Дьявол Ее Величества. Осознание

Аальская Валерия

 

Осознание

Вряд ли можно сказать, что моя профессия оригинальна. Такие, как я, были всегда. Шуты, советники, секретари - те, на кого первой падет карающая длань разгневанной королевы… И те, для кого кроме этой самой длани и нет других наказаний.

Нас нельзя уволить. Мы есть всегда.

Мы приходим под разными личинами. Мы - Безликие. Наместники всемогущего Повелителя, которые сделают из королевской власти одну лишь фикцию…

Я - слуга двух господ. Я - наместник повелителя самой Смерти. Я - жалкий, но доверенный служащий Королевы Иллиарэ. Я - один из многочисленных секретарей Смерти…

Я - Дьявол Ее Величества.

- Часть Первая указом N27633-4279-А запрещено Темным Властелином для прочтения или хранения под страхом смертной казни

В те дни, когда мне были новы

Все впечатленья бытия -

И взоры дев, и шум дубровы,

И ночью пенье соловья, -

Когда возвышенные чувства,

Свободы, слава и любовь

И вдохновенные искусства

Так сильно волновали кровь,

Часы надежд и наслаждений

Тоской внезапной осеня,

Тогда какой-то злобный гений

Стал тайно навещать меня.

Печальны были наши встречи

Его улыбка, чудный взгляд,

Его язвительные речи

Вливали в душу хладный яд

Неистощимой клеветою

Он провиденье искушал;

Он звал прекрасною мечтою;

Он вдохновенье презирал;

Не верил он любви, свободе:

На жизнь насмешливо глядел -

И ничего во всей природе

Благословить он не хотел.

Я не знаю, зачем пишу эти строки. Что можно сказать сейчас - когда поздно думать и жалеть, когда поздно даже жить - но так хочется?..

Все, что могло быть сказано, сказано уже давно - или не будет сказано никогда.

Но я все равно напишу все это - просто чтобы вспомнить, чтобы казаться самому себе таким же живым, как и тогда, три месяца назад, когда все это еще только начиналось… когда еще можно было сделать выбор… Когда еще можно было ошибиться…

Зачем я пишу все это?..

Зачем?..

Поздно… Безнадежно поздно…

Так поздно, как не было еще никогда…

Зачем?.. Зачем думать, вспоминать, чувствовать?.. Все бесполезно, все…

И я все равно напишу. Чтобы и на бумаге снова встать перед чудовищным выбором и снова НЕ сделать чудовищную ошибку…

Зачем?..

Я не знаю…

Я не знаю, зачем все сложилось так…

Но я попробую узнать…

После, в следующей жизни.

…Прощайте все… Вчера я перестал существовать для вас… Завтра утром перестану для себя…

Истинное демонское имя - знак, определяющий его судьбу. Но изменится судьба - изменится и имя… Древняя Демонская Легенда. Отрывок

- Глава Первая

 

Выбирай себе имя, которое отразит твою сущность

Первое Правило Высшего Демона

…Она сидела, облокотившись на спинку, обитую бархатом - величественная, мудрая, безразличная. Она - Ее Величество Императрица Иллиарэ, урожденная леди Ауралия герцогиня Девонская и просто Очень Красивая Женщина. Умна. Жаль.

За окном разгорался закат. Здесь красивые закаты. Заслать бы сюда Фортрана - то-то порадовался бы… и нас бы порадовал баталиями на фоне потрясающих закатов… Впрочем, нет, не стоит. Пока я тут единственный демон. И пока я не слишком наглею (а точнее, слишком наглею, но это не слишком заметно), революция нам не грозит. Вернее, грозить-то она может, но толку?..

Я удобно устроился на подоконнике, небрежно облокотившись на дорогущие витражи - в них вставлены не стекла, а горный хрусталь. Все очень мелкое и очень точное. Работа, достойная мастера. Только уж очень хрупкая…

Я с интересом покосился на Иллиарэ. Императрица просматривала какие-то записи, писанные размашистым почерком главного секретаря. Совсем бумагу не экономят… А как налоги платить - так они все бедные, несчастные и обездоленные!

С плохо скрываемым удовольствием (все равно в зале никого нет) пробежался по тонкое фигурке Императрицы, затянутой в зеленый шелк. Н-да. Жаль, жаль…

Но, как оно всегда и бывает, додумать мне не дали. Стук вышел громкий, звонкий, чистый, он мгновенно наполнил весь зал и взлетел до потолка. Такой стук бывает, если оголовьем демонского меча постучать в ангельские ясеневые двери.

