Вечерело. Солнце медленно опускалось за горизонт, ласково одаривая небо розовыми предзакатными лучами. Воздух холодел с каждой минутой.

Путники непреклонно продолжали путь, полностью доверившись обонянию Наргха. С момента последней четырехчасовой передышки они не останавливались еще ни на минуту.

— Не нравится мне это, — устало произнес Клоин. — Мы весь день уже идем по следу той твари. Неужели она так далеко забралась от источника пропитания? Вокруг ведь по-прежнему ничего живого нет.

— Болотные черчни очень выносливые существа. Они способны по два-три дня не спать. А без пропитания и вовсе до полугода прожить могут, — проговорила Наринна.

— Ого! Прямо как Наргх, — парень искоса поглядел на демона и чуть улыбнулся.

— Но ты прав. Странно. Черчни обычно не заходят так далеко. Они обитают на окраинах топей, где хоть какая-то живность да водится, — девушка призадумалась. — Видимо, что-то заставило его так поступить. Вот только что?

— Может, хищник какой-нибудь спугнул, который покрупнее и посильнее болотного черчня, — предположил Наргх. Но сразу же добавил. — Хотя я до сих пор никого не чувствую.

— Нам еще хищника нового не хватало!.. Нас итак эта тварь чуть не сожрала! — негодующе воскликнул Клоин.

— Возможно и хищник. Только вот какой? Болотным черчням мало кто способен противостоять. Я даже не знаю, кого можно предположить, — задумчиво проговорила девушка.

— Самый страшный хищник в нашем мире — это человек, — заявил парень. В его голосе явно проскользнула философская нотка.

— Ну, конечно… прямо таки самый страшный, — фыркнула Наринна и с видом мудреца проговорила. — Дедушка Ролус рассказывал, что на севере в глубине Крайних гор живут огромные животные, йгирями зовутся. Ростом до восьми локтей, имеют множество острющих когтей и зубов. Вот они — страшные.

— А ты их что, видела?

— Нет, но дедушка Ролус мне подробно описывал их внешность… А вообще, не обязательно видеть чудовище, чтобы понимать, что оно страшное. Вполне хватит и рассказов очевидцев.

— Ага, и вот именно Ролус был очевидцем… Как же! — усмехнулся вор.

— Представь себе… — насупилась девушка. Клоин снова посягнул на личность ее опытного и мудрого наставника, и это раздосадовало юную алхимичку.

— И что еще Ролус тебе рассказывал?

— Много чего. И про редких животных, и про растения. Он говорил, что алхимик обязан знать все о животно-растительном мире.

— И ты прямо таки знаешь все? — ехидно оскалился парень.

— Нет, не все. Но уж больше тебя, это точно.

Так споря и препираясь, путники не заметили как, поднявшись на не высокий пригорок, вышли из топей на довольно таки пространную территорию, обильно поросшую кустарниками и молодыми деревьями. Даже всевидящий Наргх удивился столь резкой смене местности.

— Мне снится, или это поганое болото наконец закончилось?! — радостно воскликнул Клоин, как только сообразил, что его нога ступила на сухую почву.

— Похоже, так и есть, — задумчиво пробасил Наргх. — Запах того существа вывел нас сюда.

— Интересно, где мы находимся?.. Странно как-то. Посреди болота вдруг нормальная земля встречается. Да и растительность тут, я бы сказал совсем не болотная, — Клоин задумчиво нахмурил брови. Он, конечно, был рад столь долгожданной сухой земле, но что-то казалось ему здесь подозрительным.

— Странное место, — согласилась Наринна. — Разве в природе такое бывает?

— И на карте ничего нет, — сказал Клоин, пристально разглядывая на карте большое серое пятно, именуемое Великим Болотом. — Может, рисовальщик поленился отметить это место?

— Или просто не знал о нем, — добавил Наргх и уставился на что-то, темным пятном выделяющееся среди многочисленных стволов деревьев. Спросил. — Что это там?

Где? — девушка удивленно поглядела на демона.

— Да ничего там нет, — Клоин махнул рукой и начал снова сосредоточено разглядывать карту, в надежде найти на ней хоть что-то, указывающее на их нынешнее местонахождение.

