Но и мы не нарывались. Нас поддерживал сам мир.

Мы сами разрушили его. И не вернем себе то время, пока не вернемся в него сами. Не телом - никакой маг, даже лучший, не может управлять временем - а душой.

Ближайший страж лязгнул мечом. Поразительно теплый прием…

Я перебрал в кармане сюрикены. Это всегда меня успокаивало.

Центр Зала. Сейчас - или никогда.

Уже нельзя остановиться.

НЕЛЬЗЯ поступить иначе…

Серебристая звездочка взлетела в воздух, закружилась, на мгновение ослепив своим блеском, лязгнула об пол, упав прямо под ноги Повелителю.

Роуль медленно, неверяще поднял на меня глаза.

- Я не промазал. Это вызов. Твое время прошло, Правитель.

Мы сверлили друг друга взглядами.

- Ты можешь отречься сам. Я гарантирую тебе жизнь, но ты покинешь Империю и больше никогда в нее не вернешься. Ну так?..

Роуль поднял звездочку, покрутил в руках… и отшвырнул обратно, попав точнехонько в центр круга.

Звезда мигнула, пронесшимся ветром задуло свечи. Но темноты не было - по звездочке разлилось золотистое свечение, и из нее ударил луч света, пронзив темноту.

Теперь у меня нет пути назад…

- Вызов брошен, Роуль. Замок сейчас светится, как фонарь в ночной мгле. Звезда горит, и ты сам прекрасно знаешь, что это значит.

Даже такой бездарный Правитель и отступивший демон не решится нарушить древнюю традицию…

Или решится?..

Роуль долго смотрел на меня, будто бы изучая. Мне становилось не по себе от этого взгляда, но он вряд ли догадался об этом.

- А что будет, если я выиграю?..

Как будто бы он сам не знает традиций…

Обычно бой ведется до смерти одного из противников (иногда умирают и тот, и другой). Но даже если оба выжили, проигравшего на рассвете ждет плаха. Даже если проиграл бывший Повелитель Темной Империи.

- Если тебе удастся запихать меня в камеру, я не буду сопротивляться на рассвете. Могу даже дать тебе в том мое честное демонское слово…

- Давай.

Наглец. И трус. Тянет время.

- Allardarei'en. Доволен?..

- Вполне.

Мы смотрели друг на друга, хотя уже давно изучили и манеру ведения боя, и психологический портрет, и даже просчитали модели поведения.

- Вызов брошен, Роуль, - напомнил я.

- Я знаю.

Мы еще немного помолчали.

- Стража, взять его.

Он все-таки решился.

Демоны явно пребывали в замешательстве, потому что реакции на приказ не последовало, хотя кого-нибудь другого мгновенно разодрали бы на части.

С одной стороны, это древняя, мудрая традиция, оставленная демонам от предков. Она есть во всех списках Заветов.

Но с другой - Роуль нарушил множество традиций, и никому не стало от этого хуже.

Один из стражей неуверенно двинулся вперед. Я подпустил его на длину вытянутой руки, убедился, что он и вправду собирается выполнить приказ (а ведь раньше и Повелителя, и отступника разодрали бы на мелкие кусочки, сожгли, а прах развеяли на ветру!), и небрежно швырнул сюрикен. Он прошел насквозь, демон протестующе и непонимающе смотрел на дыру в груди, а потом безвольной куклой осел на пол. Я небрежно отшвырнул труп. Терпеть не могу строить из себя кровожадного монстра, но иногда приходится…

- Ты осмелился выступить против Повелителя, - произнес бледный от вида крови Роуль (слабак - впрочем, я и сам старался не смотреть в сторону лужи), пытаясь придать голосу уверенность, которой у него не было. - Предатель!

- А ты - отступник, - спокойно произнес я. - Давай проверим, что хуже?..

Роуль усмехнулся, встал, прошелся по Залу, выгоняя из него Стражей… и неожиданно сиганул к дверям, закрыв себя защитными плетениями. Трус…

Дверь захлопнулась прямо перед его носом. Рядом появилась полупрозрачная девушка. Просто появилась, будто бы соткавшись из воздуха… и света.

- Не так быстро, демон.

Фигура постепенно становилась материальнее, и я с немалым удивлением узнал несостоявшуюся убийцу из Срединного Мира.

Свистнул меч, девушка замахнулась, Роуль судорожно схватился за то место, где обычно висели ножны…

…но меч вырвался из ее рук, неожиданно полетев в совершенно другую сторону, а с ужасом понял, что не успею уклониться…

Глаза протестующе расширились, я вздохнул… и умер.

- отступление 18, почти не отступающее

Что странно, стража без особенных проблем пропустила Ииллу. Даже не задала ожидаемых вопросов: кто, откуда, зачем, насколько. Просто пропустили, будто бы и не заметив.

Где находится Зал, она не имела ни малейшего представления, но пойманная в коридоре служанка, как и предполагалось, знала почти все и почти обо всех. После небольшого сеанса гипноза она очень обстоятельно обо всем рассказала. И даже проводила. Если описания местной моды еще можно было терпеть (Иилла все-таки девушка, а мода всегда была чем-то совершенно особенным для любой ангелки), то выслушивать всех список всех любовниц Повелителя было выше ее сил.

К счастью, до Зала оказалось не так уж и далеко.

Внутри как раз шли семейные разборки двух демонов, причем один явно трусил и собирался попросту сбежать. Если бы не регалии Повелителя и отдаленная схожесть с портретом властного демона, висящим на стене, она бы не стала ему мешать.

Один удар… Всего один точный удар…

Какая-то странная сила вырвала меч из ее рук, Иилла на мгновение зажмурилась, опасаясь, что меч ее же и убьет.

Когда она рискнула открыть глаза, Зал был залит кровью. И вовсе она у демонов и не черная, - отстраненно подумала Иилла.

Потом посмотрела на самого демона… и завизжала.

***

…Повелитель поднялся с пола, деловито отряхнул брюки. Стража испарилась, как только он встал с трона. Встрявать в разборки Повелителя и Наследника - себе дороже…

Он позвал их снова. Стража появилась будто бы из-под земли, но наметаннный глаз, знающий, куда смотреть, заметил бы, как стены за колоннами на мгновение пропали, выпуская тренированных, а оттого по-прежнему невозмутимых, бойцов.

- Уберите тут, - с презрением приказал Повелитель, как будто бы это не он только что праздновал труса, пытаясь сбежать от собственного Наместника. Впрочем, звездочка больше не горела, она вообще непонятно куда делась, будто пеплом рассыпалась. Впрочем, все может быть…

Он неуверенно сжал сюрикен, висящий на шее. Сегодня ему повезло… Была ли в этом заслуга серебряной смерти?..

- И запихайте куда-нибудь эту идиотку.

Командир козырнул.

- Разрешите спросить?

- Спрашивай, - милостиво разрешил Повелитель, глядя, как стражи отскребают от пола остатки его Наместника.

- Можно ли стражам… хм… расслабиться?..

Командир многозначительно посмотрел на Ииллу. Ангелка сжалась, в красках представив себе перспективу. Что-то не блестело.

Повелитель задумался.

- Нет. Я займусь ей сам, позже.

- Есть!

Командир явно был недоволен, но не смел этого показать.

Ииллу схватили за руки, скрутили запястья и куда-то поволокли.

***

Комнатка была грязной, пустой и на гордое звание "камеры временного заключения" не тянула. Камера в замке была только одна - огромный зал, разделенный решетками на секции. Но Повелитель ясно дал понять, что эту девицу нужно поместить отдельно.

Иилла не без интереса огляделась. Здесь даже было окно - небольшое, забранное мелкой, но хлипкой решеткой. Но прямо перед окном стоял страж - вряд ли специально, просто с этого места неплохо просматривался двор. Иилла тоже была бы не прочь посмотреть, но видела только пару форменных сапог (окно было на уровне земли: этаж явно был цокольный, со своей стороны Иилла едва дотягивалась до подоконника) и древко копья.

Судя по величественному виду Повелителя, больше соперников у него в Империи не было. С мелкими пакостниками можно было бы справиться, как с тараканами - потихоньку протравить.

Похоже, тот демон был единственным, кто мог остановить Роуля…

Но что случилось с мечом?.. Может, Хранитель все-таки напутал с переводом?.. Ведь Книга еще никогда не ошибалась…

"Но если ты пожалеешь об этом ударе все вернется на свои места, и свершится пророчество… Потому что иначе начнется Хаос и все погибнет"

Что ж, она пожалела. Но это ровным счетом ничего не изменило.

Ей даже вернули меч - с издевательским поклоном и смешками, чего он был вполне достоин. После этого "точного" удара меч превратился в какую-то старую рухлядь, которой даже курицу зарезать было бы затруднительно…

- Я жалею! Слышите: жалею!

Страж, не разворачиваясь, стукнул древком по решетке, протяжно зазвеневшей от такого применения.

Иилла села на пол, подобрав под себя ноги, и уже приготовилась плакать, как квадрат света на полу загорелся ярче, и в нем закружилась воронка, вбирая в себя комнатку, решетку, стража в форменных сапогах и даже его старинное копье…

…В себя Иилла пришла уже у себя дома, и долго не могла сообразить, где она.

Произошедшее казалось сном - страшным, но от того не более реальным…

Единственным, что твердило: все было на самом деле, был обрывок пергамента с потекшей надписью: "Fapivlwuc lugvad yufvqou oougvf"…

Свет звал к себе, впитывая, становясь частью меня и уже не желая отступать…

- Подожди… У Повелителя больше нет соперников в Империи… Ты единственный, кто может его остановить… Пожалуйста…

Какая мне разница?..

- Мир может быть объединен только одним способом - мирным. Он же пытается сделать это путем завоеваний, причем завоеваний очень жестоких. Кровь - это одно, Лоар. А жестокость - совсем другое… По древнему пророчеству, демонскому, между прочим, "две части нельзя сделать целым кровью и мечом, можно только любовью и надеждой". Естественно, это пророчество сочли недостойным демона, а пророка повесили. По-моему, зря. Он так и не успел договорить его до конца… "Кровью и мечом", Лоар. Так, как Роуль. Уже по ангельской легенде, если ему удастся закончить начатое, мир просто разорвет на части, и собрать их снова будет уже невозможно…

Но меня уже ничто не могло остановить…

- Ответа нет, Лоар. Он там, в будущем. Гораздо ближе, чем ты думаешь…

Ничего…

- Мы скрестим за тебя пальцы и не будем мыть полы, пока не вернешься.

Или могло?..

Я очнулся от пинка в бок. С трудом разлепил глаза. В легких разгорался пожар.

- Ну здравствуй, дорогой брат, - с издевкой произнес Роуль. Меня унизительно распяли между двумя стражами, предварительно качественно связав. - Ты еще помнишь свое обещание?..

Я все-таки раскашлялся. Роуль ухмыльнулся, прошелся по камере. Личная, - с горькой гордостью подумал я. Мало кому доставалась эта, башенная, камера. Огромный зал гораздо удобнее: даже если кто-нибудь распилит решетку, ему придется распилить еще четыре, а потом прорваться через титановую дверь…

Но на самом деле эта - гораздо надежнее. Я знаю способ выбраться отсюда (отец частенько запирал меня здесь, так что у меня было время найти потайной выход), но вскрыть его трудно. А Роуль явно оставит здесь стражей до самого рассвета…

- Ты хотел со мной поговорить, верно?..

Я кивнул - говорить сил не было. Кажется, меня хорошенько оприходовали, прежде чем доставить сюда…

- Ну, поговорил?..

Я снова кивнул.

- И как, доволен результатами?..

Я сплюнул кровь.

- Вполне. Ты дурак, Роуль.

Один из стражей добавил мне кулаком в живот, но мне было почти наплевать.

- Значит, еще и самовлюбленный дурак…

Дали второй раз, я увернулся, выдернул руки, столкнул стражей головами.

- Забери свою падаль, Роуль. Если тебе так уж хочется войны со всеми, найди в себе силы отыскать хотя бы нормальную армию.

Роуль с некоторой растерянностью посмотрел на стражей.

- Это ты дурак, Энгель.

Покачал головой и вышел. "Падаль" я выкинул сам. Потом сел и задумался.

Я действительно дурак. Купился на эту дешевку и дал слово… Да, это не клятва, но демонское слово тоже чего-то стоит - по крайней мере, для меня. Даже если для Роуля оно не значит ничего.

В башне было маленькое окошко - чтобы пленники ориентировались во времени. Сейчас ночь. Причем достаточно ранняя. Луна еще не взошла над горизонтом.

Завтра все кончится.

Говорят, что перед смертью нужно замаливать свои грехи и вспоминать прожитую жизнь. Замаливать грехи не имеет смысла - во-первых, одной ночи мне даже на перечисление не хватит, а во-вторых, Демиурги сочтут это просто издевательством.

Вспомнить жизнь… Собственно, и вспоминать-то нечего.

Отец… С какой-то стороны я виноват перед ним - хотя бы в том, что так медленно бегаю, что не успел вовремя…

Мать… Я не помню ее, а она меня и вовсе в лицо видела от силы пару раз - когда я уж слишком сильно нарушал запреты отца. Семейные трапезы я не посещал, тем более что есть на них было невозможно: с повелительских отпрысков требовали неукоснительного соблюдения этикета.

Лигарен… Мой самый верный, да и, собственно, единственный друг. Демон. Дружба среди демонов - огромная редкость. Долгая дружба - еще большая… Мы не были знакомы и четырех лет, когда он погиб - якобы случайно попал под обвал…

Ле… Жаль, что мы так поздно сошлись с ней - или, наоборот, к счастью?..

Ди… Может быть, она меня и простит, но вот я себя - никогда… Почему я такой идиот?.. Или это у мен на роду написано…

Усмехнулся, вытащил из кармана кулон. Ди… Любил ли я ее - или обманываю себя?.. Нет, если бы любил, этого не было бы… Я любил не ее - я любил память о ней…

Вика… Она кого-то неуловимо мне напоминала - вот только кого?…

Руки сами по себе нащупали обрывок листка. "ПРОЩАЮ"… Тори… Тори - и Вика?.. Ну да, Виктория…

Горько усмехнулся, скомкал лист. Почему я не понял этого раньше?.. Мы могли бы чаще видеться… Хотя, собственно, зачем?.. Как будто бы ты был нужен ей… Эллина докажет - я не принес ей ничего, кроме боли…

Усмехнулся, развернул бумажку. "ПРОЩАЮ"… Сможет ли она на самом деле когда-нибудь простить меня?..

Брат… Да пошел он к лешему!

Миллионы лиц. Миллионы судеб. Зачем в этих судьбах появился я?..

Аллиэр… Императрица… Вирро… Алагайс… Девей…

Тори…

Зачем?..

Я злобно стукнул кулаком по подоконнику.

Медленно всходила луна.

Так же утром взойдет солнце…

Зачем я пришел сюда сегодня?..

…Я умудрился нарушить все семь правил Высшего демона и НЕ совершить при этом ни одной ошибки…

Так демон ли я вообще?..

Может быть, когда-нибудь моя история поможет кому-нибудь сделать верный - или хотя бы честный выбор…

Если, конечно, хоть кто-нибудь ее узнает.

Хм… А почему бы и нет?..

Мне уже нечего терять, а бумаги в камере вполне достаточно - ни одному узнику не откажут в составлении завещания.

Вот только ручки нет. Завещания пишутся кровью.

Значит, я напишу ей же…

Это не завещание. Не исторический роман.

Это мой собственный выбор, который я совершил сам…

Я задумчиво поглядел в окно. За забранным решеткой проемом - максимум двадцать на тридцать сантиметров - медленно разгорался рассвет.

Солнце величаво выплывало из-за горизонта. Я сверился с часами на главной башне. Все правильно… мороки неба срабатывали безупречно. Как только солнце окончательно выйдет из-за гор…

Мне не хотелось об этом думать.

Я не боялся смерти. Раньше или позже, но она обязательно придет. Это так же неизбежно, как и рассвет утром и закат вечером…

Внешняя железная заскрипела, открываясь.

- Доброго утра, доблестные стражи, - излишне спокойно поприветствовал я.

- Доброе утро, - вздохнул страж. - Подойди к противоположной стене и положи руки на стену на уровне плеч.

- Ага, щщас.

Я остался стоять в углу, презрительно скрестив руки на груди.

- На выход, живо.

Я вздохнул и направился к дверям.

За окном медленно вставало солнце…

…Вот и все. Это была последняя точка.

Сейчас… Да, сейчас все кончится. Моя рукопись останется здесь… Надолго ли?.. Наверное, навсегда.

Прощайте все… Прощайте… И простите… когда-нибудь…

Если сможете.

- Часть Вторая указом N27834-4289-Б запрещено Темным Властелином для прочтения или хранения под страхом смертной казни

В дверях Эдема ангел нежный

Главой поникшею сиял,

А демон мрачный и мятежный

Над адской бездною летал.

Дух отрицанья, дух сомненья

На духа чистого взирал,

И жар невольный умиленья

Впервые смутно познавал.

"Прости, - он рек, - тебя я видел,

И ты недаром мне сиял:

Не все я в небе ненавидел,

Не все я в мире презирал"

Что ж… Наверное, я заслужил это. Я сделал слишком много того, чего делать не стоило…

Но почему, почему все случилось так?..

Мир не жесток ко мне - это я жесток к нему…

Но почему, почему?..

Нет смысла задавать себе эти вопросы. Нет смысла жалеть. Нет смысла верить, что все могло сложиться иначе…

Не могло. Ты сам выбрал эту дорогу. Ты сам встал на этот путь…

Так зачем сейчас спрашивать себя: почему?..

Но почему, почему?..

Изменить судьбу - невозможно. Но можно сделать новый путь своей судьбой… Древняя Ангельская Легенда. Отрывок

- Глава Первая

Жизнь - высший дар богов, отнять который могут только они Первое Правило Высшего Ангела

Меня грубо толкнули в спину. Я без разговоров дал сдачи.

Роуль прошелся мимо, с презрением глядя на меня. В повелительской мантии он выглядел величественно - впрочем, его вид и раздутое самомнение было последним, что волновало меняв тот момент.

- Кажется, ты обещал не сопротивляться, - с гадостной ухмылкой произнес Роуль, явно ожидая, что я плюну на все и попытаюсь его задушить голыми руками. Признаться, очень хотелось. Но я все же контролировал себя лучше, чем думал этот самовлюбленный тип - сказывались года тренировок.

- Верно. А я и не сопротивляюсь, я всего лишь на всего не собираюсь терпеть наглость капитана армии бездарей. Если у тебя такие капитаны, то на солдат я вообще смотреть боюсь!

Капитан попытался заехать мне в глаз. Зря это он… Через пару секунд рядом с Повелителем валялась горка бессознательных тел. Роуль с некоторым недовольствием на все это смотрел.

- Я вполне могу дойти сам, - мило улыбнулся я.

Роуль с сомнением на меня посмотрел.

- Я дал слово. А для меня оно что-то еще значит. В отличие от тебя, я все еще помню, что такое честь.

- Бросать вызов Повелителю - это, по-твоему, честно?

- Если этот Повелитель таков, то - да.

- Каков?..

- Таков. Ты пытаешься завоевать весь мир, не пытаясь его хотя бы понять… И сейчас пытаешься. Может быть, у тебя и получится. Но потом, когда-нибудь… когда-нибудь ты поймешь, что ошибался.

Роуль с замешательством на меня посмотрел.

- Тебе осталось жить не больше десяти минут. А ты спокойно философствуешь о будущем, которого никогда не увидишь. И при этом утверждаешь, что ты - не дурак?..

Я пожал плечами.

- Может, я дурак. Проигрывать тоже надо уметь, Роуль. Но я не верю, что путь заканчивается смертью…

Тем более что я, кажется, уже умирал. Но мне не хотелось думать об этом.

- Ты дурак, Энгель, - покачал головой Роуль.

Да, дурак. Но ты - еще дурнее.

Я вышел на площадь сам, с гордо поднятой головой. Собравшиеся на площади демоны невольно охнули, а одна особенно впечатлительная демоница (и зачем она только пришла смотреть на казнь?..) даже бухнулась в обморок. Первые - от наглости Повелителя, посмевшего объявить собственного Наследника, имеющего вполне законные притязания на престол, отступником и предателем (и это несмотря на то, что он сам нарушил тысячи Заветов!), а вторая - от моего внешнего вида. Ну да, видок и вправду не очень: злость Стражи, подогреваемая Повелителем, бессонная ночь и нехватка крови вряд ли положительно сказались на моем здоровье и привлекательности. Особую "прелесть" новому имиджу придавал почти в клочья разодранный церемониальный костюм.

Впрочем, сейчас все это вряд ли имеет значение…

Я спокойно поднялся на помост.

Над моей головой медленно вставало солнце. Я не без удовольствия смотрел, как бессознательную демоницу сначала обкрадывают предприимчивые малолетки, а потом они же утаскивают в больницу, чтобы в последствии еще и стребовать с самой демоницы, ее мужа или еще каких-нибудь родственников награду за спасение демонической жизни, которой "угрожала нешуточная опасность". Как демоненок ныряет в широкую лавовую дорожку, причудливо извивающуюся через всю площадь и проходящую перед самым помостом (через расщелину, во избежании эксцессов, были перекинуты тонкие мостики с высокими перилами). Как лошадь какого-то селянина, привезшего муку на ярмарку, деловито обгладывает молоденький тополь, не обращая ни малейшего внимания на орущего хозяина. Как мальчишка, чем-то напоминающий меня самого в таком возрасте, сбегает с уроков этикета, чтобы посидеть в спокойном и тихом уголке (скорее всего, на городском кладбище) с книжечкой по темной некромантии и даже попробовать пару заклинаний, но потом останавливается перед помостом, с удивлением глядя на меня и сжимая в руках меч. Как Башня Погоды выпускает из своего шпиля витую синеватую молнию (в раннем детстве я любил сидеть на шпиле и проверять, что будет, если молния столкнется с демоном, за что мне не раз попадало от отца), отгоняющую немногочисленные сероватые облачка, не тянущие пока еще на дождевые тучи. Как базарные торговки уговаривают какого-то мага довольно ушлой наружности "поколдовать, чтоб рыбка выглядела посвежее, а то что-то не покупают"…

И как мой "любимый" братик в шелковом плаще разворачивает свиток гербовой бумаги с повелительской печатью.

- …обвиняется в предательстве ценностей Темной Империи, разглашении государственных тайн и покушении на жизнь Повелителя Темной Империи! Признан виновным по всем пунктам и приговаривается к…

Да, знаю, смертной казни.

- Приговор будет приведен в исполнение сегодня же! Есть ли у вас последнее желание, осужденный?..

- Есть.

- Пожелания по месту захоронения?.. - язвительно спросил Роуль, намекая на мое длиннющее "завещание" которое он вряд ли собирается читать.

- Нет. Хороните, где хотите, хоть прямо в лаву сбросьте, мне все равно…

- И чего же ты тогда хочешь?..

- Прекращения войны с Небесной Империей.

Повелитель на мгновение потерял дар речи и не сразу сумел его себе вернуть. Толпа охнула от моей наглости, а маг перепутал заклинание и рыбка, ожив, цапнула его острыми зубами за запястье. Площадь огласил вопль укушенного и истошный визг насмерть испуганной торговки: слухи про личей ходили самые ужасающие.

- И ты будешь говорить, что ты - не предатель?.. - почти прошипел Роуль, плотнее закутываясь в мантию - символ его безраздельной "власти", которой, я надеюсь, быстро придет конец.

- Почему же?.. Я предатель. Хотя бы потому, что осмелился бросить тебе вызов, а ты слишком большой трус, чтобы его принять! Но тогда в Зале никого не было, а здесь - толпа демонов, которым не наплевать на Заветы!

- Приговор привести в исполнение немедленно!

Было совсем не страшно. Только до боли обидно.

Я вздохнул, наклонил голову и прикрыл глаза.

- отступление 1, искреннее

- Ты мне можешь толком объяснить, что случилось?.. - устало спросил Хранитель. Будучи выдернутым из постели посреди ночи, он выглядел комично, но в то же время необыкновенно недовольно.

Иилла снова высморкнулась, разрыдалась и опять не ответила. Хранитель закатил глаза. В этот раз он остановился на облике симпатичного эльфа-блондина довольно расхристанной наружности - впрочем, последнее вряд ли было запланированным фактом, скорее было следствием бурной ночи и неожиданной побудки. Очаровательная причина недосыпа, само собой разумеется, оскорбилась до глубины души фактом врывания к ним в спальню еще одной представительницы прекрасного пола и ушла, громко выразив свое несогласие с этическими нормами развратников-эльфов. Стого самого момента и до сих пор Хранитель пребывал в некоторой прострации, несмотря на три кружки кофе, влитые в него Ииллой ради "серьезного разговора".

- И все-таки, в чем дело?..

Сказать по правде, он уже начал терять терпение, хотя раньше с ним подобное случалось достаточно редко, если вообще когда-нибудь случалось.

Иилла снова всхлипнула. Хранитель неуверенно погладил ее по голове, о чем немедленно пожалел: девушка с готовностью уткнулась ему в грудь и снова разрыдалась.

- Боги и Демиурги.

Что делать с плачущими представительницами прекрасного пола он не имел ни малейшего понятия: личная жизнь у Хранителя как-то не сложилась, несмотря на большое количество временных подружек.

- В общем… он… этот твой меч… он… Все перепутал!

- То есть?! - ошалел Хранитель, и ему в голову пришла вполне здравая, но запоздалая идея показать девушку доброму дяде в белом халатике.

- Он… убил Наместника! А не Повелителя! Ы-ы-ы…

Она снова расплакалась.

- И что дальше?.. - заинтересовался Хранитель: в нем, как в истинном ученом, проснулся дух исследователя, который вряд ли теперь скоро успокоится и почти с гарантией принесет немало проблем.

- А дальше… - Иилла утерла слезы, но стало еще хуже: потекла тушь. - А дальше.. в общем… я сидела в камере и думала… думала… ну… что зря мы все это затеяли, вот… а потом… это… появилась какая-то воронка, и я оказалась дома. Вот. - Иилла снова высморкнулась, Хранитель налил себе четвертую кружку кофе. Рассказ показался ему несколько наивным, но сомнений в его правдивости не возникало.

- Ясно. Ну и что ты от меня хочешь?..

- Это… ну… ты же… как бы… это… ну… маг… и сенс… вроде как… тебе же не трудно…

- Короче.

- Посмотри, что там творится, а?..

- Так бы сразу и сказала, - пробурчал Хранитель. - И лучше утром!

- Ну извини… я же не знала!

Хранитель глубоко вздохнул, глотнул еще немного кофе. Со "счастьем в личной жизни" он попрощался еще тысячи две лет тому назад, но вот так глупо ссорится с Элиссой все-таки было несколько обидно.

Он снова вздохнул и вытащил из ящика в кухонном гарнитуре огромный хрустальный шар, который за неимением подставки (она разбилась еще в бытность Хранителя студентом второго курса) удобно расположился в кастрюле для тушения овощей. Шар выглядел потрескавшимся от времени и сероватым - от пыли. Видно было, что им давно не пользовались, что, впрочем, неудивительно - Хранитель редко интересовался происходящим вокруг, а шар вообще нашел неделю назад, разбирая завал под кроватью.

Иилла с немалым удивлением рассматривала старинный атрибут оракула - в современной сенсорике - да и магии, кажется, тоже, - нет ничего подобного.

В шаре сам по себе сгустился сероватый блестящим туман явно магического происхождения. Хранитель непринужденно пил кофе, как будто бы все это ничуть его не волновало.

Демон сидел на полу, перебирая листы пергамента, исписанные мелкими рунами, и временами поглядывая за окно. Перед ним стояло блюдце с чем-то красным, куда он изредка макал тонкое стило, чтобы что-нибудь записать.

- Что это ты там пишешь? - с подозрением спросил страж, пытаясь разглядеть записи сквозь решетку, отделявшую узника от охраны.

- Завещание, - недовольно буркнул демон, явно соврав.

Но вряд ли завещание может быть такое длины…

"…Она сидела, облокотившись на спинку, обитую бархатом - величественная, мудрая, безразличная. Она - Ее Величество Императрица Иллиарэ, урожденная леди Ауралия герцогиня Девонская и просто Очень Красивая Женщина. Умна. Жаль.

За окном разгорался закат. Здесь красивые закаты. Заслать бы сюда Фортрана - то-то порадовался бы… и нас бы порадовал баталиями на фоне потрясающих закатов… Впрочем, нет, не стоит. Пока я тут единственный демон. И пока я не слишком наглею (а точнее, слишком наглею, но это не слишком заметно), революция нам не грозит. Вернее, грозить-то она может, но толку?..

Я удобно устроился на подоконнике, небрежно облокотившись на дорогущие витражи - в них вставлены не стекла, а горный хрусталь. Все очень мелкое и очень точное. Работа, достойная мастера. Только уж очень хрупкая…

Я с интересом покосился на Иллиарэ. Императрица просматривала какие-то записи, писанные размашистым почерком главного секретаря. Совсем бумагу не экономят… А как налоги платить - так они все бедные, несчастные и обездоленные!

С плохо скрываемым удовольствием (все равно в зале никого нет) пробежался по тонкое фигурке Императрицы, затянутой в зеленый шелк. Н-да. Жаль, жаль…"

Еще один лист.

"…Вспомнить жизнь… Собственно, и вспоминать-то нечего.

Отец… С какой-то стороны я виноват перед ним - хотя бы в том, что так медленно бегаю, что не успел вовремя…

Мать… Я не помню ее, а она меня и вовсе в лицо видела от силы пару раз - когда я уж слишком сильно нарушал запреты отца. Семейные трапезы я не посещал, тем более что есть на них было невозможно: с повелительских отпрысков требовали неукоснительного соблюдения этикета.

Лигарен… Мой самый верный, да и, собственно, единственный друг. Демон. Дружба среди демонов - огромная редкость. Долгая дружба - еще большая… Мы не были знакомы и четырех лет, когда он погиб - якобы случайно попал под обвал…

Ле… Жаль, что мы так поздно сошлись с ней - или, наоборот, к счастью?..

Ди… Может быть, она меня и простит, но вот я себя - никогда… Почему я такой идиот?.. Или это у мен на роду написано…

Усмехнулся, вытащил из кармана кулон. Ди… Любил ли я ее - или обманываю себя?.. Нет, если бы любил, этого не было бы… Я любил не ее - я любил память о ней…

Вика… Она кого-то неуловимо мне напоминала - вот только кого?…

Руки сами по себе нащупали обрывок листка. "ПРОЩАЮ"… Тори… Тори - и Вика?.. Ну да, Виктория…

Горько усмехнулся, скомкал лист. Почему я не понял этого раньше?.. Мы могли бы чаще видеться… Хотя, собственно, зачем?.. Как будто бы ты был нужен ей… Эллина докажет - я не принес ей ничего, кроме боли…"

- Что это?.. - резко севшим голосом спросила Иилла.

- Вряд ли завещание, - хмуро усмехнулся Хранитель, пытаясь передвинуть изображение так, чтобы рассмотреть помещение или хотя бы еще один лист и прочитать дальше.

- А я знаю, где это, - невесть чему обрадовалась Иилла. - Это камера под самой крышей северной башни. Считается, что оттуда невозможно сбежать. Так держат осужденных на смертную казнь по политическим обстоятельствам. Ой…

- Вот именно, что "ой". Кстати, Повелитель вводит войска в Триаду, - будто бы невзначай бросил Хранитель. - Наши маги так и не успели перекрыть Небо обещанным щитом…

- Ой…

Изображение мигнуло и погасло. Хранитель отодвинул шар в сторону и тяжелым взглядом уставился на Ииллу.

- Ну и?..

- Я к Императрице, - вздохнула Иилла, с сожалением покосившись на кружку в руках Хранителя, и исчезла в вихре пространственного портала.

…Удара почему-то не было.

Я осторожно приоткрыл левый глаз и с удивлением уставился на труп профессионального палача с множественными ножевыми ранениями и тремя арбалетными болтами, застрявшими в груди. Мальчишка с книжкой по некромантии из толпы низенько швырнул мне меч и дал деру. Я крутанул пару мельниц, приноравливаясь к весу. Ничего так мечишко - хлипкий, конечно, но это мелочи жизни.

Я наткнулся взглядом на Повелителя. Мы несколько мгновений стояли и просто смотрели друг на друга.

Он не выдержал первым.

- Ты обещал, Энгель.

- А ты клялся править Империей по Заветам Предков, но не раз нарушал их. Мы квиты, Роуль.

Не будь мы демонами, между нами бы искрило.

Наверное, мы сказали бы друг другу много чего интересного, и дело все-таки дошло бы до дуэли, но тут кто-то попытался снести мне голову. На редкость непрофессионально, кстати. За что и поплатился, естественно.

Но это сыграло свою роль - нам обоим стало не до выяснения отношений. Временно, конечно.

Срыв казни имел под собой причиной нападение боевого отряда Высших Ангелов под руководством лично Аллиэра. Заметив, что я на него смотрю, он отсалютовал мне мечом, каким-то чудом увернувшись от захвата, и легким ударом повалил нападавшего сначала на мостик, а потом, пинком - в лаву.

Я усмехнулся. Все-таки ангелы - странные, почти алогичные существа…

Быстро взвесив все "за" и "против", в бой вступил Клан Хаоса и союзный Клан Ветра. Остатки толпы предпочли не вмешиваться и по-тихой смылись (у некоторых тихо не получилось, и вскоре бой растекся по всей площади).

Я прорвался к Аллиэру без особого труда - стража была слишком занята, чтобы меня останавливать, а остальные предпочли не рисковать жизнью и здоровьем: слишком уж жутко я выглядел.

- Зачем?.. - глухо спросил я.

- Ну, ты же мне все-таки отец, - усмехнулся Аллиэр и с сомнением добавил: - наверное… Да и Императрица приказала…

- Я и спрашиваю: зачем?..

- Давай это позже обсудим, а?..

Я кивнул, тем более что какой-то страж, решив, что я его не вижу, решил ко мне "подкрасться" со спины. Я быстро разубедил его в своей невнимательности - впрочем, вряд ли он успел усвоить урок…

Эффект неожиданности сработал именно так, как ожидалось. Стражи (несмотря на то, что их было три отряда, по пять дюжин, и все ради меня, любимого - я могу собой гордиться!) настолько растерялись при виде свалившегося им на головы противника, что только за первые несколько минут потеряли полтора отряда, в то время как потери ангелов ограничились дюжиной бойцов.

Меня ухватили за плечо и тут же отдернули руку, чтобы я ее не отрубил. Пришлось обернуться. На стража наглец не походил.

- Чего тебе? - недовольно буркнул я.

- Я представитель Клана Ветра, - почти величественно заявил лорд Айгалор - я хоть и не без труда, но вспомнил его фамилию. Когда-то давно его дед работал воспитателем у моего отца, и после был частым гостем у нас дома, поэтому его я знал не только шапочно.

- Я догадался.

- От лица всего нашего Клана приношу клятву верности Истинному Повелителю Темной Империи! Клянусь служить честно и ставить интересы Империи впереди своих собственных! Allardai'en!

Я благосклонно кивнул, лорд поднялся с колен. Какой-то страж заинтересовался нашим милым разговором, пришлось угостить его сюрикеном.

- Благодарю за доверие, лорд Айгалор! Отныне и навеки Клан Ветра принадлежит к числу Высших Кланов Темной Империи наравне с Кланом Хаоса! Allardai'en!

Лорд Айгалор поклонился и отошел. Я больше не стал лезть в бой, зато напоролся на Роуля, который с некоторым неудовольствием наблюдал за принесением клятвы. Впрочем, будь я на его месте, я тоже вряд ли радовался бы…

- Ты предатель, Энгель.

- И что же я предал?.. Может быть, тебя?..

Настроение было на редкость хорошим, и портить его из-за Роуля совершенно не хотелось.

- Ты предал всю Империю. Весь наш народ! Ты лишил нас власти, лишил нас будущего, - с горечью произнес Роуль. - Куда ты ведешь наш народ, Энгель?..

Может быть, ты и прав. Может быть, я приведу Империю к нищете и краху…

Но ты бы привел нас всех к пропасти.

- Не знаю, - честно ответил я. А правда, куда?..

Прости, Роуль, но, похоже, наши отношения не сложились… И им не суждено сложиться.

И дважды взмахнул мечом.

Брызнул фонтан крови, и безголовое тело медленно, будто бы неохотно осело на брусчатку.

Он все-таки был моим братом. Мы вместе росли, когда-то давно вместе устраивали ловушки родителям и ненавистному воспитателю, вместе сбегали из дворца…

Но ни боли, ни разочарования, ни каких-либо других полагающихся чувств не было.

Только какая-то странная, щемящая пустота внутри…

- отступление 2, школьное

- Эрнест! ты опять отвлекаешься, - с укоризной произнесла старая учительница. - Вот что я только что сказала?..

Эрн вздохнул и пожал плечами. Биология была скучнейшим предметом в средней общеобразовательной школе номер сорок четыре и, наверное, не только в ней. Старая Леди Аллария давно уже не интересовалась биологией, и вела уроки исключительно ради собственного удовольствия и прибавки к пенсии.

- Дай-ка дневник, - вздохнула Леди Аллария.

Эрн для вида порылся в сумке, "не нашел" дневник и с "удивлением" и "разочарованием" в голосе (даже профессиональный актер не смог бы сыграть лучше) сказал, что забыл дневник дома.

- Хорошо, тогда иди к доске и отвечай домашнее задание. Тема у нас простая, симбиоз у растений… Давай-давай, смелее.

- Я не готов.

- Снова?.. Эрнест, это уже шестая двойка по предмету подряд. И, кстати, твоих родителей я так и не увидела… Поэтому пригласи уж лучше сразу папу… - видимо, Леди Алларитя считала, что папы значительно страшнее, нежели мамы. Весьма распространенное учительское заблуждение…

- Хорошо, - вздохнул Эрн, садясь.

На самом деле приглашать кого бы то ни было (и тем более папу, потому что призраки на родительские собрания не летают) Эрн не собирался, но сообщать об этом учительнице определенно не стоило.

Даже со звонком проблемы не кончились.

Сначала к Эрну подошла староста группы, весьма предприимчивая и целеустремленная демоница, заявившая, что из-за его неуспевания по биологии все звено занимает последнее место и обвинила его в разных других смертных грехах, в которых он был повинен в той же степени, что и в налете жуков-древоточцев на рощу столетних дубов.

Потом еще и на работе влетело за опоздание. Эрн устроился на работу в мелкую фирму, и основной его обязанностью была переписывать разные абсолютно бесполезные бумаги, что занимало, естественно, немало времени. Оплата была сдельной, поэтому Эрн иногда просиживал за столом весь день и часть ночи, и после ему было совсем не до биологии.

А после еще и дома мать опять возмущалась, что он не полил рассаду, а без домашних заготовок зимой будет значительно тяжелее… Пришлось клятвенно пообещать, что завтра же он вплотную займется огородом.

