очень неудобно. Он ворочался, растягивался, и вновь скрючивался в три погибели. Но все это не помогало. Тогда он, особо не раздумывая, сполз на пол, широко распластался вдоль кровати и, довольный тем, что ему наконец удалось найти комфортное положение, быстро уснул.