— Нет, там определенно что-то есть, — не унимался демон и уверенно зашагал в упомянутом направлении. Раздался шелест старых сухих листьев и хруст ломающихся веток. Наринна пожала плечами и поплелась за Наргхом.

— Похоже на старое человеческое жилище, — раздался отдаленный голос демона. — И вон еще… и еще… Да их здесь много!

Теперь находка Наргха заинтересовала и Клоина.

— Откуда их столько? — в изумлении спросил парень, разглядывая заросшие кустарником и деревьями невысокие, местами покосившиеся серые хижины, коих насчитывалось уже свыше десяти.

— Похоже, они очень старые, — предположила Наринна, дотрагиваясь до дощатой двери одного дома.

— Там еще, — пробасил Наргх.

Побродив по болотному «оазису», путники отыскали свыше тридцати старинных хижин, видимо служивших много лет назад кому-то жилищами. Одни из этих хлипеньких строеньиц уже наполовину вросли в землю, другие покосились на столько, что даже страшно было к ним подходить — глядишь, и совсем развалятся. А некоторые и вовсе представляли собой лишь кучу гнилых, поросших мхом досок. Как ни странно, но все эти постройки были исключительно деревянными, только одно самое огромное строение наполовину состояло из камня. Видимо когда-то давно оно служило сгинувшим обитателям то ли амбаром, то ли мельницей.

— Да-а-а, — протянул Клоин, почесывая затылок, — видимо здесь когда-то была деревня.

— Возможно, но только очень давно. Я не чую здесь остаточных потоков людей, — пробасил Наргх, сосредоточенно принюхиваясь. — Здесь был только черчень.

— Понятное дело, что очень давно. Дома то вон какие…

Наргх задумался. Что-то ему казалось здесь подозрительным. Что-то, чего сразу не увидеть и не ощутить.

Путники уселись неподалеку от одного из старых домов и развели костер. Дрова нашлись быстро. Их тут было хоть пруд пруди — в огонь пошли и старые доски и валяющиеся чуть ли не на каждом шагу сухие ветки.

Тем временем небо заволокло серыми тучами, выпал снег. Вот уже третий раз за последнюю неделю… Но тогда, в первые два раза, он быстро таял, оставляя за собой лишь раскисшую болотную жижу.

Земля быстро покрылась бархатным снежным ковром. Да не только земля, а все окружающее: ветки деревьев и кустарников, крыши старых домов, плечи и головы уставших путников.

С приходом вечера явился и легкий морозец. Некогда легкие, едва заметные дуновения ветерка теперь превратились в воющий меж деревьев ветер. Пусть и не очень сильный, но весьма ощутимый.

Постепенно холод овладел изнуренными дорогой Клоином и Наринной, и они начали замерзать. А вот Наргху было все ни почем. Природная невосприимчивость к морозам спокойно позволяла хоть спать в снегу, хоть купаться в проруби.

— Что-то совсем похолодало, — заметила Наринна, потирая руки. — Уснуть на таком ветру вряд ли удастся.

— Да-а, что-то Создатель не балует нас погодой, — протянул Клоин, подтягивая воротник куртки.

— Можем не спать, а идти дальше, — предложил Наргх.

— А ну тебя! — недовольно махнул Клоин. — Мы уже это обсуждали… Мы — люди! Нам нужно отдыхать. Без сна никак не получится. Ты же знаешь это, Наргх. Сколько можно говорить?!

Демон тяжело вздохнул. Конечно же, он все прекрасно понимал и уже давно смирился с тем, что ему постоянно приходится попусту тратить время на отдых и сон своих спутников. Наргху приходилось мириться, ибо другого выхода не было. Ведь без друзей он бы не выжил в чужом мире. Они оказали ему поистине неоценимую услугу, и за это демон был искренне благодарен.

— Демон меня дери! Если б я знал, что так вляпаемся, то палатку бы взял, — с недовольным видом произнес парень.

В воздухе повисло тягостное молчание, лишь изредка нарушаемое потрескиванием прогорающих дров.

