Как только Ниена открыла дверь, внутрь вошла черная кошка. Увидев незнакомцев, она замерла на месте и уставилась на них подозрительным взглядом.

Ниена ассоциировала себя с кошкой. Именно это животное она считала своим «духовным воплощением». Неудивительно, что ее лучшим другом была именно кошка. Полностью черная красавица с голубыми — совсем как у хозяйки — глазами. Ниена специально искала котенка с таким же оттенком глаз, что и у нее самой. Шерстка у кошки была пушистой и гладкой.

У красавицы было два имени: Лоло и Лоли. И словно две личности. Лоло была душкой: любила удовлетворенно мурчать, слушалась хозяйку и вызывала всеобщее умиление. Но иногда, причем довольно часто и без всякого предупреждения, Лоло превращалась в Лоли — настоящую черную бестию себе на уме, которой лучше не переходить дорогу. «Ах, Лоло, моя ты лапочка» — если вы слышали что-то подобное, значит, у кошки хорошее настроение. Но если из коридора или со двора вдруг доносилось громкое и протяжное: «Лоли-и-и-и!», значит, лучше не попадаться на глаза — ни разъяренной кошке, ни ее раздраженной хозяйке.

Тем не менее большую часть времени Лоло оставалась Лоло и следовала за своей хозяйкой по пятам. Точнее, не по пятам, а на голове, потому что именно так — на голове у Ниены — Лоло любила восседать, словно на троне. А хозяйка была совершенно не против. Наоборот, ей это даже нравилось, ведь такой способ передвижения ее кошки по дому заставлял Ниену не только держать голову выше, но и оттачивать мастерство равновесия. Увидеть Ниену с Лоло на макушке можно было где угодно: на прогулке, во время тренировки, даже во время ужина. Хотя родители не одобряли присутствие животного за столом, точнее, «над» ним, это было лучше, чем вообще выпустить Лоло из виду. Потому что, если Лоли нет с хозяйкой, значит, она планирует очередную шалость или уже находится в процессе ее исполнения.

А шалостям Лоли не было конца и края. Довольно часто нагоняй от матери или отца за свою любимицу получала Ниена. Как-то раз Лоли решила проверить себя на «прыгучесть»: забралась на выступ в коридоре и перепрыгнула через всю его ширину. И все бы ничего, но приземлилась она четко на новенький гобелен, только что доставленный из Морестана. Кошка, ясное дело, поспешно удалилась с места преступления, но последствия ее шалости — огромные следы когтей на самом видном месте узора — не заметил бы разве что слепой. Леди Морена устроила дочери такой нагоняй, что Ниена еще неделю дулась на свою пушистую подругу.

— Это моя кошка, — сказала Ниена. — У нее два имени — Лоло и Лоли, в зависимости от того, как она себя ведет. Лоло — паинька, но иногда она превращается в хулиганку Лоли, которая считает, что должна все время поддерживать себя в хорошей форме, чтобы быть такой же сильной, как ее хозяйка. Поэтому она постоянно совершенствует технику полета, прыгая то на шторы, то на люстру, то на шкаф, сбрасывая все на своем пути и устраивая настоящий хаос.

— Красивая у тебя кошка, — сказал Зенс, с любопытством рассматривая черную голубоглазую бестию.

— Ага. И своенравная, — кивнула Ниена, глядя на любимицу с нежной улыбкой. — А еще она любит сидеть у меня на голове, впрочем, я только за, ведь это помогает мне усовершенствовать свою ловкость.

Ниена дала команду «наверх!», и кошка ловко и бесшумно взобралась на хозяйку и устроилась прямо на ее макушке. Недолго думая, Ниена продемонстрировала несколько боевых приемов с необычным «балансом» на голове. Зенс восторженно следил за ее грациозными движениями, лишний раз убедившись, что с этой девушкой — а теперь и с ее кошкой — шутки плохи. Завершив очередной красивый трюк, Ниена села за стол с кошкой на голове. Зенс вспомнил пару смешных историй о кошках, одна из которых — о том, как наглый рыжий кот помешал ему ограбить дом, — особенно понравилась Ниене.

Она в свою очередь тоже решила поделиться их с Лоло совместными забавными моментами.

