Несрин — кузен Ниены — был человеком вспыльчивым и хмурым. О таких говорили «с горячей головой». Тем не менее он умел брать себя в руки, когда того требовали обстоятельства.

Ростом он был выше среднего, почти на полголовы выше сестры. И вдвое шире в плечах. Вообще, Несрина называли одним из самых «крепких» наемников. Широкие плечи, грудь колесом, накаченные руки и сильные ноги — все это превращало его в грозного противника на тренировках и смертельно опасного врага в жизни. Добавить сюда вспыльчивость — и перед тобой уже человек, с которым лучше не спорить по пустякам.

Несрин не отличался улыбчивостью. Чаще его видели нахмуренным или как минимум сосредоточенным. Его карие глаза словно всегда выискивали врага в каждом малознакомом собеседнике, а боевой шрам под правым глазом лишь усугублял картину неприветливости.

Несмотря на свой шрам и вечно хмурый вид, Несрина нельзя было назвать непривлекательным. Его шрам придавал лицу скорее мужественности, чем уродливости, а хмурый взгляд мог исчезнуть так же быстро, как появиться. Тем не менее этот длинноволосый «крепыш» по-прежнему был холост. Не каждая женщина осмеливалась заговорить с ним из-за его грозного вида, а сам Несрин, как это ни странно, не имел особого опыта в любовных делах.

Тем не менее Несрин был неплохим человеком и отличным наемником. Он искренне любил свою семью, и большая часть его «нахмуренности» как раз объяснялась заботой и волнением за родных и близких.

— Ниена, все в порядке? — спросил он обеспокоенно и тут же перевел недовольный взгляд на ее гостей. — Что вы здесь делаете?

— Тебя папа прислал? — спросила Ниена.

Лорд Месдрин был недоволен, узнав, что парни не собираются покидать Мозакон. В еще большую ярость его привело то, что Ниена собиралась обучить их стилю катасту. Но что он мог поделать? Его дочь была очень капризной и упрямой, и, если что задумывала, ее невозможно было остановить. Они часто ссорились из-за ее прихотей, и всегда в этих спорах побеждала Ниена. В тех случаях, когда Месдрин сопротивлялся, Ниена приводила свой последний аргумент: «Не будет по-моему — уйду из дома!» Тогда отец сдавался: он хорошо знал свою дочь и не сомневался, что она приведет свои угрозы в действие.

Их ссоры начались, когда Ниена решила постичь тайны боевого искусства. В то время она была еще маленькой девочкой, но уже тогда хотела воевать, как остальные наемники. Отец, естественно, был против. Однако упрямость Ниены не знала границ. Она ушла из дома, несколько недель жила у родственников и поставила условие: «Вернусь в том случае, если отец изменит свое решение». В конце концов Месдрин сдался: он научит дочь сражаться — но в глубине души лорд по-прежнему лелеял надежду, что она вскоре одумается и вернется к своим куклам. Месдрин ошибался: Ниена не только не одумалась, но и всерьез увлеклась боевым искусством, начав усваивать один стиль за другим. Дошла очередь и до стиля катасту. Месдрин всячески пытался препятствовать тому, чтобы дочь овладела этим стилем, но Ниену невозможно было остановить: она посещала каждое занятие и прогнать ее оттуда не мог никто.

— Да, он беспокоится о тебе, — кивнул Несрин.

Несмотря на сдерживаемый тон, в душе Несрина кипело негодование и возмущение: Арси — самый разыскиваемый преступник Агастана — был сейчас в Мозаконе, и, если выяснится, что наемники его не сдали, у них возникнут серьезные проблемы с правительством. Особенно с Парелией.

— Незачем беспокоиться, я решила обучить парней стилю катасту, — решительно заявила Ниена.

— Но почему? — спросил Несрин.

— Потому что дедушка Фарин отказался заниматься с ними, и сейчас последняя надежда Арси — я, — ответила Ниена. Она иногда сэнсэя Фарина называла дедушкой Фарином.

— С каких это пор ты практикуешь стиль катасту? — удивился Несрин.

— С сегодняшних. Парни в отчаянии, и если я не помогу Арси, когда-нибудь он станет очередной жертвой Эратоса.