И вместо того, чтобы завалиться спать, Эрн пошел в библиотеку - на той площади, что была выделена под огород, вряд ли можно было вырастить хоть что-нибудь, а найденная в книжке схема расширения была слишком сложной и требовала жертвенной девы в качестве источника силы.

Нагрузившись книгами по самые уши и решив для себя, что никогда не будет работать агрономом малых площадей, он двинулся в сторону ближайшего парка, чтобы в спокойной, располагающей к выращиванию капусты обстановке почитать и придумать-таки гениальный план по расширению огорода.

Как назло, посидеть в гордом одиночестве не получилось. На него "совершенно случайно" наткнулся одноклассник, спешащий с занятия по боевым искусствам в сторону лавовой дорожки, чтобы поучаствовать в устраиваемом мальчишками предварительном соревновании: кто дальше проплывет.

- О, Эрн! Идешь завтра со всеми на Лаву вместо этикета?..

Эрнест вспомнил, что сам чемпионат по Лаве завтра, и у него в общем-то были неплохие шансы: любой Высший может дать сто очков вперед обычному демону, - но побывать на нем ему явно не светило.

- Нет.

- Ты пойдешь на этикет?!

В школу Эрнест завтра вообще не собирался - огород требовал очень много времени и внимания.

- Нет.

Люберг явно был несколько озадачен.

- А что ты тогда будешь делать?!

- Учить биологию, - соврал Эрн. Хотя, с другой стороны, ботаника - тоже раздел биологии… Он как раз изучит тему "симбиоз у растений" на примере огорода!

- Понятно… А что это там у тебя?..

- Н-ничего.

Книга по некромантии - не то, что стоит видеть Любергу у Эрна в руках. Он и так опасался, что кто-нибудь из знакомых видел его на площади или, не дай Создатель, заинтересуется, куда делся его меч.

- Ты изучаешь некромантию?! - восхитился Люберг.

- Н-ну… Так… чуть-чуть…

Демон с восторгом и каким-то странным благоговением смотрел на Эрнеста, что его изрядно нервировало.

- А покажи что-нибудь, а?..

- Нет.

- Ну пожа-а-алуйста…

- Слушай, иди, куда шел, а?..

- Ну ладно…

Люберг пожал плечами, как будто бы все это ему было совсем не интересно, с тщательно скрываемой завистью посмотрел на книжку и ушел. Эх, знал бы он, зачем Эрнесту эта книга - вряд ли бы завидовал…

Схему расширения он нашел, но она была какая-то странная: кривая и с непонятными значками и формулами. Что с ней делать, Эрн не имел ни малейшего представления. Хорошо еще, что без жертвенных дев, но просто перерисовывать пентаграмму все равно нельзя, а то еще полыхнет… Некромантия - штука сложная. А иногда Эрнесту даже кажется, что ее придумал какой-то самовлюбленный и страдающий ненавистью к окружающему миру параноик: чуть что не так - и заклинателю сильно не повезет.

Эрн наморщил лоб, крутя книжку то так, то эдак.

- Твой меч.

Эрн поднял голову… да так и обмер.

Ходить по городу пришлось довольно долго - минут двадцать, - но результата я все-таки достиг.

Демоны явно очень хотели отбежать от меня подальше, но весть о смене власти разлетелась по Империи слишком быстро, чтобы кто-нибудь рискнул. Мне вежливо кивали, кое-кто даже пытался кланяться. Это жутко напрягало, но я не показывал виду. В конце концов, на Небе на меня вообще смотрели, как на чумного…

Мальчишка сидел в парке на скамеечке и читал замызганную книжонку из местной библиотеки. Понятно, что информация по темной некромантии там была строго дозированная (в минобразования тоже не дураки сидят, даже при Роуле), но при большом хотении даже по этой книжке можно уничтожить всю Империю, просто перепутав коэффициенты…

- Твой меч, - я протянул замызганный клинок. Мальчишка поднял голову, загородив книжку руками - подобные увлечения не приветствовались даже у демонов.

- Спасибо…

- Ну, как гранит науки?.. Уже изгрызен?..

Мальчишка покраснел.

- Я тут схему не понимаю…

- Которую?..

Он ткнул пальцем в пентаграмму с руническими закорючками, выписанными настолько мелко, что пришлось щуриться.

- А вот эту понимаешь?..

Я показал соседнюю, почти такую же, только с другими рунами. Мальчишка неуверенно кивнул.

- Так они же почти одинаковые. Смотри, если ее повернуть, то получится то же самое… Только вот здесь не так, видишь?.. В этой пентаграмме направление выброса другое, поэтому они повернуты в разные стороны…

- Но тут же все разное!

- Это разные типы оформления. Видишь ли, пентаграммы стандартно рисовали две школы некромантов, но рисовали по-разному… вот, смотри…

Мальчишка вскоре заулыбался и даже вполне уверенно определил пятый луч.

- Как тебя зовут-то, горе луковое?..

- Эрнест…

- А клан?..

Я лихорадочно припоминал всех Высших демониц, которые обзавелись очередными отпрысками лет этак пятнадцать-двадцать назад. Вспоминалось плохо - это было слишком давно, да и я тогда не вылазил из Облачной Долины, там как раз назревала революция.

- Огня… А ты теперь правда Повелитель?..

Я усмехнулся.

- Правда. А что, это имеет большое значение?..

Эрнест с сомнением меня оглядел. Ну да, пожалуй, сегодня стоит показаться врачу, а то круги перед глазами… даже демонская регенерация не предназначена для такого безобразия. Только, пожалуй, сначала к Императрице - я и так едва уговорил Аллиэра подождать, пока я закончу еще одно дело…

- Ну… не знаю…

- Хочешь быть учеником Повелителя? - усмехнулся я, пролистывая книжку.

У паренька отвисла челюсть.

- А… ну… это…

Следующей фразу явно была "мне надо подумать", но он не решался заявить это в лицо Повелителю.

- Где тебя найти?.. Я зайду позже.

- Э-э-э… Четырнадцатая лавовая, дом семнадцать, третий вход, самый верхний этаж, - смущенно сознался Эрнест. Н-да, Лавовая - район не из богатых. Прямо скажем, наоборот…

- Третий с какой стороны - правой или левой?.. - уточнил я, мальчишка ответил, что третий - это ровно по центру. - Понятно. Ну ладно, тогда увидимся позже… Пока. И книжку не забудь. Главное, не рисуй то, что на триста четырнадцатой странице, а то напутаешь что-нибудь, и всем будет плохо, - усмехнулся я, помахал рукой и исчез в телепорте.

Аллиэр ждал меня за углом, и вскоре мы уже скакали к порталу.

- отступление 3, элегическое

- Бам-бам-бам-бам-бам! Бам-м-м!!!

Похоже, стучали настолько давно и настолько безуспешно, что становилось уже не до этических норм: если разбудить жильцов одного дома можно только со всем кварталом, то можно будить весь квартал.

Из окон домов уже начали высовываться недовольные и заспанные лица несчастных соседей. Кто-то сразу начинал материться; кто-то с удивлением в голосе спрашивал "Кто там?", видимо, не совсем соображая, где находится; мужчина со второго этажа дома напротив высунулся из окна, размахивая белыми подштанниками и крича: "Помогите! Убивают! Грабят! ПОЖАР!!!" (из-за чего разбуженных лиц в окнах резко стало больше); а девочка на четвертом этаже восторженно заявила: "Мама, смотри, цирк приехал!"

"Клоуны" смутились, но стучать не перестали.

- Эй! Вы там! Позвоните лучше, чего тарабанить!!!

Этот способ для стражи явно был в новинку, старший неуверенно дернул за веревочку у колокольчика.

В комнате на первом этаже наконец-то зажегся свет.

- Кто там?..

- Капитан личной гвардии Ее Величества Императрицы Объединенных Долин, Правительницы Неба Иллаирэ Первой Великой Амалио Таль Ассагиор, с поручением от Ее Величества!

- Вам кого? - уточнили из-за двери. - И не орите так, пожалуйста, вокруг люди спят!

Люди вокруг давно уже не спали (а даже если и спали, то сны у них были исключительно матерного содержания), но капитана гвардии это нисколечко не волновало.

- Э-э-э… - страж сверился с бумажкой. - Даалессу ла Ар'Райент. Она дома?..

- Дома, - вздохнув, созналась Тори, силясь не добавить, что она спала до настоящего момента, но вокруг хлопали ставни в окнах ни в чем не повинных ангелов, и она не стала этого говорить. - Ле!!!

Ле пришлось будить долго, еще дольше ей пришлось объяснять, зачем ее разбудили.

- Вам послание от Ее Величества, - с едва заметным намеком на поклон сообщил страж.

- В такое время?!

- Срочное, - многозначительно добавил капитан, протягивая свиток. - До свидания.

Капитан откозырял (непонятно зачем, тем более что Ле никогда и нигде не служила и воинского звания не имела; видимо, страж сегодня тоже не выспался) и, не дождавшись ответного прощания, развернулся и ушел, чеканя шаг.

- Бред какой, - простонала Ле, у которой всегда начинала жутко болеть голова, если ее будили не вовремя.

- Ну, что там? - не выдержала Тори, косясь на свиток.

- Сама читай… А я пока кофе сварю… - "И заем таблетками", - закончили ее глаза.

Ле, шатаясь, поплелась на кухню. Тори побрела следом (спать после такой оригинальной и своевременной побудки, как ни странно, уже не хотелось), тщетно пытаясь сломать еще теплую императорскую печать - довольно кривую, но еще вполне узнаваемую.

- "Уважаемая Даалесса ла Ар'Райент…"

Тори уже собралась было пропустить пару листов пустых дифирамбов, но их там не оказалось. Видимо, Императрица очень торопилась, когда это писала: даже почерк из аристократически четкого стал сумбурным и неразборчивым, в паре мест видны были жирные кляксы, посаженные сломанным пером. Раньше Ее Величество не опускалась до подобного.

- Дальше.

- "…спешу сообщить вам, что по имеющимся у нас данным…"

Тори остановилась, быстро пробежалась взглядом по свитку и медленно села, расширенными и совершенно безумными глазами посмотрела на руны перед собой.

- Что там такое?..

- Налей мне тоже чаю…

Ле протянула ей кружку, обжегшую пальцы, но Тори, похоже, не обратила на это внимания - так и сидела с горяченной чашкой кофе (чая не было) в руках.

- Дай-ка мне письмо…

Тори никак не отреагировала, и Ле по-простому отобрала у нее помятый свиток.

"Уважаемая Даалесса ла Ар'Райент!

Спешу сообщить вам, что по имеющимся я нас данным ваш сводный брат, Наместник Повелителя Темной Империи в Облачной Долине, по законам Темной Империи и Заветам Предков приговорен к смертной казни через отрубание головы. Приговор должен быть приведен в исполнение сегодня утром сразу после восхода солнца. В настоящее время он находится в камере Северной Башни в ожидании казни.

На место выслан боевой отряд Высших Ангелов. Есть надежда, что они успеют вовремя.

В завещании Наместника, написанном сегодня ночью, есть несколько строк:

"Ле… Жаль, что мы так поздно сошлись с ней - или, наоборот, к счастью?..

Ди… Может быть, она меня и простит, но вот я себя - никогда… Почему я такой идиот?.. Или это у мен на роду написано…

Усмехнулся, вытащил из кармана кулон. Ди… Любил ли я ее - или обманываю себя?.. Нет, если бы любил, этого не было бы… Я любил не ее - я любил память о ней…

Вика… Она кого-то неуловимо мне напоминала - вот только кого?…

Руки сами по себе нащупали обрывок листка. "ПРОЩАЮ"… Тори… Тори - и Вика?.. Ну да, Виктория…

Горько усмехнулся, скомкал лист. Почему я не понял этого раньше?.. Мы могли бы чаще видеться… Хотя, собственно, зачем?.. Как будто бы ты был нуженей… Эллина докажет - я не принес ей ничего, кроме боли…"

Прошу Вас передать Ее Высочеству Объединенных Долин, Леди Виктории, что я хотела бы видеть ее на аудиенции в полдень в Тронном Зале. С уважением и состраданием, Ее Величество Императрица Объединенных Долин, Правительница Неба, Иллаирэ Первая Великая

P.S.: Выражаю надежду на скорую встречу с Вами и Вашим сводным братом. Лара"

- Создатель…

Тори всхлипнула и наконец-то хлебнула чая. Ле еще раз перечитала письмо, все еще надеясь, что ей это приснилось.

- Дай еще раз письмо, - севшим голосом попросила Тори.

Ле протянула свиток, Тори еще раз прочла и все-таки заплакала.

- Что с тобой?..

Ну да, она же ангел… Это демоны привыкли к тому, что смерть может прийти в любой момент (обычно - самый неудачный), и ее ничем не остановишь…

Той ночью в доме спать больше не ложились. Тори с затаенным ужасом ждала рассвета, а Ле не считала себя вправе бросить Ее Высочество в таком состоянии.

Самой Ле уже по крайней мере раз шесть сообщали о "трагической смерти" и "таинственном исчезновении" брата. Первые два раза она еще верила и даже плакала, кажется, а потом стала воспринимать подобные известия как не слишком удачную шутку.

Солнце все-таки встало. Ле еще раз попыталась уложить Тори спать, но попытка успехом не увенчалась.

Весь день сидели, как на угольках, невольно вслушиваясь в каждый шорох. Ле, сама того не подозревая, заразилась апатией Тори. Про аудиенцию, естественно, даже и не вспомнили.

- Вы с ним… встречались?..

Тори всхлипнула и кивнула.

- И?..

Девушка с возмущением на нее посмотрела.

- Ладно, молчу… Прекрати только плакать! Он уже раз двадцать вот так "умирал", но каждый раз приходил домой как ни в чем не бывало, в порванном костюме, с окровавленным клинком, в крайне потрепанном состоянии… но такой счастли-и-ивый! Я теперь уже даже свечки за упокой души не ставлю. А то в прошлый раз приперся весь помятый, ругался по-мудреному и с возмущением спрашивал: "Ты что, в меня не веришь?!" - хихикнула Ле.

Метод сработал: плакать Тори перестала.

- А почему счастливый?..

- Да разве ж этих мужиков разберешь! Им же плевать, что костюм восстановлению уже не подлежит, главное, что "наши победили!", - Ле фыркнула, потом резко посерьезнела. - Я один раз тоже в бой сунулась, так он меня с матами выволок из толпы… А когда я спросила, почему, онответил: "Мы можем хотеть победить больше, чем выжить, а вы - нет"… И, знаешь, ведь в чем-то он прав…

- Но ты же демоница!

- Ну и что?.. Даже демоны не втягивают в свои разборки женщин и детей младше семи лет… Говорят, раньше нас вообще на руках носили - брешут, наверное…

- А как демоны за девушками ухаживают? - заинтересовалась Тори, а Ле глубоко вздохнула.

- Обычно - никак.

- В смысле?!

- В прямом. Они считают это ниже своего достоинства. Обычно просто в постель затаскивают, и… ну, ты еще маленькая, - сжалилась Ле, поглядев на выражение лица ангелки.

- И никаких цветов, конфет и прогулок?!

- Демоны - ужасно неромантичные существа. У них даже брак - политическая сделка, и плевать, что она страшная и не нравится, потом можно будет на стороне кого-нибудь завести…

- И как?..

- Да нормально. Я, например, уже пять лет как замужем, и уже четыре года этого козла в глаза не видела…

- Бред какой… А Лоэр?..

- Он не женат, если ты об этом. Вроде бы… Да и вообще, он такой… неправильный демон.

- В смысле?..

- Ну… Он же тебе цветы вроде дарил… - уклончиво ответила Ле.

Тори вспомнила тот несчастный букетик и вздохнула.

- А…

Кто-то позвонил в дверь. Тори резко побелела.

- Я открою, - буркнула Ле, по пути снова включая чайник.

А Ее Высочество осталась потерянно сидеть на кухне.

И сейчас она готова была отдать все свои титулы за жизнь одного-единственного, пусть и неправильного, демона…

В Долину мы прибыли далеко за полночь, когда ломиться на аудиенцию к Императрице было бы по меньшей мере некрасиво. Впрочем, я был этому только рад: желание было только одно - упасть и пролежать пару часиков (а лучше значительно больше) в горизонтальном положении, собирая кости на место. На лице Аллиэра было написано примерно то же самое.

Но все-таки… Мы победили!

А брат… да пошел он к лешему! Иногда врагов все-таки можно лишать священного дара богов…

- Глава Вторая

Будь искренен с другими. Не обманывай, если можно поступить другому. Обманывая другого, ты в первую очередь обманываешь себя… Второе Правило Высшего Ангела

Ле взвизгнула и бросилась мне на шею - я покачнулся и едва не упал. Хваленая демонская реакция пребывала в состоянии зимней спячки. Самому тоже очень хотелось в нее залечь.

- Ой, извини… О господи… Выглядишь кошмарно!

Спасибо за комплимент… Видок, конечно, и впрямь не очень, но было и хуже - причем значительно хуже…

Впрочем, уведомлять об этом Ле явно не стоило. Я немедленно изобразил из себя умирающего от полученных в смертном бою с силами тьмы ран. Аллиэр фыркнул. Как будто бы он сам не будет делать то же самое, выбивая отпуск, больничные, императорский уход и женское внимание…

Женщины уж слишком впечатлительны. И лично я этим постоянно пользуюсь. И если у Ле еще получалось иногда вывести меня на чистую воду, то сейчас она явно слишком потрясена, чтобы анализировать мое нехорошее поведение…

- Ладно, я пошел, - Аллиэр незаметно мне подмигнул.

Наглец.

Меня завели в дом, залили в меня две кружки горячего чая (Тори, расчувствовашись, поила меня сама - Ле с немалым скепсисом наблюдала за этим процессом), а затем запихнули в бадью с горячей водой. Я лежал и млел, чувствуя, что мне не так уж и плохо… и даже очень хорошо…

- А если мне кто-нибудь еще и спинку почешет… - уже вслух с мечтательным видом промурлыкал я.

- Не наглей, - заявила Ле, а Тори покраснела.

- Вот так всегда, - не слишком разочарованно протянул я (заранее знал, что они не согласятся - повезло еще, что Ле на меня эту бадью сверху не надела). - Я тут, можно сказать, умираю, а вы…

Теперь Тори уже побелела, а Ле отвесила мне звонкую оплеуху.

- Симулянт! Вот уйдем, а ты будешь сидеть, как дурак, в бадье!

Я сделал жалобное лицо. На самом деле я ничуть не симулировал - так, слегка сгущал краски. Мне действительно было плохо, просто обычно я стараюсь этого не показывать… а то позором заклеймят.

Дальше нежиться в бадье (я уже начал засыпать - не иначе как одна демоническая дрянь подсыпала в воду успокоительного!) мне не дали. Через несколько минут я, заве6рнувшись в полотенце, крылья и домашний халат (и все равно было холодно) сидел на кухне, возле печки, и грелся. Почему-то бил озноб. Наверное, от потери крови…

Девушку с ужасом разглядывали синяки и кровоподтеки, причем в глазах Ле ужаса было больше - она-то знала, какая у Высших Демонов регенерация.

- Кто это тебя так? - потрясенно спросила Ле.

- Да так… Поскользнулся, упал…

Рассказывать не хотелось, тем более что милый и очень добрый ангелок сунул мне в руки кружку с бульоном и большой ломоть хлеба. Я их не понимаю: сначала чай, потом хлеб… Впрочем, сейчас я готов был признать, что каннибализм - это не так уж и плохо.

- Не хочешь рассказывать - и не надо.

Кажется, она обиделась.

- Ле, потом, ладно?.. Я сейчас не хочу ничего говорить…

Демоница вздохнула и налила мне еще бульона. Я с блаженством впился зубами в куриную лапу. Мое кровожадство было столь велико, что ногу я сгрыз целиком, со всеми костями. Правда, добавки просить не стал, побоявшись, что пригреюсь и усну с курицей в руке.

- Пойдешь спать?..

Ле - самый догадливый демон во вселенной. Сам бы я ни за что не признался.

Я кивнул - говорить не было ни сил, ни желания.

Я уснул, едва голова коснулась подушки - а, может, даже раньше. Последняя мысль уплывающего сознания была на редкость пакостной: как жаль, что девчонки ушли спать вниз…

Спал я долго. Проснулся оттого, что скрипнула дверь. Открыл глаза, оглядел комнату. Ле с Тори явно устроили дежурство у постели "умирающего" меня и сейчас как раз сменялись.

Тори поправила тряпку у меня на лбу (фу, холодная!), заметила, что я проснулся и с сомнением заглянула мне в глаза.

- Как ты себя чувствуешь?.. - с тревогой в голосе (что изрядно согрело мое демонское сердце) спросила ангелка.

- Н-нормально, - голос был неожиданно хриплым, по всему телу прокатилась неприятная дурнота.

- А выглядишь не очень…

Ну еще бы. Чувствую я себя тоже не очень, но впечатлительным ангелкам этого знать не стоит.

- Сколько я спал?.. - такая простая фраза далась с трудом, и я все-таки закашлялся.

Между прочим, это очень важный вопрос. В полдень у меня аудиенция у Ее Величества Императрицы Облачной Долины… Объединенных Долин… тьфу ты!

Тори смутилась.

- Чуть больше суток.

…!

Я подскочил с кровати, забегав по комнате в поисках брюк и стараясь не качаться от головокружения.

- Куда это ты?..

- На аудиенцию, - сквозь зубы выдавил я, пытаясь унять боль в левой руке - кажется, сломана лучевая кость.

- Ты никуда не пойдешь, - категорично заявила Тори. - Ты будешь лежать здесь, соблюдать постельный режим, пить таблетки и меня слушаться, пока врач не скажет, что ты здоров!

- Я и так здоров!

- А врач считает иначе.

Убью мерзавца!

- Тори, выпусти меня, пожалуйста.

Можно, конечно, прорваться с силой - но это будет по меньшей мере очень некрасиво с моей стороны.

- Лежать! - властно приказала девушка. - Ле!!!

- Ваше Высочество… Войдите в мое положение… - заканючил я, чувствуя себя последним идиотом.

- Я и вхожу. Лежать!

- Ваше Высочетво…

В комнату ворвалась Ле, и я окончательно понял, что, чтобы выбраться отсюда, мне придется их убить.

- Ва… Ваши Высочества, поймите меня: мне сегодня надо попасть на четыре аудиенции и дать еще две… и вообще, у меня послезавтра коронация! - не выдержал я. - Так что еще два дня, и вы мне обе должны будете поклоняться!

- В смысле?!

Девчонки, мягко говоря, ошалели от подобной перспективы. Потом до Ле медленно начало доходить.

- Подожди… Ты его убил?!

- Смотря кого, - криво усмехнулся я. - Если ты про моего обожаемого братца, то - да.

Тори посмотрела на меня, как на чудовище. Как бы объяснить ей, что для демона это нормально?.. Ну или хотя бы то, что Роуль - редкостный подонок?

А с другой стороны - чем я лучше?..

- То есть ты теперь Повелитель?!

Я безмятежно кивнул.

- И у меня сегодня шесть аудиенций, на которые мне необходимо попасть!

- Ничего, потерпишь.

- На похороны вы меня тоже не отпустите?.. - уточнил я, нимало не надеясь на успех. - Он мне все-таки брат, любимый и единственный, можно сказать!

- Угу. Я тебе брат, я тебя и убью, - мрачно пошутила Ле. - Лежать!

Я вздохнул и попытался прорваться, но девушки были непреклонны, тем более что меня и в самом деле пошатывало.

- Но мне правда надо!

- Ваша Светлость, вы себя в зеркало видели?.. - вкрадчиво поинтересовалась ангелка.

Я сдуру глянул в зеркало. М-да, упырь упырем - бледный, красноглазый…

- Но мне нужно туда попасть!

- Ты это переживешь. Лежать!

Я немного подумал, картинно покачнулся и красиво завалился на кровать, изобразив, что мне очень плохо.

- И все равно, как только вы уйдете, я отсюда сбегу в боевой трансформации! - "проворчал" я.

Надеюсь, сработает.

- Не сбежишь. Я тут останусь! - заявила Тори.

Сработало. Ле, правда, что-то заподозрила, но это не страшно. Все-таки не зря я изучал высокое искусство провокации.

Может, и правда поспать?..

Черт! Кажется, эти стервы меня чем-то опоили…

Я проснулся оттого, что Тори зашевелилась у меня в объятиях. Я сам не заметил, как во сне притянул ее к себе. Невольно уткнулся в ее волосы - потрясающе пахло сиренью… Нежно обнял - Тори не сопротивлялась. Осторожно поцеловал…

…главное, чтобы Ле сейчас не вошла, а то влетит за растление малолеток…

И она, естественно, вошла. С немалым удивлением уставилась на композицию "расхристанный демон без рубашки целуется с ангелкой в помятом платье", явно достроила предысторию (и кто из нас после этого озабоченный?..), прислонилась к косяку и глубокомысленно произнесла:

- Вау!

Все, она меня сейчас убьет. А если не убьет, то предаст анафеме, что еще хуже - опять буду питаться помятыми бутербродами.

Тори зарделась, я с легким неудовольствием разжал руки. Девушка соскользнула с кровати и оправила платье, покраснев при этом еще сильнее, если это, конечно, вообще было возможно. Я прикрыл глаза - подушка пахла ее духами…

- Тори, выйди, пожалуйста, нам надо поговорить.

Она кивнула и вышла. Ле присела на краешек кровати.

- Ну и?..

Я ожидал допроса, ругани, но не этого спокойного вопроса.

- Что?..

- Ты ничего не хочешь мне рассказать?..

Нет. Не хочу. Вообще терпеть не могу что-нибудь кому-нибудь рассказывать.

- Ле, у нас с ней ничего не было, если ты об этом. Хочешь, у нее спроси.

- Зачем?.. Я тебе верю.

Не верит. Я чувствую. Все-таки я - Повелитель, и солгать мне совершенно невозможно…

- И все-таки… Лоар, зачем?..

Уже непривычное "Лоар" резануло уши.

- Что зачем?.. - спокойно спросил я.

Дурацкий разговор на дурацкую тему.

- Зачем ты затащил ее в постель?!

Ле все-таки взорвалась. Я ожидал этого на несколько фраз раньше.

- Я этого не делал.

- Ага, я видела, - саркастически произнесла Ле. - Как ты НЕ затаскивал ее в постель, НЕ целовался с ней всю ночь и НЕ смотрел на нее страстным взглядом!

А что, смотрел?..

- Ле, это вышло случайно.

- И что теперь?..

- Ле, чего ты от меня хочешь?.. Я извинюсь перед ней потом за нехорошие мысли, которые посещают меня долгими холодными ночами, но это не значит, что меня нужно пилить теперь все утро!

Ле на мгновение зависла.

- Ты какой-то неправильный демон, - вздохнула она. - Другой бы изнасиловал и считал бы себя в праве.

Примерно это я и сделал с Эллиной (вернее, попытался сделать, но это не суть важно). Надо будет покаяться…

- А ты жалеешь о том, что я такой?.. - усмехнулся я. - Ты-то демоница…

Ле фыркнула, как оскорбленная, но слишком воспитанная кошка, и вышла.

Надо будет потом и перед ней извиниться…

- отступление 4, социальное

- Эрнест!!

Эрн вздрогнул от голоса матери и вспомнил о капусте. Замечательной, селекционной капусте, коей было ровно пятьдесят четыре кочана. Хороших, толстых кочана размером с тыкву, в которой на бал ехала Золушка, они забили собой все остальные посадки, в том числе ядовитую саммомерандулу, которая росла везде и убить которую раньше считалось абсолютно невозможным.

- Ты когда в последний раз заходил в огород?!

- Э-э-э… вчера.

Эрн на всякий случай запер дверь и подпер ее комодом: если маму разозлить как следует, произойдет непроизвольная трансформация (именно из-за этого многие мужчины - в том числе и сами демоны - предпочитают не жениться на демоницах…), и тогда она станет совершенно неконтролируемой - разорвет любого.

- Эрнест!!!

В голос добавились странные нотки. Судя по всему, перевоплощение уже началось. Эрн быстро скинул с себя одежду и трансформировался. Надо сбежать через окно - раньше, чем она выломает дверь…

Он распахнул окно, почти картинно размял крылья и скользнул в воздушные потоки, приятно холодившие спину.

Под домом дежурил арбалетчик. Он довольно лениво пострелял по Эрну (несерьезно: из арбалетов соседские мальчишки стреляли в него на бреющем полете с раннего детства, поэтому Эрнест прошел хорошую жизненную школу уворачиваний от залпов). Эрн показал язык. Выстрелы прекратились, и демон невольно улыбнулся. От матери он сбегал настолько часто, что почти к этому привык. Брошенные на произвол судьбы демоницы с маленькими детьми редко бывали особенно сдержаны: жизнь у них была отнюдь не легкой, что не способствовало улучшению характера, и Эрн прекрасно это понимал.

Денек был на редкость погожий: светлый, яркий, солнечный. Но улыбаться Эрну быстро надоело. Настроение будто бы находилось в обратной пропорциональной зависимости от расстояния до дома. Под вечер он не выдержал и полетел обратно. Тревога все усиливалась.

Когда он прилетел, дом уже догорал. В объятую пламенем стену будто бы в издевательстве был воткнут арбалетный болт.

Не стоило пояснять, что не выжил никто…

Эрн едва заметно скрипнул зубами.

Давешний арбалетчик усмехнулся, отсалютовал мечом и поспешил скрыться в толпе.

Он не знал, что жить ему осталось никак не больше часа - Высший Демон отомстил ему просто и страшно.

Где Эрн коротал ночь, он не помнил. На рассвете городская стража сняла его с векового дуба в центральном императорском парке, заинтересовалась личностью осквернителя природы и поспешила отправить его в так называемый "дом призрения".

Их здесь презирали, это точно. Демоны никогда не считали нужным проводить охранительные социальные реформы, более того, считали саму их идею абсолютно бесполезной: законы выживания в Империи были достаточно просты: "Каждый сам за себя". Женщин и детей, впрочем, старались не впутывать - пока они сами не высказывали желания поиграть в смешную игру под названием "жизнь". Желание достаточно быстро пропадало, но было поздно - назад пути уже не было. Больше девяноста процентов из вот таких "желающих" погибало, обычно трагично и при невыясненных обстоятельствах (никто и не выяснял). Но те, кто выживал, имели неплохие шансы оказаться в нужном месте в нужное время и занять достаточно высокий пост - в основном благодаря удаче или, гораздо реже, исключительному уму. По-другому дожить до удачного момента просто невозможно.

Поэтому, когда Повелителю пришла в голову "гениальная" идея создать дома призрения для сирот несовершеннолетнего возраста, его долго обзывали старым маразматиком (а кое-кто особенно смелый - и похлеще), но открыто протестовать не решились: Альганар быстро доказал, что плотно держит в руках бразды правления. Пронеслась война кровавых бунтов (из-за этих домов в Империи резко подняли налоги) с не менее кровавым исходом. Под шумок Повелитель убрал самых одержимых оппозиционеров. Дома призрения остались.

Следующий Повелитель дома просто не трогал - ему хватало других проблем и без этого. Империя стояла на пороге революции: низший класс требовал реформ по уменьшению длины рабочего дня.

Роулю досталась крепкая Империя, и он не особенно интересовался социальной стороной жизни страны - он начал войны. С отсутствием нормального финансирования обстановка в домах призрения все ухудшалась, но закрыть их все разом все-таки не решались: слишком свежа в памяти была политика Альганара, и кое-кто поговаривал, что его внук задаст перцу еще похлеще.

К смерти Роуля остался всего один дом призрения, да и тот пребывал в весьма плачевном состоянии. Огромный пятиэтажный дом без балконов и с одним-единственным входом "за отсутствием постояльцев" ("призераемых" было в лучшем случае демонов двадцать) временно сдавался всем желающим за умеренную плату, на которую и существовал.

В Доме Эрну не понравилось. Серо, пустынно, да еще и несчастных, вынужденных жить здесь (и пока еще не успевших или не решившихся сбежать) выгнали на уборку холла. Их было максимум пятнадцать, и они достаточно уныло изображали рвение в приведении помещения в приличный вид. Как только местные поняли, что пришел не управляющий, а это всего лишь притащили еще одну "обездоленную сироту", как их всех пафосно называли в официальных документах, они немедленно вернулись к прерванному занятию - то есть к игре в дурака на право первым попасть в душ.

Эрнеста провели мимо и, через пять лестничных пролетов и один ощутимый тычок в спину для покорности, пропихнули в кабинет здешнего управляющего. Стража старалась во всю: никто не знал, что будет делать новый Повелитель, когда взойдет на престол…

- Имя, фамилия, - скучающим голосом произнес управляющий - заплывший жирком от сидячей работы демон.

- Эрнест Альвадео Дель Арио, - ответил Эрн - скрывать не имело смысла, это слишком легко проверить.

Управляющий заскрипел пером, дважды переправил и все-таки спросил: "Альвадео через "аль" или через "эль"?".

Потом его препроводили в унизительно маленькую серую комнату в самом конце пятого этажа и наконец-то оставили в покое.

Так Эрн вступил в совсем другую жизнь…

Донн!

Эрн чисто машинально вскочил с кровати. За прошлый день он уже успел выучить, что вставать стоит раньше всех - иначе ни в душ, ни в туалет попасть не получится.

Повезло - он был первым. Без малейшего энтузиазма почистив зубы, оправив серую хламиду, вынужденную изображать рубашку, и с оглядкой размяв крылья (в прошлый раз он их едва не лишился во время зарядки - кто-то из мальчишек не слишком вовремя заскочил в душ). Если бы этот несчастный и в самом деле был парнем, синяками бы не отделался. Но бить девушку… Это не подло, а просто… низко, что ли… Сделать с кем-то из таких же несчастных, как и он сам, девушек то же, что сделал какой-то неизвестный демон с его матерью, Эрн не мог почти физически.

Кто его отец, Эрнест не знал. Не знала этого и его мать. Впрочем, он и не хотел бы сейчас этого узнавать - и, наверное, желания того демона вполне совпадают с его желанием. Эрн просто не хотел смотреть ему в глаза. А тот, наверное, понимал, что после этого знакомства вряд ли долго проживет.

Демоны тоже мстят за семью, если ее тронули без даже видимого повода. Не потому, что их обуяло горе или ненависть. А просто потому, что демон ОБЯЗАН отомстить - если он, конечно, действительно демон. Это… Трудно объяснить, что это такое. У демонов нет понятия "честь". Но если демон не отомстил за семью - презирать его будет последняя собака.

Эрн усмехнулся своим мыслям, снова размял крылья. И про тренировки забывать нельзя… Несколько простеньких комбинаций и пара сложных, глубокий вздох… и он снова готов к битве со всем миром.

Он уже открывал дверь, когда услышал тихий всхлип. Замер, закрыл дверь. Всхлип повторился.

Тихим, скользящим шагом двинулся к дальней кабинке, на которой висела серая табличка "туалет не работает". Резко открыл дверь.

Демоница резко подняла голову. По щекам стекали слезы. Ну конечно, кто же еще, как не демоница, может плакать в туалете в демонском доме призрения…

Прозвенел гонг к завтраку и Эрн, снова прокляв свою мягкосердечность, присел на корточки рядом с девушкой.

- Ну и чего ты ревешь?..

Демоница снова всхлипнула. Эрн глубоко вздохнул.

- Зовут тебя как?..

- Эни…

Странное имя для демоницы. Впрочем, она из низших… Но как раз таки низшие демоны гораздо больше заморачиваются титулами и фамилиями - если нет истинных сил Тьмы, нужно гордиться хотя бы титулом - пусть и дурацким.

- А полностью?.. - озадаченно спросил Эрн.

Девушка снова подняла на него глаза и с какой-то странной гордостью произнесла:

- Лоэннелин Таалль Онорегене даль Деассе.

- А клан?..

Или она не знает даже собственного клана?.. Такое бывает, если ребенок внебрачный, да еще и с матерью не повезло.

Эни вздернула подбородок.

- Мой отец был ронином.

- И?..

- Он принес вассальную клятву Аверрону, а когда он умер, отказался приносить клятву новому Повелителю. А потом… - она снова всхлипнула, - а потом… две недели назад…

Она снова заплакала, Эрнест осторожно обнял ее. Девушка доверчиво прижалась к нему и опять разрыдалась.

- Не плачь… Смерть обязательно придет когда-нибудь… за каждым. Никто не знает, что происходит там, за порогом смерти… и не узнает, пока не умрет…

Эни всхлипнула.

- Кто знает, может, ему там даже лучше.

- Думаешь?..

- Конечно. Повелитель Смерти забирает к себе тех, кто нужен там…

Когда то же самое говорили ему самому, он не верил. Но Эни верила…

- Пойдем завтракать?..

Она кивнула и встала. Эрн, продолжая обнимать, повел ее из комнаты, уже не проклиная скупердяя, который не нашел средств устроить здесь два туалета.

- Кстати, я Эрн.

Девушка снова кивнула, а потом с затаенным страхом произнесла:

- Управляющий будет ругаться, что я опоздала…

Эрнест скрипнул зубами. Эта похотливая скотина пользовалась служебным положением в личных целях, и симпатичным демоницам здесь приходилось нелегко.

- Не бойся. Ничего не бойся…

Если эта тварь скажет хоть слово, он собственноручно сделает так, чтобы девушки его еще долго не интересовали…

Я с блаженством впился в свиную отбивную. Я, конечно, слышал, что свиная отбивная - это корочка хлеба, отбитая у свиньи, но, даже если это и так, вкусу блюда это ни сколечко не повредило. Все-таки Тори - чудо…

Она на меня не дулась картинно, как я ожидал, но ясно дала понять, что целовать ее не стоило. При этом она старательно меня избегала. И как я буду извиняться?.. Она на меня даже смотреть не хочет…

Черт побери, у меня коронация завтра вечером, а у меня проблем полный воз… В том числе - ха-ха три раза - проблема с девушкой! Ну ладно, она мне не девушка, да и я не могу сказать, что пылаю неземной страстью (со мной никогда такого не случалось), но ситуация все равно была бы смешной, если бы не было так грустно. Все-таки я демон, на меня девушки пачками вешаться должны! Ну почему она такая неправильная?.. Это меня почти оскорбляет… хотя… будь она другой - я бы на нее и не глянул…

- Тори?..

- Что?..

- В общем… ну… наверное, мне не стоило… извини, - все-таки выдавил из себя я.

Тори уставилась на меня, как баран на новые ворота.

- Это точно ты?..

- Как ни странно, я абсолютно в этом уверен, - улыбнулся я. - Так я прощен?..

Тори глубоко вздохнула.

- Ну… ладно. Хотя вообще-то ты можешь просто приказать, - тихо сказала она.

- Нет, не могу, - так же тихо ответил я. - Не всего можно добиться силой.

Она улыбнулась, но как-то очень грустно.

- Я рада, что ты это понял.

- Значит, мне можно пригласить девушку на прогулку?..

- Хм… А как ты себя чувствуешь?..

Как же мне нравится, когда она обо мне заботится!

- Нормально, - честно соврал я. - Значит, идем?..