Вор уже хотел плюнуть на отдых и предложить путешествовать дальше в надежде найти людское поселение, как вдруг Наринна, с явным сомнением поглядывая то на Клоина, то на Наргха, произнесла:

— А, может быть, нам заночевать в одной из этих хижин?

— Ты совсем спятила?! Мало того, что замерзли, как бездомные собаки, так еще не хватало, чтобы нас завалило бревнами и досками! — возмутился вор.

— А ты предлагаешь замерзнуть тут?

— Нет. Но то, что хочешь сделать ты — самоубийство.

— Почему? Дома можно проверить на прочность и выбрать самый подходящий…

— Да на какую прочность?! Им лет сто, если не больше. Того и гляди — рухнут. К ним и подходить то опасно, не то чтобы еще и ночевать, — продолжал противиться Клоин.

— А ты что думаешь, Наргх? — девушка с надеждой поглядела на демона.

— Я думаю, что попробовать можно, — спокойно пробасил он.

— Да вы оба чокнутые! Вот идите вдвоем и проверяйте, — категорически обрубил парень и уставился на пляшущие языки пламени. С насмешкой добавил. — Если завалит, обратно не приходите.

— Ну и ладно! — фыркнула девушка. — Без тебя справимся… Пойдем, Наргх. Пусть сидит здесь и ждет лучших времен. А мы будем действовать.

Демон пожал плечами и встал.

Клоин хмуро глядел на огонь, не обращая ни на кого внимания, словно он один находился в этом забытом Создателем месте.

— Клоин, — окликнул парня Наргх, но тот раздраженно отмахнулся.

Парень еще какое-то время молча сидел и взирал на пламя. На его утомленном лице явно вырисовывалось недовольство.

— Ладно, демон с вами! Подождите меня, — неохотно поднялся вор и направился за удаляющейся парочкой. Сидеть на месте и мерзнуть ему не хотелось.

Спустя полчаса путникам все же удалось отыскать более-менее подходящее для ночевки строение. Они выбрали именно тот полукаменный дом с наполовину обвалившейся крышей.

Внутри было пыльно и мрачно. Унылые стены обильно поросли плесенью, мхом и паутиной. Пол земляной. Доски либо сгнили, либо их и вовсе никогда не было. Единственное небольшое окошко кто-то наглухо забил каким-то барахлом. Впрочем, мусора и прочей ветоши здесь было полным полно: разорванные в клочья тряпки, разбитые ящики, бутыли и прочая дребедень.

Путники снова развели костер. И вправду, им теперь стало куда теплее и уютнее, не то, что на холодном ветру.

— Вот видишь, Клоин, как здесь тепло?! А ты не хотел… — улыбнулась Наринна, нежась у очага.

— Хорошо, признаю свою ошибку, — раздобрел вор. Он согрелся, и его теперь приятно клонило в сон. Усталый организм неумолимо требовал отдыха.

— Иногда полезно слушать и других людей, а не гнуть палку лишь в свою сторону.

— Да ладно тебе! Понял я, понял!.. Женщины тоже порой дело говорят, — заулыбался вор. — Если бы еще еды свежей раздобыла, то тебе бы вообще цены не было.

— Нет уж… жирно будет! Может, мне еще роль твоей любовницы сыграть?

— Было б не плохо, — осклабился вор, окинув девушку оценивающим взором.

— Ну ты и хам! — фыркнула Наринна и отвернулась.

Клоин усмехнулся, потом широко зевнул и прилег к костру, подложив под голову рюкзак. Через мгновенье он уже спал, тихо посапывая.

— Ты думал, чем будешь заниматься, когда полностью перевоплотишься в человека? — обратилась девушка к демону.

— Нет еще, — неохотно протянул Наргх и вздохнул. — Надо сначала перевоплотиться. А чем заняться, я придумаю. Не сложно. В вашем мире много всего интересного, что-нибудь да найду.

— Ты слишком самонадеян. Ну чем может заняться перевоплощенный в человека демон? Я вот ума не приложу.

— Охотой займусь. Мне это дело по душе. Поначалу, конечно, жаль было зверей, но очень скоро я понял, что в жалости нет смысла. Во всяком случае, в той, которую испытывал я. Да и людей тоже жалеть не стоит…

— Ну, это смотря кого…

— Когда я еще только начинал приспосабливаться в вашем мире, мне все казалось странным и порой даже ужасным. Меня пугали люди и их поступки, которыми можно было бы спокойно пренебречь. Но теперь я кое-что понял.