— А кто из них Арси? — спросил Несрин и повернулся к тому, на которого указала сестра. Его грозный взгляд не предвещал ничего хорошего. — И как только Агастан выносит таких, как ты?

— Что я тебе сделал? — удивленно воскликнул Арси.

— К твоему счастью, ничего — иначе остался бы без головы. Смотри, чтобы сестра на тебя не жаловалась, а то сожгу на костре, — предупредил Несрин, грозя Арси пальцем.

— Ты у себя дома и потому чувствуешь себя львом. Встретимся где-нибудь в другом месте — иначе запоешь, — рассердился Арси и поднялся.

Несрин подошел к нему почти вплотную. Арси встретил его смелым взглядом, несмотря на то, что его противник был грозным наемником. Зенс тоже поднялся и взял с пола деревянный брусок. Ниена решительно встала между ними, предотвращая драку.

— Несрин, если тебе больше нечего сказать, лучше уходи! Обо мне не беспокойся!

— Беспокоиться тут нужно о нас, — пошутил Зенс.

— Мы еще встретимся, Арси! — пообещал Несрин.

— Буду ждать с нетерпением. Только ты сначала разберись с Эратосом, — ответил Арси и добавил с насмешливой ухмылкой, — или от одного его имени у тебя ноги подкашиваются?

— Следи за языком, животное! Ему повезло, что мы с ним еще не встречались, иначе он бы уже не дышал, — сквозь зубы процедил Несрин.

— Ниена, отойди-ка в сторонку! — сказал Арси, — Посмотрю, какие проблемы у этого козла.

— А ну-ка прекратите оба! — прокричала Ниена. — Несрин, уходи, я с тобой после поговорю.

— Я тебя с ними не оставлю, это исключено, — покачал головой Несрин. Ниена взяла кузена за руку и силой увела за собой.

— Не будь тут Ниены, схватили бы его и хорошенько проучили, — сказал Зенс, как только дверь за ними закрылась.

— Это уж точно!

— Я не понимаю, у всей ее родни проблемы с головой? — спросил Зенс.

— Не думаю.

— В таком случае, почему такое отношение? Из-за Эратоса? — недоумевал Зенс.

— Вряд ли, но какая-то причина все же есть. Как-нибудь мы обязательно поболтаем с этим Несрином с глазу на глаз. Кругом одни глупцы: вместо того, чтобы подружиться с нами и объединить усилия против Эратоса, они делают все с точностью до наоборот, — Арси усмехнулся и недоуменно покачал головой.

— Ну, память у меня хорошая — каждое плохое слово в наш адрес я запомню ровно до тех пор, пока не заставим их за него ответить, — угрожающе произнес Зенс.

— Они еще не знают, кто такой Арси… — одобрительно кивнул его друг. — Но я умею ждать. Сейчас я смиренно молчу только из-за обучения. А вот что станет с моими врагами потом… — Арси многозначительно повел бровями и все же закончил, — я им не завидую.

Через несколько минут Ниена вернулась вместе с Несрином. С трудом сдерживая раздражение, Несрин промямлил что-то про «недоразумение», коротко извинился и через мгновение уже исчез за дверью.

— Ого! Ниена, ты даже на родственников поднимаешь руку?! И как сильно ты его избила, чтобы он так смягчился? — пошутил Зенс.

— Ребята, решение драться с Несрином могло бы стать в вашей жизни последним. Вы понятия не имеете, насколько он силен! — усмехнулась Ниена.

— Почему же твой силач не участвует в поимках Эратоса? — удивился Арси.

— А кто сказал, что не участвует? У него передышка на несколько дней, потом опять вернется к своим делам.

— Арси, ты слышал такое? Наемники отдыхают! — воскликнул Зенс.

— Конечно, дружище, — хитровато улыбнулся тот. — Они ведь тоже не глупые: чем позже поймают свою жертву, тем больше денег получат. Знаешь, сколько они получили за Эратоса? А сколько еще получат?! Такими темпами если его и поймают, то не раньше чем лет через десять.

— Еще одно плохое слово в наш адрес, — Ниена повернулась к Арси с угрожающим видом, — синяков не оберешься.

— Приехал на несколько дней отдыхать… просто замечательно! Может, у Эратоса тоже отпуск? — тут он наконец заметил недовольный взгляд голубых глаз напротив. — Что?! Скажешь, я не прав?