— Лежу на кровати, отдыхаю с закрытыми глазами. Чувствую, как Лоло запрыгивает на кровать, подходит ко мне и слегка касается моего лица. Проходит какое-то время. Чую, запах не такой, как у моей Лоло. И странно себя ведет то, что у меня около носа. Я сначала подумала, что это ее хвост. Так вот, стала ее гладить и сразу поняла, что это вовсе не кошка. Открываю глаза, а перед носом… мышка. В тот вечер у меня не было настроения, и я не пошла ужинать. Лоло, видимо, решила накормить свою хозяйку и мне вот такой жирный обед принесла, — засмеялась Ниена и продолжила с гордостью: — Честно говорю, я мышей не боюсь, как другие девушки, и не прочь с ними поиграть, но в тот момент — наверное, от неожиданности — стала так визжать, так визжать, что мой голос был слышен во всем замке! Лоло поняла: что-то ужасное натворила — и сразу выбежала из комнаты, а я взяла мышку за хвост и устремилась за ней, чтобы ее наказать. Выскакиваю из комнаты, и представляешь? В буквальном смысле слова натыкаюсь на маму, да не просто натыкаюсь, а так, что она практически уткнулась в мышку лицом! Осознав, что перед ней, мама начала визжать, совсем как девчонка, и забежала в мою комнату. Мне стало смешно, и я поняла, что можно хорошо повеселиться. Потом прибежали все, кто услышал мой визг. Я спряталась за стеной, и когда они приближались, выскакивала с мышью в руках. Все визжали и прятались в комнате. Ты даже представить себе не можешь, какой визг поднялся! Я так всех загнала в комнату. Вот я тогда повеселилась! Кричал весь замок, — воодушевленно рассказывала Ниена.

— А потом что было? — поинтересовался Зенс.

— Потом в комнату зашел отец… — улыбка тут же сошла с лица Ниены, взгляд голубых глаз стал хмурым, и она поменяла тему: — Вот еще одна смешная история с Лоло…

Но Зенс сразу перебил ее.

— Подожди, я хочу узнать, что было дальше.

— Что, что — естественно, меня наказали! — недовольно воскликнула девушка. — Причем довольно строго. Ну да ладно, зато я вдоволь насмеялась! Вот веселуха была! — она вновь стала серьезной и неохотно добавила: — Я иногда о последствиях своих шуток совсем не думаю, так что наказание для меня — привычное дело. Правда, в тот раз мне крепко досталось, даже из дома выгнали…

— Серьезно? — не поверил Зенс.

— Ага, но через день уже позвали обратно. Но я слишком гордая, не согласилась, — гордо заявила Ниена, — и мы с Лоло целую неделю жили бродячей жизнью, пока отец на коленях не попросил у меня прошения. Так что неизвестно еще, кто кого наказал!

Зенс не смог сдержать смеха, представляя, как грозный лорд, глава наемников, на коленях просит у Ниены прощения.

— А вот еще одна уморительная история, — вспомнила Ниена. — Лоло очень любит лазать по деревьям. Только она — видимо, как и я, — о последствиях не думает. Заберется на дерево, а потом боится вниз спускаться. Однажды она вскарабкалась на самые верхние ветки березы. Она жалобно мяукала и тряслась от страха. Подняться на дерево мне было лень, и я придумала способ, как снять свою драгоценную кошку. Побежала в конюшню и вывела оттуда лошадь, прихватив с собой длинную веревку. Привязала лошадь к стволу березы и хлестнула кнутом. Лошадь резко рванула вперед, потянув тонкий ствол дерева за собой. Ветки наклонились, и я уже готова была снять Лоло, но тут веревка оборвалась. Вот катапульта получилась отличная! — засмеялась Ниена. — Лоло с диким воплем взлетела и скрылась вдали. Рядом с нашим замком находится городской парк, и там, укрывшись за кустарниками, влюбленная парочка стояла. И в тот момент, когда парень хотел открыть свое сердце возлюбленной, на него вдруг приземляется вопящее черное чудище. Представляешь? Правда, говорят, влюбленная парочка вопила громче всех.

Ниена стала хохотать, представляя эту сцену. Ей было так смешно, что даже слезы потекли из глаз.

— Представляешь, он хочет признаться ей в любви, а на него с неба падает черная кошка. Черная! — Ниена опять от души начала смеяться и все никак не могла остановиться. Наконец она успокоилась, несколько раз глубоко вдохнула и продолжила: — Он, конечно, после этого инцидента передумал признаваться в любви. Видимо, решил, что черная кошка с неба — плохой знак. Девушка так расстроилась! Мне даже пришлось ее успокаивать.

Судя по натянутой улыбке, эта история Зенса не впечатлила:

— Нет, эта история слабоватая получилась. Тебя в конце не наказали — как-то неинтересно, — пошутил Зенс.