— И что же? — заинтересовалась Наринна.

— А то, что это ваша природа… и вас не изменить.

— Хочешь сказать, что сам Создатель сотворил нас такими? — в голосе девушки проскользнула нотка возмущения.

— Да.

— Не согласна. Вот, к примеру, я. Я же не стремлюсь чинить зло, а, наоборот, помогаю людям… помогала, пока инквизиторы не нагрянули. Вот они — да, они сеют зло…

— Хорошо, человеческая женщина, ты права, не все люди плохие, — демон снисходительно поглядел на девушку. — Но все равно, помогать я больше людям не стану.

— Твое дело, — пожала плечами алхимичка. — Помогать, я думаю, надо по мере своих сил. Чем ты могущественнее, тем большим обязан людям… Это я так считаю.

— Возможно, но у вас это не получается. Ваши маги были очень могущественны. И что? — демон на мгновение замолчал. — Помощи от них не было. И их уничтожили…

Наринна хотела что-то сказать в оправдание, но не нашла слов.

— Ты, наверное, прав, — после недолгого молчания произнесла девушка. — Дедушка Ролус рассказывал, что изначально Гильдия создавалась в помощь людям. Но потом… потом все изменилось… Маги почувствовали немыслимое могущество, и не захотели им больше ни с кем делиться.

— А знаешь, я даже думаю, что это правильно! Правильно поступали ваши маги, потому что в вашем мире по-другому нельзя.

Наринна пожала плечами и зевнула. По ее усталому лицу было видно, что девушке уже давно хотелось спать. Не долго думая, она устроилась удобнее и накрылась шалью. И вскоре ее окутал сон. Наргх тоже последовал примеру спутницы, правда, он ничем не накрывался, а просто развалился на земле и уснул.

Наступила полночь. Ветер успокоился, и стало на редкость тихо. Мертвецки тихо. Лишь изредка потрескивали угольки в костре.

Внезапно проснулся Клоин с неприятным осознанием того, что нужно справить нужду. Он зевнул, протер глаза и огляделся. Выходить на улицу совсем не хотелось. Но нужда требовала свое. Клоин нехотя встал, подкинул дровишек в огонь и зашагал к выходу.

На улице было тихо-тихо, словно само время пребывало в забвении. Земля устлана снежным ковром, таким мягким и пушистым, что хотелось развалиться на нем и забыться. Темнота ночи, так ужасающая своим мраком на болоте, здесь совсем не пугала, а, наоборот, манила своей загадочностью. Нет, определенно в этом месте было что-то таинственное.

Оказавшись на улице, Клоин еще раз зевнул, снова протер глаза и огляделся в поисках какого-нибудь дерева, на которое он и намеревался слить нелегкую ношу. Искать пришлось не долго: деревьев тут было — за месяц не вырубишь.

Сделав свое дело, Клоин уже было собирался уходить, как вдруг что-то почувствовал.

— Клоин… — послышалось издалека.

Вор оцепенел.

— Клоин…

— Наргх, это ты, — спросил вор, хотя понимал, что услышанный им голос явно не принадлежал демону.

— Клоин… — раздалось снова.

Парень судорожно завертел головой, но ничего, кроме стволов, веток и покрывающего все вокруг снега, он не видел. Холодные мурашки заскребли по спине. Из глубин сознания высунул нос страх.

— Наргх, не шути, демон ты хренов!

— Клоин, иди сюда… — снова раздался этот протяжный, чужой голос, и он показался парню каким-то неестественным. И тут вор понял: голос был в голове.

— Кто ты?.. — испуганно спросил парень. Руки отказывались слушаться, ноги подкашивались. Ему хотелось убежать, унестись куда-нибудь подальше от этого жуткого места.

— Не бойся меня, Клоин… — послышалось снова.

Внезапно вор почувствовал, как что-то легонько коснулось плеча. Парень едва сдержался, чтобы не вскрикнуть. Отшатнувшись, он сразу же обернулся.

И увидел…