— Эратоса неустанно ищут больше сотни наемников, — пояснила Ниена. — Ничего страшного не произойдет из-за того, что Несрин выделил себе пару дней отдыха.

Девушка нахмурила свои аккуратные тонкие брови и сменила тему:

— А почему вы до сих пор не легли спать?

— Да вот думали, будет ли вечерняя разминка в паре с Несрином? — улыбнулся Зенс.

— Если бы разгорелась драка, занятия пришлось бы приостановить на несколько дней или даже месяцев — в зависимости от того, как быстро у вас срастаются кости, — язвительно сказала Ниена.

— Что, и деревянный брусок не помог бы? — спросил Зенс.

— Зависит от того, умеешь ли ты биться сломанной рукой, — улыбка Ниены была более чем ядовита. — Думаю, вряд ли.

— А ты, наверное, ждешь благодарности? — с сарказмом сказал Арси.

— Нет, я жду, что вы прямо сейчас ляжете спать, — ответила Ниена. — Мой вам совет: держитесь скромнее, если хотите выйти отсюда живыми и невредимыми. Особенно сейчас, ведь число наемников здесь вскоре увеличится.

— Почему? У них коллективный отгул? — сострил Зенс.

— Нет, проблема в другом, — задумчиво пробормотала Ниена.

— Может, мы и есть проблема? — прищурился Арси.

— Два таких таракана, как вы? — прыснула от смеха собеседница. — Да я бы сама вас раздавила, если бы хотела.

— Тогда что за проблемы, не поделишься? — Арси буквально распирало от любопытства.

Ниена явно не спешила раскрывать тайны наемников, но, видимо, что-то во взгляде Арси расположило ее к признанию:

— Ладно, все равно ведь узнаете. Проблема все та же — твой бывший друг Эратос, будь он проклят! — последнюю фразу Ниена процедила сквозь зубы.

— Что он натворил на этот раз? — спросил Арси.

— Эратос направляется сюда, — тихо сказала Ниена, безуспешно пытаясь скрыть от собеседников дрожь в голосе. Дрожь, вызванную скорее ненавистью, чем страхом.

— Сюда? — Арси не поверил своим ушам. — Прямо в город?

— Да, вчера он был близ Морестана. Через несколько дней доберется до Мозакона, — ответила Ниена, узнавшая об этом несколько минут назад от кузена Несрина.

Арси застыл в изумлении. Видимо, напрасно он считал Мозакон самым надежным местом в Агастане; напрасно надеялся, что Эратос не станет искать его здесь, не осмелится приблизиться к городу наемников. В Мозаконе он чувствовал себя в безопасности. До тех пор, пока не услышал эту ужасную новость. Похоже, не видать ему защиты даже среди наемников. С этой минуты сердце Арси начало биться сильнее и уже не сбавляло темпа.

— От Морестана до города всего день пути, — сказал Арси.

— Да, но он передвигается только по ночам, да и то в обход, чтобы не попасть в ловушку, — сказала Ниена.

— А есть предположения, почему он направляется в Мозакон? — осторожно спросил Арси, пытаясь унять бешено колотившееся сердце.

— А ты как думаешь? — спросила Ниена и добавила почти вызывающе. — В конце концов, он был твоим другом.

— На самом деле он не сюда направляется, — решительно заявил Арси. — Он хочет, чтобы вы так думали.

— Ты ошибаешься, — упрямо покачала головой Ниена. — Он идет биться с нами.

— Нет, я хорошо знаю Эратоса, — настаивал Арси. — Если бы он жаждал битвы, не приходил бы ночью, да еще зигзагами. Знаешь почему?

— Почему? — удивилась Ниена.

— Чтобы наемники, преследовавшие его, не успели вернуться в город. Тогда он смог бы застать вас врасплох. Я бы сделал именно так. Убежден, что он тоже. Передвигаясь с черепашьей скоростью, он дает наемникам неплохую фору. А где логика? — разводя руками спросил Арси.

— Не знаю, — пожала плечами Ниена. — Но в таком случае что ему нужно?