- отступление 5, освободительное

…После происшествия с управляющим Эрна сторонились все. Его это вполне устраивало.

А вот Эни просто не давали прохода - особенно когда Эрнеста не было рядом. Ее задирали, дергали, несколько раз даже били… Впрочем, вряд ли для Эни подобное обращение было в новинку, но демону все равно было до боли ее жаль. Пару раз он видел, как она рыдала, сидя на кровати в своей комнатке и замолкая, как только кто-нибудь проходил мимо… Ее не учили противостоять трудностям и терпеть боль - ее вырастила мать, темная эльфийка…

Снова раздался всхлип. Эрн невольно закатил глаза. Она рыдала почти без перерывов, а он понятия не имел, что делать с плачущими девушками…

Стон, вскрик. Эрнест отшвырнул тряпку, сорвал и скомкал рубашку, вгоняя себя в трансформацию. Опять она вляпалась…

Так и есть. Два низших демона, считающие себя ну очень крутыми. Если девушки не висли им на шеи после первого же подмига, они считали это личным оскорблением.

Но их оскорбленность волновала сейчас Эрнеста в самую последнюю очередь.

Один получил удар в челюсть - он был ближе и, кажется, попытался сопротивляться, но с такой реакцией выходить против Высшего Демона - почти самоубийство. Замешкавшемуся второму, уже начавшему спускать штаны (Эрн почувствовал, как в нем поднимается холодная ярость), Эни сама заехала между ног, да так, что он согнулся в три погибели и заорал. Эрнест добавил и отпихнул подальше.

Эни снова всхлипнула. Эрн осторожно обнял ее, девушка с готовностью разрыдалась, заставив его снова стиснуть зубы от ненависти. Он сам не понимал, почему она вдруг стала так дорога… Ведь он, по идее, не то что вступаться - еще и советы давать должен был…

- Спа… Спасибо…

Ей тяжело было говорить - она все еще всхлипывала.

- Не за что…

Он просто не смог пройти мимо…

- Вот только если они снова увидят тебя в одиночестве, нападут снова. Такие не любят упускать добычу…

Она подняла на него испуганные глаза.

- Пожалуй… Ну… Переезжай ко мне в комнату. Так… безопаснее.

Эни кивнула. Какая понятливая девушка - невольно подумал Эрн (или она все еще слишком испугана?..). Он ожидал возмущений по поводу посягательств на весьма сомнительную честь…

Он помог ей встать - у нее все еще подкашивались ноги. Потом девушка собирала немногочисленные вещи, выгребая их из тумбочки в комнатке, еще меньшей, чем досталась самому Эрну - мальчишек селили по двое - по трое, а девушка на весь дом была одна (Эни рассказывала, что еще совсем недавно была еще одна демоница, но потом она погибла в результате "несчастного случая" - позабавились либо управляющий, либо постояльцы, либо и тот, и другие).

Кровать в комнате Эрнеста была одна, и он со скрипом уступил ее даме (если уж он и на ветке дерева нормально выспался, то уж подоконник ему и подавно нипочем - тем более что там теплее, прямо под окном пролегают трубы от котельной). Впрочем, Эни заявила, что и сама может поспать на подоконнике, в результате чего квадратный метр кровати подели по-братски.

На ужин решено было не идти. Эрну удалось уговорить Эни поспать; правда, ему пришлось снова ее утешать и обнимать, пока она не уснула. Но кто сказал, что он был против?..

Утро началось с громкого донна, принесшегося откуда-то с первого этажа. Эни зашевелилась в его объятиях, но вырываться не стала, тем более что Эрн вел себя вполне корректно (то есть спал, как убитый).

- Эрн?..

- М-м-м?..

- Доброе утро, - засмеялась Эни и встала, а он невольно подумал, что ему приятно слышать ее смех…

После завтрака к нему подошел управляющий и недовольным голосом сообщил, что его (в смысле Эрнеста) требует к себе начальник отдела по делам несовершеннолетних. До этого момента Эрн понятия не имел, что такой отдел есть, но идти пришлось.

В кабинете Эрнест сидел до обеда - сначала начальник пил чай, а потом задавал глупые вопросы. Он вернулся как раз к гонгу на трапезу (к тому моменту волнение за Эни достигло того самого момента, когда демон готов убивать голыми руками).

За столом Эни не было.

Не обращая внимания на повариху, разливающую по тарелкам серую тягучую белковую смесь, он рванул наверх.

…Когда он ворвался в кабинет, Эни лежала на полу, уже не пытаясь вставать. У него потемнело в глазах от вида пятен крови, разбросанной одежды и слащавого лица управляющего; он почувствовал, что непроизвольно трансформируется…

Он же обещал ей! Обещал, что такого больше никогда не повторится!

Управляющего он полоснул длиннющими когтями от горла до левого колена. Совершенно спокойно, без ненависти, только с какой-то холодной демонской яростью. Демон осел на пол уже трупом…

Девушка не плакала. Но Эрн все равно не мог смотреть в ее глаза…

- Пойдем?..

- К-куда?.. - сдавленным голосом спросила Эни, хотя для нее это было совершенно не важно.

- Отсюда.

Из Дома они выбрались следующим утром. Куда идти дальше, Эрн не знал; но сейчас он был готов убить любого, кто встал бы у него на пути…

Ветер приятно холодил спину, с которой я специально стянул рубашку - она только раздражала длинный витой шрам. Так его обдувало со всех сторон, и неприятное покалывание от регенерации можно было списать на мурашки. На самом деле назвать это "шрамом" было еще нельзя - впрочем, пройдет еще пара часиков, и все отличия будут составлять только мои ощущения. Боль еще минимум два дня будет выпускать коготки в спину и плечи, но это вряд ли будет кого-нибудь волновать.

На этот раз цветы я дарить не стал - все равно толку от них никакого. Разве что герань в горшке подарить, но на кой она Ее Высочеству?.. У Леди Виктории наверняка есть личная оранжерея… да и заходить прямо с девушкой в цветочный магазин - не самая лучшая идея, которая могла прийти мне в голову.

Мы сидели на лавочке и любовались причудливым закатом, окрасившем золотыми и алыми всполохами пронзительную голубизну неба. На другой стороне небосклона уже начали зажигаться первые звезды. Ангелы верят, что если небо не закате розовое, то следующий день будет безоблачным, а если голубоватое - то это к дождю и грозам. Грозой так и пахло, тем более что прямо под нами сгущались темные тучи. Наверняка ведь на Срединных землях сейчас спешно перенастраивали Башни Погоды: эльфы научились управлять природой, но она все еще изредка буйствовала, показывая норов, и попытка вызвать небольшой дождик, чтобы не завяли розы вполне могла обернуться тайфуном и полугодовым наводнением, из-за которого на корню сгниют вообще все посадки, а на заболоченных землях еще долго не будет расти даже терн…

Да и как можно управлять стихией?..

- Хорошая завтра будет погодка…

Я улыбнулся и кивнул. Как же давно я не сидел с девушкой на лавочке в парке, если в голову вместо нехороших мыслей лезут мысли о природе?.. Надеюсь, это изменения в психике, а не в физиологии…

Мимо прошла девица в мини-юбке, которая на ней явно была лишней, и настолько вызывающем топике, что за ней не поворачивали головы только крысы, которым вообще, как известно, совершенно наплевать на представителей Разумных Рас (они сами всех разумней - по крайней мере, они так считают). Фух, с инстинктами все нормально…

На скамейку как раз запрыгнула на редкость наглая крыса - правда, достаточно чистая и не проявляющая признаков кровожадности или ношения заразных заболеваний. Тори покрошила крысе остаток пирожка с капустой. Крыса, для виду принюхавшись, подбежала к угощению; заходящее солнце причудливо высветило золотистую шерсть - слишком длинную для крысы - и пушистый хвост. Нет, для крысы слишком любопытна…

- Кто это?..

- Софико. Ее так все в городе называют.

- Э-э-э?..

- Это символ Облачной Долины, - улыбнулась Тори, угощая крысу… ой, простите, священное животное троффозору (так это был не хомяк!) пирожком. - А ты не знал?..

- М-м-м… нет. Я был уверен, что ваш символ - орел.

Да и, честно говоря, никогда этим особенно е интересовался.

- Орел пришел позже. По легенде, в судьбе нашего мира участвовали три Демиурга… Этот мир создала Софилия - она сотворила планеты и стихии, позволив им править этим миром. Софилия была лучшим магом стихий - и боготворила их… но когда-нибудь мир поднимается против своего создателя… Из стихий родился Оккеликс. Он сотворил здесь все живое… Со временем Демиург смирилась с созданием Стихий. Они даже стали друзьями и вместе наблюдали за жизнью своего мира… Некоторые легенды говорят, что у них даже был роман - впрочем, кто может знать что-то конкретно о личной жизни Демиурга? Она превращалась в олифию - или, если хочешь, крысу, или троффозору, без разницы, это все равно примерно одно и то же, - он - в кота, и они вместе ходили по своему миру…Но потом пришел Ассаринг. Он забрал этот мир себе, решив по-своему править миром, не доверяя неопытному Демиургу. Он тоже любил этот мир - только как-то уж очень странно…Он превратил Софилию в обычную ангелку, а Оккеликса - в демона. Со временем в них набирали власть силы Света и Тьмы… Противоборствующие начала окончательно их разругали. Началась война между демонами и ангелами, грозившая уничтожением всему миру. Ассаринг понял, что совершил страшную ошибку и исправил ее - ценой собственной жизни… Он разорвал свою ауру, разделяя мир на царство ангелов и Империю демонов… С тех пор орел, в которого превращался Ассаринг, считается символом судьбы.

- А Софилия с Оккеликсом?

- Они до сих пор перерождаются в своих потомках, Свет или Тьма в которых наиболее сильны… Считается, что, если они снова встретятся и полюбят друг друга, то все вернется на круги своя, снова объединится мир и оживет Оккеликс в их младшем сыне… А править объединенной странной будет их дочь, в которой сплетутся силы Света и Тьмы… Говорят, что из-за этого все ангелы умеют превращаться в олифий.

- А все демоны - в камышовых котов?..

- Не знаю.

- Я тоже насчет "всех" не знаю, но я умею. А вообще - странная легенда…

- Я не верю, что это случится.

- Почему?.. Думаешь, что Свет и Тьма сожгут друг друга противостоянием?.. Или война ангелов и демонов разрастется настолько, что одна раса уничтожит другую?..

- Нет, не думаю. Демоны не смогут уничтожить ангелов… впрочем, как и ангелы - демонов. Мир погибнет, если в нем останется только Тьма или только Свет… Противостояния тоже не будет - кроме Света и Тьмы есть еще и Равновесие… Но я не верю, что демон хоть когда-нибудь сможет полюбить ангелку. Изнасиловать, просто затащить в постель по обоюдному согласию, даже сделать ребенка - но полюбить?! Я вообще не уверена, что демоны способны любить… А ты веришь, что такое возможно?..

- Верю, - невесть с чего брякнул я.

Господи, ну что я за дурак - сижу на скамеечке с ангелом и слушаю старые сказки, несмотря на то, что у меня завтра коронация! "Не слушаю старые сказки, а изучаю народный фольклор и менталитет", - поправил голос разума, и это был один из тех редких случаев, когда он был неправ.

- Серьезно?.. - фыркнула Тори. - Ну, допустим… А ты когда-нибудь кого-нибудь любил?..

Я не стал ни отшучиваться, что являюсь бесчувственным чурбаном, ни спешно переходить на другую тему. Только уставился на закат невидящим взглядом, снова и снова вспоминая…

Она не кричала, не молила о пощаде - ни когда я… нет, не хочу об этом думать… ни когда Совет холодно и спокойно выносил приговор… ни когда медленно занимались листы с клановыми печатями гербовой бумаги, а за ними аккуратно разложенные веточки… Только смотрела на яркое-яркое синее небо - и не могла насмотреться… и на меня - а я мог спокойно смотреть ей в глаза, чувствуя, как холодеет, пропуская удары, сердце…

…а правда - любил ли я тебя, Ди?..

Если бы любил - никогда не допустил бы этого… Я же мог, мог все изменить - жениться на ней, признать ребенка наследником… и у меня сейчас была бы нормальная семья… дом, в котором меня бы ждали… в конце концов, женщина, которая плакала бы обо мне вечерами, украдкой вытирала слезы, когда я возвращался, ждала бы… и верила…

- Не хочешь отвечать?.. - тихо спросила Тори, заглянув в глаза и, видимо, прочитав в них что-то такое, чему я сам с трудом мог подобрать название…

- Я не знаю, что тебе ответить.

- У тебя кто-то был?..

- Была, - неохотно ответил я.

- Она… умерла?..

- Ее убили, - криво усмехнулся я. - Демонские заветы…

Голос сорвался, я почувствовал, что по щеке сбегает соленая капелька. Черт, это девчонкам плакать можно, а я демон… Наместник… Повелитель…

Но почему сейчас мне плевать на эти звания?..

Не расслабляться!

- Так что там с Софилией?

Это был всего лишь способ сменить тему, и Тори прекрасно это поняла.

- Хочешь, свожу тебя в Святилище?.. Там очень красиво…

Голос разума уныло твердил, что у меня завтра коронация, похороны горячо любимого брата, на которых я должен буду изображать неземную скорбь, как минимум две аудиенции…

Но что мне за дело до этой политики?.. Зачем я играю в эти придворные игры?..

- Идем.

Здесь и вправду было очень красиво. Когда-то давно. Сейчас огромная туманная пещера на самой окраине Облачной Долины представляла скорее жалкое, чем величественное зрелище, да и тропка уже совсем заросла терном…

Но от этого места все равно веяло древностью и странной мудростью…

Плакучая ива, замершая на берегу неглубокой речушки, склонилась над пещерой. Тонкие веточки склонялись почти до самой земли, закрывая собой пещеру.

На иве магией было выведено:

"Olla feorra la'innar, da siley le da valley, ingorre. Olla feorra la'istar, da siley le non da valley. Olla feorra la'ignorient'a, da fassa le'miirn…

Olla sack'han, - tiller sadacke, seleno'i komell le Meleran'olla iupochen komell…"

- Это предупреждение?..

- Я не знаю. У нас никто не умеет читать такие руны. Говорят, это древний язык Демиургов, еще со времен Единого Мира… Криптографы не могут его расшифровать. Говорят, что кому это удастся, поймет главную тайну этой пещеры… Правда, единственный достигший успеха криптограф повесился. С тех пор эту надпись стараются не трогать, чтобы не гневить Демиургов. Это вообще не слишком популярное место…

- Это неовербал. Для любого Высшего Демона его знание считается обязательным, но мало кто достигает успеха в его изучении, ну да он и не нужен - мы на нем не разговариваем, слишком сложный.

- И что тут написано?..

- Ты так хочешь повеситься?.. Не бойся, ничего страшного. Обычное предупреждение, что сюда нельзя приходить с дурными намерениями. Как всегда. Правда, обычно все равно приходят…

Тори немного успокоиласась, поднесла руки к проходу, прикрыла глаза…

Из-под ладоней лился свет, и туман постепенно исчезал, открывая совсем другую пещеру. Ноги сами понесли меня вперед…

Фрески. Бесценные фрески с удивительно живыми изображениями. Барельефы, показывающие разные эпизоды истории. Огромный зал. Удивительный, манящий… живой.

Глаза статуи завораживали. Неизвестный мастер сделал их из множества драгоценных камешков. Мрамор причудливо сплетался с камнями. Несуществующий ветер шевелил мраморные локоны, губы произносили несуществующие слова несуществующего заклинания, босые ноги ступали по несуществующей воде…

Женщина удивительно напоминала ангела - и удивительно отличалась от него.

Белые с золотом крылья. Идеальные черты лица. Бело-зеленое платье. Огромные глаза, в которых отражается весь мир…

Но она не была ангелом. Она была чем-то гораздо большим.

Я неслышно подошел к статуе. За ней должен был плескаться водопад, а вода должна была подниматься точно до ступней - так, чтобы казалось, что статуя стоит на воде и вот-вот пойдет по зеркальной глади… На подоле одеяния были высечены неизвестные мне руны. Они уже почти стерлись, и теперь догадаться, что именно написал скульптор на подоле, было невозможно.

Да и скульптор ли?..

Казалось, что этот зал и эту статую создал сам мир, и что она - воплощение этого мира, светлой, лучшей его стороны…

И рядом с ней - еще одна статуя. Она… нет, он шел к ней навстречу, и черные нетопыриные крылья трепетали на ветру, на темных волосах причудливо играл свет, от оголовья демонского меча веяло первозданной силой, из глаз лилась Тьма… а лица вызолачивали улыбки.

И такая, улыбающаяся, с удивительными светящимися глазами - будто бы порождением самого Света, она напоминала мне…

- То… Тори?..

"Olla'vir fererall'i tiller dastar…"

- отступление 6, пророчествующее

Тори сама не поняла, зачем повела в Святилище демона. Ведь, по пророчеству, Силам Тьмы ход туда заказан… что, впрочем, не мешало одной из статуй излучать первозданную Тьму…

Фрески. Бесценные фрески с удивительно живыми изображениями. Барельефы, показывающие разные эпизоды истории. Огромный зал. Удивительный, манящий… живой.

Глаза статуи завораживали. Неизвестный мастер сделал их из множества драгоценных камешков. Мрамор причудливо сплетался с камнями. Несуществующий ветер шевелил мраморные локоны, губы произносили несуществующие слова несуществующего заклинания, босые ноги ступали по несуществующей воде…

Белые с золотом крылья. Идеальные черты лица. Бело-зеленое платье. Огромные глаза, в которых отражается весь мир…

Но она не была ангелом. Она была чем-то гораздо большим.

Тори неслышно подошла к статуе. За ней должен был плескаться водопад, а вода должна была подниматься точно до ступней - так, чтобы казалось, что статуя стоит на воде и вот-вот пойдет по зеркальной глади… На подоле одеяния были высечены неизвестные руны. Они уже почти стерлись, и теперь догадаться, что именно написал скульптор на подоле, было невозможно. По старинному преданию, здесь написано самое древнее пророчество Измерения… Но никто и никогда не мог его прочитать…

И рядом с ней - еще одна статуя. Демон шел к ней навстречу, и черные нетопыриные крылья трепетали на ветру, на темных волосах причудливо играл свет, от оголовья демонского меча веяло первозданной силой, из глаз лилась Тьма… а лица вызолачивали улыбки.

В нем была Тьма… но не было той ненависти, к которой так привыкли ангелы…

"Olla'vir fererall'i tiller dastar…"

- Ло… Лоэр?..

Я вышел из пещеры непривычно задумчивый. Тори тоже притихла. Почувствовала то же, что и я?..

- Лоэр?..

- Что?..

- Не говори Иллаирэ, что я тебя сюда водила… Она не любит, когда здесь бывают посторонние.

- Хорошо, не буду.

Вообще-то рассказывать я и не собирался - не за чем Императрице знать, как я провожу выходные - но Тори говорить об этом не стоит.

- Я завтра уеду.

- Навсегда?

- Буду изредка приезжать на аудиенции.

- А Наместник?..

Я покачал головой.

- Я никому не доверю это дело. Буду сам изредка приезжать, и все. Отзову армию… Как ты там сказала?.. Я поработил Императрицу, а не вас?.. Так вот, Императрица мне ни к чему.

Ну, к чему, конечно… но не настолько.

- Вообще-то, я тогда просто жутко разозлилась и говорила, что в голову придет… - смущенно созналась Тори.

- Нет, ты все правильно сказала. Нам не стоит нарушать равновесие…

Я сам не понял, зачем это сказал.

- Ты отзовешь армию?! ТЫ?!

- Ну да. Я что, такой кровавый монстр? - криво усмехнулся я. Вообще-то монстр… и кровавый…

- Нет, конечно… просто… я думала…

- Что я хочу завоевать весь мир?..

Тори смущенно кивнула. Я снова посмотрел на закат - от солнца остался жалкий огрызок.

- Нет, не хочу. История твердит, что это не приводит ни к чему хорошему.

Хотя, конечно, "история учит нас тому, что она нас ничему не учит". Кровавая шутка…

- А что, у нас уже такие были?..

- "У нас" - нет. В Единой Империи - да, после этого как раз и разъединили мир. И сотни раз - в других мирах. Так что наша история "завоеваний мира" еще ничего… Наверное, это потому, что ангелы слишком далеко от демонов, а в Срединном Мире земель хватает - он же постоянно расширяется.

- Да, наверное…

Тори снова замолчала. Мы медленно шли обратно, к городу. За нашими спинами догорал закат.

Стало зябко, я натянул рубашку, с трудом пропихнув крылья в прорези.

- Лоэр…

Тори смущенно затихла.

- Ну, спрашивай.

- Можно… ну… такой… странный вопрос?..

- Я же говорю, спрашивай.

Но я не могу гарантировать, что отвечу.

- А мы друг другу… ну… кто?..

Я остановился, посмотрел на глубокое синее небо с рассыпанными по темному бархату искрами звезд.

Ты для меня - солнышко, свет в окошке… и тогда, в Северной башне, я думал о тебе… и чувствовал, как теплеет где-то там, в груди… когда я представлял себе твои глаза…

Когда ты злишься, я чувствую себя жутко виноватым, и хочется встать перед тобой на колени и попросить прощения… а когда ты плачешь - обнять, прижать к себе, защищая собой от окружающего мира…

Но ты - ангел…

А я - демон… Кровожадное чудовище, для которого нет ничего святого. Монстр, рожденный для бесконечной борьбы. Способный уничтожить десятки воинов, разорвав на части - и ничего не почувствовав…

Но не способный принять обычный мир - с цветами, прекрасными девушками, балами, семьей…

Я люблю тебя, Тори… Себе-то можно об этом сказать…

Да, люблю. Я хочу быть с тобой… но не имею на это права.

- Друзья?.. - тихо, не совсем уверенно ответил я.

Тебе не нужен такой демон, как я. Такой друг тебе тоже вряд ли нужен - но это моя надежда, что между нами еще возможно что-то большее…

- Просто друзья.

И ничего больше.

…иногда ложь бывает лучше правды…

- Глава Третья

Передавая свою мудрость другим, ты обогащаешь весь мир… Третье Правило Высшего Ангела

Из Облачной Долины я уехал поздно ночью, ни с кем не попрощавшись. Только небрежно помахал рукой дому, в котором прожил тридцать семь лет.

Ле нагнала меня уже у самого портала.

- А я?!

- А ты останешься здесь, для пущей безопасности, - припечатал я.

- Ну уж нет, я не собираюсь быть единственным демоном на всю Облачную Долину! - непреклонно заявила Ле и ворвалась в портал, отпихнув от него меня. Я хмыкнул и прошел следом. Все-таки демоницы не зря считаются сущим стихийным бедствием… И за эти… э-э-э, сколько ж мне лет-то, а?.. в общем, за эти много лет я уже привык с этим мириться.

У портала нас уже ждали - Совет в полном составе с двумя свободными дейрами. Ах, ну да, я же теперь Повелитель не только по факту, но и официально, все должно быть по традициям. Вообще-то я предпочитаю лошадей - но в Империи не принято. Придется мириться с дейрами. Еще и за углом наверняка поджидает отряд сопровождения - как будто бы я сам не могу себя защитить!

- Ваше Высочество?..

Еще и "Высочество". Р-р-р, ненавижу. Вот стану Повелителем, введу новый закон - смертная казнь всем, кто так меня назовет…

- Ваш дейр.

Я привычно потрепал Альта по холке. Хм, он позволил кому-то, кроме меня, вывести его из загона?.. А, ну конечно, Совет. Легко вскочил, поправил поводья. На дейрах не принято ездить в седле - поэтому я их и не люблю. Быстро, но как потом пятая точка болит…

Ле тоже вскочила на дейра - тоже личного. А Совет весьма догадлив. Просчитал демоницу, как ребенка. Надо будет учесть. Надеюсь, они просто ждали нас с самого вечера, а не просчитали и меня тоже…

"Привет, Альт. Соскучился?.."

Пожалуй, дейры - единственные существа для демона, которыми он действительно дорожит. Дейр в жизни демона может быть только один - он разделяет с хозяином душу и становится как бы его частью. Если дейр, несмотря на всю свою бессмертность, все же умрет - его хозяин, скорее всего, тоже погибнет от болевого шока.

Конечно, я же ТВОЙ дейр!

Обиделся. Ну еще бы, мы почти сорок лет не виделись…

"Извини, я был очень занят"

Прелестной дамой, хе?..

"И прелестной тоже…"

Она тебя бросила?!

"Альт, это неважно"

Ага, то есть ты покончишь со своими делами и уедешь к ней?!

Хм, а неплохая идея…

"Нет, я же все-таки Повелитель"

Ура, я теперь самый крутой дейр в Империи!

Я поспешил осадить его мыслью о том, что есть еще Лагасс - предводитель единственного дикого племени дейров - и, соответственно, самый сильный дейр в Империи. Впрочем, на Альта это не произвело впечатления. Он теперь будет жить в отдельном загоне! Ну, если, конечно, хозяин не возьмет его к себе в покои… Я представил себе дейра на кружевных простынях и вынужден был отказаться от этой "заманчивой" идеи.

Ребенок, что с него взять. Всего-то триста лет. Это только для демона в сотню начинается безбашенная юность - у дейров жизнь раз эдак в десять длиннее. Детство, соответственно, тоже. Если бы дейры не умирали вместе с демонами, они были бы самыми долгоживущими существами в Империи.

А где ты был?..

"В Облачной Долине"

А там хорошенькие дейры есть?.. А то у нас табун маленький…

Пятьсот дейр и сотня дейров - ничего себе маленький! И я назвал этого чешуйчатого извращенца ребенком?!

"Нет, там есть лошади. Они симпатичные, но тебе - разве что на ужин…"

Но у нас правда табун маленький! Может, ты меня куда-нибудь сводишь?..

Извращенец. Еще и меня впутывает. Дейр больше, чем дейров: традиционно на одного дейра приходится пять-шесть дам. Или всех симпатичных там другие дейры разобрали?..

Альт с негодованием отверг эту мысль, заявив, что он там самый умный, самый сильный, самый смелый и самый симпатичный, просто еще и самый благородный и не смог не оставить другим дейрам шанса на благосклонность прекрасной половины стада, из чего я вывел, что не один я считаю Альта малявкой. Он, конечно, уже достиг своих взрослых размеров, да и выглядит очень внушительно, но кто бы ума вложил в его пустую голову?..

Вот так всегда, стараешься для тебя, стараешься…

Я усмехнулся.

"Хорошо, я свожу тебя в Облачную Долину, но учти, что дейр, равно как и дейров, там нет"

Альт мгновенно потерял интерес к путешествию.

Значит, я сам туда съезжу…

К замку мы приехали к рассвету. Стража почтительно расступилась; Совет пропустил меня в самое начало процессии.

Тихо тенькнул арбалет. Если бы на площади не стояла такая мертвая тишина, даже я бы не услышал. Со спины, на церемонии - пфе. Болт я поймал в нескольких сантиметрах от своей спины, резко развернувшисть. Можно было сбить магией, но так эффектней. Проверка - или покушение?.. Я поискал взглядом арбалетчика - не нашел. Ладно, с этим разберемся позже. Все равно больше никто не рискнет. По крайней мере сегодня и из арбалета…

- Его Высочество, Законный Наследник Престола Темной Империи, Loyerre Alivados Ave'errone dere le'All'tor'e!

Я легко склонил голову, привычно складывая губы в некое подобие улыбки. Почему-то принято, что демон должен выказывать эмоции - вернее, эмоции, которые он хочет, чтобы были увидены. По этикету сейчас я должен величественно улыбаться - ну, я и улыбаюсь.

Для того, чтобы добраться до крыльца, понадобилось несколько минут, но меня эти минуты вымотали, как целая вечность. Вот поэтому я и не хотел становиться Повелителем…

Перед крыльцом я наконец-то спешился, пытаясь не кривиться (с непривычки заныла поясница - слишком уж твердая у дейра спина), отвел Альта в загон, где торжественно передал поводья опешившему от такой чести служке, мстительно ухмыляясь - Альт редко кому дается чиститься. Правда, он пообещал его не калечить… но под потолок загонит точно, притворяясь кровожадным чудищем. Дьявол в верховых животных мне нужен для поддержания имиджа. Альт не понял, что такое имидж, но согласился поиздеваться над бедным служкой. Все равно чистить эту скотину я не буду.

Сам скотина!

"Спасибо, Альт"

До покоев меня довела служанка в зеленом платье с белым передничком. Ужас. Роуль - идиот. Как он только терпел это зеленое полностью закрытое безобразие?! Посоветовав девушке взять выходной и прошвырнуться по магазинам в поисках чего-нибудь посимпатичнее, я пошел по длинным серым коридорам в сторону своей комнаты. Безобразие. У моего братишки совершенно не было чувства стиля… Надо будет сделать здесь капитальный - или хотя бы косметический - ремонт, раз уж мне придется здесь жить…

С этой реформаторской мыслью я с блаженством растянулся в магической ванне. Мочалка полезла потереть мне спину - я отказался. Еще не хватало. Не люблю живые мочалки - как будто бы я инвалид, который сам помыться не может…

В ванне я в итоге едва не уснул. Похороны все равно за два часа до заката, так что времени у меня полно. Надо найти приличный костюм… хотя, думаю, слуги уже об этом позаботились…

Костюм висел в шкафу. Я придирчиво оглядел комнату. Вполне нормальная кровать - на мой взгляд, слегка помпезная, под балдахином и с дурацкими кистями, но я и не собираюсь проводить здесь ужины в романтической обстановке (для этого есть другая спальня, в которой я, правда, еще не был). Длинный комод, из которого не так давно вымели весь мусор - еще виднеются следы мокрой тряпки. В спальне отца уже давно никто не был… Роуль сюда попасть так и не смог. Огромный книжный шкаф - и зачем, спрашивается, нужна в таком случае библиотека?! Громоздкий письменный стол прямо перед окном с каменным подоконником, ниша для одежды, глубокое кресло и бар с моим любимым вином и несколькими бокалами. Хм, тут даже коньяк есть… Но это так, на всякий случай. Хорошо, что они сюда шампанское не воткнули - терпеть не могу эту приторную гадость. Ничего лишнего. Из предметов роскоши - длинноворсный ковер с причудливым рисунком и картина "борьба света с тьмой" на стене. Если заменить кровать, я сочту эту комнату вполне приятной.

Навесил полный комплект блоков (это заняло почти полтора часа). Лучше я буду убирать здесь сам, чем найду заклинание уничтожения в ящике стола…

Еще раз вышел в ванную, огляделся. Здесь все привычно. Есть даже душ - это скорее хорошо, чем плохо.

Кабинет очень приятный, только весь завален бумагами. Разбирать их сейчас нет времени. У моего папы, в отличие от Роуля, чувство стиля было - немного мрачновато, но, в общем-то, нормально.

В спальню для романтических свиданий я заходить не стал, удобно устроившись на свежих простынях, чудно пахнущих лавандой. Интересно, как здесь узнали, что я не люблю запах хлорки?.. ах да, они, наверное, перед визитом нового Повелителя так перепугались, что вызвали сенса из общины темных эльфов… но, в отличие от Роуля, я не убиваю за дурно пахнущее белье.

- Ваше Высочество, церемония начнется через полчаса.

- Угу…

Отвык я от этого подобострастного безобразия… плохо. Надо привыкать снова - или делать вид, что аристократ до мозга костей. Что ж, я и вправду аристократ. Пора об этом вспоминать.

- Хорошо, Уйден (я все-таки вспомнил, как зовут старого дворецкого), ты можешь быть свободен пока. Завтра утром пришлешь ко мне ключницу.

Дворецкий вздрогнул, поклонился и вышел. Как будто бы я съем эту ключницу… Так, немного поговорю об уборке и ремонте. Без смертоубийств.

Как ни хотелось полежать еще немного, пришлось вставать и натягивать дурацкий церемониальный костюм. Черт, уж лучше мундир, чем это безобразие… А что?.. Я же все-таки Повелитель!

Аккуратно повесил костюм обратно, натянул черный мундир без знаков отличия и брюки. Так значительно удобнее. Крылья сложились за спиной.

На церемонии было непривычно тихо. Никого лишнего, только родственники (я и Ле, незаконные потомки родней не считаются), последняя любовница Повелителя (следов слез или хотя бы намека на не слишком хорошо сыгранную, но подобающую по приличиям скорбь на лице Релианны я что-то не заметил; вряд ли она гениальная актриса, скорее это было удачной сделкой для них обоих: Повелителю приятно, девушке выгодно), представители Кланов, главы расовых общин в Темной Империи, Совет в полном составе и Хранитель - тот самый темный эльф, который везде таскался за Советом. Я и не знал, что Веррелан, старый Хранитель, погиб…

- Enivailer visce desser'olla le'fanore Diey Seadane!

Я сообразил, что это древний неовербал, и спешно перенастроился с одного языка на другой. В виски запоздало ткнулся перевод: "Приветствую всех присутствующих от имени Духов Предков!". Хм, ну и тебе привет…

Старый священник говорил глубоким, громким, хорошо поставленным голосом. Видимо, он не впервые проводил отпевания.

- Сегодня мы прощаемся с Роулем Ассагонль Аверроне дер Альторе, Повелителем Темной Империи! Он…

Пустые дифирамбы. Как бы не ненавидели в Империи отпеваемого - даже если бы он был государственным преступником - на церемонии будут говорить, какой он был замечательный демон, свято блюдущий все традиции, как многого добился и как многое еще не успел совершить. Бред. Когда я умру, закопайте меня поглубже, скажите, "как хорошо, что его нет с нами!", а скорбят пусть те, кому я действительно был дорог. Если таковые появятся. Если нет - можете даже плюнуть на надгробие, плакать не буду.

Священник наконец-то замолчал, и по красной ковровой дорожке потащили гроб. Ради такого "праздника" маги работали всю ночь, восстанавливая Роуля до вполне демонского вида. Впрочем, для мертвого и неотомстившего демона вид у него был на редкость умиротворенный. Не хватало только белых эльфийских бессмертников для контраста с угольно-черным церемониальным костюмом. Нет, меня стоит хоронить в мундире и, желательно, в закрытом гробу - все равно хоронить будет нечего. Вряд ли у меня получится умереть от старости, а я, в отличие от Роуля, легко не сдамся. Смерть вряд ли будет легкой, но свою жизнь я продам дорого.

И вообще, меня похороните в Облачной Долине, под зеленой березкой, чтобы она красиво золотилась осенью и облетала октябрем…

Я представил себе свою могилку с березкой и рыдающую вдову в черном плаще (может, до смерти я все же решусь жениться?..), что сам едва не прослезился. Потом стало смешно. Составлять завещание с указанием места захоронения бесполезно - все равно закопают на фамильном кладбище, еще и тяжеленный камень сверху воткнут, чтобы не дай боги и Демиурги не выбрался.

Ненароком огляделся. Демоны с почтительными и умиротворенными лицами смотрели на вдохновленного священника. За тщательно отрепетированными взглядами все равно виднелась скука.

Наконец, демона донесли, и все желающие пошли проститься. Я был первым. С грустным лицом вложил ему в руки недостающие бессмертники и прошептал "мне очень тебя не хватает" так, чтобы все слышали, а про себя подумал: "ну ты был и козел!". Потом развернулся и отошел, "скрывая слезы" и "кусая губы". Дурацкие традиции. Терпеть не могу все это лицемерие, но - такова моя работа.

- По истечение трех дней после смерти Повелителя в права вступает следующий Повелитель Темной Империи! Ваше Высочество, Законный Наследник Престола Темной Империи, Loyerre Alivados Ave'errone dere le'All'tor'e, готовы ли вы принять титул Повелителя Темной Империи?

Я вышел на ковровую дорожку, дошел до священника, остановившись в трех шагах от него. Твердо заглянул ему в глаза.

- Готов.

- Клянетесь ли вы принимать решения, думая о народе Империи?..

- Клянусь.

- Клянетесь ли вы быть верным Империи до конца своих дней?..

- Клянусь.

- Клянетесь ли вы править Империей в соответствии с Заветами, данными нам предками?..

- Клянусь.

- Veress dal'la mil'ler Diey Seadane, oklendo theey Pov'velit'telle Teassa Inmessa!

Я встал на одно колено и склонил голову. Мне на затылок опустилась холодная сталь. Серебряный обруч с настолько древними камнями, что никто точно не знает, какие они - старинный признак Повелителя.

- Pov'velit'telle Teassa Inmessa!

Я встал, неглубоко поклонился, развернулся и ушел.

Как того и требовали традиции.

- отступление 7, лунное

- Вот видишь, как все просто.

- Угу…

Эни оглянулась на Дом за высоким забором, поросшим плющом. На заборе она и сидела, с трудом удерживая равновесие и не зная, как слезть.

- Да прыгай уже!

- Я… боюсь.

Эрнест закатил глаза.

- Если ты тут будешь там и дальше сидеть, тебя заметит управляющий и затащит обратно.

Эни вздрогнула, но не слезла. У Эрна уже начали опускаться руки - последняя фраза была тяжелой артиллерией.

- Слезай.

- А вдруг я упаду?!

- Эни, ты демоница! Ты серьезно думаешь, что можешь сломать шею?!

Вообще-то может, но если Эрн ей это сейчас скажет, с забора ее на рассвете снимет городская стража.

- Так. Эни. Мы же решили, что там тебе оставаться нельзя. Мне, впрочем, тоже. Так?..

- Так, - легко согласилась Эни.

- Мы решили, что сбегать лучше ночью, когда меньше шансов попасться. Так?..

- Так.

- Мы решили, что если мы сбежим в любое другое время, когда нас кто-нибудь заметит, нас будут искать. Так?..

- Так.

- Мы решили даже, куда потом идти, так?..

- Так, - согласилась Эни, из чего Эрн вывел, что она его не слушает: этот пункт плана до сих пор был под жарким обсуждением.

- Ну так слазь оттуда!

- Не могу…

Она чуть не плакала.

- Прыгай.

- Нет.

- Хорошо, я тогда пошел.

Развернулся и правда пошел, напустив на себя самый безразличный вид. Сбегать в одиночку действительно было проще, но он прекрасно осознавал, что если бросит ее здесь, никогда себе этого не простит.

- Стой!

Купилась…

Эрн вздохнул и остановился.

- Либо ты слазишь, либо я ухожу один.

- Хорошо, я слезаю… Сейчас… Но тут так высоко-о-о-о…

Эрн, не выдержав, дернул за подол платья. Эни с визгом повалилась вниз… и очутилась у него в объятиях.

- Ну и чего ты боялась прыгать?..

Эни открыла один глаза и обнаружила лицо демона в опасной близости от ее собственного.

- Дурак! Знаешь, как я испугалась?!

- Зато слезла, - фыркнул Эрн, сетуя, что не придумал этот способ раньше.

Эни снова закрыла глаза.

- Поставь меня на место.

- Опять на забор посадить?.. - уточнил Эрнест, почему-то не желая выпускать девушку - несмотря на то, что у него уже порядком затекли руки.

- Нет… на землю… Э-э-эрн!!!

- Что?..