— Ты что! Ты даже представить себе не можешь, как строго наказали! — воскликнула Ниена. — Слушай, что было дальше. Подхожу к ним, вижу, что девушка плачет, а он в растерянном состоянии. Я начала ее успокаивать, а она толком не может объяснить, что произошло. Я ведь тогда и не догадывалась, что Лоло на них приземлилась. Из оборванной и несвязной речи девушки поняла: парень что-то натворил, — и рассерженно посмотрела на него. А этот дурак, вместо того чтобы все объяснить, убежал. Хотя он бежал изо всех сил, как от стаи волков, я его догнала и хорошенько проучила, — Ниена замолчала, потом кивнула в сторону Арси и, как будто оправдываясь, продолжила: — Но не так, как сегодня, ну впрямь чуть-чуть побила. Потом его привязала к дереву в наказание за плохое обращение с девушкой. Хотела оставить его в таком состоянии минут на десять, не больше, но потом вспомнила про Лоло, пошла ее искать и совсем забыла про бедолагу. Вот ему в этот день не повезло! Сначала упала на него черная кошка, потом поссорился с девушкой, побили, целый день был привязан к дереву, обгорел весь на таком солнцепеке!

Ниена опять начала смеяться от души.

— Давай, самое интересное рассказывай, — потребовал Зенс с улыбкой. — Как тебя наказали?

Ниена заговорила только через несколько секунд, да и то нехотя:

— На следующее утро родня парня пришла к нам домой с криками: «Где ваша бестия?»

Рассказывать, что произошло дальше, Ниена не стала. Сколько Зенс ни расспрашивал, девушка наотрез отказалась продолжать этот разговор и даже нахмурилась. Испугавшись, что у нее испортится настроение, Зенс предложил ей вспомнить еще какую-нибудь забавную историю с Лоло.

Один из последних инцидентов с участием кошки произошел всего несколько дней назад. На этот раз ее жертвой стал сам сэнсэй Фарин. После тренировки новобранцы собрались в саду для групповой медитации. На создание нужной атмосферы для «разговора» со своим духовным «я» ушло около четверти часа. Когда в саду наконец воцарилась долгожданная тишина и все новобранцы ступили на «путь обретения истины», закрыв глаза и сев в позу лотоса, откуда ни возьмись, появилась Лоли. Она почему-то решила, что сесть на голову в этом доме можно любому человеку, не только своей хозяйке. Недолго думая, Лоли забралась на седую макушку сэнсэя. Учитель — человек мудрый и спокойный. Он смиренно терпел эту выходку дольше, чем можно было себе представить. Посидев несколько первых минут спокойно, Лоли решила, что здесь — самое место, чтобы привести себя в порядок. Сэнсэй Фарин стерпел и это. Даже когда Лоли переключилась с себя на голову сэнсэя и начала «приводить в порядок» его седые волосы, мудрый старик стерпел и это. Осознав, что хозяин удобного места не обращает на нее должного внимания, Лоли решила заявить о себе громким и настойчивым «мяу», нарушая драгоценную тишину, необходимую для медитации. Сэнсэй Фарин терпел до последнего, не выходя из своего умиротворенного состояния, но нервы сдали даже у мудрого старика. Говорят, вопли кошки были слышны во всем Мозаконе. Позже сэнсэй отшутился: «Кошка меня победила. Похоже, пора искать себе другую работу».

— Ниена, у меня к тебе неожиданное предложение, — сказал Зенс. До этого Арси дал ему понять, что необходимо вывести Ниену из комнаты. — Мне кажется, у тебя есть целая коллекция этих палочек для волос. Не покажешь мне?

— Странная просьба, — нахмурилась Ниена.

Зенс уж было испугался, что она догадается о единственной причине его интереса к палочкам для волос — желании вывести ее из комнаты. Однако через мгновение Ниена уже улыбалась:

— Хотя почему бы и нет? В конце концов, ты единственный человек, который выразил такое желание.

Девушка встала и первой направилась к двери. Зенс бросил на Арси многозначительный взгляд, но его друг продолжал играть роль спящего. Перспектива рассматривать палочки для волос Зенса совсем не прельщала, но он знал, что это заинтересует саму Ниену. Оставалось только надеяться, что Арси не уснул взаправду.

Как только дверь за ними закрылась, Арси открыл глаза, дождался, пока их шаги в коридоре стихнут, вскочил на ноги и стал что-то искать в шкафах.