— Хотел бы я знать, — Арси уставился в потолок. — Возможно, он хочет посеять панику в ваших рядах, удержать большую часть наемников в Мозаконе и сбросить их с хвоста. Хотя есть и другая версия, — тут голос Арси стал мрачнее. — Возможно, это ловушка.

— Какая ловушка?

— Разделяй и властвуй… — задумчиво пробормотал Арси. — Насколько я понимаю, количество его преследователей значительно уменьшилось. Он может воспользоваться этим и застать врасплох именно их, а не вас. К примеру, нашего здоровенного Несрина сейчас нет с ними, и это облегчает задачу Эратоса.

— Даже если Несрин здесь, там остались Дадо, Катасто, Мостро, Гистрен и десятки других сильных наемников. Эратос точно не сможет противостоять им, — уверенно заявила Ниена.

— Ты спросила мое мнение — я поделился, — буркнул Арси и добавил: — Остальное — за вами. Между прочим, в данный момент не вы его преследуете, а он вас.

Арси знал своего бывшего друга слишком хорошо, чтобы быть в этом абсолютно уверенным. Эратос умел играть в блинг, продумывать партию на несколько шагов вперед.

— Что ты предлагаешь? — деловым тоном спросила Ниена.

— Прежде всего, нужно предупредить Дадона, Катастона и остальных. Они должны быть готовы к удару в спину. Если он не застанет их врасплох, считай, полдела сделано. Но вторая часть плана — самая сложная, — покачал головой Арси.

— Какая? — спросила Ниена с нетерпением.

Его ответ привел ее в негодование:

— Понятия не имею.

— Ты издеваешься? — воскликнула девушка.

— Слушай, я не великий стратег, ясно? — попытался оправдаться тот. — Я уверен только в том, что вам нужен эффект неожиданности. Нужно выкинуть что-то такое, к чему Эратос не будет готов.

Ниена уставилась на Арси хмурым взглядом, пытаясь понять, действительно ли он хочет им помочь или прикидывается. Немного подумав, она направилась к двери, кинув на прощание: «Сейчас вернусь».

— Вот черт! — воскликнул Арси, едва дверь за ней закрылась.

— В чем дело? — не понял Зенс.

— Какое совпадение! Мы появились в этих краях почти одновременно, — судя по голосу, Арси был недоволен. — Сейчас подумают, что я как-то с ним связан.

— Да брось, Ниена ничего не сказала по этому поводу, — успокоил друг.

— Да, но наверняка подумала. Возможно, именно поэтому они нас и недолюбливают. Наверняка думают, что мы с Эратосом заодно, и просто выжидают.

— Насчет Эратоса, — Зенс почесал бороду, — как думаешь, что ему здесь нужно на самом деле?

— Как я уже сказал, думаю, столкновения не будет, — Арси зевнул. — Скорее всего, это предупреждение. Если они продолжат его преследовать, он придет в Мозакон, и я даже не хочу думать о последствиях, — сказал Арси обеспокоенно. Он даже боялся представить себе, что наемники откажутся его искать. Тогда Арси уже ничто не спасет…

Ниена вернулась довольно быстро — видимо, Несрин не успел далеко уйти.

— В последний раз повторяю, — командным тоном сказала она, — ложитесь спать!

Через мгновение ее тон смягчился, и она кивнула на угол комнаты:

— Ночью бывает холодно, там есть платки.

Засыпать парни явно не хотели, но сердить Ниену не хотели еще больше. Прямо в одежде они легли на солому. Ниена потушила лампу и тоже легла спать, чуть подальше.

— Довольно-таки мягкое место, — воскликнул Зенс. — А я переживал, как буду спать на полу.

— А Арси жаловался! — сказала Ниена.

— Что вы решили по поводу Эратоса? — спросил Зенс.

— Я просто передала им мнение Арси, а дальше пусть сами решают, — сказала Ниена.

— Э! — простонал Арси.

— Что случилось? — спросила Ниена.

— Я-то надеялся, что хотя бы здесь буду чувствовать себя в безопасности, — жалостно сказал Арси, — но нет. Лежу и представляю, как ночью сюда заходит Эратос и доводит свое незавершенное дело до конца.

— Думаешь, он идет сюда из-за тебя? — спросила Ниена.