Он все-таки отвлекся от чрезвычайно увлекательного перебирания ее волос. Что это с ним?..

- Там… на земле… змея!!!

Вообще-то в Темной Империи не водились змеи (по крайней мере на улицах города), но молодые демоницы все равно считали своим долгом их бояться.

- Ладно, я тебя донесу до колодца - там точно нет змей, - но дальше пойдешь сама, ты тяжелая…

- Хорошо…

До колодца он шел нарочито медленно, потом аккуратно поставил хрупкую ношу на землю.

Порылся в карманах, нашел флягу, украденную вместе с "набором путника" у управляющего, набрал воды, разложил все вещи по бездонной сумке (долго стараться не пришлось - вещей было мало), обернулся… и заметил, что Эни смотрит на него какими-то странными глазами.

По телу прокатилось какое-то непривычное чувство, он крепче сжал флягу.

- Э… Эни?..

…Они целовались у колодца, забытая сумка, упавшая из рук, валялась на пыльной дороге, а над ними ярко-ярко сияла миражная луна…

Они очнулись только когда лучи солнца упали на ее лицо.

- Эни… надо, наверное… идти… - тихо произнес Эрн, с трудом отрываясь от ее губ - и ненавидел себя за то, что должен был это сказать…

- Да… наверное…

Но не встала, а, наоборот, прижалась к нему и закрыла глаза. Как будто бы не понимала, что второй раз он это не скажет.

- Enivailer visce desser'olla le'fanore Diey Seadane! Loyerre Alivados Ave'errone dere le'All'tor'e, Pov'velit'telle Teassa Inmessa mil'ler Diey Seadane, visce enivailer'do Kialla Seadafearr'le tasce!

Они одинаково вздрогнули.

- Ч-черт… вчера же была коронация!

- Значит, и церемония была вчера, - недоумевающе сказала Эни.

- Вчера Клятву принесли главы Кланов и гвардия. Сегодня - все остальные…

- И что?..

Сама наивность…

- Нас без Знака Клятвы никто и никуда не отпустит. Тем более - в Срединный Мир.

- Ч-черт…

- Заметь, я с этого и начал.

- И что теперь?.. - потерянно спросила Эни.

- Ну… Значит, придется приносить эту чертову Клятву, - скрипнул зубами Эрн. - Главное - не напороться на управляющего. Идем.

Эни с явным неудовольствием встала, подобрала фляжку.

- Идем…

Эрн улыбнулся и пошел первым.

Здесь определенно стоит сделать ремонт, - скучающе думал я, глядя, как очередной несчастный произносит клятву верности. Все жители Темной Империи приносят клятву Повелителя, но почему-то никто не хочет узнать, что думает по этому поводу сам Повелитель. Обычно церемония затягивается на двое суток. Вечером после коронации - главы Кланов и войска, а утром… оххх… с удовольствием отменил бы это правило, но, к несчастью, это вряд ли получится. Традиции, мать их…

А вечером еще и две аудиенции. Одна - очная, с главами Кланов. Там нужно объявить Высшие Кланы и Наследника. Ну, с Наследником проблем нет: Ле даже не отбрыкивалась от этой чести (видимо, надеялась, что она умрет раньше меня). А вот Высшие Кланы… хм… Ну, Клан Хаоса и Клан Ветра - это понятно. А вот дальше… Хм… Можно сделать финт ушами и назвать Высшими те Кланы, которые не любил Роуль. Пожалуй, это может сработать. В крайнем случае… нет, сейчас не стоит об этом думать.

Вторая - заочная, с Императрицей Объединенных Долин (Император все равно ничем не занимается). Очень тяжелая. А я к вечеру буду труп трупом - тем более что опять спина разболелась…

Не расслабляться!

Я вежливо склонил голову, повторив уже порядком поднадоевшую фразу о принятии клятвы. Очередной демон поклонился и вышел.

- Там еще много народу?.. - хрипло спросил я у дворецкого, не выдержав.

Дворецкий осторожно выглянул. За окном уже сгущались сумерки.

- Там уже ждут аудиенции.

- Нет, на Клятву еще много?

- Одна парочка осталась.

Слава богам и Демиургам!

- Пускай.

Несколько мгновений мы таращились друг на друга.

- Эрнест?!

- Повелитель?!

- Ну, рассказывай. Да встань ты с колен, мне за сегодняшний день этот этикет так надоел, что скоро начну швыряться Армагеддонами!

Эрнест хмыкнул. Ну да, выдержка у Повелителя выработана с раннего детства…

Но перед аудиенцией все равно стоит расслабиться.

- Не познакомишь с дамой?..

- Это Лоэннелин Таалль Онорегене даль Деассе.

- Девушка?..

Демоница жутко покраснела, хотя я вообще-то не это имел в виду.

- В смысле, тебе она кто? Девушка, сестра, невеста?

Эрнест замялся.

- Ну… тогда девушка…

Я хмыкнул. Ответ был очевиден, но мне надо потянуть время и выплести еще одно обезболивающее заклинание - делать это на аудиенции неудобно.

- Какими судьбами?.. Все-таки решил, что ученье свет, или так просто зашел?..

- Ну… не знаю… в общем…

- Рассказывай.

Мальчишка глубоко вздохнул и заговорил.

- Та-ак… Вирх, этот замечательный "управляющий" у нас уже был?..

- Да, с самого утра.

- Завтра его навестишь. Надеюсь, твоего таланта хватит на то, чтобы после смены власти Дом не развалился?.. Ах да, еще заглянешь в минобразования, подпишешь увольнительную министру. Убивать не стоит, обвинят в излишней жестокости. Введешь в дело нашу схему… ну, ты помнишь… Потом прошвырнешься с ревизией по школам, больницам, детсадам ну и так далее, не маленький, сам знаешь. Все запишешь, со всеми достаточно строго поговоришь. Амулет для чтения памяти возьмешь у меня в кабинете. Управишься быстро, можешь рассчитывать на премиальные.

Вирх кивнул и испарился. Он знал, что, если я говорю "быстро" подразумевается, что результаты мне нужны завтра с утра.

- Ну так что, будешь учеником Повелителя?..

- Ну… не знаю…

Эрнест переглянулся с девушкой, та кивнула. Ее саму я просканировал - ничего интересного. Магией не владеет, зато сенсорика более или менее развита. Можно будет попросить Ле с ней позаниматься - хотя бы чуть-чуть.

- Да, наверное…

- Хорошо. Лоэннелин, вы разбираетесь в ведении домашнего хозяйства?.. Это хорошо, а то ключнице очень нужна помощь… Но это все завтра. А пока… Я так понял, идти вам некуда?.. Тогда вот по этой лестнице, - я махнул за дверь у себя за спиной, этим проходом на жилой этаж я пользовался еще в незапамятные времена, - поднимаетесь наверх. Там на этаже занято всего две комнаты, так что располагаетесь.

- А как определить, где занято?..

- Обе двери не открываются, - усмехнулся я. - А вообще, это две последние комнаты, напротив друг друга. Лучше устройтесь тоже где-нибудь там, чтобы мне не пришлось долго вас искать.

Эрнест кивнул, девушка присела в книксене и они оба исчезли. Я выждал еще несколько минут и велел просить всех на аудиенцию.

Демоны расположились в Зале группами по интересам и положению; я на всякий случай выставил "зеркало", чтобы потом снова рассмотреть, как они стояли и с кем говорили.

- Рад вас всех здесь приветствовать, - произнес я, мило улыбаясь. Мстительно - на неовербале. Кто-то из лордов поспешил создать заклинание переводчика - позор.

Я еще раз оглядел зал.

- Я думаю, ни у кого нет желания торчать здесь до полуночи, завуалировано отвечая на простейшие вопросы. Поэтому - сразу к делу… Лорд Лиффон, лорд Айгалор, лорд Иссатадар…

Лорды вышли немного вперед, втайне опасаясь моей следующей фразы.

- Кланы Хаоса, Ветра и Искры отныне входят в число Высших Кланов Темной Империи. Лорд Гессор…

Этот лорд остался стоять, только величественно усмехнулся. Он был первым советником Роуля и был готов к тому, что его Клан перестанет быть главным, но и не подозревал, что я осмелюсь вообще сделать его клан одним из низших.

- Мне очень жаль, но ваш Клан будет расформирован. Вы сами - приговорены к смертной казни. Мне не нужны демоны, способные взяться за задание убрать Наследника престола и мне не нужны демоны, верные таким, как вы. Можете быть свободны до завтрашнего утра…

Я дождался, пока Лорд Гессор уйдет, и продолжил.

- Довожу до вашего сведения, что столь большое количество Кланов не кажется мне удачным вариантом нашего политического строя… Кланов должно быть не более пятнадцати. Останутся Клан Хаоса, Клан Ветра, Клан Искры, Клан Земли, Клан Воды, Клан Жизни объединится с Кланом Смерти, Клан Тьмы, Клан Единства, Клан Времени, Клан Интуиции, Клан Судьбы, Клан Создания. Ну и три расовые общины - эльфы с дриадами и друидами, гномы с орками и русалки. Еще, я думаю, стоит создать четвертую общину для малопредставленных рас. Всех остальных прошу подумать о том, что им будет выгоднее - по своему желанию влиться в другой Клан или дождаться расформирования…

Я обвел зал угрожающим взглядом.

- Распределение обязанностей остается тем же… Только советую вам уделять им больше внимания. Вопросы?..

Вопросов не было.

- В таком случае это все. Ах да… Наследница - моя сестра, Даалесса.

- Сестра?..

- Внебрачная, - спокойно ответил я. - Если хотите, можете пообщаться. Я вынужден вас оставить - нам еще нужно многое обсудить с Императрицей Объединенных Долин.

И растворился в воздухе.

Диалог с Императрицей не занял много времени. Все, что было нужно, мы уже обсудили.

- Поздравляю, - без особой радости сказала Иллаирэ.

- Спасибо. Я к вам приеду на следующих выходных, обсудим дальнейшее развитие отношений между нашими государствами.

- Вы думаете, это возможно?..

- Уверен. Нам обоим есть что продать и что купить. Торговля давно бы уже разрослась сама, если бы мы ей не мешали. Мы могли бы продавать вам магические амулет, драгоценные камни, техномагические изобретения, краски… бумагу, в конце концов. У вас - ткани, зерно, резная мебель… кстати, я бы сам с большим удовольствием приобрел у вас технологию создания искусственных крыльев.

- Перьевых?!

- Мы их доработаем, естественно. Далеко не все низшие демоны имеют крылья, а они у нас просто необходимы.

- А мы бы приобретали у вас холодное оружие и посуду, - подхватила Императрица. - Но, впрочем, это можно будет обсудить позже…

- Да, действительно, сейчас не время. Я приеду с посольством, тогда все и обсудим.

- Посольством?..

- Вы считаете, что можно игнорировать друг друга, живя в одном мире?..

- Это риторический вопрос, - усмехнулась Иллаирэ. - Что ж, тогда до встречи, Лоэр.

- До встречи, Ваше Величество.

- Передать привет Вике?..

- Тори?.. Хм, ну, передай…

Я дурак - сам не догадался.

- До свидания.

- До свидания…

Шар Связи погас, я еще немного посидел, размышляя. Потом встал, погасил свет, запер двери и двинулся к спальне.

- отступление 8, нелетописное

Для членов правительственной семьи покои была стандартными: широкая гостиная с диваном, огромными окнами, морем цветов и пейзажами на стенах; спальня с двуспальной кроватью, нишей для одежды, баром и трельяжем; небольшого кабинета - правда, только лишь с одним столом, все остальное поставить просто не успели. Роуль предпочитал жить на втором этаже, а верхние этажи заперли до прибытия нового Повелителя. Для Роуля непосредственная близость повелительских покоев, которые он так и не смог открыть, была просто оскорблением. Лоэр, наоборот, залез на самый верх замка - дескать, оттуда лучше Империю видно, - и не желал слазить.

- А здесь красиво, - с некоторым удивлением произнесла Эни. Воспитанная на традициях темных эльфов, она вообще подозревала демонов в полном отсутствии даже подобия чувства стиля.

- Угу…

Вот только кровать одна - но он не стал об этом говорить. Вряд ли Лоэр поселил их так нарочно, скорее, просто забыл. Но, впрочем, Эрну и это казалось огромным.

- Вау, какой пейзажик!

- Эни, не позорься, это магическое изображение. Это главный пляж Срединного Мира.

- А как ты узнал?.. Море и море…

На пейзаже и вправду не было ничего, кроме моря и горизонта. Да и то большую часть картины занимало небо в легких перистых облачках.

- Видишь остров в форме дракона?.. Это Огненные скалы, самый большой вулкан Срединного Мира. Там рядом еще портал расположен… Такой вид открывается только с того пляжа.

- А ты откуда знаешь?..

- По географии проходили, - смущенно сознался Эрн, который не любил признавать, что со школьных предметов тоже может быть толк. Школу он искренне ненавидел - в основном из-за того, что отношения с одноклассниками у него не сложились. Точнее, сложились - в аккуратный штабель бессознательных тел после драки (Эрн вообще не привык терпеть оскорбления и на вполне невинную фразу о "козле, который прет не в ту сторону, а щас вообще рожей рогатой пропахает на… " отвечал без разговоров когтями в глаз), а после - в ровную линию провинившихся учеников в кабинете директора.

- А мы такого не учили…

- А ты в какой школе училась?..

- В третьей… Это в округе седьмой лавовой… Ну, недалеко от Северных Ворот, там еще овощной базар прямо под окнами…

По правде говоря, торговали на базаре отнюдь не только овощами, но еще и жареными кошками, весьма подозрительной рыбой и просроченной крупой, но Эни больше всего запомнились именно овощи. В основном - по запаху. С тех пор она с очень большим сомнением относится к моркови - после того, как отыскала в ней при нарезке дохлого жука.

- Я там никогда не был…

- Неудивительно, что мы до этого никогда не встречались, - хмыкнула Эни. - Около Северных Ворот селят только расовые общины. А туда мало желающих заходить…

- Ну да, нам в школе всегда говорили, что темные эльфы - это грязные, трусливые и нечистоплотные существа, которые питаются исключительно гранитом и болеют всеми известными заразными заболеваниями. Собственно, никто не верил, но зайти в район Общин все равно считалось большим подвигом…

- А ты заходил?..

- Один раз. Подрался сразу на переходе из одного квартала в другой. Наглого эльфенка утащили в переулок, а меня утащили уже демоны - дескать, если слюна темного эльфа попадет в кровь демона, демон загнется за пару часов от сумасшествия.

- Сказки, - неуверенно усмехнулась Эни.

- Я тоже так думал. Пока меня вампир не цапнул…

- И как?.. - заинтересовалась девушка, которая только один раз видела вампира и после первого же непристойного предложения залепила пощечину и драпанула со всех каблуков.

- Ну, следующие два дня я совсем не помню… Но рассказывают, что с тех пор я хожу по ночам. Эй, Эни, это была шутка!

- Я знаю. Я бы заметила.

Эта фраза снова вернула Эрна к проблеме кровати.

- Да ладно тебе, - неожиданно заявила Эни. - Если ты будешь вести себя корректно, я обещаю не пинаться…

- Ты еще и не пиналась. А… нет, пиналась… но это не считается…

Эни фыркнула. В тот раз она совершенно случайно заехала Эрнесту по весьма болезненной точке. Долго извинялась, но демон с тех пор все равно старается не подходить к ней со спины…

- Ну извини… я же нечаянно… я думала, это опять тот козел…

- Который теперь щеголяет выбитыми зубами?..

- Угу…

Эрн еще раз оглядел комнату.

- Ладно, я в душ. Или дамы вперед?..

Эни проявила энтузиазм, и Эрн остался в комнате.

Когда он вышел из душа, Эни расплетала косы, сидя перед зеркалом. Темные с золотыми искрами волосы разметались по длинному белому платью. Эрн почувствовал, что стоит сходить в душ еще раз…

- Я в той комнате на диване лягу.

Эни вздрогнула.

- Эрн…

- Что?..

- Эрн… Не… не уходи. Я… только не смейся… я темноты боюсь. Все время кажется, что…

Она заплакала, присев на краешек кровати.

- Ну… ладно…

Он сел рядом, неуверенно погладил ее по плечу. Она немедленно уткнулась ему в рубашку.

- Не плачь… Эни… Все хорошо…

Она подняла на него большие-большие глаза, а Эрн осторожно ее поцеловал…

Дальнейшее касается только их двоих…

Утро началось со стука в тяжелую дубовую дверь.

- Да?..

Я внес коррективы в щиты, и дверь открылась, являя демоницу с серебряным подносом. Я принюхался. Кофе, бутерброды с колбасой и манная каша. Пожалуй, я единственный демон, который любит манную кашу.

- Ваш завтрак, Повелитель.

- Спасибо, поставьте на стол. Анита, правильно?..

Девушка кивнула.

- Передайте ключнице, что я ее жду в кабинете.

- Да, хорошо, Повелитель.

Девушка быстро испарилась. Что мне нравится в Роуле - слуг он хорошо выдрессировал.

Но ремонт в замке все равно сделать стоит. Этот этаж еще ничего, а ниже - вообще кошмар.

Ключница прибежала настолько быстро, что я едва успел одеться. Сегодня - никаких церемониальных костюмов, только рубашка и брюки. Достали уже эти церемонии…

- Вызывали, Повелитель?..

- Вызывал… Скажите, как вы относитесь к идее сделать в замке небольшой ремонт?

- Что конкретно вы желаете отремонтировать, Повелитель?..

Желательно - тебя… И подобострастие всех местных слуг заодно. А я ведь уже привык, что Тори может нахамить мне в лицо…

Я выразил свои пожелания по стилям и цветам. Ключница кивала и соглашалась. Жуть. Она еще порывалась мою кровать заправить - но здесь нельзя пренебрегать системами безопасности, поэтому придется убираться самому.

Заправив кровать (весьма криво; вообще никогда не понимал, зачем красиво расставлять подушечки, если все равно потом раскидывать их в художественном беспорядке, чтобы нормально спать?..) и позавтракав, я вышел из комнаты. Сунул поднос ближайшей служанке (та кивнула и побежала на кухню; надо будет отладить здесь приличную систему доставки) и отправился на поиски Эрнеста и его девушки. Как ее там?.. Лоэннела?.. Лоэнни?.. Эннелина?.. Ладно, это неважно. Найду - спрошу.

Метод поиска был прост: я ходил по коридору и дергал за все ручки подряд. Естественно, дверь Ле была заперта (вчера ее обрадовали новостью о том, что она уже два года как вдова, и теперь она "безутешно рыдает" в объятиях весьма симпатичного демона). Я искал еще одну запертую дверь. Не нашел.

Они что, двери не закрывают?..

Теперь я в комнаты еще и заглядывал. Наконец в гостиной рядом с моими покоями обнаружились валяющиеся на диване брюки; я для приличия постучался (не слишком громко - все равно я уже внутри) и подошел к дверям спальни.

Девушка безмятежно спала в объятиях демона. На полу лежала кружевная деталь белья.

Она пошевелилась, светло улыбнулась во сне и что-то прошептала. Эрн покрепче прижал ее к себе. Я скрипнул зубами и вышел. Мне было… завидно. Я тоже хотел вот так просыпаться, в объятиях любимой женщины, а не от стука служанки, принесшей кофе в строго назначенное время. Я тоже хочу, чтобы меня ждали, в меня верили, обо мне заботились и беспокоились. Я хочу, чтобы и меня любили… и хочу любить сам.

Но доверие - слишком дорогой товар для демона.

Я прошелся по коридору. Ле о чем-то тихонько переговаривалась со своим избранником на следующие две недели. По комнате носило ее серебристый смех… Он что-то отвечал…

Помотал головой, вошел в свою комнату, не глядя вытащил книгу с полки, открыл. Заставил себя вчитаться. "Афродизиак - он же любовное зелье - бесцветная жидкость, не имеющая запаха, с яркими признаками наличиями магии, вызывающая любовь, доверие и привязанность или усиливающее уже имеющееся чувство…" Ч-черт!

С ненавистью захлопнул книгу. Да что это со мной?..

Ты же Наместник, Император, секретарь Повелителя самой Смерти… Ты добился того, чего хотел добиться с раннего детства…

Но почему сейчас мне хочется быть обычным демоном?..

Я порылся в ящиках стола, достал свиток гербовой бумаги, перо и зеленые чернила. Сел за стол, глянул в окно.

Окна выходили на восток - как раз всходило солнце, окрашивая черепичные крыши в красные с золотом тона. В башенке над моей комнатой щебетали голуби.

Я снова уткнулся в лист бумаги. Еще немного подумал и начал писать.

"Виктории Эллире Лайарне ла Вистен (Ее Высочеству Виктории Первой Облачной, Наследнице престола Объединных Долин)"

Как с ней здороваться?.. "Здравствуйте" - слишком строго, "привет" - напротив, как-то уж слишком неофициально. Идеальный вариант - "добрый вечер" - не подходит: откуда я знаю, когда доставят письмо? "Приветствую вас" - не, так только в официальных приглашениях на похороны. Ладно, пусть будет "идеальный вариант" с некоторыми поправками…

"Добрый день (утро, вечер, ночь?.. к несчастью, не знаю, какое у вас сейчас время суток)

Я подумал, что вам будет интересно узнать, что у демонов тоже есть легенда об объединении мира - очень похожая, кстати. Мне удалось найти список этой легенды. Он был изрядно погрызен мышами, поэтому полный текст, наверное, никто и никогда уже не прочтет. Изначальный же вариант был потерян во время пожара в библиотеке больше тысячи лет назад. Список я прочитать так и не смог - отдал реставратору, надеюсь, он что-нибудь придумает… Мастер пообещал, что список будет готов уже к следующим выходным - так что, возможно, в мой следующий визит я смогу передать вам…"

Бред какой. Я еще раз перечитал. Нет, это я отправлять точно не буду. Мы с ней, конечно, на всех прогулках на "вы" - но, в то же время, если я случайно сбиваюсь на более простой стиль общения, это происходит совершенно естественно и спокойно. А это - письмо любимой бабушке, когда не знаешь, о чем написать…

А правда, что может написать демон ангелу?..

Скомкал бумагу, кинул в корзину. Е-мое, как поэт, к которому муза не прилетела… Сравнение заставило рассмеяться.

В дверь постучали. Я спешено засунул лист бумаги (совершенно чистый) в ящик стола.

- Войдите.

Это снова была ключница, только теперь уже с планом ремонта замка. Я взял папочку (ее бы старание да в мирное русло…), проглядел смету (вполне нормально, только картины Фортрана вычеркнуть - их у нас и так вполне достаточно), пролистал планы. Кое-что подправил (канделябры, две люстры и свечи на столах - не слишком ли много для одной комнаты?..). Проглядел еще раз.

- Здесь только этот этаж, приемные залы и гостевые покои?.. - с некоторым удивлением спросил я. С каких это пор в замке только три этажа?..

- Ну… да.

Ключницу трясло.

- Успокойтесь, я не кусаюсь. Просто я вчера немного походил по нижним этажам (ладно, я сам не ходил, поисковичок отправил, и было это сегодня утром). Стены трескаются, камни кое-где даже эльф голыми руками вывернет, очень скудное освещение, балки пошатываются. Ремонт там последний раз был лет двести назад, правильно?.. - кивка я дожидаться не стал, и так все ясно. - Все бадьи рассохлись, а система доставки так заржавела, что пользоваться ей уже нельзя. Об условиях жизни местных работников я вообще молчу… Ремонт внизу - в первую очередь, а то замок уже разваливается. Перекрашивания стен - это не столь важно. Это первое.

Ключница что-то записала.

- Во-вторых, что у нас с садом рядом с замком?.. Садовника Роуль уволил в самом начале правления, правильно?.. Он еще жив?..

Ключница кивнула.

- Найдите его, извинитесь, восстановите в должности, выплатите подъемные на семью, устройте в замке, если пожелает. Пусть нанимает бригаду и займется парком - это унылое запустение вряд ли производит положительное впечатление на делегации.

- Но, Повелитель, тут не бывает делегаций…

- Будут. Третье. У нас очень много служанок и поваров, но слишком мало прачек и посудомоек. Магичка на весь замок вообще одна, и чем она занимается, лично мне непонятно. Пустые покои проще не убирать, а полностью обустраивать и накладывать на них статик - меньше мороки. Озаботьте этим магичку, пусть займется. И выпишите еще пару выпускников Школы.

Ключница покивала.

- Четвертое. Несчастная оранжерея. Почистить, засеять, полить, убрать. Засеять лучше - чем-нибудь полезным, замок будет сам обеспечивать себя овощами и фруктами. То же касается и сада.

У демоницы кончились листы, но я был неумолим.

- Пятое. Флигели, башни, пустые этажи. Занять комнатами под прислугу, а то они сидят друг у друга на головах; более того, им вряд ли удобно таскаться с последнего цокольного в башни убираться. Последний цокольный приспособить под кладовки. Освободится этаж чуть выше - и его тоже, продуктов на замок нужно много, и ими проще запасаться в сезон, а не искать в январе свежий лук.

Ключница уже не знала, где писать; я протянул ей чистый лист.

- Шестое. Мыши, крысы, жуки, осы, тараканы. Выловить, протравить, выгнать, повыковыривать - делайте с ними все, что угодно, но их здесь больше быть не должно. То, чем не пользуются больше пятидесяти лет, безжалостно выкинуть - кроме амулетов, естественно. Посуду, запасы и белье проревизировать; ну это вы знаете лучше меня.

Кончились чернила.

- Седьмое. Больничное крыло. Освободить под него второй этаж, найти нормальных врачей, проверить все травы на наличие плесени. Лечить всех обращающихся, в том числе прислугу. Вернее, прислугу в первую очередь - мне не нужны эпидемии в замке. Кстати, они готовят сами или их кормят всех вместе?.. Отрегулируйте этот вопрос.

Демоница пыхтела: так усердно записывала.

- А вообще, вы ключница, походите, посмотрите. Работникам обеспечьте нормальные условия. Начните сегодня же; впрочем, я думаю, требовать уж очень быстрого выполнения не имеет смысла. Но и не тяните. Сейчас ко мне министров - всех по отдельности. Директора Школы Магии, ну и школы при замке, конечно. Когда вернется Вирх, его тоже - без очереди. Все.

Ключница так быстро испарилась, что я понял: я надоел ей еще после четвертого пункта.

Я откинулся на спинку кресла, вполне довольный разговором.

Пришел Вирх; я посмотрел на его красные глаза, забрал отчет и отправил его спать.

Просмотрел отчет. Все, как я и ожидал. Ничего, сейчас придут министры - выдам по первое число…

Пришли министры. Разговаривали долго. Объяснить им необходимость наличия в Империи образованной, здоровой и целеустремленной молодежи - еще дольше. В результате обед я пропустил - он так и лежал на подносе в ящике системы доставки до самого ужина. Оперативно…

Обед исчез в моем довольно буркнувшем животе. М-м-м… Еще бы вина… Бутылка, повинуясь мысленному приказу, опустилась на подлокотник кресла. Я откупорил, хлебнул. Хм, неплохо… Можно немного расслабиться.

- Лоэр, ты занят?..

- Нет, Ле, заходи…

Демоница проскользнула в комнату, устроилась на диване, оглядела комнату.

- Да уж, комната Повелителя отличается от комнаты Наследника, - усмехнулась Ле. - Правда, ненамного - у меня кровать стоит у другой стены, а сама комната отделана зеленым.

- Естественно, тут же нет ни одних одинаковых покоев.

- Ни одних?..

- Конечно, - пожал плечами я. - Кстати, в твоей комнате до сих пор висит картина с восходящим солнцем?..

- Ну да. А что?..

- Нет, ничего… Просто это я ее туда повесил, за ней стоит бар… Там, наверное, до сих пор вино есть.

- А я-то думала, где вино и бокалы!

- Извини, я забыл предупредить.

- А еще ты кажется забыл о том, что Повелителю потру нужна свежая голова, - с укором вздохнула Ле, отбирая у меня бутылку. - Пьяница. Устал?..

- Угу. И как только Роуль со всем этим справлялся?.. Я уже жалею о том, что согласился на должность Повелителя… Слушай, Ле, а может, я отрекусь?..

- Не-е! Я повелевать уж точно не хочу, а то такого наповелюю…

Я рассмеялся.

- Кстати, Ле, можешь с Лоэннелин (ух, я выговорил!) позаниматься сенсорикой?..

- А это кто?..

- Девушка Эрнеста, - вздохнул я. - С ним самим я сам позанимаюсь.

- Думаешь, это хорошая идея?.. Все-таки… ну… он, конечно, Высший, да и Тьмы в нем немало, но…

- Думаешь, он не справится с Даром?..

Ле кивнула.

- Ты, конечно, Повелитель, тебе виднее, но…

- Ле, если ты будешь так извиняться каждый раз, когда будешь давать советы, то… В общем, просто советуй, я не кусаюсь.

- Это не совет, просто… предчувствие, что ли… с ним… и с этой Эни…

Ле окончательно сбилась и замолчала.

- Что?..

- Не знаю… Будущее, оно, знаешь, так далеко… и вообще… смутно, что ли… Но… Не знаю, - сдалась Ле. - Просто нехорошее предчувствие. Самое странное, что здесь я чувствую… ну… неизбежность, что ли… хотя это и случайность…

Она смутилась.

- Просто каждый раз, когда я ее вижу, я чувствую на ней будто бы… клеймо, что ли… сначала я думала, это из-за ее прошлого… но… это все идет из будущего. Понимаешь?..

- Нет, - честно сказал я. - Но это не значит, что я тебе не верю. Просто я в сенсорике ничего не понимаю… и никогда не пойму. Но с ней все равно позанимайся. Или от этого ты тоже чувствуешь угрозу?..

- Нет… это как бы… ну… не имеет значения.

- Вот и хорошо… если еще что-нибудь почувствуешь, скажешь?..

- Угу. Хочешь, расскажу о твоем будущем?.. Я тебя очень четко вижу…

Ле хитро улыбнулась.

- Не хочу, Ле. Я не завидую пифиям и предпочитаю с ними не знакомиться.

Я не хочу знать будущего. Хочу жить настоящим, и видеть настоящее. А будущее… оно так далеко и неопределенно… и в истории есть тысячи примеров того, как люди ломали себе жизнь из-за того, что узнавали свое будущее.

- Повелитель?..

- А, Эрнест…

- Я тут шел… и услышал…

- Не оправдывайся, я понял.

- Вы говорили о нас с Эни, правильно?..

"Нас". У меня тоже нехорошее предчувствие.

- И о будущем?.. И… что?..

- Ничего, Эрн. Мы вообще разговаривали о политике по отношению к Срединному миру, там правитель чудит… Учись подслушивать.

Эрнест кивнул и вышел.

Ничего. Совсем ничего.

Знать будущее?.. Я не думаю, что это кому-нибудь нужно. Мы с Ле переглянулись, она кивнула. Мы поняли друг друга.

Я вздохнул, и мы приступили к обсуждению политики со Срединным Миром. Есть вещи, которые не стоит узнавать и рассказывать…

- Глава Четвертая

Не стоит жить ради мести. Месть - это шаг, который нужно осознать прежде, чем на него пойти… Четвертое Правило Высшего Ангела

- Я понял вас, лорд Алиттео.

- Благодарю вас, Повелитель.

Он поклонился и вышел. И вытащил из потайного ящичка в повелительском кресле початую бутылку вина. Да, знаю, много пить вредно, но я же не много - я чуть-чуть… И вообще, как сказал кто-то очень мудрый, я пью всего две рюмки - одну первую и несколько вторых. Два бокала в день (причем в прямом смысле) разве же это много?..

За прошедшие три месяца жизнь несколько уладилась. Вернее, первый месяц я еще носился, как угорелый, по всей Империи, но потом понял, что успеть везде все равно невозможно, поэтому завел себе целый отдел многажды проверенных помощников (старшим стал Вирх), а сам скучал в кабинете или - реже - в Зале.

Вообще, жизнь демона стремительна, но вряд ли в ней многое можно изменить всего за три месяца. Нет, можно… У меня однажды получилось за две недели совершить переворот в Империи, но сейчас, я надеюсь, девятый вал уже прошел и до следующего еще можно подготовиться.

Что изменилось?.. Ну, во-первых, Ле вышла замуж. За того самого демона, Лоувера. Они встречались ровно две недели, после чего объявили мне о грядущей свадьбе. Вернее, Ле, набычившись, заявилась ко мне в кабинет (я все-таки обставил его по своему вкусу - выходить из него теперь не хотелось) и заявила, что, даже если я буду ее отговаривать, и угрожать расстрелом, и ругаться, и вспоминать покойную бабушку, и даже разжалую ее из Наследниц в уборщицы, она все равно… Под конец вдохновенной речи я сполз под стол от смеха. Да, он мне не нравился. Да, я считал и считаю это не совсем выгодным браком. Да, я вообще против того, чтобы Ле выходила замуж… но не настолько же!

Во-вторых, Эрн со своей возлюбленной вздыхали, аки голубки. Предложения руки и сердца еще не было, но все к тому шло. Я не препятствовал. Ле больше не заводила тот разговор о "дурном предчувствии", но заниматься с ними обоими я все равно начал - с самообороны. Ле скептически хмыкала. Да, согласен, несмотря на особое рвение и старание получалось у них так себе (особенно у девушки, но это вообще отдельный разговор). Эрнест старался, но слишком уж часто отвлекался на очаровательную соседку по "парте"…

В-третьих, ремонт в замке я все-таки сделал. В нем наконец-то воцарился покой и уют - особенно в свете двух прошедших свадеб (замуж, к моему огромному удивлению, вышла еще и ключница) и одной намечающейся. Из-за этого я беспрерывно изображал восторг, а сам ходил, как привидение, чувствуя себе старым одиноким дядюшкой в одной квартире с молодоженами. Было ужасно тоскливо; но я привычно зарывался в бумаги, углублялся в дела и приходил в себя, когда Вирх (обычно на следующее утро) приносил очередной отчет, с жалостью на меня косился и звал Ле, которая уговаривала меня лечь спать. В результате я вел преимущественно ночной образ жизни; впрочем, обычно я не обращал на это внимания…

В-четвертых, в Империи я более или менее навел порядок - ну, или то, что я считал порядком. На меня смотрели, как на маразматика, зато наконец-то появились школы, больницы, детские сады. Дома призрения я расформировал. Оставшихся в одиночестве детей привозили в бывшую школу для повелительских отпрысков, переоборудованную под интернат. Там я бывал достаточно часто, чтобы не опасаться повторения эниной истории.

В-пятых, мы наладили отношения с Объединенными Долинами. Демоны долго не верили, что теперь вместо того, чтобы отбирать что-то у ангелов, им придется это покупать, но уж психологию я изучал достаточно старательно, чтобы быстро справиться с этой проблемой и методичным капанием на мозги предупредить возникновение других.

Ну а в-шестых…

Как раз раздался стук в окно. Я встал, впустил в Зал приемов голубя, ласково потрепал его и отвязал свиток.

"Приветствую вас, Повелитель Темной Империи!

Скажешь, без официоза?.. Хорошо, без официоза - так без официоза… Тогда просто: привет.

Представляться уже не стоит - ты меня наверняка уже узнал - скорее всего, по почерку. А ведь по правилам этикета я должна:

1) церемониально поприветствовать (три листа меленьких письмен с завитушкой; переписывать было лень, поэтому уж не обессудь);

2) вознаградить Богов и Демиургов за счастье писать вам (еще листа два; от случая к случаю меняются только предлоги и междометия);

3) изложить суть дела (обычно - никак не больше абзаца);

4) еще раз вознаградить богов и Демиургов (см. пункт 2);

5) церемониально попрощаться (см. пункт 1).

И, заметь, все это безобразие придумали не только ангелы!

Зачем я это пишу?.. Скажем так: это была замена церемониальному приветствию. Написать тебе меня попросила Иллаирэ (впрочем, я бы и так написала). Она приглашает Его Величество Повелителя Темной Империи, Наместника Императора Смерти на неофициальный обед в пятницу. Аудиенция прилагается. Заметь, обед неофициальный, поэтому никаких советников и - упаси боже! - охраны: ангелы, несмотря на все политические ухищрения, все равно не хотят видеть на своих землях демонов. Ваше посольство стоит без дела (это я тебе по секрету говорю).

Охранное заклинанием разомкнут в пятницу в 13-20; облака по расчетам наших сенсов подойдут к вершине где-то в половину второго. Впрочем, это ни о чем не говорит - возможно, это произойдет на два часа позже.

С уважением, Виктория.

P.S.: Пользуясь случаем, приглашаю Его Величество на свой день рождения, коий состоится… тьфу ты! В общем, семнадцатого августа. Или мне нельзя приглашать в гости главу государства-захватчика?.. Я уже запуталась. Но, с другой стороны - мы же друзья?.. Твоя Тори"

Друзья…

Я прижал свиток к лицу - он пах ее духами…

Друзья… Я тебе друг… Пусть будет так, все равно мне не стоит рассчитывать а что-то большее. Ты права - "глава государства-захватчика"…

- Повелитель?..

Я спешно пихнул бутылку и письмо в ящик.

Нужно работать.

- отступление 9, семейное

- Эни?..

Он снова потряс ее за плечо. Девушка пошевелилась, открыла один глаз и перевернулась на другой бок, чтобы не видеть эту наглую демонскую рожу, с какой-то стати возжелавшую ее разбудить.

- Эни, проснись.

- М-м-м…

Она накрылась одеялом с головой. За ночь одеяло повернулось на девяносто градусов, и теперь из-под него торчали весьма симпатичные ножки, отводя мысли Эрнеста все дальше и дальше от возложенной на него миссии по побудке девушки…

- Эни!

Он отобрал одеяло совсем; Эни возмущенно вцепилась в его краешек, пытаясь перетянуть обратно, и все-таки проснулась.

- Изверг… Такое хорошее утро, мне снился такой хороший сон, а ты все испортил!

Эрн возмущенно на нее воззрился.

- Я-а-а?!

- Конечно. А кто меня разбудил?!

- Ну я. Хотя вообще-то это не я виноват… это Повелитель решил устроить нам утреннюю пробежку с занятиями по самообороне…

Эни снова уткнулась носом в подушку.

- Вставай.

- Это надо будет прыгать, бегать, махать здоровенной орясиной с гордым названием "меч" и изображать нездоровый энтузиазм?.. - жалобно спросила Эни, укутываясь во второе одеяло. Эрн отобрал и его тоже. Теперь он больше напоминал снежную бабу, чем демона.

- Ну да, - прохрипел демон из-под груза одеял.

- Не-ет… Сходи туда сам…

- А Повелителю я что скажу?..

- Э-э-э… Скажи, что у меня медотвод, вот.

- Чего?..

Эни глубоко вздохнула и отобрала одеяло у слабо сопротивляющегося демона - в легкой ночнушке она уже начинала мерзнуть.

- Господи… Эрн, ты хороший, замечательный, и я тебя, наверное, даже люблю… но ты иногда такой дурак!

Он уселся на кровать, пытаясь осмыслить это заявление.

- Я ничего не понял.