— Нет, думаю, он хочет напугать вас, чтобы вы перестали его преследовать, — Арси немного помолчал, но все же добавил поникшим тоном: — Но когда доберется сюда, заодно и со мной отношения выяснит.

— В таком случае, беспокоиться не о чем, — усмехнулся Зенс, — кто вообще станет искать тебя в таком хлеву?

— И все же мне неспокойно, — не унимался Арси.

— Хватит ныть, — бросила Ниена. — Я же здесь. Я смогу тебя защитить.

— Ты защитишь меня от Эратоса? — удивленно спросил Арси.

— Да, почему удивляешься? Ты во мне сомневаешься? — вызывающе бросила Ниена. — Черт, не знаю, как убедить наших, чтобы меня взяли с собой на поиски. Я уверена в своих силах! Уверена, что смогу справиться с ним!

— Твой отец никогда не согласится, — уверенно заявил Арси.

— Да знаю я, — раздраженно ответила девушка и решительно добавила: — Но когда-нибудь я убегу из дома и отправлюсь на его поиски одна.

— Почему одна? Можешь присоединиться к нам, — предложил Арси. — Мы тебя примем с распростертыми объятиями! Да, Зенс?

— Присоединиться к шайке разбойников? — воскликнула Ниена высокомерным тоном. — Еще чего!

— Посмотри на это с другой стороны, — Арси приподнялся на одном локте, чтобы разглядеть собеседницу в темноте. — Когда Эратос придет за мной, ты будешь рядом. Как по мне, так идеальная ловушка.

— А вообще-то, неплохая идея. Надо поразмыслить над этим.

Ниена перевернулась на бок и сменила тему:

— Зенс, как зовут твоего сына?

— Акрик.

— Что?! Нормальные имена уже разобрали? — засмеялась девушка.

— Вот будет у тебя свой сын, тогда и подберешь ему нормальное имя, — обиженно буркнул тот.

— Знаешь, я только что поняла, что тоже хочу детей, — вдруг сказала Ниена.

— Ты сейчас удивишься, но для этого сначала нужно выйти замуж, — сострил Зенс.

— Необязательно, — усмехнулась Ниена. Можно усыновить какого-нибудь сироту. Арси, что скажешь?

— Скажу, что будет лучше купить новую куклу, — бросил тот.

— Зенс, а ты что скажешь? — спросила Ниена.

— Арси прав. Иначе у бедолаги не будет шансов выжить.

— Но я буду хорошей мамой…

— Да уж! Тяжелое будет у парня детство, — воскликнул Зенс. — Мало того, что от него отказались родители, так еще быть игрушкой для какой-то избалованной девчонки.

— Но вы же поможете мне воспитать его. Правда, Арси?

— Хорошо, помогу.

— Зенс?

— Дорогая моя, не делай глупостей, — предупредил Зенс. — Ребенок — не игрушка.

— Боюсь, ты меня плохо знаешь, дорогой, — язвительным тоном ответила Ниена. — Если я что-то решила, меня не остановить. Да и кто ты такой, чтобы мне запрещать? Лучше помогите придумать нормальное имя, а то Акрик мне не по душе.

— А почему тебе кажется, что его будут так звать? — удивился Зенс.

— Я говорю абстрактно. В смысле, если его имя мне не понравится, я его поменяю.

— Надеюсь, отец вообще не даст тебе совершить такую глупость, как опека над ребенком, — буркнул Зенс.

— Помешает — уйду из дома, — пригрозила Ниена непонятно кому. — Может, мне и вправду присоединиться к вам? В конце концов, мои мечты уже начали потихоньку сбываться.

— Какие мечты? — не понял Зенс.

— Например, ночевать в одной комнате с двумя самыми разыскиваемыми преступниками, — хихикнула Ниена.

— Которые боятся ее больше, чем она их, — с улыбкой закончил эту мысль Зенс.

— Не волнуйтесь: уже говорила, иногда я бываю доброй, — но после этой фразы ее голос снова принял командные нотки: — Все, хватит болтать! Завтра встаем на заре и сразу переходим к тренировкам. Кто проспит, пусть не обижается!

После этого она повернулась на другой бок и через некоторое время добавила:

— Спокойной ночи, Арси! Спокойной ночи, Зенс!

— Спокойной ночи, — почти одновременно сказали Арси и Зенс.