- Вот именно. Дурак. И вообще, ты, кажется, торопился?..

- И ты, кажется, тоже!

- Я никуда не пойду.

- Да, ты говорила. Ты предлагаешь так Повелителю и сказать?.. Или все-таки объяснишь… ну, если не по-демонски, то хотя бы по-человечески?..

Она села на кровати, поплотнее укутавшись в одеяло.

- Эрн, я… беременна.

Он тоже сел на кровать.

- Чего?..

Эни смущенно вздохнула, теребя край одеяла.

- Но это же… м-м-м… и давно?..

- Не знаю, - честно сказала Эни, окончательно смутившись. - Месяца два, наверное…

Эрн облегченно вздохнул. Про того подонка можно уже не думать.

- Но это же замечательно!

Он осторожно прижал ее к себе.

- Ты рад?..

- А что?

- Ну… не знаю… нам говорили, что демоны… ну… не слишком радуются, когда кто-нибудь желает срочно назвать их "папой"…

- Ну и что?.. Этому только ненормальные демоны не радуются, а я-то нормальный демон!

Она рассмеялась, он осторожно ее поцеловал.

И им было совершенно наплевать, что думает по этому поводу Повелитель Темной Империи…

Очередной проситель, церемониально поклонившись, протаранил филейной частью многострадальную дверь. Закрылась последняя лавка в районе четвертой Лавовой. В других районах чужакам не рады и дерут втридорога. Ладно, разберемся… Кто там у нас ответственный за лавки?.. Клан Земли?.. А кто у нас ответственный за Клан Земли?.. Правильно, Тулимак. Где он сейчас?..

- Тулимак!

Тулимак был низшим, но весьма старательным демоном, за что и получил должность старшего в отряде. Причем его отряд был одним из лучших. Если придется дать отставку Вирху, возьму на его место Тулимака.

Я кратко изложил суть дела, демон кивнул и растворился. Думаю, к сегодняшнему вечеру поставки продовольствия наладятся - причем не только в районе четвертой Лавовой. Я намекнул демону, что не стоит давать Клану понять, каким конкретно районом стоит заняться - впрочем, наверное, он и сам бы догадался.

Сегодня только четверг, и у меня еще море дел… И это очень грустно. Хорошо все-таки Ле - сидит там где-то наверху и мастерит очередной витраж в комнату. После замужества Ле, несколько пополнев, решила заняться домашним хозяйством и декором помещений. Ее жених, один из моих старших советников, весьма спокойно к этому отнесся и только в определенное время подкидывал ей очередные идеи для творчества. Политика была здравой (Ле еще на неделю увлекалась то вышиванием, то вязанием шарфика для маленького демоненка, то рисованием пейзажей, то вот витражами), впрочем, он и в семейной жизни вел себя как политик.

- Повелитель?..

- Да, Эрнест, заходи. А где Эни?.. У нас же сейчас занятие.

- У нее… м-м-м… медотвод.

- В смысле?..

- Ну… мы… м-м-м… в общем, она сейчас не может нормально заниматься.

Я спокойно ждал продолжения.

- Она… беременна.

Я ожидал этой новости еще недели две назад, но все равно было завидно. Может, жениться?.. Ха-ха, на ком?.. На высокородной демонице с омерзительным характером?.. Не-е, я еще не готов для такой семейной жизни… Может быть, когда-нибудь и придется - для укрепления власти - но мы оставим это решение на самый крайний случай…

А Тори?.. Мы с ней просто друзья.

Кстати, о друзьях. Ответ я ей так и не написал. Дурак. Мало того, что первое письмо она мне написала (я так и не смог придумать ни о чем писать, ни зачем, ни как к ней обращаться), так еще и не отвечаю! Надо заняться…

- Я так и понял. Ну что, папочка… Иди, займи ее чем-нибудь.

- А занятие?..

Вопрос был простым и никакого внутреннего сопротивления не вызвал, но мне в голову вдруг пришло, что я вообще-то Повелитель, и задавать вопросы мне имеет право только Совет, а никак не безродный мальчишка, но… мне хотелось, чтобы он задавал мне вопросы. Может, он мне и не сын (хотя, может, и сын - своего отца он не знает, а Тьмы в нем вполне достаточно), но иногда мне хочется верить… во что?.. В то, что у демонов тоже может быть нормальная семья?.. Нет, это глупо. Но он мне все равно… родной, что ли…

Совсем расклеился на старости лет!

Мысль о старости сначала рассмешила, а потом я задумался. Я всегда один - и это одиночество уже давит на меня… а что будет потом?..

Впрочем, вряд ли мне удастся дожить до старости.

- Занятия не будет. Иди, заботься о девушке.

Эрн кивнул и ушел. Я подумал и тоже пошел к себе. Уселся за стол, перебрал бумаги на столе (отцовские документы я разобрал, перечитал, чистые листы проверил на наличие симпатических чернил, но ничего интересного так и не нашел; впрочем, бардак на столе все равно быстро возобновился - я тоже терпеть не мог раскладывать бумаги по папочкам), вытащил чистый свиток, подточил перо.

"Ее Высочеству Виктории Первой Облачной

Привет (сразу без официоза, и никаких церемониальных приветствий, а то они меня уже и на работе достали; впрочем, обычно эту часть письма я прошу написать кого-нибудь другого).

В пятницу, естественно, буду - как я могу упустить такую возможность неофициально пообщаться с Ее Величеством, поболтать с хорошим другом и проверить предсказания ваших магов?.. Можешь передать Иллаирэ, что насчет роли посольства я и не обольщался, просто это символ того, что в ближайшие несколько лет (ну или хотя бы месяцев, все будет зависеть от политической обстановки; но, ты же понимаешь, мы все всего лишь на всего играем в сложную и непредсказуемую игру под названием "политика") мы на вас не нападем. Надеюсь, этот срок затянется на гораздо больший промежуток времени, но в наше неспокойное время ничего нельзя утверждать точно. Мне в любом случае не доставит большого удовольствия воевать с Долинами.

Хочешь ли ты узнать наши новости?.. Вряд ли?.. Ну, тогда просто пропустишь следующие абзацы. Впрочем, ты спрашивала в позапрошлом письме (я все помню; просто тогда я как раз улаживал вооруженный конфликт на западе Империи и, сказать честно, мне было не до писем - извини, конечно, но мы же друзья?..), отвечаю сейчас. Надеюсь, больше мне не придется извиняться за неотвеченные письма.

Ле вышла замуж - ну, это она, наверное, тебе и сама написала (не так давно она проговорилась, что вы переписываетесь). Ждет ребенка - говорит, что мальчик, но тут не угадаешь. Сейчас сидит в своей комнате и делает витраж - ее муж вполне удачно находит ей занятия.

А у меня все по-прежнему. Недавно ездил по Империи. Нашел одно очень красивое место - там раньше была библиотека, потом ее сожгли - высылаю изображение. Надеюсь, ты сможешь его распаковать - пришлось очень сильно ужать, а то голубь не поднимет.

О, опять кто-то меня ищет. Может, запереться?.. Да, нельзя так пренебрегать своими обязанностями, я знаю… но иногда так хочется!

Остаюсь, твой очень ленивый друг.

P.S.: не могли бы Ее Высочество намекнуть измученному одним вопросом демону, что им подарить на День Рождения?.. К несчастью, на подобных праздниках я бываю редко и не знаю, что нужно дарить. Тем более, что дарить на Совершеннолетие (или у ангелов оно наступает не в восемнадцать лет?..)

Надеюсь на вашу помощь, Лоэр"

Еще раз перечитал письмо. Все хорошо, все правильно. Даже нет пунктуационных и орфографических ошибок. Это еще лучше: грамотность - положительное качество даже для демона. Или ошибки я просто не заметил?.. Все может быть.

Я улыбнулся, свернул письмо в аккуратную трубочку, запечатал. Распахнул окно - на подоконник опустилась сразу дюжина голубей. Совсем заскучали. Их много, а писем мало - вон как на работу нарываются…

Так, этот ленивый, этот толстый, эта дамочка больше занята птенцами, чем письмами - еще потеряет. Я выбрал очаровательную белую голубку с редкими золотистыми перышками на крыльях. По демонским меркам - неформат (демоны выводят белых голубей для хороших вестей, черных - для плохих, темно-серых - для никаких; пестрые или в крапинку не пользуются особой популярностью). Но мне она нравится. Тем более что ангелы не маются подобной чепухой. Лети, голубка - ты так похожа на ангелка…

Так, что-то я стал романтичным…

- Повелитель, там Совет собирается.

- Спасибо, можешь быть свободен.

Я проводил голубку взглядом, закрыл окно и направился к дверям.

В Зале меня уже ждали.

Члены Совета сидели на своих церемониальных местах, Хранитель стоял у окна, а у дверей, опустив голову, стояла… Эни.

- Добрый день.

- Добрый день, Повелитель.

Я занял отведенное для меня место.

- Повелитель… Леди Лоэннелин Таалль Онорегене даль Деассе нарушила Заветы Предков. Решением Совета признана виновной и приговорена…

По щеке Эни сбежала слезинка. Я непроизвольно сжал кулаки, представив, что будет с Эрнестом, когда он узнает…

Я не хочу обрекать его на то, что пережил сам…

…Она так же стояла у стены, опустив голову… и по щеке бежала слезинка… в глазах - мольба, а губы невольно шепчут: "За что?.."

А я стоял и смотрел… И Роуль - сидел и усмехался, зная, что ему нужно сказать всего лишь одно слово, чтобы остановить это…

Но он не сказал…

И на следующее утро…

- Вето. - Резко сказал я, вставая.

- Что?.. - не совсем понимая, что происходит, спросил кто-то.

- Вето. Это мое право.

Председатель Совета невольно оглянулся на Хранителя. Мы с эльфом встретились глазами. Потом он медленно, не отрывая взгляда, кивнул.

- Это мое право.

Отодвинул стул, вышел из-за стола, осторожно взял ее за руку и вывел из Зала, обернувшись уже у порога.

- Однажды я это уже не сказал. Скажу сейчас. - Немного помолчал и добавил: - До свидания.

- До свидания, Повелитель…

Она разрыдалась уже за дверями.

Ди, наверное, тоже плакала…

- Идем. Все будет хорошо…

А ее некому было утешить…

- Они хотели… хотели… - она уткнулась мне в рубашку, я неловко погладил ее по волосам. И стоял так, как дурак, минут пятнадцать - пока она наконец не успокоилась.

- Ну, теперь идем?..

Она кивнула. Через некоторое время я сдал опять разрыдавшуюся девушку на руки Эрну, а он тихо прошептал: "спасибо".

Как будто бы я сделал это за "спасибо"…

Около дверей моих покоев меня ждал Хранитель.

Несколько мгновений мы просто молчали. Потом он спросил, горько усмехнувшись:

- Любовница?..

- Любовница. Но не моя.

И захлопнул дверь у него перед носом.

Я - чудовище. Пытаюсь купить собственную совесть.

Как будто не знаю, что такое не прощают…

- Привет, Альт.

Я кошмарно не выспался - проще говоря, вообще не ложился, все равно бы не уснул, - а теперь еще и ехать на неофициальный обед…

Привет. Ты пришел меня почистить?..

- Тебя что, не почистили?! Ты же теперь самый главный дейр в Империи!

Я откровенно прикалывался. Альт, впрочем, тоже. Он горд, но все же не настолько.

Почистили, но я хочу, чтобы меня почистил хозяин…

- Губу обратно закатай.

Ах так?!

- И что же ты мне сделаешь?..

Я нежно почесал дейра за ухом. Альт довольно замурчал, выгибаясь, как кошка - кости у него гнулись во все стороны. В бою дейр незаменим - мгновенно переплавляется в любое другое животное, обладает потрясающей реакцией и впечатляющими когтями, шипами и клыками, а по скорости и силе удара может сравниться с боевой трансформацией демона, причем неизвестно, в чью пользу. Очень полезный домашний зверек.

Никуда тебя не повезу.

- Врешь. Ты же сам хотел посмотреть на Облачную Долину.

А мы туда поедем?!

- Не знаю. Ты-то меня никуда не повезешь!

Ну ладно, залазь… только почисти сначала!

Эту его просьбу я предвидел с самого начала - дейр соскучился, с ним все ясно. Ради этого и пришел сюда в такую рань (если бы выезжали просто так, пришел бы на два часа позже). Правда, я думал, что ночью хорошенько высплюсь… но, видимо, не судьба.

Вздохнул, притянул к себе ведро и жесткую щетку. Зачерпнул воды из ближайшей бочки, плеснул на довольного дейра, лениво потер ему спину. Зачем его чистить, не понятно: слуги очень ревностно подошли к своим обязанностям, шкура аж блестит. Но - если дейр просит, приходится подчиниться…

Альт лизнул меня шершавым языком в лицо. Я снова полил урчащего дейра водой (главное теперь, чтобы он об меня шкуру не вытер, а то костюмчик спасти уже не получится - пластины чешуи изорвут его в клочья, еще и мне достанется), потер щеткой спину, невольно втягиваясь. Совсем как в раннем детстве…

Я вздохнул, потер дейра щеткой, вспоминая…

… как мы с братом частенько сбегали с уроков в загоны. Роуль пытался заполучить внимание хоть одного дейра, но ему все время не везло, а я часами болтал с Альтом, рассказывая ему Законы Сохранения Магической Энергии, историю Великой войны или правила этикета - смотря какой урок был следующим. Сбегали обычно с биологии, которую ни я, ни брат не любили. Отец ругался, угрожал, заставлял учить, но заставить полюбить так и не смог - это попросту невозможно…

…как мы с Альтом впервые сбежали в лес, на прогулку. Отец не пускал нас одних - считал, что дейр еще слишком маленький, да и я дурак дураком, еще случится что, а рядом никого нет - и осталась Империя и ее Повелитель без Наследника. Я и вправду был дурак - в один прекрасный день мы с Альтом сбежали из замка "путешествовать". Нас искала вся замковая стража. Потом мне хорошо досталось от отца (несмотря на всю свою регенерацию, сесть я не мог недели две; впервые я видел проявления эмоций на отцовском лице), на меня наорала мать, а брат еще долго прикалывался - дескать, малявка, он, большой и умный, придумал бы лучше. С учетом того, что до этого я неделю просидел в Северной Башне, на его насмешки мне было наплевать с высокой колокольни - после отшельничества на меня снизошло озарение. Но он меня все-таки достал, и я очень красиво его подставил (подлость, конечно). Роуль тоже неделю просидел в Башне, а отец ему всыпал еще больше, чем мне: дескать, Энгель-то малявка, но ты-то!.. На это я так обиделся, что со злости взорвал отцовский кабинет, и мне даже не влетело - во мне проснулись Силы Тьмы…

…как мы впервые встретились… и как я, стыдно признаться, испугался (мне было лет пять), когда ко мне подбежала здоровенная неуклюжая зверюга, вся в смешной колючей чешуе, и лизнула шершавым языком…

Хорошее было время. И не было никакой политики и никаких "неофициальных" обедов, подавляющих своей официальностью…

Дурак ты, Хозяин…

Конечно, дурак! Я и не спорю. Но ты мне за наглость ответишь: больше мыть не буду!

Эй, так нечестно!

- Честно, честно,- пробурчал я, но щетку не бросил. Чистка дейра, довольно муторное и неприятное занятие, меня умиротворяла.

И все-таки ты дурак… Тогда все было также - просто ты не понимал этого…

- Я знаю, знаю, Альт.

Но так хочется верить, что где-то и когда-то есть дом, в котором все хорошо…

Ты просто ничего не понимаешь… Дом - это люди, а не место…

- Значит, у меня нет дома, Альт.

А я?..

- А ты там же, где и я.

Знаешь, тебе весь этот мир - дом. Ты просто ничего не понимаешь…

- А кто-то понимает?.. Может быть, ты?..

Нет. Но ты когда-нибудь поймешь…

Я усмехнулся, снова полил его водой. Вытащил чистую тряпку из стопки, аккуратно протер дейра от воды, стараясь не подрать тряпку об острые края чешуи.

Как раз пришла Ле запрягать свою дейру. Я поправил на Альте уздечку.

- Ну что, поехали?..

Ле кивнула и пришпорила дейра.

Полог откинули ровно в 13-20. Ангельские маги все же немного прогадали: когда мы вышли из портала, облака уже сгущались вокруг скалы.

- Как ты думаешь, уже можно идти?..

- Вряд ли. Облака еще прозрачные. Я в этой ангельской магии уже немного разбираюсь. Еще немного подождем.

Через несколько минут подъехал "отряд встречающих", представленный одной лишь Тори.

- Всем привет! Я так и знала, что Ле тоже приедет. Вау, какая зверюга!

Альт вежливо обнюхал Тори, чуть подавшись вперед.

- Она не кусается?..

Сама Тори была на очаровательной соловой кобылке, рядом с дейрами смотрящейся просто как муравей рядом с танком.

- Нет. Альт, ты же не будешь кусать девушку?..

Нет. Она наверняка невкусная, ее надо сначала ошпарить, чтобы все перья из крыльев повылетали. Это и есть твоя любовница, на которую ты меня променял?.. А она ничего, хорошенькая…

Альт прошелся по фигурке Тори взглядом профессионального растлителя. Я мысленно выдал ему на орехи, не став вслух комментировать его заявление.

Что, ревнуешь?..

"Нет, огромные чешуйчатые уроды все равно не в ее вкусе… Превращайся давай! и лучше в лошадь"

А можно будет кобылку соблазнить?..

Я закатил глаза.

"Ладно, можно. Только не калечь. И вообще, хоть один день побудь джентльменом!"

Мы тут всего на один день?! Так чего же мы стоим?!!

- Он пообещал, что не будет.

"Чешуйчатый урод" медленно переплавился в здоровенного угольно-черного конягу. Вороная тварь вклинилась между мышастой лошадкой Ле (не один я уговорил дейра на подобное непотребство) и Тори, так усердно строя кобылке глазки, что до наступления развязки мы могли не успеть доехать до дворца.

- Лоэр, твой конь как-то странно косится на Лианею, - с подозрением сказала Тори.

Я старался не смотреть в ее сторону - костюм для верховой езды очень выгодно подчеркивал ее фигуру.

- Я запру его в одиночном загоне, - извиняющимся тоном пообещал я, не став уточнять, что перегородки Альта вряд ли остановят.

Чего?! А как же я прославлю свой славный род и продлю его, кстати?!

"Никак, - мило ухмыльнулся я. - Не смей приставать к лошади!"

Но ты же обеща-а-ал…

"А ты обещал быть джентльменом"

Ладно, я буду…

Я сделал вид, что поверил - остановить Альта, завидевшего симпатичную особу противоположного пола, все равно невозможно.

До дворца мы доехали за милой болтовней - я рассказывал Тори, кто такие дейры, а Ле изредка вставляла заявления из серии "все совсем не так!". Альт активно клеился к Лианее. Суя по согласным взглядам лошадки скоро из скаковой она превратится в стельную… Но я старался об этом не думать - в ближайшем же письме Тори обвинит меня во всех смертных грехах, в том числе соблазнении хозяйки лошади.

Я ничего не имею против того, чтобы ее соблазнить, но не буду этого делать.

- А мы в замке тоже ремонт сделали, - похвасталась Тори. - Вот приедем, я вам покажу нашу новую гостиную…

Ехали мы не слишком быстро и Тори этому не препятствовала: видимо, прилагаемая аудиенция срочной не была. Я покосился на девушку и спросил прямо. И получил честный ответ:

- Мне велено было занять вас до четырех, - смущенно созналась Тори. - Просто к Иллаирэ приехали из Триады чуть ли не с объявлением войны, она там все улаживает… Но вы же к нам все равно до завтрашнего утра, правильно?.. Вы извините, что так получилось…

- Да нет, все в порядке. Когда Императрица к нам приезжала, ко мне тоже заявились наемные убийцы с возгласом… ну, в общем, это неважно. В результате Ее Величеству пришлось два часа знакомиться с нашей галерей художеств, потому что я искал заказчиков и мило с ними беседовал.

- А Иллаирэ искренне восхищалась картинами, - фыркнула Тори. - И говорила, что ты ей специально экскурсию устроил…

- Это не я, а Вирх - он же метаморф.

Тори поморщилась; я смутился. Зря я при ней о нем говорю. В прошлый раз, когда он принимал мой облик, получилось не слишком красиво…

- Понятно.

Альт взвился на дыбы, явно переходя к решительным действиям; метров десять я был занят исключительно матерной руганью на дейра и тщетными попытками его утихомирить.

- Прошу прощения, это он просто давно на воле не был, вот и бесится.

- Ага, я так и подумала - с сомнением согласилась Тори и отвела Лианею подальше.

Альт, естественно, приблизился снова.

- Лоэр… Я не буду просить тебя придержать зверюгу, это все равно бесполезно, он тебя явно не слушается, просто сообщи ему, что Лианея - потомственный эр'риярделл.

- Кто?..

- Эр'риярделл, - повторила Тори. - Это наши верховые животные. На них ездят в основном только аристократы, они достаточно редки и дороги. Абсолютные метаморфы, разумные, сильные и выносливые. Раньше их использовала Стража для охраны границ, теперь же их уговаривают превращаться в лошадей и просто ездят на прогулки. Обычно делят с Хозяином душу… Практически неуязвимы, но, если погибнет, умрет и Хозяин. Их вывели еще три тысячи лет назад.

Классно! Экзотика!

- Тори, боюсь, он загорелся еще большим энтузиазмом.

- Тогда скажи, что она эмансипированная особа и вообще кусается.

- Бесполезно, - покачал головой я. - Будет только хуже…

- Тогда Лианею я тоже запру…

Мы рассмеялись. Я сомневался, что загон остановит лошадку…

По-моему, мы с ней хорошо смотримся вместе!

"Альт, ты маньяк"

Я всего лишь искал свою судьбу! На этот раз все серьезно!

"Угу"

Честно!

"Да я верю. Это же все равно не от тебя зависит…"

Альт презрительно хмыкнул и опять прижался боком к Лианее. Если бы я хотел, я мог бы сейчас обнять Тори и прижать к себе…

- Альт! Ты скоро спихнешь даму с дороги!

Я встряхнул уздой, не выдержал и пнул Альта каблуком в живот. Дейр едва не скинул меня с седла.

…! Ты мне такую романтическую обстановку разрушил!

- Давай без меня всю эту романтику, а?..

Тори отругивала Лианею, даже не слишком закрывая канал связи - я и не подозревал, что Ее Высочество знает такие выражения…

Ле вовсю хихикала. Совместными усилиями нам с Тори удалось уговорить ее занять место между двумя озабоченными монстрами. Так удерживать эту парочку было значительно проще…

Наконец из-за леса выплыл замок. Мы вздохнули с облегчением: теперь, даже если эти двое что-нибудь и вытворят (а это точно произойдет), то без нашего присутствия…

Тори с немалым трудом загнала Лианею в стойло в самом конце загона, я запер Альта в самом начале, но мы оба понимали, что это не поможет.

- Лоэр, не хочу показаться невежливой, но по-моему твой Альт - озабоченный…

Угу, весь в Хозяина…

Я поперхнулся.

- И это еще слабо сказано, - преувеличенно грустно сказал я. Из мести - и в голове Альта тоже.

- Ладно, - сдалась Тори, - давайте я вам хоть нашу картинную галерею покажу…

Конец галереи, прямой, как стрелы, терялся где-то в глубине замка. Мы с Ле переглянулись, вздохнули, но согласились.

- Это мой прапрапрадедушка, первый Император Объединенных Долин, Терелан Первый Великий. - Лично я не видел ничего, кроме темного плаща - все остальное было им скрыто. - Никто точно не знает, как он выглядел. Он воцарился сразу после разъединения мира, в первый год новой эры. В тот же год он и женился. Это моя прапрапрабабушка, Алессия Первая Великая, - Тори показала на весьма красивую ангелку с огромными крыльями. - Она была первой в нашем роду с фиолетовыми глазами. С тех пор в истинном облике они у всех девушек в нашем роду фиолетовые, но мы предпочитаем их перекрашивать… Она взошла на престол после смерти мужа. А это их четверо детей - три дочери и сын. Семейный портрет. Они все похожи друг на друга, я даже точно не знаю, кто из них сын - картина слишком старая…

Я усмехнулся. Ну, не первые две, это точно - на них золотистые платья. Значит, кто-то из тех, кто в последнем ряду… И вправду похожи, как две капли воды…

- Это Иджена Первая Великая, она взошла на престол после матери. Это - ее муж. Он правил вместо нее… Впрочем, за это она Телада и отравила. Ну, это по слухам. По официальной версии - разрыв сердца…

Вау, у ангелов тоже бывают интриги!

- Это их единственная дочь, - Тори показала на следующий портрет. Даже если художник был полной бездарностью, красотой она не блистала. - Придворный живописец очень ей польстил… Вероника Первая Великая. Правила ровно два дня. Замужем не состояла, ну да это понятно…

Ле тактично выспросила у Тори направление до дамской комнаты (вряд ли она ей и в самом деле нужна, скорее, не хочет слушать про отравления; а по мне так интересно…) и убежала. Мы остались вместе: я, Тори и картины…

Она такая красивая…

Я спешно попытался выкинуть Альта из своей головы. Закружилась голова. По телу прокатился жар.

Его эмоции начинают преобладать над моими собственными!

Черт, разделение душ! Если наши лошади сейчас… то и мы…

Видимо, мы поняли это одновременно, потому что одновременно развернулись и уставились друг на друга.

Она неуверенно шагнула ко мне, я обнял ее, уткнулся носом в ее волосы.

- Тори, я…

Как объяснить, что то, что между нами сейчас непременно будет… что дело не только в лошадях?.. что я ее…

Ведь это я заразил Альта своими чувствами!

- Тори, я… люблю тебя…

Она подняла на меня бездонные фиолетовые глаза, и наши губы встретились.

- отступление 10, демонское

- Эрн, я сама схожу за продуктами!

- Я вообще не понимаю, зачем за ними ходить. Можно питаться в столовой…

- Слушай, демон, тебя что, не учили, что нельзя спорить с беременными женщинами?!

Эрнест смутился.

- Ну… хорошо… сходи… Только не бери слишком много, тебе нельзя поднимать тяжести! И вообще… давай я с тобой схожу, а?..

- Ну хорошо, сходи.

На базаре все равно пришлось разделиться: Эрн пошел за овощами (Эни здраво рассудила, что покупку огурцов можно доверить даже мужчине), а девушка направилась на поиски свежей рыбы. Доверить столь важное дело демону она не могла: как можно ему объяснить, что у свежей рыбы жабры светлые, розоватые, и она не пахнет дохлыми кошками?..

- Ой, какая цыпочка! Хозяин сказал: симпатичную… Как ты думаешь?..

- Сойдет!

Эни немедленно согласилась на требуемую (совершенно невероятную) торговкой цену. Деньги отдать она не успела.

Первый демон получил рыбиной по глазам; рыба выпучила глаза, а ее кровь потекла по лицу мужчины, попытавшегося ухватить ее за руку и потащить за собой.

Истошно завизжала торговка. Эни здраво рассудила, что жизнь дороже рыбы, и спихнула весь товар с лотков под ноги второму демону. Тот поскользнулся и упал; Эни немедленно пнула его по горлу. Он дернулся и затих.

Ну же, Эрн, где ты бродишь, когда ты так нужен?!

Еще один, до боли сжавший грудь, получил каблуком между ног и повалился на землю, скуля. Но оставшиеся двое легко взяли девушку в клещи, а потом и треснули по голове, чтобы не дергалась…

…Она очнулась оттого, что на нее вылили ведро воды. Едва не захлебнулась, открыла глаза.

Она лежала на полу, какой-то демон зажимал ее руки.

- Она убила одного из наших, - выплюнул он.

"Он все-таки умер", - отстраненно подумала Эни. Страха уже не было.

Гулко стуча каблуками, подошел еще один, пнул. Она выгнулась дугой, хватая воздух.

- Эта слабачка?..

- Он упал, и она пинком сломала ему шею.

- Значит, это вы слабаки. Страшненькая…

По лицу стекала кровь; Эни закусила губу, чтобы не застонать.

Он пнул ее еще раз. Кивком головы отпустил демона, сжимавшего руки. Запястья занемели.

Ее развернули лицом к демону в твердых ботинках. Дальнейшее она запомнила плохо. Она пришла в себя, только когда увидела, как демон безразлично вытащил сюрикен из кармана, и серебряная смерть полетела к ней…

***

Он заволновался, когда даже через полчаса после назначенного срока Эни так и не появилась. Тревога сжала сердце.

Он рванул к рыбным рядам. Там торговки наперебой рассказали ему о случившемся. По описаниям и трупу он опознал группу подонков, подбирающих девчонок для забавы управляющего.

…Когда он ворвался в комнату, все уже было кончено. Эни безвольной куклой лежала у стены, а управляющий мерзко ухмылялся.

- Из-за тебя я лишился работы, малявка. Мне было тяжело… а сейчас я вижу боль в твоих глазах. И это так приятно! Можешь не дергаться, она мертва.

Демон спокойно прошелся по комнате, а Эрну хотелось выть от этих слов…

- Ты, мразь! Я тебя вызываю. Или ты уже забыл за своими увлечениями о дуэлях?.. - с яростью прошипел Эрн. - Завтра, в полдень, во дворе повелительского замка. Или ты готов только девчонок тискать, а отвечать за это - так то не к тебе?!

- Договорились.

Он положил свою руку на ладонь Эрна; блеснула молния, скрепляя вызов. Управляющий развернулся и вышел. Эрн бросился к Эни. Ее сердце уже не билось…

Он не смог ее защитить… не смог…

Он осторожно прижал к себе безвольно обмякшее тело и по-мужски неумело заплакал.

Я проснулся оттого, что шевельнулась Тори. Открыл глаза.

За окном медленно вставало солнце. Девушка доверчиво прижималась ко мне, щекоча ресницами шею. Я осторожно погладил ее по пушистым волосам, разметавшимся по подушке.

Как объяснить ей, что дело не в летнем обострении у Альта, а… и во мне тоже?..

- Лоэр?..

Сейчас она вспомнит и надает мне по шее, - грустно подумал я.

Она приподнялась на подушке. Я на всякий случай зажмурился (а то еще буду уворачиваться - а так нечестно).

- Сколько сейчас времени?..

- Не знаю, утро, наверное…

- Черт! Аудиенция!!

Я открыл один глаз и выжидающе уставился на Тори. Она смутилась и поплотнее закуталась в одеяло.

- И что?..

- Меня Лара убьет…

- Я надеюсь, Ле придумала, чем ее занять…

- Да, наверное… Кстати, а где мы?..

Я встал, машинально наводя на себя весь комплекс заклинаний, в том числе и церемониальный костюм. Тори вспомнила, что тоже умеет колдовать, и вскоре мы стояли на балконе, глядя на рассвет, а я осторожно обнимал ее за тонкую талию, затянутую в корсетное белое платье с золотым шитьем. Тори смешно крутила пальцами у волос, завивая локоны.

- Лоэр?..

- Что?..

- Мы же по-прежнему друзья, правда?.. - немного смущенно спросила Тори. Я отстраненно любовался восходящим солнцем, вызолотившем облачка.

- Ну… да.

Тори внезапно захихикала.

- Эй, ты чего?..

- Мне Лианея сказала, что, в таком случае, Альт ей тоже друг…

Конечно, друг! Я тут уже со всеми подружился…

Я фыркнул и передал это заявление Тори. У нее на мгновение остекленели глаза - я так подозреваю, что сейчас одной ехидной чешуйчатой роже выдадут на орехи за супружескую измену…

Эй, ты меня сдал! А я-то к тебе относился, как к нормальному мужчине…

Это я Тори говорить уже не стал.

- Тори, я…

- Только не вздумай извиняться.

- Нет… я… просто… Тори…

Я окончательно запутался в словах. Закончить мне и не дали:

- ВИКА!!!

- О, это Лара. А я все думала, когда она вспомнит о моем существовании…

Девушка недовольно поморщилась.

- Сейчас она опять будет кричать. Она всегда на меня кричит.

- Из-за чего?..

- Обычно - просто от избытка чувств. Когда умерла Иджена, Иллаирэ была слишком занята, чтобы искать сбежавшую воспитанницу… так и получилось, что я объявилась тогда на балу, она ничего не заметила… ругалась еще… Меня потом уже Аллиэр в замок приволок. По сравнению с тем разом… ну, думаю, теперь ее ор мне уже не страшен!

Я рассмеялся.

- ВИ-И-ИКА!!! Завтракать!

- Похоже, ор отменяется, - глубокомысленно заявила Тори. - Ты сейчас уедешь, да?..

- Наверное… У меня там Империя без присмотра…

- Да, конечно… я понимаю…

- Идем, а то тебе еще и за опоздание влетит.

Тори кивнула, глянула на расстеленную кровать и заперла двери.

На завтрак мы спустились с разницей в несколько минут - я по-простому сбежал с лестницы, Тори величаво сплыла.

- Доброе утро.

- Доброе утро, - вразнобой согласились мы. Я предлагал спуститься по отдельности из-за того, что боялся, как бы Тори не попало от Иллаирэ ("от избытка чувств" она могла и ремнем вооружиться), а девушка явно воспользовалась этими минутами, чтобы подправить макияж.

Завтрак прошел в молчании. Иллаирэ пыталась разнообразить его пустой болтовней, как это принято в высшем свете, но быстро поняла, что это совершенно бесполезно. Эти ни к чему не обязывающие разговоры хороши, если за одним столом находятся люди, совершенно друг с другом не знакомые. Так они просто показывают друг другу искусство ведения дурацких задушевных бесед.

Нас конечно же проводили (Тори, ухмыльнувшись и явно назло Императрице чмокнула меня в щечку, шепнув: "про подарок сам думай"), и даже до самого портала. Теперь глазки строила Лианея; Альт согласно топал рядом. Императрица уже косилась на нас с подозрением; явно устроит Тори форменный допрос. Я сделал невинное лицо, девушка похлопала глазками. Нам явно не поверили; теперь еще и мне от Ле отбиваться…

Нам вслед помахали ручками (Лианея глубоко вздохнула; Альт тоже взгрустнул, переходя в более привычный вид).

Ну, и как она?..

"Что?.. Кто?.."

Ну, эта твоя…

Расшифровав образ Альта, покраснел даже я. Надеюсь, это было незаметно в темноте прохода.

"Альт!"

Что "Альт"?.. Ну что "Альт"?.. Вечно у вас Альт во всем виноват…

"Конечно! Если бы не ты…"

Если бы не я, ты бы так всю жизнь ей только ручку и целовал, так что ты меня еще и благодарить должен!

"Может, еще на колени упасть?.."

На колени не надо, но хоть спасибо скажи… и вообще, рассказывай!

"Спасибо! А рассказывать я тебе ничего не буду, ты все равно не поймешь"

Почему это?!

"Ну, ты вот, например, знаешь, что такое "поцелуй"?.."

Э-э-э… и что, это все?!

"Э-э-э… ну… нет… И вообще, Альт, это не твое дело!"

Почему это?..

"Начинаешь повторяться"

Не уходи от темы!

"Альт, ну что ты пристал?.. Ты же даже не знаешь, что такое любовь…"

В каком из смыслов?..

"Альт!"

А, ясно…

"Извращенец. Не буду с тобой общаться"

Сам такой…

Я не стал реагировать, заблокировав канал. А то он мне еще много чего интересного скажет… А я не хочу это слушать.

- Лоэр?..

- Что?..

Все. Смерть моя пришла. На пару они меня точно задолбают…

- Где ты всю ночь шлялся?.. Знаешь, как я мучилась, прикрывая тебя перед Иллаирэ?!

- Не знаю. Я был в галерее художеств.

- Я там искала, тебя там не было.

- Ле…

- Опять ничего говорить не хочешь?.. И опять про Тори?..

Она экстрасенс. Нет, просто сенс…

- Ле, это неважно.

- То есть ты в постель ее все-таки затащил. Демоны никогда не отступаются. И как оно?..

- Что?.. И вообще, все претензии к Альту! Я бы на тебя посмотрел, если бы твоя дейра себе кого-нибудь завела!

- Она и завела. Дейра моего законного супруга, между прочим.

- Ну и?..

- Лоэр, не придуривайся. Дело не только в дейрах, верно?..

- Не только… просто… Ле, мне кажется, что… я люблю ее.

- Я так и поняла. И что теперь?..

- Ничего.

- В смысле?..

- Ле, я демон. А она - ангелка. У нас ничего не будет. И "нас" не существует.

Я попросил Альта пошустрее шевелиться и попросту удрал от других вопросов.

- Повелитель…

- Что?..

- Там… Эрнест… он… просил… вам…

- Короче, где он?..

- В больничном крыле…

Та-а-ак… Ну говорил же я, целая Империя без присмотра!

- Ле, найди Вирха, забери отчеты, если есть что-то срочное, отправишь его ко мне. Если нет - положишь отчеты мне на стол, - все это я говорил уже на бегу. Почему я устроил больничное крыло на втором этаже, а не на первом?!

Посеревший Эрн сидел в слишком большом для него халате на стуле перед кроватью. Эни лежала без памяти - врач сосредоточенно выплетал над ней что-то сложное.

- Что случилось?.. - у меня хватило ума и выдержки произнести это тихо, а не выпалить, как хотелось. Врач даже не дернулся. Эрн медленно развернулся.

И тихим, почти мертвым голосом заговорил.

- Когда я ее нашел, сердце уже не билось. Уже в парке она открыла глаза… Я и принес ее сюда…

- Эрнест, видимо, ненароком перелил ей свои силы. Сердце только-только остановилось, и у него получилось запустить его снова. В моей практике этот случай - первый. Чудо. Иначе и не скажешь, - внес свою лепту врач.

- А что было ДО этого?..

Он медленно рассказал.

- Как его звали?..

- Аллатасанг Рионалл Оделлаве ла Иннерон. Но его сейчас так зовут.

- Уже звали. До заката он не доживет, я об этом позабочусь.

- Я тоже на это надеюсь, - хрипло рассмеялся Эрн. - У нас с ним дуэль в полдень. И, если не откажешься, то ты - секундант.

А куда я денусь-то, спрашивается?..

- Да, конечно… Без оружия, я так понимаю?..

- Почему же?.. По всем правилам.

Я похолодел. После традиционной дуэли с площадки выносили труп. И хорошо, если один.

- Не боишься?..

Эрн покачал головой.

- Такое не прощают.

- Дуэль - это не месть.

- Если он убьет меня, значит он был прав. Если я его - его накажет судьба.

- А если вы умрете оба?..

- Создатель разберется и выберет своих, - пожал плечами Эрн. - Мне уже нечего терять…

Я без слов ухватил Эрна за локоть и выволок за дверь.

- Тогда сиди и думай.

- О чем?..

- Без разницы. Должен же ты о чем-то думать перед смертью. Успокойся, подготовься. Самое главное в схватке - холодная ярость.

Мальчишка не победит - я слишком хорошо знаю Санга. Ему может помочь только сама судьба…

А отказаться уже нельзя - у него на запястье стоит едва заметная Метка Клятвы. Зачем, зачем он то сделал?.. Я не хочу его терять… и боюсь его потерять…

Он для меня слишком дорог…

Но какое это сейчас имеет значение?..

Они встретились на небольшой полянке в саду - здесь садовник еще не успел посадить розы. Я прислонился спиной к дереву.

- По традициям?.. - спокойно спросил Санг.

- Конечно, - усмехнулся Эрн.

Я протянул ему меч. Тот самый меч, давно отмытый от крови…

Он спокойно откинул ножны, пробежался пальцами по рукояти…

Кого слушаешь ты, в первый раз взяв в руки необычно тяжелый, тянущий руки к земле клинок? Кто управляет твоими руками, заставляя неуклюже махать клинком? Всего лишь ты сам. Ты прислушаешься к себе - и возьмешь обычный меч двумя руками, замахнешься над головой… и конечно же промахнешься. Сталь, водная гладь, огненный вихрь, ураганный ветер, слившиеся воедино, не подчинятся тому, кто слышит лишь себя, не прислушиваясь к клинку. Древняя мудрость гласит: не прикасайся к стали, дитю огня, ветра и воды, не освоив землю. Не пытайся взлететь, пока не выросли крылья… У тебя все равно ничего не получится. Твои пальцы не сомкнутся на самой сущности клинка, не прикоснутся к тайне его создания. Ты никогда не освоишь небо, не увидев землю. Как никогда не поймет обычный человек красу ветра. Она откроется лишь тому, кто уже добился его доверия.

Сначала тебя не узнает и дерево. И ты не поймешь его.

Но когда-нибудь ты поймешь его и освоишь. И только тогда металл перестанет быть для тебя всего лишь хладным железом.

И только тогда твои пальцы переберут по резной рукояти, и только тогда ты почувствуешь клинок как продолжение руки…

И слушать ты будешь клинок, не себя. И он сам, ведомый великими стихиями, подскажет, что сделать.

А любой другой, прикоснувшись к частичке неба, почувствует только лишь сталь. Холодную, невразумительную, смертельно опасную сталь - а не песню, вдруг обретшую материальный облик… Не свист ветра, гремящий внутри, не шум волн, звучащий снаружи… Не огонь, греющий - и обжигающий.

Иногда тебя ведет сама судьба. А клинок она ведет с самого рождения. Как не может мать забыть дитя - никогда не забудет мастер свое создание, а небо - свою частичку, поселившуюся в слиянии огня и воды…

Они бились хорошо, красиво. Движения - быстрые, четкие, - сливались в единый танец… от которого зависели жизнь и честь.

Я привычно отсчитал удары своего сердца. Все в норме. Как всегда. Я умел себя успокаивать. Мне это не раз спасало жизнь… поможет ли это Эрну?..

Хороший воин ни за что не выйдет на поле боя, не успокоившись. "Оставь свои эмоции за дверью, - всегда говорил Учитель, - они мешают тебе думать". "Зачем мне думать?.. - удивленно спросил мальчик, еще не знающий, что когда-нибудь станет Повелителем огромной Империи. - Ведь я сражаюсь". "Сражение - это не пустые движения руками, ногами и железом в руках. Сражение - это жизнь, песнь, танец… и самое главное в нем - думать достаточно быстро. Оставь эмоции за дверью. Они мешают тебе думать и тем самым мешают сражаться…"

Я выходил за дверь, закрывал глаза и заходил снова. Ему понадобилось сказать мне это четыре раза. На пятый день я остановился сам.

Это был первый день, когда я смог выиграть поединок у Учителя.

С тех пор я всегда останавливаюсь перед дверями, чтобы закрыть глаза и глубоко вздохнуть…

Клинки высекали искры. Санг брал и опытом, и силой. Но Эрну безумно везло - и это не могло продолжаться вечно…

Старый меч, победивший самого Повелителя, не выдержал удара о другой меч и… треснул. В ту же секунду Санг пинком повалил Эрна на землю, замахнулся мечом, а я понял, что он не успеет уклониться…

Потом одновременно произошло две вещи: со свистом опустился меч, а Сангу в сердце прилетела серебряная звездочка…

…Их обоих хоронили тем же вечером.

Санга - на костре, как отступника.

Эрна - на придворцовом кладбище. Могилку я засадил желтыми тюльпанами. Ле успокаивающе сжала мой локоть, когда я аккуратно протирал могильный камень от пыли…

Зачем ты сделал это, Эрн?..

А потом подумал и понял: он был прав. Демон должен защитить не только себя, но и своих близких. Любимую женщину, еще не рожденного сына…

Я сделал бы также, будь на месте Эни Ди… или Тори.

Но я надеюсь, что этого никогда не случится.

Есть люди, которых необходимо остановить.

Есть поступки, которые нельзя совершать.

Есть то, что нельзя прощать… За такое нужно мстить - жестоко и страшно…

- Глава Пятая

Не будь жесток к другому - даже к врагу Пятое Правило Высшего Ангела

Эни пришла в себя только через два дня после похорон.

Открыла глаза, слабо застонала.

Мы с Ле сидели в комнате - Эрнест очень просил о ней позаботиться… Впрочем, ни у меня, ни у Ле не хватило бы жестокости ее сейчас бросить.

- Доброе утро.

Вот только как сейчас сказать ей, что…

- А где Эрнест?..

Голос слабый запинающийся. Он нужен ей… вот только его уже нет.

Ле присела на краешек кровати.

- Как ты себя чувствуешь?..

Она будто не услышала.

- Где Эрн?..

- Эни, он…

Ей не понадобилось договаривать - она поняла и так. Не заплакала, просто как-то погасли глаза, а она сама отвернулась к стене, не глядя на нас…

А меня затопили ее мысли, ее чувства…

Зачем теперь жить, дышать, чувствовать?..

Зачем о чем-то думать, на что-то надеяться, если…

Если его, ЕГО больше нет?..

Ле резко развернула ее к себе, не обращая внимания на сдавленный всхлип.

- Идиотка! Ты, ты идиотка! Он умер за тебя и из-за тебя! За ТЕБЯ, за своего еще не рожденного сына! Слышишь?! За тебя! И теперь ты, ТЫ должна жить за него! Любить и творить за него! Слышишь?!

Она кивнула, снова всхлипнула и тихо, медленно сказала, только что решив:

- Я назову его Эрнестом…

Я вошел в гнетущую, страшноватую темноту загона, привычно считая ритмы сердца. Много. Странно.

То ли я решил?.. То ли выбрал?..

О чем грустишь, Хозяин?..

- Привет, Альт.

Так о чем?..

- Не парься, дейр.

Ты опять мне ничего не говоришь, потому что я не пойму?..

- Нет, ты поймешь, просто я сейчас не хочу об этом говорить.

Жизнь - жестокая штука, да?..

- Да, наверное…

И ты теперь думаешь, что по другому и быть не может?..

- Нет, Альт, просто грустно.

Создатель забирает к себе не только тех, кого к нему отправляют, но и тех, кто ему нужен там.

- Где?..

ТАМ. Я-то откуда знаю?..

- Вот видишь…

Глупый демоненок, - засмеялся Альт.

Я уселся на землю рядом с ним; дейр укрыл меня крылом.

Глупый, глупый маленький демоненок… ты успел увидеть жизнь, но так и не успел ее понять, верно?..

- Что ты можешь знать о жизни, Альт?.. По меркам дейров ты еще младенец!

Ну, так устами младенцев глаголит истина, верно?..

- Глупая присказка.

Это ты глупый…

- Я на всемирную мудрость и не претендую, в отличие от некоторых…

Ле и то умнее… Она правильно сказала - теперь вы должны жить за тех, кто умер раньше…

- При чем тут это?..

Ни при чем, просто…

- Альт, в тебе проснулся философ.

Он и не засыпал, просто ты был не склонен его слушать.

- А сейчас склонен?..

Просто сейчас ты запутался, а если демон не может в чем-то разобраться, ему тоже нужна помощь и поддержка, правильно?..

- Дейра?..

Хоть кого-нибудь.

- Хм.

Ну, тебе же становится легче, когда ты разговариваешь с Ле?..

- Наоборот, только тяжелее.

Голова болит и совесть просыпается?..

- Угу.

Ну и чем же это тяжело?.. Без совести тебе бы было тяжелее.

- Это ты так думаешь.

Ну, тогда, если рассуждать, как ты, то самые счастливые существа в этом мире это амебы и машины, потому что они не способны думать. Хочешь быть амебой?..

- Вряд ли.

А почему?..

- Амеба не имеет свободы выбора. А я хочу сам править своей жизнью.

И как, хорошо получается?..

- Или хотя бы думать, что сам ею управляю.

Ну, так по крайней мере точнее и справедливей… А машиной быть хочешь?.. Она же самая счастливая, по твоей логике.

- Машиной?.. Ну, если мне стереть память…

В смысле?..

- Я тогда неправильно сформулировал критерий. Править своей жизнью хорошо, но еще можно не управлять ею и не знать, что это вообще возможно.

Хочешь умереть?..

- Чего?!

А кто еще ничего не соображает?..

- Ну… камень, дерево, дождь…

И как ты можешь ими стать?..

Я предпочел отмолчаться.

Знаешь, что такое точка бифуркации?..

- Ну, что-то слышал… Там, про выбор…

Примерно. Мы, дейры, считаем, что в точке бифуркации расходятся разные дороги, которые приведут к совершенно разным судьбам.

- И что?..

Ты можешь идти по дороге, на которой не будет ни одной такой точки?..

- Вряд ли.

Почему?

- Ну, я всегда могу решить, даже на необитаемом острове, куда сворачивать - налево или направо…

И ты считаешь это Выбором?.. И он тоже будет давить тебе на совесть?..

- Когда я узнаю, что за поворотом - может быть.

То есть ты хочешь знать будущее - чтобы никогда ничего не выбирать?.. По-моему, ты сам недавно думал об этом…

- Думал. Молодец, Альт - побит собственной логикой.

Глупый, глупый демоненок…

Я еще немного посидел, размышляя, но теперь тишина вокруг уже не была давящей и гнетущей.

- Лоэр?..

- Привет, Ле.

- Ты занят?..

- Нет.

- Там к тебе послы пришли…

- Да, сейчас, иду…

Я привычно считал ритмы сердца. Все в норме.

"Спасибо тебе, Альт"

Глупый, глупый демоненок…

- отступление 11, облачное

Тори как раз закидывала простынь в стирку, когда в комнату без стука ворвалась Иллаирэ. Слава богам и Демиургам, простынь уже в корзине для грязного белья…

- Чем занимаешься?..

- Убираюсь. Разве не заметно?..

Императрица присела в кресло, предварительно убрав из него подушку.

- Заметно, что комнате это необходимо… Опять бардак развела?.. Я уже тебе говорила: воспользовалась вещью и положила на место…

- Лар, я знаю.

- А почему не делаешь?..

Тори посчитала возможным проигнорировать.

- И где же ты, интересно, была всю ночь?..

Она снова промолчала, только закатив глаза - все, Иллаирэ уже не остановишь, в ней опять проснулся воспитательный дух.

- Нет, я, конечно, понимаю, что он симпатичный демон, да и чары еще никто не отменял, но…

- Лар, иди, наори на мою лошадь, а я тут ни при чем.

- Кстати, и эр'риярделлов тоже воспитывать надо, чтобы не кидались на всех подряд… И вообще, о чем ты думала?..

Тори пожала плечами.

- Он же демон, ДЕМОН, понимаешь?..

- И что теперь?..

Иллаирэ глубоко вздохнула, успокаиваясь.

- Ладно, согласна, бессмысленный разговор. Только влюбляться в него не вздумай.

- Поздно.

- Что поздно?.. Предупреждать?..

- Нет, влюбляться.

- В смысле?..

- Мы с ним просто друзья, - хмыкнула Тори.

- С чего ты взяла?..

- Я прямо спросила, он честно ответил. Лар, только не говори, что я идиотка, я и сама знаю. Просто я почувствовала, что он не хочет об этом говорить, да и вообще… сожалеет, что ли… Он демон, и все тут.

- И что теперь?..

- Ничего, я же сказала. Ты за этим пришла?..

- Нет, мы сейчас уезжаем на природу всей семьей…

Тори скривилась.

- Это обязательно?..

- Наоборот, я тебя собиралась дома оставить.

- И что я буду дома делать?.. Накажешь меня мытьем посуды и варкой супа?.. - усмехнулась Тори - Императрица никогда так не делала. - Можно я хоть гулять пойду?.. А то у меня день рождения в воскресенье…

- По-моему, ты его уже отпраздновала. Нет. Посидишь немного в замке - не умрешь.

- Я под домашним арестом?..

- Нет, просто у меня дурное предчувствие.

- Да ну, тут скучно и никого нет…

- Почему же никого?..

- Ага, садовник. Очень веселый и интересный собеседник, как раз расскажет мне о традициях Единого Мира - он это время лучше всего помнит, он тогда уже был немолод, наверное…

- Еще кухарки и Аллиэр.

- Аллиэр?..

- Конечно, - Императрица хихикнула. - Знаешь, это было бы как-то странно: ехать на природу одновременно с законным супругом и фаворитом…

- Да, действительно, и как я только об этом не подумала!

- А вот не знаю. Тебе надо лучше разбираться в людях - вот станешь Императрицей, ну или Советницей, это как получится, пригодится.

- Может, я лучше с вами поеду?..

- Тебе так хочется съездить на Круглые Озера?.. Ты же там уже была.

- Нет, просто не хочу сидеть в замке. И, кстати, ты тоже там была.

- Но я-то не могу не поехать. Вот твоя Лианея сейчас точно ехать никуда не хочет…

- Что, дейры с эр'риярделлами генетически совместимы?..

- Угу… Установили экспериментальным путем, называется…

Тори усмехнулась, хотя новость сложно было назвать веселой: в ближайшие полтора года Лианея будет нервной, капризной и непригодной для скачек. А носиться с бедным животным по ветеринарам придется несчастной Хозяйке…

- Раньше думать надо было. Выгнала бы сразу демона взашей - ничего бы не случилось.

- Как бы я его выгнала, если ты его на аудиенцию пригласила?!

- Ну, устроила бы скандал с применением рукоприкладства…

- Ха-ха. Кто к кому руки бы приложил - это еще вопрос…

- Он что, посмел бы ударить девушку?!

Тори на секунду задумалась.

- Нет, вряд ли. Но, может, я все-таки с вами поеду?..

- Мы сами съездим. Что ты в тех озерах не видела?.. И вообще, посиди дома, подумай о смысле жизни. Разберись в себе. Но ты точно в него не влюблена?.. - с сомнением переспросила Иллаирэ.

- Нет. Я предпочитаю блондинов, причем обязательно кудрявых… И вообще, он мне не нравится…

Императрица успокоенно вздохнула и ушла.

- Не нравится, - уже не так уверенно повторила Тори. - Я люблю кудрявых блондинов, которые должны дарить мне красивые цветы, церемониально приглашать в театр и падать на колено. Он не такой. Он мне не нравится…

Или… нравится?..

***

К Озерам решили поехать верхом. Лайарн и Дальллел, так и не удостоенные снисхождения ни одного эр'риярделла, ехали на белоснежных жеребцах, по-наглому пристающих (явно еще и очередь установили, подлецы!) к серебристому эр'риярделлу Императрицы. Из восьми дочерей Императора поехали только шестеро - двухлетнюю Нириану оставили с матерью - прошлой женой Императора. Двадцатилетняя Анильта собирала цветочки вместе с Давеллой на венок возлюбленным. Пятилетняя Соня с трудом держалась на спине эр'риярделла, но уже пыталась лихачить. Близняшки Лия и Аганна поровну поделили мышастую лошадку: к Озерам правит Лия, обратно - Аганна (и то рядом с ними постоянно маячил кто-нибудь из взрослых; им было всего чуть больше четырех лет). Императрица напоказ игнорировала мужа, обсуждая с Ливенной методы плетения кружев…

Все было тихо и мирно.

- …перь эту петлю налево и провязать столби…

- …тавляешь, эта с… мне отказа…

- …вай, давай, Туся, двойное сальто назад…

- …ня зовут Эгина, а не Ту…

- … ну можно теперь я чуть-чуть поводья подержу?.. Лия, ну пожалу…

Дорога к Озерам короткой не была - ни много, ни мало: полчаса езды галопом, а императорская семья никуда особенно не торопилась. Впрочем, виды того стоили. Круглые озера образовались в кратерах потухших вулканов, из-за чего и получили свою форму и свои названия. Рек там нет; озера питают дожди и подземные воды. Вода всегда чистая и теплая - вулкан подогревает озера, иногда даже до температуры кипения; впрочем, это случается редко.

- А вот и горы. Видишь, Ливенна, как красиво?.. А ты еще не хотела ехать!

- Ну, не знаю… У нас в Небесной Долине есть что-то похожее, но вот к озеру можно подходить только с наветренной стороны - дождевая вода загнила и теперь дурно пахнет. Маги там уже полгода воюют, но получается пока плохо… А здесь и правда красиво.

- Конечно. И пахнет лавандой.

Вообще-то пахло не лавандой, а дымом.

- Костер кто-то жжет, наверное, - смущенно сказала Иллаирэ.

- Что-то стало как-то жарко, - первым заметил Дальллел, стягивая кожаную куртку.

- И озеро…

Озеро кипело, разбрызгивая вокруг мгновенно испаряющиеся капли. Земля раскалилась; на воздухе можно было жарить яичницу. Вокруг горной тропки то здесь, то там вскрывались трещины…

- Извержение!! - первой сообразила Ливенна.

Кони понесли. Впрочем, было уже поздно. Взлететь успела только Виелла Императрицы, но и ее накрыло плотным облаком пыли. Задохнувшись,эр'риярделл камнем полетел вниз; раскрыть свои крылья Иллаирэ просто не успела. Последней ее мыслью была такая: "Создатель, как глупо…"

…Маги смогли утихомирить разбушевавшийся вулкан только спустя полчаса. Искать императорскую семью уже не имело смысла. Спастись не успел никто…

Никто не знал, что в тот миг, когда началось извержение, Ее Высочество внезапно покачнулась и навалилась на ближайший подоконник в коридоре, спихнув на пол горшочек с геранью. Когда все было кончено, рассказывать ей что-либо уже не имело смысла…

Резко побелевшая Тори добрела до своих покоев, заперла двери и свернулась калачиком в кресле, укрывшись вязаным одеялом…

Чего хотело от меня посольство ВельАкДжебры, я так и не понял. Мы довольствовались урегулированием торговых пошлин и на том расстались.

Я сидел и пил вино, когда в комнату смерчем ворвался Вирх.

- Что-то срочное?..

Согласен, глупый вопрос. Это было понятно по одному лишь его виду.

- Нет, - выдохнул Вирх. - ОЧЕНЬ… срочное!

Я вытащил чистый бокал и налил Вирху вина. Бокал мгновенно опустел - видимо, мой советник бежал бегом с другого конца Империи.

- Ну и?..

Вирро придвинул себе другое кресло, рухнул и только тогда сказал:

- В Долине извержение.

- И что?.. Мне выслать им гуманитарную помощь?.. Обойдутся.

- Ваше Величество, вы можете дослушать сначала до конца, а уже потом злословить?..

Да, ты такому, наверное, не обучен! С раннего детства только и делаешь, что портишь всем нервы! Кто кабинет отцовский взорвал - он ремонт потом два года делал?!

"Ты-то хоть заткнись!"

Вот так всегда, только что благодарил - а теперь на тебе: "заткнись"!

"Альт, возможно, это действительно важно"

Ладно, ладно, затыкаюсь…

- Ладно, продолжай.

- Взорвался вулкан Радужный, ну, там еще Круглые Озера, ты знаешь…

Я кивнул.

- Там рядом как раз проезжала императорская семья. Извержение произошло настолько резко, что среагировать не успели даже маги в сенсорной башне, что для вулкана крайне нетипично. Погибли все.

- Все?.. - глухо спросил я. Значит, и Тори…

- Все присутствующие. Это Император с женой, сыном и Их Высочествами Анильтой, Давеллой, Лией, Аганной, Софией и Ливенной. Двухлетняя Нириана и Ее Высочество Леди Виктория там не присутствовали: Нириана живет с матерью, Леди Ириланой, бывшей женой Императора, при монастыре, а Ее Высочество отговорились головной болью. Извержение крайне неестественно; похоже на энергетический толчок. Естественно, подозревают интригу по смене власти, впрочем, доказательств пока нет. Леди Виктория не выходит из собственных покоев; на вопросы не реагирует, к себе не пускает даже служанок и врача. Кто-то подозревает, что переворот совершила она, и сейчас заметает следы; кто-то думает, что она убита горем. Первое почти невероятно: слишком грубо и однозначно, а Ее Высочество редкостно умна.

- Кошмар…

- Тела не найдены - их, собственно, никто и не искал - лавой затопило все вокруг. Взлететь никто не успел.

- Зато я вылетаю немедленно.

- Но, Лоэр, сегодня еще три аудиенции… там посол Триады… и Инигаллы…

Я не слушал.

- Официально отправь в Долину письмо с соболезнованиями. Траур уже объявили?..

- Еще нет, Ее Высочество не выходит из покоев.

- Как объявят, отправь, - я носился по комнатам, собирая необходимые вещи. - Мой почерк ты подделывать умеешь. В мое отсутствие главный ты; Ле вчера все-таки легла в больничное крыло, у них с мужем не совпадают резус-факторы. Послов примешь сам. Все как полагается… ну, ты знаешь. Пустишь какую-нибудь занимательную сплетню в газеты и подождешь реакции…

- Думаешь, это кто-то из наших?..

- Все может быть. Для всех я никуда не уезжал, даже для Ле и Эни. На всякий случай увеличь гарнизоны - может, это был отвлекающий маневр и провокация. Я тут уже всех достал. Отправь в Долины дополнительный отряд разведки. Если вдруг срочно, шлешь мне сообщение на амулет, я возьму с собой браслет. Учти, он парный. Второй лежит в шкатулке.

- Может, не поедешь?..

- Ты прекрасно знаешь, что я не могу не поехать. Все, будь умницей.

- А вдруг тебя ловят в проходе?.. Он же узкий!

- Прорвусь в боевой трансформации. Со мной все равно полетит Альт - на всякий случай, тоже в боевой, но под невидимостью.

Я небрежно сгреб амулеты в кучу, нацепил браслет Связи.

- Приеду - сообщу. Пока, Вирх, веди себя хорошо…

Вирро кивнул; фигура медленно переплавилась в мою точную копию.

- Все, пока… И запомни: я никуда не уезжал, а в Долины отправил тебя под видом себя. Сделай так, чтобы об этом знали все и все верили…

Я выскочил из комнаты. Мимо прошла какая-то служанка.

"Я" высунулся из покоев.

- Вирх, приедешь, позвони!

Вирро - умница.

- Конечно, Повелитель.

"Альт, ты со мной?"

А куда я от тебя денусь?..

…В проходе на меня на самом деле напали. Вернее, на мой морок. Гениальный план "как заметить и напасть со спины" придумал Альт. Я немного постоял, прикрыв глаза и вытворяя чудовищные пассы (Учитель бы увидел - убил бы) и вскоре мы с Альтом разглядывали свои собственные копии. Маскировка чар оттянула большую часть моего резерва, но результат того стоил…

"Как ты думаешь, дать нашим морокам позабавиться или напасть самим?.."

Всех поубиваю, - агрессивно заявил Альт и рванул в гущу схватки, не дождавшись моего разрешения.

Я усмехнулся и развеял мороки. "Мы" исчезли с громким треском. Пока демоны (Высшие, в плащах; впрочем, троих из двух дюжин я все равно узнал, из расформированного Клана Шторма, которым раньше руководил лорд Гессор) соображали, куда делся противник, на них налетели мы настоящие. Эффект неожиданности сработал, как и было задумано: меня так никто и не достал, а Альт даже не запыхался.

"Альт, помоги мне их обыскать"

Орать все равно не стоило: нападавших мы ликвидировали тихо, теперь надо сделать так, чтобы еще хотя бы час никто ничего не заметил…

Ничего интересного так и не нашли, разве что браслет Связи, но им не пользовались больше получаса, так что сигнал тревоги явно никто подать не успел. Я аккуратно замаскировал трупы магией. Все, резерв тю-тю - маскировка чар слишком энергоемка, - надо накопитель одеть…

Отыскал накопитель, подозвал Альта. Рисковать не стали, снова полетели тенями под потолком, только вот прикрытия в виде мороков уже не было. Ничего, вдвоем все равно отобьемся, разве что на наши поиски отправят целый отряд Высших Боевых Демонов, мою личную гвардию - но это вряд ли, они подчиняются только мне…

Накаркал…

Альт заметил их первым. Нападать мы не стали, только тихонечко пробрались мимо под личной повелительской маскировкой. Нас не заметили.

Да что же это такое?! Клан Шторма, моя личная гвардия… как такое может быть?! Разве что…

Когда мы отлетели достаточно далеко, я подключил браслет Связи.

"Вирх?.."

"На вас уже напали?.."

"Да, но мы отбились. Вернее, всех перебили. Прошерсти Клан Шторма на наличие метаморфов"

"Такого Клана больше не существует"

"Прошерсти то, что от него осталось. И очень старательно"

"А при чем тут метаморфы?.."

"На меня пыталась напасть моя личная гвардия, приказы которой отдаю только я. И это не бунт. В Империи нашелся кто-то, кто может принять мой облик. И если это ты, то я тебе не завидую…"

"Лоэр, не ерунди, я бы действовал аккуратнее. Это слишком грубо. Особенно там, в Долинах… Но я тебя понял. Конец связи"

Браслет погас.

Там, в Долинах… Неужели это случилось из-за меня?..

Ты опять впадаешь в апатию?..

"Нет, Альт… просто… Ладно, полетели дальше, на месте разберемся"

Да, конечно…

Он первым полетел к порталу.

О чем я совершенно забыл, так это о дурацком ангельском защитном пологе. Впрочем, оказалось, что он легко взламывается с помощью сил Тьмы… если влить их туда строго столько, сколько надо - то есть больше, чем в нем Света. На подобное во всей Империи хватит сил только у меня и, возможно, у Ле. Впрочем, после этого Ле будет совершенно нетранспортабельна, меня же лишь слегка пошатывало.

Не повезло: облака отошли достаточно далеко. Альт взялся долететь дотуда за двадцать секунд. Ну и долетел. За две минуты.

Ну извини, не рассчитал…

Впервые дорога от края облаков до замка казалась мне такой длинной.

У покоев Ее Высочества образовалась целая толпа ангелов - от Совета и прислуги, которые должны были там быть, до простых зевак. Я ломиться в двери не стал (это бесполезно), но вот балкон ее комнаты я помнил достаточно хорошо, чтобы узнать его с первого взгляда.

Наверное, это невежливо - вваливаться в комнату к приличной девушке через окно в боевой трансформации, но иногда можно.

Альт остался снаружи, превратившись в птичку и усевшись на хрупкие перильца.

Тори свернулась клубочком в кресле. Она не спала - спать под то, что творилось за дверью, было попросту невозможно. Просто лежала и невидящим взглядом смотрела в одну точку на противоположной стене.

Я осторожно присел рядом - она даже не отреагировал. Руки - холодные, как лед…

Тоже мне, рыцарь без страха и упрека…

"Альт, отстань"

- Тори?..

Она вздрогнула, села, все так же кутаясь в одеяле. Ее била мелкая дрожь. Я осторожно обнял ее, она доверчиво уткнулась носом мне в плечо.

- Они… все?.. - тихо спросила она, как будто бы не знала ответа.

Я кивнул.

- А я ведь чувствовала… я знала, что… - она заплакала. - Лоэр, я знала, что так будет, понимаешь?.. Я знала, что вот сейчас взорвется вулкан, и все вокруг затопит огнем… и что никто не выживет… но я их не остановила. Думала, просто страшный сон. Еще сама поехать хотела… Лучше бы поехала!

Теперь ее била истерика, а дрожь била меня.

- Я могла, могла это остановить… Он же разговаривал со мной… вулкан… он говорил, что ему скучно… и грустно… и озеро это уже надоело… если бы я хотела, я смогла бы сделать так, чтобы ничего этого не было… смогла бы! Если бы я была там… Но Иллаирэ оставила меня дома… а когда он мне говорил сердито, вот, все достало, я думала, у меня шизофрения… Я не отличала его мысли от своих, понимаешь?!

Она опять зарыдала.

- И потом… когда его маги заколдовывали… он сопротивлялся… и кричал, что не хочет засыпать… это я его уговорила. Уже не помню, как… мне все казалось, что это я вулкан, и это я… их всех…

Она уже немного успокоилась, слезы уже не текли, но от этого было не легче.

- А сейчас еще Аллиэр туда поехал… Что с ним будет?.. Он же любил ее… она беременна была…

Так же, как Эни…

Эни!

- Так, Тори, успокойся и выслушай меня. Сколько прошло времени?.. - я резко развернул ее к себе.

- Никак не больше часа…

- Может быть, мы еще успеем…

- Что успеем?..

- Где Аллиэр?..

- Он туда поехал…

- Его надо срочно найти. Императрица… в общем… возможно, она еще жива.

Тори мгновенно вскочила и бросилась к дверям. Я поймал ее за талию и показал на окно. Птичка понятливо превратилась в дейра.

- Как я сюда попал, по-твоему?..

"Мы сейчас…"

Я все понял, Хозяин. Не считай себя умнее меня…

"Я знаю, что это вредно для здоровья. Только поаккуратнее, с нами дама"

Если дама торопится, потерпит.

Я осторожно приобнял Тори за талию, и Альт резко сиганул вниз.

Вулкан выглядел ужасно. Лава казалась замороженной - кое-где волны замерли прямо в воздухе.

Тори дрожала, по щекам текли слезы.

- Где Аллиэр?..

- Вон под тем гребнем…

Если бы я был здесь в другое время и по другому поводу, я бы восхитился - вулкан так бушевал, что выплескивал лаву волнами одна из них так и застыла красивым каменным гребнем…

Дейр опустился на землю, шумно взмахнув крыльями.

Аллиэр стоял на коленях на земле. Ее Величество лежала в неестественной позе - от соприкосновения с лавой ее спасло крыло эр'риярделла, но от удара оно ее не спасло. Ей повезло - лаву остановили почти сразу же после того, как она упала…

- Не дышит, - прошептал разом постаревший Аллиэр, не оборачиваясь. - Лара… Ларочка…

Он прижал ее к себе, обнимая, укрывая плащом - как будто бы верил, что, пока ей тепло, она еще жива…

- Лара…

Она с трудом открыла мутные светлые глаза.

- Лара?..

Тори вскинулась; мне с трудом удалось посадить ее на место.

- Помоги… - тихо попросил Аллиэр. Мы совместными усилиями погрузили бесчувственную Императрицу на дейра. Я почувствовал, как редко, но сильно бьется ее сердце…

"Альт, я знаю, что ты не любишь других ездоков…"

Не объясняй, отвезу я, отвезу…

Какой у меня замечательный дейр…

Всегда б так…

Я сам уселся на землю - лишняя ноша не позволит Альту развить достаточную скорость. Тори, ничуть не заботясь о чистоте платья, присела рядом.

- Ты знал?..

- Чувствовал.

- Но ведь она была мертва… не дышала… и сердце не билось…

- Он отдал ей свои силы, - тихо сказал я. - Восстановленной ауры хватило на то, чтобы заново запустить сердце… Но, если бы здесь не было дейра, она не дожила бы до врача.

- А зачем тогда я?..

- Во-первых, я бы их просто не нашел, а Альт не запомнил их ауры. А во-вторых, ты успокоилась.

Тори невесело усмехнулась.

- Интересный метод лечения стресса…

- Только не начинай опять плакать!

- Хорошо, не буду…

Мы немного помолчали.

- Теперь ты, скорее всего, станешь Императрицей.

- Почему?..

- Иллаирэ больше не захочет править, я в этом почти уверен.

- Понятно…

Она прижалась ко мне, а я почувствовал, как по телу разливается приятное тепло…

Но тут, к несчастью, прилетел наш транспорт.

Все в порядке?..

"У нас - да. Что сказал врач?.."

Я не слушал, у меня были более важные заботы…

"Понятно".

- Залезай.

Я сам тоже привычно вскочил на дейра, и Альт начал медленно, кругами, набирать высоту.

На следующий день по всей Империи объявили траур. Через час после этого пришло письмо с соболезнованиями от меня. Тори удивленно на меня посмотрела, я помотал головой. Не буду рассказывать - это достаточно важная тайна…

Ночью Тори била дрожь. Я сидел у ее кровати, глядя в темноту и чувствуя, как на меня волнами накатывает одиночество - даже дейр, и тот завалился спать. Не в одиночестве, естественно.

На завтрак Иллаирэ, понятно, не спустилась. Аллиэра тоже не было - Тори сбегала наверх, отнесла ему тарелку с бутербродами и чай; вернулась резко посмурневшая. Императрица в себя не приходила. Врачи не спали всю ночь, но гарантировать ничего не могли. А ведь она ангел… Высший, чистокровный. Регенерация у нее - почти как у демона…

Не грусти, малыш…

Я поморщился.

"Альт, не называй меня так"

Почему это?..

"Просто, не называй"

Называть меня "малышом" право имел только отец. Роуль тоже однажды "прикольнулся" - за что и получил по морде. Тогда на мечах я был лучше даже отца - у братца не было ни единого шанса. Он попытался кинуть в меня заклинанием, что было уж совсем не по правилам; я обиделся и выловил его в коридоре. Руки-ноги-шею я ему не ломал, сотрясения мозга не устраивал, запрещенные приемы не использовал, но мышцы выбил хорошо. Больше он меня не задирал…

Это - прошлое, Хозяин…

"Я знаю"

Оно так называется, потому что оно уже прошло…

"Это я тоже знаю"

Так не грусти, Хозяин! У тебя есть настоящее. И будущее. Только о нем много думать вредно…

"Думать вообще вредно - от этого в мозгу заводятся мысли и выгрызают извилины…"

Рассмеялся я почти вслух, из-за чего пришлось срочно утыкаться носом в тарелку и делать умное лицо.

Так-то лучше…

- Лоэр, у тебя что, очень смешная каша?.. - шепотом спросила Тори.

- Нет, просто там Альт опять женихается…

- Я знаю, мне Лианея уже пожаловалась, что он к ней пристает. Правда, я не могу с уверенностью сказать, что она против…

"Вау, Альт, а ты, оказывается, отличаешься постоянством?.."

Дейр мысленно поморщился.

Остаток завтрака прошел в молчании. После него я поспешил убраться в отведенные мне покои и наконец-то связался с Вирхом.

"Какие новости?.."

"Разные. Их слишком много. Ну, метаморф на весь Клан Шторма только один, и то я узнал о нем случайно - он все время притворялся Высшим Демоном, да и ходил в плаще, метки не видно…"

"На тебе тоже нет меток"

"Я - бесклановый. Нас таких всего трое было за всю историю. Сейчас я один, можно сказать, уникальный. Может, ты мне зарплату повысишь?.."

"Дальше", - безжалостно сказал я.

"Я случайно увидел метку, - скучно сказал Вирх. - Она старательно затерта и замазана тональным кремом - ну, знаешь, такая дрянь, ею еще молоденькие демоницы прыщи замазывают, потом просыпаешься, смотришь, аж сбежать хочется… Это наш клиент, точно. Его зовут Лорд Альсон. Он подменил настоящего лорда, а тот был внебрачным братом твоего отца, и прав на престол у него больше, чем у Ле. Хочет сыграть на политических противоречиях, убрать тебя и спихнуть убийство на кого-нибудь третьего, а потом занять теплое местечко…"

"Амбициозный тип…"

"Ты слушай дальше. Тебя должны были убрать еще вчера, в том самом проходе. После коронации он развязал бы войну с Долиной и выиграл бы ее, потому что вся правительская семья в плане погибла, и править страной некому. Свято место пусто не бывает, но вряд ли они смогли бы быстро со всем этим разобраться… Долины он отдал бы на растерзание воинам - понятно, от нее осталось бы пепелище, и тем, кто сгорел бы сразу, можно было бы позавидовать… Он получает всеобщее уважение и почет, восстанавливает Клан Шторма - ну, ты знаешь, оттуда выходит большинство наемных убийц, - и дальше по накатанной…"

"Личные данные?.."

"Никаких. Лорд Альсон не женат, детей не имеет. Собственно, это все. Про метаморфа мы ничего не знаем"

"Плохо работаешь. Что еще?.."

"Еще?.. На меня совершили уже восемь покушений, - нервно хихикнул Вирх. - Впрочем, нас еще не рассекретили. Я у тебя в шкатулке нашел очаровательный амулет, теперь я просто непобедимый! Ну, почти…"

"Еще?.."

"Это все. Остальное не срочно. С текучкой я прекрасно справляюсь сам. У тебя там что?.."

"Ее Высочество жива, Императрица на грани. Все остальные - увы. Кстати, молодец, письмо ты прислал в очень правильный момент. Правда, почерк подделал плохо…"

Вирх некоторое время молчал.

"Лоэр…"

"Что?.."

"Я не посылал письма. Я забыл, - смущенно сознался Вирх. - Ну, забегался…"

"Та-ак…"

"Ты же меня не убьешь?.." - жалобно спросил Советник.

"Нет, ты мне еще нужен… да и благодаря твоему головотяпству мы узнали одну очень важную вещь… Ладно, это все. Конец связи"

Несколько секунд я сидел в кресле, размышляя. Потом встал и резко вышел из комнаты, даже забыв запереть дверь.

- Тори?..

- Что?..

Она как раз заплетала косы. Никогда не понимал, зачем ангелки творят на голове этот кошмар, но сейчас был совсем непротив - волосы соблазнительно рассыпались по полупрозрачной блузке.

- Где то письмо с соболезнованиями?..

- Вон, на полке лежит, а что?..

Я взял письмо с полки, провел над ним рукой, изучая энергетические потоки и резко бросил его в огонь.

- Эй, ты чего?..

Я подошел к огню в камине. Письмо жалобно верещало. Я присел рядышком и раздельно произнес:

- Я терпеть не могу, когда за мной подглядывают, да еще и так грубо.

Дождался, пока письмо рассеялось в пепел.

- Просто на нем было заклинание зеркала, а его можно убрать только огнем - ты наверняка это знаешь. Слушай, Тори, ты меня извинишь, если я уеду ненадолго?.. У меня внезапно появилось очень важное дело…

Найти мятежного Лорда оказалось не так сложно, как я думал - всего два часа сенсорных мучений. Ненавижу.

Лорд был в своем фамильном замке. Сидел в кресле в кабинете и о чем-то думал.

Я предпочел наглому врыванию в окна просто неожиданный визит. Стража не посмела меня не пустить - только промямлила что-то про "лорд сейчас занят, но скоро спустится" и предупредила лорда по амулету.

Я не стал дожидаться его внизу, сам поднялся в кабинет. Все демонские замки строятся под одному и тому же принципу - кабинет хозяина замка на самом верху, в конце коридора. В стенах "потайные" ходы - их либо знают все в замке, либо там может заблудиться и изгваздаться в паутине даже его хозяин.

Альт серебряным дракончиком свернулся у меня на плече.

Не крутись, не лезь на рожон, говори спокойно, уверенно, ты все равно Повелитель… - нудно бурчал Альт.

"Я все равно Повелитель", - согласился я.

Но сейчас я собираюсь с ним разговаривать совсем не из-за бунта, а… из-за той боли, которую он причинил Тори?..

Да что это со мной?..

Успокойся, глубоко вздохни, не лезь на рожон…

"Никогда не понимал этой фразы"

У двери я все-таки притормозил - скорее привычно, чем благодаря Альту.

"Не лезь на рожон" - значит, не рискуй, взвешивай свои шаги и не притворяйся самоубийцей!

"А я когда-то так делал?.."

Просто сейчас у меня такое чувство, что ты его разорвешь на части прямо в кресле…

И разорву. Но не прямо сейчас. Сначала стоит узнать, чего он там еще напланировал…

Еще немного постоял, открыл дверь. Лорд медленно развернулся в кресле. Все-таки эти вращающиеся кресла - потрясающи. Надо будет себе тоже такое завести. Так эффектно…

- Я ждал вас еще две минуты назад, - усмехнулся лорд, не добавив уже привычное "Повелитель".

- А вот я ожидал от вас большего. Так грубо…

- Зато мы теперь можем спокойно с вами поговорить. Присаживайтесь.

Он показал на соседнее кресло. Я хмыкнул и сел. Сложное заклинание Альт бы почувствовал, а кнопок я не боюсь. Тем более, я надеюсь, мы уже выросли из этого возраста…

- Увлекаетесь смешными зверушками?.. - кивок в сторону Альта, деловито обгрызающего кактус.

- Да, выглядят оригинально, - усмехнулся я. - Этого вот вообще в лесу выловил. Доверчивый… я не знал, что у лиррадов тоже есть Запечатления.

- И много их у вас?..

- Лиррад - один. Впрочем, я не коллекционер.

- Понятно…

Мы немного помолчали. Лорд предложил мне вина. Я не отказался, но и пить не стал - только немного пригубил, и то Альт тревожно заверещал. А то я не вижу, что на бокале заклинание Смерти, перешедшее на вино… красивая комбинация.

"Не бойся, со мной ничего не случится"

Картинно "глотнул" вина, незаметно уничтожив часть заклинанием. Лорд довольно хмыкнул.

- Так о чем вы хотели со мной поговорить, уважаемый всеми метаморф?..

Даже если он и смутился, это было незаметно.

- О, вы и об этом узнали. Впрочем, это не страшно. А поговорить?.. Предложить вам деловое сотрудничество. Вы откажетесь от престола, назначив меня перед этим Наследником. Ваша, хм, сестра… Эта девчонка, Ле… Она все равно не справится с ношей Повелителя, да и демонами вряд ли сможет править женщина. Я - более подходящая кандидатура, да и все законно…

- Не совсем. Повелителем становится тот, в ком больше Тьмы. В вас ее слишком мало - вы просто не сможете короноваться, обруч просто сожжет наглеца.

- Не волнуйтесь, я что-нибудь придумаю.

- А как вы взорвали вулкан?..

- Просто с ним договорился, - пренебрежительно буркнул лорд. - Он, видите ли, живой… и спровоцировать его совсем не сложно. Дальше. Вы уедете из страны, естественно.

- А вы развяжете войну с Облачной Долиной, верно?..

- Конечно. Жаль, что Ее Высочество, эта девчонка, выжила… Впрочем, править она не сможет, я об этом позабочусь. Может, я даже сделаю ее любовницей - она весьма ничего… но это не тема нашего разговора.

У меня непроизвольно сжались кулаки.

Успокойся. Вы здесь, а она там…

"Я знаю, Альт, знаю…"

Но все равно убью этого подонка.

Но ты же понимаешь, что это провокация?..

"Конечно, я бы тоже так сделал"

А сделал бы ли?.. Все-таки играть на вполне искренних чувствах… грязно, по-моему…

Ты ему это скажи…

"Альт, заткнись, я думаю. Философствования - потом"

Вот именно…

- Я могу даже снова сделать вас Наместником.

- И что же, интересно, заставит меня с вами сотрудничать на таких условиях?..

Лорд паскудно хмыкнул.

- Ваша жизнь.

Я приподнял брови.

- Вино. Оно отравлено заклинанием с особой связкой… Если вы дадите мне клятву, я отдам противоядие. Если нет… что ж, я посмотрю, как вы медленно умрете оттого, что внезапно все внутренние органы начнут разлагаться…

Я ухмыльнулся и швырнул бокал ему в лицо. Вино медленно стекло по изрезанной осколками роже. Бокал начал медленно собираться обратно.

- Спасибо, обойдусь. А вот вы… Вы совершили большую ошибку, когда связались с Повелителем. Запомните, что я не прощаю измен… впрочем, это знание вряд ли вам пригодится.

- Отправишь на плаху?.. - усмехнулся Лорд, плюясь кровью - видимо, какая-то часть вина все же попала в рот, а выплюнуть все никак не получалось. - Ведь смерть от сюрикена не достойна изменника! - горько усмехнулся… уже не демон - фигура медленно переплавлялась в истинный облик. Я едва не рассмеялся: он был сгорбленным старичком с длинной бородой.

- Зачем же?.. Я не считаю, что вы достойны даже плахи. Вы и виселицы не достойны… как вас теперь называть?..

- Лидарро.

- Так вот, Лидарро… Я не буду вас ни приговаривать, ни просто убивать… вы умрете сами.

- От старости?.. - усмехнулся метаморф.

- Нет, от своего же яда. Это будет очень обидно, правда?.. А чтобы вы не дотянулись до противоядия…

Я приподнял сгорбленную фигурку, тщательно обыскал, нашел маленький пузырек.

- Это я возьму с собой, хорошо?..

Привязал его к креслу. Тому самому, вращаемому, пижонскому. Щедро плеснул вина в бокал, разжал зубы, влил.

Спокойно отошел от бывшего лорда, в глазах которого медленно гасла ненависть. Обернулся уже у самой двери.

- Насчет смешных зверушек… Альт - мой дейр, который прекрасно чует яды. Прощайте, Лидарро.

И вышел из комнаты, хлопнув дверью.

Когда я прибыл в Долину, мне сообщили, что Императрица… умерла.

Тори ждала меня в комнате. Встала из кресла, подошла… и повисла на шее, все-таки разрыдавшись.

- Спасибо тебе, Лоэр…

- За что?.. Она же все равно…

Я не смог договорить - в душе была какая-то странная пустота.

Она подняла на меня огромные глаза и прошептала:

- За надежду…

Резко отстранилась и убежала. Я сел в кресло.

Зачем я убил его… так?.. Я мог бы швырнуть сюрикен, приговорить к казни… его смерть все равно была бы проще. Я же нашел самый страшный способ.

Делай что хочешь, но знай, что остальные поступают так же…

Нет, Альт, дело не в этом. Просто наша жизнь - бесконечная война, в которой невозможно найти победителя… или хотя бы правых и виноватых.

Но если предположить, что прав я… то чем я от них отличаюсь?..

Добро должно быть с кулаками, чтобы набить морду злу…

С кулаками, но не… такими. Да, он заслужил то, что получил… и я чувствую, что я прав, но…

Этически неоднозначная ситуация, да?..

Они все такие.

Ты прав.

Если бы все было так просто…

Но я прав - им нужно хотя бы один раз показать, что такое смерть, на которую они обрекают своих врагов… Поставить их в такую же ситуацию. Делай, что хочешь, но знай, что остальные поступают так же… кровавая шутка.

А чем я от них отличаюсь?..

Да хотя бы отношением. Иногда можно быть жестоким… если ты понимаешь, что это - жестокость.

- Глава Шестая

Родина дана нам при рождении. Невозможно сменить Родину. И каждый должен быть верным Родине всю жизнь… Шестое Правило Высшего Ангела

На завтрак была овсяная каша. Я ее с детства терпеть не могу (этой дрянью демонов кормили только в больничном крыле, а болеть я не любил, потому что любая болезнь обозначала, что мне от кого-то досталось, то есть я кому-то проиграл). Из вежливости пришлось есть эту гадость. К счастью, на тарелке были еще и бутерброды, а в кружке - вполне съедобный кофе, поэтому кашу я благополучно заел - хоть вкус не так чувствуется. Вообще, эта склизкая гадость, по какому-то недоразумению названная едой - кошмар всех болящих и единственная еда худеющих блондинок. Девчонки кривятся, но наматывают это ложками. Дескать, по энной диете ничего другого есть не положено. Если еще и на обед будет перловый суп…

Тори сидела и с грустью ковырялась в тарелке. Надо ее чем-нибудь отвлечь - а то от тоски повеситься можно…

- Ваше Высочество, чем вы заняты после завтрака?..

Церемониальная фраза, сказанная шепотом (за столом еще и мрачный Аллиэр, Совет в полном составе и Ирилана, бывшая жена Императора, с маленькой дочерью) всегда вызывает улыбку.

- Н-не знаю… У нас траур…

А то я не знаю - с утра доблестно искал что-нибудь еще более мрачное, чем мой угольно-черный мундир и черные брюки. Нашел черную рубашку и решил больше не мучиться. Вообще, сейчас Зал напоминал аналогичный в Империи - все в черном (даже молодые ангелки; и если на Тори кружевное темное платье смотрелось еще ничего, даже с учетом черных шпилек с цветочками в прическе, то на Ирилану смотреть было страшно), скатерть не белая, а какого-то странного, застиранного цвета, шторы задернуты, половина свечей не горит. А я-то так надеялся…

- Вчера только похороны были…

- А меня в Долине не было… Можешь меня до кладбища проводить?..

- Да, конечно…

Очень мрачный завтрак все-таки кончился. Тори извинилась перед Советом и повела меня на городское кладбище.

Там было очень тихо. Из звуков - только свист ветра, чуть слышное, далекое пение невидимых пичуг и шорох опавших листьев под ногами. Здесь всегда осень, и всегда дует холодный западный ветер…

Свежую могилку мы нашли быстро. Мастера еще не успели установить памятник - он стоял рядышком, бережно укрытый белой тканью.

Я положил рядом с могилкой букетик гвоздик. Присел рядом на корточки. Тори села на лавочку.

А я невидящим взглядом уставился на цветы, вспоминая…

…как мы с ней познакомились - просто столкнулись в коридоре, и я едва не сбил ее с ног. Я даже не протянул ей руки, чтобы помочь встать - просто прошелся по фигурке оценивающим взглядом и пошел дальше…

…как она стала Императрицей. Ее короновал Совет, она едва сдерживала слезы - три дня назад умерла ее мать… а я сидел и любовался ее фигурой, затянутой в белый шелк с золотой вышивкой…

…как она часами сидела в тронном зале, а я сидел на подоконнике, у окна, и бессовестно смотрел на ее обнаженную спину… а иногда и на все остальное…

…как смотрел на нее Аллиэр - а я невольно завидовал их счастью…

- Простите меня, Ваше Величество… когда-нибудь… если сможете… - прошептал я, не замечая, как обдираю гвоздику…

Хозяин?..

"Привет, Альт"

Ты опять грустишь?..

"А куда тут денешься?.."

Не грусти, это вредно для здоровья.

"Я знаю"

Ты веришь, что жизнь заканчивается смертью, верно?..

"Не знаю… я верю, что есть что-то большее после смерти, но…"

Тогда не парься.

Я хмыкнул.

"Хорошо, не буду…"

Я пересел на скамеечку. Тори уткнулась носом мне в плечо, я осторожно погладил ее по пушистым волосам.

- Тебе сегодня восемнадцать лет…

- Да… Получилось такое веселое Совершеннолетие…

Она опять всхлипнула.

- Я так и не придумал, что тебе подарить. Никогда не интересовался вопросом, что дарить девушкам на Дни Рождения…

- У тебя что, никогда не было девушки? - со смехом спросила Тори.

- Почему?.. Была. Только у демонов это… ну… не принято, что ли… У нас отношения строятся исключительно из понятия о выгоде, а все остальное не имеет значения… Ле вон недавно сообщили…

- Что она вдова?..

- Угу…

Зачем я завел разговор на эту тему?!

Идиот.

- Так она через две недели снова вышла замуж. От мужа ей досталось очень немаленькое наследство и даже небольшой замок на окраине Империи…

- Так странно… А у вас разводы бывают?..

- Бывают, но они не приветствуются. Правда, дать его может только муж. На развод может подать и жена, но если муж не согласится, придется терпеть его дальше или обращаться в Совет… Разводит в основном он. Но это очень большая редкость…

- А почему Совет?..

- Не знаю, так принято. А у вас как?..

- У нас?.. Ну, у нас парень должен за девушкой ухаживать, дарить ей цветы, водить в театры и кафе, целовать ручку, а потом церемониально встать на одно колено и сделать предложение руки и сердца. Разводы у нас бывают, но согласие обязательно должны дать оба супруга. В принципе, развести могут и по решению суда, но это долго, нудно и противно.

- Понятно…

- Браки по расчету, конечно, тоже бывают, но это только в высших правящих кругах…

Мы оба невольно глянули на свежую могилку. Тори смутилась.

- Пойдем?..

- Угу…

Потом мы гуляли по огромному городу, а я невольно вглядывался в дома и лица…

- Я завтра уеду, с самого утра. У меня там мятеж…

- Понятно… на коронацию приедешь?..

- А когда?..

- Во вторник.

- Да, наверное. Если пригласишь, а то мне не понравилось взламывать ваш защитный полог… Не смотри на меня так, кроме меня и Ле это никто сделать не сможет…

По крайней мере, я на это надеюсь…

- Приглашу. Письмо пришлю в понедельник…

Я кивнул.

Как здесь все все-таки… не так. Те же интриги, те же сговоры, может быть, и бунты, но… у нас каждый тянет одеяло на себя не только в политике, но и в жизни, а здесь…

Я снова огляделся, всматриваясь, вглядываясь…

Маленькая девочка в обнимку с большим плюшевым медведем ходит по площади. Потом останавливается и плачет - долго, взахлеб. Рядом останавливается какая-то женщина, вокруг собирается толпа - ребенок маму потерял… и вот уже девочку выводят на сцену у стены, что-то объявляет глашатай, и уже через несколько минут счастливого ребенка с медведем мама уводит домой…

Какая-то парочка целуется на скамеечке, а потом парень просит ее закрыть глаза и осторожно надевает на безымянный палец тонкое золотое колечко…

А на другой скамеечке сидит молодая женщина с огромным животом, и на нее с улыбками оборачиваются все проходящие мимо…

К лавке подходит бабушка с плетеной корзиной - продавщица упаковывает рыбу, а какой-то мальчишка подхватывает корзину и, придерживая старушку под локоть, ведет ее к дому…

А по дороге идет похоронная процессия, и фигуры в темных балахонах клонят головы, и женщина, идущая следом, плачет по-настоящему, а не из-за лука…

А у нас?..

Я уехал еще ночью.

Чего ты меня в такую рань поднял?!

"Мы уезжаем, Альт"

Это я вижу, тем более что мы уже в проходе. Фу, тут грязно… Но почему в такое время?!

"Потому что очень надо", - недовольно буркнул я.

Хозяин, что случилось?..

"Не волнуйся, доедем до замка, будешь спать до вторника.

Как я могу ему объяснить, что не могу больше там оставаться?.. Мой дом - Империя, а после двух дней в Долине мне уже не хочется туда возвращаться…

Объясни толком.

"Спи лучше"

Можешь считать, что я уже проснулся…

"Но это же не так"

Хозяин!

"Вот именно, что Хозяин. Поэтому не кричи на меня!"

Если ты не забыл, во мне часть твоей души, и я знаю, что ты чувствуешь…

"Альт, отстань"

Я не хочу об этом говорить…

Не "отстань", а "как я рад тебя видеть"!

"Альт, не трогай меня"

Это из-за Ее Высочества?..

И из-за нее тоже…

"Нет", - буркнул я и заблокировал канал общения.

Чуточку замедлил шаг. Дейр уныло плелся следом - пешком я как раз дойду до замка к завтраку…

- отступление 12, ночное

У загона было темно. Зажигать фонарь было лень, и Ее Высочество по-простому уселась на землю рядом с эр'риярделлом.

Привет… Ты чего в такую рань?!

"Он уехал"

Это я вижу, тем более что ты здесь в три часа ночи. Эй, ты отдавила мне крыло! Но почему в такое время?!

"А чтоб я знала! Наверное, ему было очень надо…"

Что случилось?..

"Не волнуйся, спи лучше"

Как объяснить ей, что без этого омерзительного, отвратительного, невежливого, грубого демона в замке стало как-то… холодно.

Да объясни ты толком!

"Спи лучше. Беременным волноваться нельзя…"

Можешь считать, что я уже проснулась

"Но это же не так"

Виктория! Ты же мне Хозяйка!

"Вот именно, что Хозяйка. Поэтому не кричи на меня!"

Если ты вдруг забыла, я - часть твоей души, и я все чувствую, что и ты…

"Лианея, хватит"

Нет смысла об этом разговаривать. Они все равно ведь просто друзья…

Не "хватит", а рассказывай

"Лиин, не трогай меня"

Это из-за Повелителя?..

А из-за кого же еще?..

"Нет", - буркнула Тори и вышла из загона, хлопнув дверью.

Потом она будет стоять у запотевшего окна, вспоминать его улыбку и, мечтательно улыбаясь, рисовать на стекле руну "тьерре"…

В Империи завтраки были веселее. Даже столовая у нас веселее - шторы зеленые, скатерть белая. И Ле не такая мрачная, как Ее Высочество…

Правда, я, наверное, быстро догнал и перегнал по мрачности всю ангельскую столовую…

- Лоэр, что-то случилось?..

- Ничего. А тебя из больничного крыла выпустили?..

- Угу. Напоили какой-то дрянью и отпустили…

- Как они посмели! Ее Высочество могли бы чем-нибудь вкусным напоить… - рассмеялся я и резко погрустнел.

- Лоэр, что случилось?..

- Ничего. Не волнуйся.

- Ты намекаешь на то, что мне нельзя волноваться?! - взвилась Ле. Ее муж закатил глаза и показал пальцем наверх, после чего нагло смылся. Предатель. - Вот все вы, мужики, такие! Вам лишь бы девушку соблазнить, а нам потом страдать!!!

- Ле…

- Что, успокоиться?! Вам, мужикам, хорошо, вы-то беременными никогда не будете!

Да уж, зато нам этих беременных терпеть…

- Она всегда такая, - шепотом сказала Эни.

- И все-таки, что случилось?..

- Ничего. Так, все, у меня много дел, - я встал и отодвинул тарелку, - я пошел.

- Не уходи от ответа!

- Я вообще ухожу.

Если из столовой я вышел спокойно, то до кабинета чуть ли не бежал. Ох уж эти девушки… Никогда не женюсь!

Только успел упасть в кресло, как в окно застучал клювом голубь. Точно, сегодня понедельник…

Отвязал от лапки голубка письмо, развернул свиток.

Голубь выпорхнул из окна и исчез в небесной дали.

"Привет, Лоэр.

Ты уехал, не попрощавшись. Почему?.. Я тебя чем-то обидела?..

Если это что-то страшное из политики, можешь не отвечать…

Как и обещала, приглашаю тебя и Ле на коронацию. Завтра, в десять. Полог откинут ровно в девять. Облака не уходили с прошлого вечера.

И все-таки, что случилось?..

Как там Ле?..

Извини, сейчас у меня много дел, писать романы времени нет. Пока. Твоя Тори"

Письмо пахло ее духами…

- Лоэр?..

Я глубоко вздохнул и посчитал до пяти.

- Да, Ле.

- Ты не хочешь говорить, верно?..

- Почему же?.. Нас приглашают на коронацию.

- Это все?..

- Да.

- Ладно…

Встала и вышла.

Обиделась?..

Ладно, об этом я потом подумаю…

Мне и правда надо работать…

Полдня я разбирался с Кланом Шторма. Из причастных на Совет вызвали всех - теперь они сидят в башне до рассвета. Непричастных проверил на лояльность (это дело я не доверил даже Вирху) и отправил по разным Кланам под особый контроль - так, чтобы Клан Шторма навсегда остался историей…

На обед я не пошел - снова терпеть уничижительный взгляд Ле было выше моих сил. Предупреждать, что я ушел, я тоже не стал. В конце концов, это я здесь Повелитель…

Немного побродил по городу, стараясь любоваться архитектурой, а не проходящими мимо жителями. Остановился у городского кладбища; немного подумал и легко переступил через оградку. Старенький дедок - охранник кладбища - рванул было ругаться, но опознал Повелителя и решил промолчать.

Я гулял мимо не слишком аккуратных могилок, разглядывая статуи и портреты. Это странно успокаивало. Кладбище было полупустым (обычно демоны предпочитали либо кремацию, либо быть захороненными на кладбище в дворцовом парке).

Положил гвоздики на могилу отца и прошел мимо.

Присел на лавочку. Мимо пролетали голуби - они почему-то любили это место. Один из них покусился на мои гвоздики (какой-то странный голубь…) - я не препятствовал.

Прямо передо мной стоял каменный памятник без портретов или рисунков и даже без годов, только с полным именем. Лаварре Омельгано даре Олладарро, бесклановый. Еще отцовский учитель. Философ. Что странно, дракон. Их в Империи мало - только редкие самовольные изгнанники…

Может, с ним поговорить?..

Да нет, глупо. Еще один год жизни - ради разговора со старым драконом… Бред.

Но, с другой стороны, мне вряд ли суждено дожить до старости, а сколько мне стоит прожить, знает одна лишь судьба. Еще один год?.. Ну, я потратил уже четыре. Будет пять, для ровного счета…

Ты что, опять собрался к Повелителю Смерти?..

"Не к Повелителю, а к дракону…"

Без разницы.

"Ну да, собрался"

А меня с собой возьмешь?..

"Нет"

Ну пожа-а-алуйста…

"Нет"

Резко встал, материализовал гвоздики на могиле и ушел с кладбища, небрежно перепрыгнув через ограду…

С прошлого раза здесь почти ничего не изменилось - только стены перекрасили. И секретарша другая - в еще более откровенной блузке…

- Добрый день, - скучающим голосом заявила секретарша.

- Добрый, - не слишком уверенно согласился я, разглядывая зал. Теперь языки пламени поднимались по стенам и кое-где даже заходили на потолок. Там, где огня не было, стены были угольно-черными. У меня сложилось впечатление, что я нахожусь внутри камина.

- Я сама дизайн подбирала, - с гордостью произнесла демоница. Длинная юбка с разрезами до самой талии распахнулась. Наверное, на нормальных демонов это производит впечатление, но я, демон избалованный, считал, что это крашенная кукла больше похожа на девочку с улицы красных фонарей (сам там был один раз, вытаскивал дорогого братца из низкопробного заведения). - Нравится?..

Я не был уверен в положительном ответе.

- Я хотел бы поговорить с одним драконом, - начал я.

- Каким?..

Я назвал имя.

- Хм… - демоница хитро на меня посмотрела. - Что ж, хорошо, по левой лестнице вниз, самый последний этаж. Там длинный коридор, тогда его и увидите.

Зазвенел Амулет Связи. Я невольно услышал обрывок разговора:

- Угу, опять посетители. Тут к одному дракону… - она невесть с чего рассмеялась, потом обратилась ко мне: - Пройдете без очереди, вот талон. Насчет оплаты знаете?..

- Да, я не первый раз.

- Впрочем, по этому поводу можете, - она нервно хихикнула, а я уже начал сомневаться в ее психическом здоровье, - со своим драконом поговорить…

Про оплату я ничего не понял (всегда просто вносят в особый список, потом отдают его Повелителю, он вычеркивает еще один год из своих журналов; заглянуть бы в него… а, впрочем, не хочу знать будущее), но "талон" взял. Это был красный камень - по виду, рубин, - на длинном ремешке.

- У вас два часа, - предупредила демоница.

А то я не знаю…

Бросил камень в карман, вошел в указанную дверь. За ней скрывалась крутая винтовая лестница - ее конец терялся вдали. Да я тут спускаться все два часа буду! Не мудрствуя лукаво, трансформировался и по-простому слетел вниз. Едва не разбился о мраморный пол с нарисованными языками пламени, но успел выйти из пике. Летел я минуты три, значит, шел бы где-то час. Подлость…

Вглубь и впрямь вел длинный темный коридор. Еще и узкий - он чем-то напоминал проход до портала.

Коридор расширился до небольшой пещерки. На стене, вдоль которой был установлен бесконечный ряд кресел, висела табличка: "Зал ожидания. Приемная". Я ничего не понял и уже собирался вякнуть, что я без очереди, как увидел в уголке Ди с маленьким мальчиком, держащим ее за руку. Здесь все казались вполне материальными. Может, в каком-нибудь кабинете там записывают на перерождение?..

Подошел, присел на кресло рядом.

- Привет.

- Привет… Как ты здесь оказался?!

- Да так, гулять поехал…

- Я серьезно.

- Мне надо поговорить с одним драконом, - неохотно сказал я.

- ЗДЕСЬ?! Подожди… с Повелителем, что ли?..

- Да нет, с драконом. Лаварре.

- Ну, с Повелителем…

Наверное, у меня неэстетично отвисла челюсть, потому что Ди рассмеялась. Кажется, я понял, почему хихикала секретарша…

- А ты здесь по какому поводу?..

- Да так… - Ди смутилась. - Я… это… замуж выхожу. Познакомься, это Коррел. Коррел, это Лоар…

- Лоэр.

- Извини… Лоэр, я тебе о нем рассказывала.

- Очень приятно, - хором сказали мы и пожали друг другу руки.

А симпатичный демон…

- Я рад за тебя, Ди… Надеюсь, вместе вы будете счастливы.

Вот только почему так сжимает сердце?..

- Ваш сын?.. - я кивнул в сторону мальчика.

Коррел поморщился.

- Нет. Наш.

- В смысле?..

- Ну, я же… и… Я его Илленом назвала…

Я присел на корточки рядом с мальчиком. Он уставился на меня большими доверчивыми глазами. Он действительно чем-то на меня похож - но на Ди больше.

Но ведь прошло сорок лет! А ему на вид лет семь…

- Здесь не имеет власти время, Лоэр.

- Понятно…

Мальчик с интересом меня разглядывал.

- Ну, привет, Иллен.

- Папа, а почему этот дядя так на меня смотрит?.. - Иллен развернулся к Коррелу, а я почувствовал, как горечь сжимает сердце.

- Просто так. Дядя, не смотрите так на мальчика.

Я потрепал Иллена по голове, кивнул Коррелу, вежливо поклонился Ди и пошел к дверям, показывая всем недовольным рубин на ремешке. На Роуля даже не глянул. Меня не волновал вопрос, что он здесь делает.

Какой же я идиот! Ведь это маленькое чудо могло бы действительно быть моим сыном. Моим настоящим сыном, а не биологическим. Аллиэр мне, наверное, тоже сын, но это больше тема для подколок - он никогда не назовет меня "папой"… А Иллен мог бы называть…

Но для него "папа" совсем другой демон.

Я так задумался, что даже не остановился перед дверями, чтобы вздохнуть и успокоиться, а так и ворвался в зал. Даже без стука.

- Первый раз встречаю такого нахального, но при этом такого задумчивого просителя, - язвительно произнес Повелитель Смерти.

Я дернулся. На троне в огромном, но совершенно пустом зале сидел красный дракон, обвивая длинным шипастым хвостом лапы. Полуразложенные крылья заслоняли собой трон и часть стены.

- Добрый день, Лаварре.

- Привет. Лоэр, правильно?.. Младший сын моего ученика?..

- Средний.

- Это неважно. Нынешний Повелитель?..

Я кивнул. Как будто бы у него есть какие-то сомнения.

- Очень приятно наконец-то познакомиться лично, а не шапочно. Насколько я знаю, это ты тогда положил в мои туфли живых белых мышей?..

Я поморщился. Было дело. Лаварре выгнал нас с братом из библиотеки, когда мы готовили там очередную пакость гувернеру. Пакость мы подготовить так и не успели, зато отомстили нахальному гостю замка - положили ему в туфли мышей. Мы надеялись, что мыши свернутся там клубочками и уснут, а потом метаморфированный под демона дракон сунет туда ноги и сожжет огнем любимую мамину картину - натюрморт с яблоками. Получилось немного по-другому: мыши решили, что туфли - это такой новый мышиный туалет, сделали там свои дела и удрали, а от несчастного дракона потом разило мышами на весь этаж. Его потом все время так и называли: "мышиный король".

- Это была очень веселая шутка, - фыркнул дракон. - Мне понравилось. Правда, твои ботинки, чтобы отплатить той же монетой, я не нашел…

А я-то думал, чем это от Роуля пахнет!

- Ну да ладно, ты же не за этим пришел. Кстати, а за чем?..

- Не знаю. Просто я, наверное… запутался.

Дракон очень внимательно на меня посмотрел.

- Ты Повелитель.

- Вот именно. Я не имею права запутываться.

- Я не об этом. Ты Повелитель, тебе должна подсказывать решения сама судьба.

- Как-то у нее плохо получается…

- Что, ни разу не помогла просто случайность?.. - усмехнулся Лаварре.

Я задумался. Ну, если бы отряд ангелов прибыл чуть позже… Да и если бы я не посмотрел в сторону Эрна, я не заметил бы летящий меч…

- Ну… не знаю… помогала, наверное…

- Тогда зачем ты приехал сюда?..

Я пересказал свое похождение по городу.

- Говоришь, случайно зашел на кладбище, случайно сел на скамеечку и случайно увидел памятник, а потом тебе в голову случайно пришла мысль, что стоит сюда съездить?..

Я кивнул.

- Интере-э-эсно…

Я молчал.

- Как-то у тебя все слишком случайно. Так не бывает.

- Ну, у меня так получилось. Нет, на самом деле по городу я гулял, чтобы не разговаривать опять с Ле, на кладбище зашел, чтобы цветочки отцу отнести, на скамеечку сел, чтобы подумать, а на памятник посмотрел, потому что он прямо передо мной стоял…

- Но все это как-то случайно. Ладно, это неважно…

Мы немного помолчали. Повелитель сотворил из воздуха кресло и мы некоторое время просто болтали о пустяках, как заправские блондинки.

- Просто все… как-то… неправильно, что ли…

- Почему?..

- Ну… Я Повелитель Темной Империи, а не хочу там жить. Завтра ехать на коронацию… и я жду этого момента, потому что можно будет убраться отсюда… А ведь это моя родина…

- В разное время нам нужны разные вещи. Бывали случаи, когда кто-нибудь рождался на самой окраине измерения, а судьбу свою находил в самом центре. И наоборот. Хочешь знать свою судьбу, демон?..

- Нет.

- Почему?..

- Хочу оставить за собой иллюзию выбора.

- Но если ты знаешь, что это иллюзия, зачем она тебе?..

- Иногда иллюзия - лучше, чем ее отсутствие оной. Мы закрываем иллюзиями обшарпанные стены домов. Мы знаем, что вся эта волшебная архитектура - неправда, но иногда верим в нее, и невольно поднимается настроение. Разве не так?..

- А иногда задумываемся над тем, что, вместо того, чтобы сделать нормальный ремонт, мы накладываем иллюзии. Оборотная сторона медали.

- Верно. Но судьба все равно уже написана. Пока мы не знаем об этом, мы счастливы, потому что считаем себя свободными. Когда мы узнаем о том, что судьба есть, мы стараемся забыть об этом, чтобы по-прежнему считать себя свободными. А некоторые пытаются заглянуть в завтра, чтобы узнать, что ждет впереди и изменить, если что-нибудь не нравится… И иногда меняют не в ту сторону, становясь несчастнее, чем были бы при другом раскладе.

- Но некоторые угадывают.

- И потом всю жизнь мучаются вопросом, то ли выбрали и можно ли было поворачивать судьбу.

- Выходит, ее все-таки можно изменить.

- Можно, вот только к лучшему ли?.. Судьба позволяет ее изменить, пока от этого не зависит общая картина. Она может позволить вернуть одного человека, но забрать при этом другого. Ей все равно. И. возможно, изменяя судьбу к лучшему для себя, ты обрываешь жизнь того, кто мог бы достичь большего, чем ты сам.

Дракон немного помолчал.

- Ты не похож на демона.

- А на кого я похож?.. Надеюсь, не на ангела?..

- Нет. Больше - на дракона.

- С какой это радости?.. У меня в истинном облике, конечно, есть и крылья, и хвост, и даже чешуя и шипы, но это же не делает меня драконом.

- Когда-то один дракон выдвинул такую теорию… Ангелы и демоны впадают в крайности, но, если объединить облик и сознание демона с обликом и сознанием ангела, получится дракон - существо, познавшее и ту, и другую сторону жизни и обретшее мудрость.

- Самовлюбленный тип.

- Не исключено. Но ведь в чем-то он был прав.

- Может быть, но, по-моему, притянуто за уши.

- Я же сказал: не исключено.

Мы еще немного помолчали; дракон нервно крутил хвостом.

- То есть, по-твоему, судьбу менять не стоит, потому что это не дано никому?..

- Кому-то - дано. Хозяевам собственной судьбы. Но их слишком мало.

- А от них зависит то, что придумает создательница для всех остальных, верно?..

- Ну да.

- И они тоже выбирают в слепую?.. Или знают все-таки немного больше, чем им отведено "от природы"?..

- По-разному.

- Может, ты все-таки хочешь знать судьбу?..

- Я же сказал, нет.

- Ну ладно… Ты все равно выберешь правильно. Ну что, тебе пожелать удачи?..

- А ваши пожелания имеют обыкновение сбываться?

- Не знаю, я не проверял.

- Тогда пожелайте. Заодно проверим.

- Удачи, - усмехнулся дракон. - Снимать с тебя год жизни, или не надо?..

- На ваше усмотрение.

- Ясно…

Дракон наклонился и вытащил толстенный журнал.

- Ты все еще здесь?.. Тебе сюда заглядывать нельзя!

- Я и не собирался.

- Ладно… Выйдешь через дверь за троном - как раз попадешь в свои покои. Если что - заходи в гости…

- Спасибо. Да, спасибо вам, Повелитель.

- Не называй меня так. Просто Лаварре.

Я кивнул. Дракон постучал пальцами по фолианту.

Выходя, я все-таки заглянул за плечо, не устояв перед соблазном. Ничего не понял. Почерк у дракона был омерзительный - а, может, это язык такой.

Усмехнулся и вышел.

- отступление 13, и снова сенсорное

- Принесешь еще кофе?..

Девушка вздохнула, свернула с полдороги и пошла назад, за дополнительной порцией кофе. В последнее время ее обожаемый супруг пил этот кофе, как одержимый, не обращая внимания на ее увещевания: дескать, вредно.

- Спасибо, дорогая.

Иилла хмыкнула и уселась на подлокотник кресла. Хранитель согласно приобнял ее за талию. Она всегда так садилась, подглядывая через плечо, чем он занимается - впрочем, редко когда что понимала. В Книге Мира было много туманных пророчеств, написанных на совершенно нечитабельном языке. Еще и руны все кривенькие: то ли "аль", то ли "джой" - не разберешь…

- Что читаешь?..

- Пророчество, - недовольно буркнул Хранитель.

Это пророчество не давало ему спокойно спать уже вторую неделю. Каждый раз просыпался с криком от видений то горящих городов, то рушащихся домов, то страшных взрывов…

- Опять?!

- Да, дорогая.

- Прекрати немедленно! Ты вторую неделю не спишь, только пьешь свой дрянной кофе. И что ты только нашел в этой гадости?.. Сегодня будешь спать, понял?! Иначе вообще валерьянкой напою, а потом тебя такого споко-о-ойного гипносном заарканю!

Гипносон?.. Хорошая идея: в нем сны не снятся… тем более после валерьянки и пустырника…

- Да, дорогая.

- Нет ничего такого уж страшного в пророчествах. Это просто старая книга с загадками!

"Cтарая книга" гневно засияла алым светом.

- Вот видишь?.. Она живая, между прочим. Я с ней даже разговаривать могу… И она мне много что рассказывает.

- Это называется шизофрения.

- Дорогая, чем ты тогда объяснишь то, что последний месяц она открывается только на одной странице - с этим пророчеством?..

- Производственный брак.

- Но раньше-то его не было.

- Бережнее с книгами надо обращаться.

- Милая, ну я же не лезу в твои страшные кухонные дела, правильно?.. Вот и ты не мешай мне работать!

- Ах так?!

- Ладно, ладно, молчу… Но вдруг это правда?!

- Ну и чего ты там такого страшного прочитал?..

- Помнишь легенду об объединении мира?..

- Ну?..

- Так вот, по пророчеству, если она не сбудется за ближайшие пятьдесят лет, весь мир погибнет от нехватки энергии.

- Бред,- неуверенно сказала Иилла. - Ты точно все правильно расшифровал?..

- Точно. Я трижды все перепроверил.

- А вдруг ты все три раза ошибся?! Давай я проверю!

- Давай, - как-то уж слишком легко согласился Хранитель. Раньше он никогда не давал Книгу в руки никому, кроме себя. Да и сам обращался с ней предельно аккуратно.

Иилла уставилась на совершенно непонятные значки.

- Я тут ничего не понимаю…

- Давай-давай, ты же обещала мне помочь и все проверить!

- Э-э-э… ну… а словарь есть?..

- Вон, на полке стоит.

Следующие полчаса Иилла пыхтела, как стая ежиков, изредка бормоча что-то вроде "нет, тут хвостика не хватает" или "нет, тут палочка лишняя". Хранитель доблестно держал все это время Книгу в одном и том же положении. Он слишком хорошо знал, что спорить с женщиной невозможно - проще доказать ей, что дело, которым занимается супруг, полезное, но слишком сложное для дамы и требующее минимальных знаний хоть чего-нибудь.

Иииллы хватило еще на пятнадцать минут.

- Я сдаюсь.

- Вот видишь…

- А вдруг Книга ошибается?..

Книга презрительно хмыкнула, и на чистой странице появилась надпись: "Это ты ошибаешься, когда суп пересаливаешь и говоришь, что это суп такой, морской, а я никогда не ошибаюсь!"

Иилла потрясенно замерла и шепотом спросила:

- Она что, все слышит?!

- Конечно. Я же тебе говорил, что она живая…

- Теперь у нас у обоих шизофрения!

- Но, может, это все-таки неправда?..

"Правда" - глубокомысленно изрекла Книга и захлопнулась.

- И что теперь делать?..

- Не знаю! Ты у нас в последний раз была при ангельском дворе… Вот скажи, много там демонов?..

- Там был Повелитель с политическим визитом.

- Отпадает.

- Все. А, еще Аллиэр, но он полудемон, вроде как сын Повелителя.

- А ангелок много?..

- Очень.

- Самая подходящая?..

- Леди Виктория. Ну, она же уже почти Императрица…

- Я знаю… И не замужем?..

- Угу. И молодого человека у нее, похоже, тоже нет…

- Замечательно… У меня появилась идея!

Хранитель вскочил, добежал до лаборатории, хлопнул себя по лбу и побежал обратно за ключами. Минут пять гремел там посудой и вскоре вышел с аккуратным флакончиком с витой крышечкой.

- Что это?..

- Афродизиак. Очень хороший, качественный. Тебе надо будет подлить его в вино Леди Виктории.

- Но так же нечестно!

- Так нечестно, но это наш шанс.

- Это будет не любовь, а… э-э-э… не знаю что, но так совсем не честно!

- Это не важно.

- Но…

- Слушай, ты мне веришь?..

- Ну… да.

- Тогда поверь мне наконец и подлей ей эту гадость в бокал. Не волнуйся, он ничем не пахнет и вкуса не имеет, не чувствуется даже магией.

- А если меня поймают?!

- Сделай это аккуратно. А если поймают, можешь отдать флакон на анализ. Скажи, что это вино, и ты просто подливала в бокал. Анализ подтвердит.

- Точно?..

- В крайнем случае у тебя телепорт в браслете.

- А почему бы тебе самому туда не сходить?!

- Ну, я же не подружка Ее Высочества. И вообще, меня на церемонию не приглашали…

- Ладно. Я так поняла, шансов отвертеться у меня и не было?..

- Если бы я знал другой способ, этим я бы не воспользовался.

- Понятно…

Иилла взяла флакончик, с сомнением посмотрела на него и положила в карман.

Хранитель облегченно вздохнул и завалился спать.

- Привет, Альт.

Здравствуй, Хозяин. Ты опять будешь меня чистить?.. - с надеждой спросил дейр, смешно виляя шипастым хвостом (несколько раз хвост замирал в опасно близости от моей филейной части).

- Нет, мы сейчас уезжаем.

Ну пожалуйста…

- Альт, нет времени. Видишь, я проспал…

Не вижу, - ехидно ответил Альт, хотя не заметить было невозможно. Явными признаками слетевшего заклинания побудки были: невыглаженный костюм, рубашка в горошек довольно дурацкого поросячьего цвета (первая попавшаяся), грязные туфли, мой общий помятый вид - мешки под глазами (сами глаза - красные, как у вампира в полнолуние) и прическа "а-ля панк".

- Не придуривайся.

Ладно, но ты меня тогда все равно почистишь…

- Хорошо, но потом.

Ле не проспала: сейчас она как раз поглаживала свою дейру, тщетно пытаясь уговорить ее принять лошадиный вид.

И вчера ты меня с собой не взял…

"Альт!"

- Ле?..

- Да, Повелитель?..

Она встала, отбросила щетку. Дейра обиженно заверещала.

- Ты на меня обиделась, - грустно вздохнул я.

- Как можно, Повелитель?!.

- Ле, давай серьезно.

- Как скажете, Повелитель.

- Ле! Хорошо, каюсь, я вел себя как дурак… ладно, как очень скрытный дурак, но, согласись, мои моральные терзания - это мое личное дело.

- Сразу трудно было сказать?!

- Я бы и сказал, если бы ты верещать не начала.

- Ах, значит, верещать?! Между прочим, я не больная, а беременная! И не надо так уж сильно обо мне заботиться!!!

Я только что обнаружил: ни один мужчина не в состоянии понять женщину. Вообще, они странные, загадочные и нелогичные существа. Сначала рыдают, что мы их не любим, а потом скандалят, что мы о них заботимся.

- Хорошо, больше не буду.

Видимо, мой спокойный тон подействовал: Ле тоже спустила пар.

- Значит, мир?..

- До мира нам еще ругаться и ругаться, - рассмеялась Ле. - Но, так уж и быть, перемирие.

- Поехали.

Я запрыгнул Альту на спину (он обиженно на меня посмотрел; интересно, я же его в облике дракончика на плече таскаю и не возмущаюсь!).

А если бы ты меня раздавил?!

"Это маловероятно"

А все-таки?..

"Пошел бы пешком", - буркнул я.

Ты опять грустный, да?..

Я сейчас, кажется, все время грустный… Старость, что ли?..

Альт так фыркнул, что я едва не упал с его спины.

- Что случилось?.. - с тревогой спросила Ле.

- Альт вредничает… Видимо, хочет, чтобы я именно в таком виде на коронацию и пришел…

- Кстати, а что с тобой случилось, что ты в таком виде?..

- Проспал… Так, Ле, помолчи, я сейчас буду свой костюм залатывать…

Костюм залатался вполне успешно. Рубашка стала приличной, белой, прическа улеглась.

- Вау! А меня так научишь?..

- В смысле?..

- Ну, я прически менять не умею…

- Попроси Тори, она в этом лучше разбирается.

- А ты откуда знаешь?..

- Видел, как она завивалась, - я покрутил пальцем у виска, Ле засмеялась. - Ну что, может, поторопимся?.. А то еще опоздаем…

К открытию полога мы все-таки опоздали. Опять пришлось взламывать. Надеюсь, это не преступление…

Может быть, облака и не уходили, но сейчас их у горы не было. С трудом уговорив дейров превратиться в пегасов (здоровенная летающая ящерица могла вызвать отнюдь не здоровое внимание ангелов и реакцию в виде огневых залпов), мы полетели вслед за облаками. Плутали долго. Облака нашел Альт - и то, видимо, по запаху жареной свинины. Плотоядный ящер, как только я с него слез, куда-то удрал. Искать его не имело никакого смысла. Надеюсь, пегас, жрущий жареное мясо, вызовет понимание и сострадание (голодает, бедняжка), а не звонок Стражам… Хотя, может, Альту стоит показать, кто тут самый сильный - и он тогда хоть немного успокоится?..

Альт прилетел в виде дракончика к самому началу церемонии, когда я пытался деликатно извлечь зареванную Наследницу из туалета в ее покоях. Получалось плохо.

Что, она тебя избегает?..

"Нет, она избегает церемониймейстера"

Так заори "Пожар!!" со всем артистизмом. Она сама выбежит!

Идея была хорошей, но так рисковать здоровьем (психическим - Ее Высочества и физическим - своим) я не стал.

- Ваше Высочество…

- Черт, Лоэр, дашь ты мне хоть поплакать спокойно?!

- Нет.

Потому что такие очаровательные девушки не должны плакать. Никогда. По крайней мере до тех пор, пока в этом мире есть мужчины.

- Да отстань ты от меня!!

- Если ты оттуда не выйдешь, короновать придется твою лошадь.

- А что, уже вторник?..

Нет, черт бы побрал все вулканы на свете, мой День Рождения!

- Да, Ваше Высочество.

- И сколько сейчас времени?..

- Полдесятого.

- Что-о-о?!

Тори вылетела из туалета, как метеор, чуть не сломав мне челюсть и не устроив сотрясение мозга - я опрометчиво прислонился лбом к двери. Зеленоватая ночнушка потрясающе гармонировала с цветом ее лица.

- Что с тобой?..

- Ничего, тональник все исправит…

Так им, оказывается, можно не только прыщи и татуировки замазывать!

- И все-таки?..

- Съела что-то не то, наверное… Уволю повара!

Бедный повар! Разве же он виноват, что у Ее Высочества (а вскоре - Величества) плохое настроение?..

В комнату без особой надежды на успех постучался церемониймейстер.

- Да?..

- Церемония начинается через пять минут.

- Отложите ее на половину одиннадцатого, а то мне прожгли платье, - холодным тоном приказала… Императрица.

Да уж, отложите, а то зеленая королева - это что-то новенькое…

- Будет исполнено, Ваше Высочество.

Она не снизошла до ответа. Распахнула дверцы шкафа, и оттуда разноцветными пичугами полетели платья. Под конец, с самой дальней полки, было извлечено церемониальное белое платье с рукавами-крыльями и с тонкой вышивкой. На меня не обращали внимания, но я все равно отвернулся. Подглядывать можно и в зеркало. Боги не обделили Тори фигуркой - но, с другой стороны, что я там не видел?..

- Можешь поворачиваться обратно.

Я не понял, это разрешение или приказ?..

Платье сидело идеально - даже с учетом того, как извернулась Тори, пытаясь вывести пятно возле самого крыла. Судя по сдавленным ругательствам (я и не подозревал, что высокородная леди может знать такие слова - наверное, Ее Высочеству уже было не до подбора выражений; оставалось только надеяться, что до церемонии она немного успокоится), получалось плохо. Я предложил свою помощь и был обруган за то, что не сделал этого раньше; впрочем, она вскоре смутилась и даже извинилась.

Пятно успешно вывели.

Потом она подбирала украшения (ничего особенного - тонкие серебряные браслеты с чистейшей воды янтарем и такая же подвеска) и - о боги и Демиурги - красилась. Я и не подозревал, что можно намазать на себя такое количество всякой дряни. Правда, Тори перестала быть зеленой - но я не был уверен, что это действие "волшебного" тонального крема, а не иллюзий.

Все еще будучи под косметическим впечатлением, триумфальный момент завивки, укладки и влезания на высоченные шпильки я пропустил.

Она была… красива. Совсем как на том балу… и совсем не так.

Тогда она была девушкой, только-только распустившимся цветком…

А сейчас она - Императрица, истинная правительница своей страны…

Я подал ей руку и вывел из комнаты, погасив свет.

У дверей Зала нам пришлось расстаться. Церемониймейстер приступил к просвещению будущей Императрицы насчет событий следующего часа, а я пошел искать Ле. Не нашел. Еще и Альт куда-то делся…

Альт нашелся быстро - они беседовали и вообще приятно проводили время с Лианеей. Мне достаточно было приподнять брови, чтобы Альт вежливо извинился (я не слышал, но подозреваю) и перекочевал ко мне на плечо.

Ну вот, сорвал мне свидание…

"Еще скажи, что ты на ней жениться собираешься"

А вдруг собираюсь?!

"Извини, не верю"

Ну и ладно, не верь… Кстати, а что значит "жениться"?..

Я фыркнул.

"Сейчас это неважно. Помоги мне найти Ле"

А зачем она тебе?..

"Меня попросили о ней заботиться", - недовольно сказал я. Представляю, что Ле устроит своему мужу, когда об этом узнает.

Ну и что?.. Ты же Повелитель.

"Вот именно. Мне нельзя приказать, но попросить-то меня можно"

Ясно. Она в парке. Я покажу…

Альт полетел впереди, я пошел следом. "Парком" Альт обозвал зеленый загон для лошадей, в котором специально развели редкие кусты и аккуратный газон.

По загону ходила дейра в истинном обличье, вежливо, но непреклонно уклоняясь от уздечки, седла и предложения снова превратиться в лошадь. Ле ходила за ней кругами - поймать и принудить силой у нее не получалось, а по-хорошему почему-то не выходило. Я не без удовольствия наблюдал за этим процессом.

Наконец, дейра сдалась и превратилась в пегаса соловой масти с огромными белыми крыльями. Как можно сидеть на этом недоразумении, лично я представлял себе плохо. Тем не менее на несчастную лошадку безжалостно нахлобучили седло.

- Ле!

- О, привет, Лоэр. Стой, строптивица!

Я помог поймать дейру. Альт пробурчал что-то вроде "что за неуважение к нашему племени", но занял свой привычный насест.

- Спасибо. Ты меня специально искал или случайно наткнулся?..

- Искал. Церемония начинается.

- Ага, понятно. Так, ты, дрянь редкостная, - Ле качественно привязывала пегаса к ограде, как будто бы это могло его остановить, - будешь стоять здесь до тех пор, пока я не вернусь или не позову тебя. Понятно?..

Зверюга мотнула головой, мазнув Ле гривой по лицу.

Вот видишь, я у тебя еще хорошенький…

Я усмехнулся и почесал Альта за ухом. Дракончик довольно заурчал.

Мы дошли до крыльца ровно в половину и поплатились за свою пунктуальность: церемония началась только в одиннадцать. За это время Ле успела изныть от безделья: я-то уже привык, меня частенько оставляли в гордом одиночестве в башне. В обществе умного человека - то есть меня - мне никогда не было скучно. Я мог часами думать о чем-нибудь своем. Правда, сейчас я попросту спал: после разговора с драконом не спалось уж слишком долго. Я заснул только под утро. Не удивлюсь, если побудочное заклинание сработало, а я его не услышал.

- Эй, Лоэр, очнись!

Я послушно очнулся.

- Что?..

- Вон, церемония начинается…

Она и правда начиналась.

- По истечении трех дней после смерти Императрицы в права вступает следующий Правитель Империи Объединенных Долин и Колоний!

Так вот как их страна правильно называется…

- Ваше Высочество, Законная Наследница Престола Империи Объединенных Долин и Колоний, Леди Виктория Первая Облачная, готовы ли вы принять титул Императрицы?

Она спокойно стояла под пристальными взглядами тысяч ангелов и двух демонов. Императрица. Правительница.

- Готова.

- Клянетесь ли вы принимать решения, думая о народе Империи?..

- Клянусь.

- Клянетесь ли вы быть верной Империи до конца своих дней?..

- Клянусь.

- Клянетесь ли вы править Империей в соответствии с Заветами, данными нам предками и Законами, принятыми вашими предками?..

- Клянусь.

- Veress dal'la mil'ler Diey Seadane, oklendo theey Inmessian le'Inmessa Doklendo Fieyereniea do Killonneya!

На нее смотрели тысячи ангелов, а она стояла - спокойно и величественно. Лишь немного склонила голову, когда на кудри опускался серебряный символ власти - тонкая витая корона из листиков с янтарными цветами…

- Inmessian le'Inmessa Doklendo Fieyereniea do Killonneya!

Она поклонилась и долго еще впаривала какую-то чушь по-ангельски, а я отстраненно любовался ее фигурой, затянутой в белый шелк…

После церемонии я все-таки вручил Ее Вы… Величеству подарок на Совершеннолетие - книгу с демонскими легендами. Все труды по ее доставанию стоили сияния ее глаз…

Потом мы гуляли по городу. Аудиенции только завтра, а пока… а пока она не Императрица, а просто девушка, которой тоже можно гулять по Набережной. Даже с демоном.

Она стояла, облокотившись на перила, и смотрела вниз, в темную воду реки, а я рассматривал их город. Все-таки здесь красиво… Неужели у Роуля поднялась бы рука на такое чудо?..

Это перистые облака… Эти воздушные замки… Эти улыбающиеся лица… Может быть, это место все-таки сможет стать моим домом?..

- Глава Седьмая

За любовь стоит бороться - если уверен, что любишь Седьмое Правило Высшего Ангела

Назавтра были аудиенции. Я доблестно пытался думать о политике, чему немало способствовала Ле, пинающая меня под столом, чтобы я очнулся и от созерцания Ее Величества переключился на созерцание документов о таможенных пошлинах.

Все-таки это так грустно - думать о таможенных пошлинах!

Впрочем, неделя в Долинах этого стоила. Нас с Ле пригласили остаться до следующего вторника; Ле попыталась отказаться, а я согласился, незаметно наступив ей на ногу. Ле долго на меня обижалась, но в конце концов простила, тем более что здесь ей нравится больше, чем в мрачном повелительском замке.

Как и мне…

У тебя опять меланхолия?! Черт бы тебя побрал!

"Не ругайся, а то и правда поберет"

Не поберет, ты же демон…

"Намекаешь на то, что мы родственники, ящер облезлый?.."

Сам облезлый!

Что правда, то правда: при традиционном утреннем причесывании магией (расческу, каюсь, забыл в кармане куртки) я едва не остался лысым, перепутав плетения. Пришлось срочно купить расческу и временно ходить в шляпе. Выглядел я на редкость по-дурацки, но с круглой проплешиной на затылке было бы только хуже…

"Альт! Как тебе не стыдно Может, это моя личная трагедия!"

Угу, трагедия, как же. А кто вчера прыгал по всей комнате?..

"Уж точно не я. Или ты про то, как я на ежика наступил?.. Так это еще более страшная трагедия!"

Угу…

"Знаешь, Альт, обижусь я на тебя когда-нибудь…"

Зато ты развеселился…

Я фыркнул я запустил в дракончика домашней тапочкой. Естественно, промазал, впрочем, надежд на точное попадание и не было: дракончик-то маленький и верткий…

Мазила!

"А ты дурак"

Альт сделал вид, что обиделся, и развернулся ко мне хвостом и толстой… ммм…

Я немедленно запустил в него второй тапочкой. На этот раз он не успел отреагировать и картинно рухнул на руки вошедшей Тори.

- Ты опять его обижаешь?..

Это кто еще кого обижает!

- Нет. Мы с ним просто играем.

Ага, в ловлю тапочек. Садюга!

Альт потер пострадавшую часть тела, не спеша, впрочем, слазить с дамских рук и притворяясь смертельно больным.

- Видишь, ему больно…

- Ага. Боль душевная страшнее боли физической. Альт, хватит притворяться!

"Симулянт…"

Сам такой!

"Наглец"

- Вообще-то я пришла сообщить тебе очень интересную новость…

- Я весь внимание.

"Альт, да заткнись ты наконец!"

Пообещай больше не швыряться в меня тапочками - заткнусь.

"Обещаю"

Хотя бы потому, что тапочек у меня больше нет…

- У нас вечером бал.

- Замечательно. Мое присутствие подразумевается?..

- Мне казалось, что ты любишь приемы.

- Успешно делаю вид. Терпеть не могу.

- Ясно… У демонов не принято?..

- Нет, просто не люблю. Я никак не мог научиться танцевать, и мне всегда оттаптывали все ноги…

Чистая правда, между прочим.

- Смешно.

- Это грустно…

- Ты не пойдешь?..

- Почему же?.. Пойду.

Куда ж я денусь-то?..

Все-то тебя заставляют. А не было бы там Тори - пошел бы?..

Хм… интересный вопрос… Надо обдумать.

- Что ж, я свою миссию выполнила, мне еще об ужине договариваться…

- Да, конечно.

Действительно, стоит подумать. Потому что раньше мои решения от присутствия прекрасных дам не зависели…

На прием я все-таки пошел. Даже достал белый мундир (пригодился опыт выведения пятен; ну да это неважно). От черных брюк, правда, не отказался, это выше моих сил.

- Вау! Демон в белом костюме!

Тори - нахалка. Впрочем, ей это простительно.

- Не совсем. Видишь, я изображаю зебру. Малобюджетный маскарадный костюм.

Вау, у тебя прорезалось чувство юмора!

"Альт, заткнись. Видишь, я разговариваю с дамой. Я же не мешаю тебе охмурять Лианею!"

Иногда мешаешь…

"Молчи"

- Не похож, - вынесла вердикт Тори после долгого разглядывания. - Зебра, у которой только две полосы… как-то странно.

- Три. Я брюнет.

- Не считается. Все равно ты плохая зебра, - капризным голосом сказала Тори и рассмеялась.

"Плохой", "хороший" - тьфу, какие мелочи, если речь идет о зебрах!

- И, кстати, мы идем не на бал-маскарад.

- Ничего. Все равно даже ты не смогла определить, что я зебра. Значит, это будет просто белый мундир с черными брюками.

- Да, наверное, - грустно улыбнулась Тори.

На ней самой было традиционное белое платье. Кошмар. Никакого разнообразия. У меня хоть есть выбор: церемониальный костюм, черный мундир или белый мундир… А у нее, видимо, одно платье на все времена, да и то белое - посадишь пятно, ходить будет не в чем…

Ты же сам видел - у порядочной девушки целый шкаф платьев…

"Альт, это не твои проблемы. Иди, Лианею охмуряй"

Вот так всегда… Когда у тебя моральные терзания, я тебе помогаю, а когда их нет, ты меня прогоняешь…

"Ладно, не обижайся, но ты меня правда отвлекаешь. Ты бы мне еще это на вчерашней аудиенции сказал"

Ладно… Но ты мне потом спинку потрешь!

"Договорились"

- Ну что, идем?..

Я галантно протянул ей руку, она ее приняла.

- Оказывается, демоны тоже умеют быть кавалерами.

- Ты не поверишь, я еще и танцевать умею.

- Я знаю. Не зебра…

Мы посмеялись; впрочем, когда мимо прошел церемониймейстер, с подозрением на нас косившийся, пришлось срочно делать умное лицо и заводить разговор о политике по отношению к Лиавее - мелкому государству в Срединном Мире.

- Мы же просто друзья. Почему нельзя хихикать в коридоре?..

- Потому что, во-первых, ты Императрица, а я Повелитель, и нам положено иметь чисто деловые отношения.

- А во-вторых?..

А во-вторых, мы какие-то странные друзья…

- Ну, никто же не знает, что мы просто друзья.

- Понятно…

- Кстати, из-за этого на приеме все время танцевать не получится…

- А жаль. Проверили бы, отдавила бы я тебе ноги или нет…

- Нет. Я уже научился танцевать, ты же знаешь.

Прием устроили просто в пустом зале. Слава богам и Демиургам, не в тронном.

- Ваше Величество, позвольте пригласить вас на танец?..

Ух, я это выговорил. Тори уставилась на меня, как баран на новые ворота, но руку приняла.

И весь танец старательно оттаптывала мне ноги…

Я резко закружил ее.

- Ты это специально?..

- Что?..

Я кивнул на ее туфельку на высоченной шпильке, в очередной раз примеривающуюся к моим ногам.

- Извини…

- Да ладно…

Что-то ты стал подозрительно добрым…

И правда, чего это я?..

- Но если еще раз наступишь, убью и съем, чтобы следы замести.

Тори заразительно рассмеялась.

- Ты?! Съешь?!

Я обиженно фыркнул и кивнул, она снова рассмеялась.

- Подавишься! Я всю жизнь одной овсянкой питаюсь, а ты ее на дух не переносишь!

Стерва. Но очаровательная…

Эй, ты что, влюбился?..

"Ага, а ты вообще жениться решил"

Ты мне так и не объяснил, что это значит…

Я пустился в объяснения. Примерно на середине вдохновленного монолога Альт начал сдавленно хихикать, а под конец откровенно ржать.

"Ты чего?.."

Ты так рассказывал, как будто бы сам жениться решил…

Не-е-е, я женюсь на демонице с огромным приданым и политическими связями ради упрочнения власти. И это случится очень нескоро.

А как насчет ангелок?..

На ангелке я никогда не соглашусь жениться. Или согласился бы?.. На Тори?.. Стоит подумать, тем более что раньше ответ был однозначным, а сейчас появились варианты…

- О чем задумался?..

- Да так, политика, - отмахнулся я.

- Странно. Жаловался, что не умеешь танцевать. Чуть не уснул, но с шага так и не сбился.

Я заметил, что ноги и впрямь упрямо несут меня по залу по заданной траектории.

- Я жаловался, что мне было трудно научиться. Но я же не говорил, что оставил попытки.

- Понятно…

Вальс доиграл. Я с сожалением выпустил Тори из объятий. Ее Величество немедленно пригласили снова; я остался стоять у стены.

За весь вечер мы станцевали всего два раза - в самом начале и в самом конце. Правда, кроме меня она танцевала только с Аллиэром - все остальное время Императрица ходила по залу, ненавязчиво беседуя с гостями о всяких неважных мелочах. Я тоже походил, тем более что на приеме были представители Срединного Мира. Ни до чего, естественно, не договорились. Все действительно важные разговоры - только после приема, чтобы не омрачать праздник политикой.

Потом повара наконец-то вывезли длинный столики с вином и бутербродами. Я есть не стал. Ле танцевала с каким-то очаровательным ангелом (хм…), Тори опять обсуждала погоду, ожидаемую на ближайшей неделе, крайне нужный мне светлый эльф из Срединного Мира, прибывший с женой и тремя дочерьми на выданье (одна - довольно симпатичная, но не в моем вкусе - блондинка с очень темными глазами), обсуждал с каким-то деловым партнером возможность устроить небольшой пикник в ближайшие выходные.

Опять грузишься?..

"Это политика, Альт, тебе будет неинтересно"

А тебе интересно?..

Я как раз любовался Тори, подходящей к столу, чтобы поболтать с Ииллой (я хотел было тоже ненароком подойти, но теперь не пойду - с этой девушкой у нас до сих пор крайне натянутые отношения), но их отгородил от меня какой-то эльф.

"Это моя работа", - наконец вспомнил я об Альте.

Ага, и она владеет твои помыслами вторую неделю и даже потанцевала с тобой два раза…

"Альт, я вообще-то имел в виду того эльфа из Аллардуэнна"

Вау!

"Альт!" - честно, до меня дошло не сразу.

Да ладно, ладно, молчу…

Я все-таки подошел, закрывая дракончику пасть рукой (вчера вечером я выяснил, что Альт в драконьей ипостаси может громко и нецензурно выражать свое неудовольствие) что, впрочем, не спасло меня от ментальной ругани. Интересно, он сам эти слова в словаре нашел или у меня в голове порылся?..

Иилла как-то подозрительно косилась на бокал Ее Величества. Сама Тори увлеченно беседовала с главой Амандельана по поводу возможности налаживания постоянных поставок молочного шоколада.

Я отвернулся, потягивая вино, и заметил быстрое движение к бокалу Тори. Повернулся, просканировал. Нет, все в порядке. Попросил Альта. Альт все еще дулся (он всегда дуется, когда я думаю о политике), но согласился проверить. Вроде ничего… Но теперь я внимательно наблюдал за бокалом.

К Тори как раз подошла еще одна девушка - Ивеника, кажется, симпатичная рыжая принцесса Эвелана с ярко-зелеными глазами. Они одновременно потянулись к бокалам.

- Какой из них твой?..

- Не знаю…

- По-моему, мы их тогда местами поменяли…

- Да, кажется…

- Значит, это - твой.

- А это твой…

Бокалы поменяли местами. На самом деле они их перепутали, но я не стал им об этом говорить.

Иилла хлопнула себя по лбу, заметила мой взгляд и поспешила скрыться. Выслеживать я ее не стал. И все-таки что-то здесь нечисто…

Теперь я наблюдал еще и за Ивеникой.

Она посмаковала вино, допила. Немного постояла, крутя бокал за ножку.

- Слушай, а где Аллиэр?..

- Э-э-э?..

- Ну, он мне очень нужен…

- Танцует с Ее Высочеством Принцессой Мельдорана. Ну, с этой, с фиолетовыми волосами. Вон, видишь?..

- Что-о-о?! Да как он может!!! Др-рянь!!!

- Ее зовут Лада… ой…

Уточнение Тори немного припоздало: Ивеника с крейсерской скоростью рванула в сторону танцующей парочки (по Аллиэру ясно было видно, что танец ему надоел, но избавиться от навязчивой девушки никак не получается). Через несколько секунд с той стороны полетели фиолетовые волосы вперемешку с рыжими. На мой придирчивый взгляд, драться девушки не умели - впрочем, им это было и не нужно, умение прекрасно заменял энтузиазм.

- Что это с ней?..

- Не знаю, - покривил душой я. Кажется, я знаю, что подлили в тот бокал. Интересно, это веселая шутка или политическая находка?.. Кстати, надо взять на вооружение… Очень удобно!

- Какая-то она странная…

- Может, ревнует?..

- Ха-ха. Насколько я знаю, до этого дня они никогда не встречались.

Версия с афродизиаком перестала казаться мне такой уж дурацкой.

Девушек все-таки розняли и растащили по разным углам. Повреждения ограничились попорченными прическами, сломанными ногтями и длинной царапиной на лице Лады. Тем не менее, обеих девушек предпочли госпитализировать (поселив, естественно, в палаты на разных концах этажа - во избежании эксцессов). Потрясенный Аллиэр тоже предпочел удалиться.

Сверху раздался вопль разбуженной гарпии.

- Какие-то они странные, - поправилась Тори.

- Точно. Может, потанцуем?..

Я взял ее руку и повел по залу (опять играли вальс - скоро он станет моим любимым танцем, хотя раньше вальс венский мне нравился больше).

Бал закончился далеко за полночь, вместе с личными политическими разговорами (так ничего и не понял - боюсь, придется съездить к ним в гости), когда большинство гостей пошло интересоваться здоровьем Их Высочеств. Здоровье было в порядке - в основном благодаря тому, что обеих девушек крепко привязали к кроватям…

- отступление 14, страстное

- Ну дорогой…

- Ваше Высочество, что с вами?.. Вы хорошо себя чувствуете?..

Аллиэр яростно отбивался от девушки, пытающейся одновременно его обнимать, целовать и расстегивать пуговки на своей рубашке. Он уже начал подозревать, что последний бокал вина был лишним - раньше девушки из приличных семей отличались благородным воспитанием.

- Замечательно, - промурлыкала Ивенка. - Когда ты рядом, я всегда чувствую себя замечательно…

Аллиэр не выдержал такого напора и рухнул на кровать. Свою. Хоть это хорошо.

- Дорогой…

- Девушка, с вами точно все в порядке?..

- Со мной все, все, - с придыханием повторила она, - в порядке, когда рядом ты…

Ее Высочество полезла целоваться, Аллиэр откатился от нее подальше и вскочил на ноги, оставив в руках коварной соблазнительницы рубашку.

- М-м-м, красавчик…

Полуангел панически отступал на заранее неподготовленные позиции - то есть на балкон. Кажется, там есть плющ - можно будет слезть по нему вниз, вряд ли принцесс обучают лазить по плющам на каблуках. Можно, конечно, воспользоваться тем, что он сильнее и тренированнее, но драться с женщиной?.. Нет, так поступают только мерзавцы.

- У, ты такой…

Окончания фразы ему не суждено было услышать, хотя он прекрасно додумал ее сам - Ее Высочество поскользнулась. Он немедленно сиганул под балкон, спешно спускаясь вниз и не особенно заботясь о сохранности собственно плюща и стекол в окнах этажами ниже.

- Куда же ты, красавчик?!

Подальше от тебя… - подумал Аллиэр и неосторожно глянул вверх. Зря он это. Ее Высочество Ивеника не останавливалась перед такими мелочами, как плющ - она с энтузиазмом слезала вниз, не забывая завывать что-то про "красавчика". Он старался не смотреть на кружевное белье Ее Высочества.

…С плюща Ивенку в результате снимала вся городская Стража. Аллиэра до утра отпаивали валерьянкой…

***

- Все, все, хватит, замолчи!

Ему казалось, что он никогда раньше так не смеялся.

- Ну правда, я не специально…

- Зато ты продлила мне жизнь на целых два месяца…

- Но ведь ничего не получилось.

- Ничего, еще попробуем. Зато мы теперь точно знаем, что этот афродизиак действует на ангелок.

- Она эльфийка.

- Жалко…

- Больше я Ее Величеству эту дрянь подливать не буду! Еще и этот Повелитель на меня как-то странно косился…

- Ну и ладно. Я сам подолью.

- Ты же говорил, что это я подружка Императрицы, - ехидно напомнила Иилла.

- Ты хочешь еще раз попробовать?..

- Нет.

- Тогда молчи. Значит, так…

Я ходил по городу, разглядывая цветные витрины.

Может, и правда жениться?.. Да нет, сородичи засмеют… А, с другой стороны, в гробу я видел тех сородичей! Тем более что всем можно говорить, что это политически выгодно…

А Ле сказать правду…

Тори - чудо. Если бы не она… то что?.. Я бы так и был просто демоном…

Люблю ли я ее?..

А ее можно не любить?..

Зашел в ювелирный магазин. Продавец как-то странно на меня косился, но тонкое серебряное колечко продал. Я зашел на соседнюю улицу - подобрал букет. Эльфийские розы. Она их любит - сама когда-то говорила…

Она не просто чудо. Она… ангел?..

Усмехнулся. Ну да, она - настоящий ангел. Может быть, мы все-таки можем быть не только друзьями?..

…Я летел к Ней, как на крыльях, с букетом ярких алых-алых роз… И думал, как и что я скажу, и как Она поймет, и что Она скажет… Я поднимался по лестнице, перескакивая через три ступеньки, и резко открыл дверь - как всегда, без стука…

…А Она целовалась с Аллиэром… Сидела у него на коленях, а он нежно обнимал ее за талию…

Она не знала… Я не хотел, чтобы Она знала… Я не считал себя вправе ломать Ей жизнь - еще раз…

Я тихо ушел, плотно закрыв дверь. А потом сидел в вольтеровском кресле перед бутылкой красного вина и пил, пил, пил…

Букет я оставил на первом этаже, в хрустальной вазе, с запиской: "От самого верного друга"…

…Я нашел в себе силы прийти на их свадьбу. И пить, как все, ненавистное белое полусухое, и ожесточенно кусать куриную лапку, и жевать салат из огурцов, и даже ловить невестин букет… не поймал, конечно…

И даже подойти и поздравить, и спросить, сколько и кого планируют - Она ответила, что пока троих, двух пацанов и девочку…

Я даже проводил их до дома…

Я не мог лишь смотреть Ей в глаза - боялся, что она увидит… и поймет…

…Потом я нередко приходил к ним в гости. Тетешкался с Аришкой и смотрел на тихое семейное счастье моей Тори…

Потому что точно знал, что у меня ничего такого не будет.

И я сам был в этом виноват…

Перевод с древнедемонского. Эпиграфы и знаки препинания были вставлены в более поздней редакции. (здесь и далее примечания автора)

А.С.Пушкин, "Демон", от 1823

По-демонски это действительно два слова: "Allar Devil'len"

"Лоар" в переводе со сверхдемонского - Наместник. Традиционно включается в полное имя наместников Темного Властелина за пределами Империи. Впрочем, многие уже забыли, что это - титул…

Кэррэш - плотоядные и вечно голодные птички, обитающие в вулканах. Самая известная в Облачной Долине казнь - сбросить в вулкан. Исход однозначен…

"Феарей" (Feareiaaye) в переводе с древнедемонского - "несущий". "Лесса" (Leissai) - "тьма" или "смерть".

Не все золото, что блестит.

В демонском году 13 лун, или триста пятьдесят четыре дня.

Переводу не поддается. Цензура.

В понимании Лоара - игра слов: Heiassa в переводе с древнедемонского - Первозданный Хаос (предмет религиозного поклонения) а в переводе с современного демонского - хаотичный, отступнический.

ВельАкДжебра на древнеэльфийском - "красота павлиньего хвоста".

"Лоэр" (Loyerre) в переводе с древнедемонского - "защитник" или "светлый".

Перевод с древнедемонского. Эпиграфы и знаки препинания были вставлены в более поздней редакции.

А.С. Пушкин, "Ангел", от 1827

Буквально "Allardai'en" переводится с древнедемонского как наречие "клятвенно", но употребляется в значении обещания или искренности вышесказанного. Ранее употреблялось как клятва перед Тьмой (считалось, что если ее нарушить, Тьма забирет отступника в Чертоги мертвых навеки), ныне изредка употребляется в клятвах верности перед Повелителем. В большинстве современных словарей считается архаизмом.

При приходе к власти нового Повелителя резко меняется раскладка политических сил по стране. Высшими Кланами (т.е. кланами, имеющими наибольшее влияние, некоторые привилегии и решающие голоса в Совете Кланов) становятся верные новому Повелителю Кланы, иногда - родовой Клан Повелителя. Именно поэтому Кланы стараются угадать следующего Повелителя и принести ему клятву верности как можно раньше. Любопытно, что Клан Ветра последним раз входил в число Высших более полутора тысяч лет назад - в основном в связи с удаленностью вотчины и невозможностью полноценно участвовать в политической жизни страны.

Эрн не зря удивляется: для демонов крайне важны имена. На самом деле традиции даже Высших Демонов значительно проще. Если Высший Демон еще может выдумать себе глупое прозвище, и ничего ему не будет (никто и не посмеет посмеяться над Высшим, даже если его зовут Баран Тупоголовый). Этим пользовался и Лоар, когда назывался Энгелем. Для Низшего Демона подобное крайне оскорбительно: имя строится из родового имени (первое истинное имя отца с суффиксом "Ц" или "О"), фамилии (или имени Клана), первого Истинного Имени, которым его нарекла судьба при рождении, и второго Истинного Имени, которое ему дали родители. Родовое имя достаточно часто опускается.

Ронин - самурай, потерявший своего господина Даже на фоне других самураев выделяются слишком уж легким отношением к смерти. У демонов ронин - верный Повелителю воин, который после смерти своего господина отказался принести вассальную клятву новому Повелителю и тем самым отрекся от своего Клана. Жизнь для них после этого заканчивается очень быстро, но их это не заботит. В настоящее время даже в Восточной Империи (самой классической ее части) ронины - огромная редкость.

Квадратный метр в прямом смысле. Длина кровати - 180 сантиметров, ширина - 60, а, значит, ее площадь равна 1,8*0,6=1,06~1м2

"Кто пришел сюда с миром, пусть войдет и пусть выйдет, просветленный. Кто пришел сюда с войной, войдет и не выйдет. Кто пришел сюда с непониманием - пусть останется у порога…

Кто ищет ответ - обязательно найдет его, когда прийдет время и настанет эпоха Мудрости…" - перевод с древнего неовербала - старинного языка, на котором разговаривали еще во времена Единой Империи. Ныне не используется.

"Мы обязательно снова встретимся…" - перевод с древнего неовербала

Дейр - используемый в Темной Империи с незапамятных времен зверь, чем-то напоминающий ящерка. Обычно используется как верховой скакун, но бывают и тяжеловозы, и тягачи. На дейрах традиционно ездят только Высшие Демоны, так как только они могут ментально связываться с зверем и, соответственно, его контролировать.

Лоэр (первое имя, в данном случае - псевдоним) Аливадос (второе имя) Аверроне (родовое имя) дер Альторе (имя клана). С древнедемонского.

Хранитель Традиций - единственный недемон в высшем правительстве Темной Империи. Служит при Совете. Совет следит за соблюдением традиций народом Империи, а Хранитель - самим Советом. Кроме Повелителя - единственный, кто может наложить вето на решение Совета.

"Властью, данной мне Духами Предков, объявляю вас Повелителем Темной Империи!" - перевод с древнедемонского.

"Приветствую всех присутствующих! Сегодня каждый должен принести Клятву Верности новому Повелителю Темной Империи перед лицом Духов Предков Loyerre Alivados Ave'errone dere le'All'tor'e!" - перевод с древнего неовербала.

Знак Клятвы - особая метка на ауре дающего о принесенной клятве. Если ситуация непосредственно связана с принесенной клятвой, Знак начинает гореть и пульсировать. Если Клятва нарушена, Знак выжжет ауру дотла, что непременно приведет к смерти. В Темной Империи все демоны приносят личную Клятву Верности, не принесший клятву считается отступником и преследуется по закону.

Если в человеческой терминологии "потухший вулкан" - вулкан, который ни разу не извергался на памяти человечества, то ангелы слово "потухший" воспринимают буквально. Так называют вулканы, которые когда-то уже извергались, но теперь не несут никакой опасности, а от гор отличаются только формой вершины.

У всех метаморфов с самого рождения на щеке есть особая татуировка, видная во всех ипостасях - "во избежание казусов"

Руна "тьерре" -? - руна любви и семейного счастья. С неовербала.

Руна "аль" -? - руна уверенности, руна "джой" -? - руна бездны. Перевод с неовербала.

"Властью, данной мне Духами Предков, объявляю вас Императрицей Объединенных Долин и Колоний!" - перевод с древнеангельского.

This file was created

with BookDesigner program

[email protected]

11/11/2011