На такую наглость пошел бы только один демон во всей Темной Империи. И это я сам.

Проблема была незначительной, но требовала тщательного разбора. Как и все мелкие проблемы. Впрочем, сейчас не до философствований. Демон должен быть демоном. А я - демон.

Императрица звонким и чистым голосом (ни разу не дрогнул - преклоняюсь!) велела просить.

Задачка имела очень простой ответ: это был Аллиэр, молодой офицер-грандполковник, отчаянно тянущийся в мою личную гвардию. Аллиэр был совершенно уверен, что он - мой сын, и только случай помешал его родителям пожениться. Ха-ха. Насчет сына - ну, все может быть, я здесь уже тридцать семь лет, Аллиэру тридцать четыре… но вот про свадьбу… Брр! Тем более что я даже не помню, как ее зовут. Да и не знал никогда, вроде…

Слазить с подоконника я не спешил. Все равно не заметит, пока я не захочу, чтобы он меня заметил.

- Ваше Величество, за прошедшие сутки в городе не зарегистрировано ни одного происшествия.

"Зарегистрировано". Умный мальчик. Пожалуй, он и впрямь может быть моим сыном. Тем более что он вроде полудемон - ему подчиняется демонский меч…

Но какое это имеет значение?..

- Отчет?..

Аллиэр снова поклонился и протянул Императрице свиток с сургучовой клановой печатью - орлом с распростертыми крыльями. Раньше вместо орла был хомяк, но потом пришли демоны и возмутились подобной печати. Ангелы утверждали, что это не хомяк, а священное животное троффозора, но трафхозору все равно сменили - сначала на змею, а потом на орла.

Императрица оглядела свиток, сломала печать и развернула гербовую бумагу. Я не стал вставать - мне и так все было прекрасно видно. Что ж, неплохо. Впрочем, Императрица была не слишком довольна. Она ожидала бунтов и возмущений народа, которые заставили бы пошатнуться хотя бы меня. И это "зарегистрировано" насторожило ее больше, чем меня. Порядки нынешней городской стражи… Что ж, нарушителям не поздоровилось. Мне все больше нравится этот мальчик. Еще года два - приму в гвардию…

- Хорошо, Аллиэр. Можешь идти.

Офицер поклонился, прикоснулся губами к руке Императрицы, снова поклонился и вышел.

В зале снова воцарилась тишина. Я продолжил прерванное занятие. Все-таки фигурка Ее Величества достойна по меньшей мере восхищения… Не удивительно, что Аллиэр смотрит на нее такими глазами!

Императрица тем временем снова развернула свиток, перечитала.

- Клайн, перо.

Подобострастный секретарь протянул Императрице перо, она схватила его не глядя, сжала в руке, уставилась в одну точку.

Я распахнул окно - старинный витраж заскрипел в негодовании - расправил крылья и легко оттолкнулся от подоконника.

Не люблю смотреть на такую усиленную работу мысли.

Люблю думать сам.

Моим любимым местом было, смешно сказать, городское кладбище. Тихо, спокойно, и мухи не кусают. Трогать никто не решится - а вдруг мертвяк?.. Слишком уж многое у этих ангелов поставлено на "авось": демоны бы либо побежали за стражей (это те, кто потрусливее), либо набросились самостоятельно (а это те, кто помоложе), либо банально подсели играть в карты. Последнее - про меня. На кладбище одно время водился мертвяк, до сих пор счет помню: триста двенадцать - триста четырнадцать, в мою пользу, слава богам и Демиургам. Иного я себе бы не простил.

Итак, я сидел в тени высокого памятника какому-то из многочисленных Императоров (небось сгнил уже, а все равно смотреть на могилку тошно) и думал о своем, о демонском. Темный Властелин ангельской империей не слишком-то интересовался, и для отчета обычно хватает двух слов: "все в порядке". Но вот мне самому двух слов было недостаточно. Не потому, что я такой уж исполнительный - исполнительным вообще быть вредно, загрызут, - а потому, что… ну да, достойно смеха: у меня нехорошее предчувствие. Согласен, демоны - не пифии, но лично я привык своим предчувствия доверять, и они ни разу еще меня не подвели…

Итак, что конкретно меня настораживает?..

Во-первых, Императрица. Предыдущую пришлось убрать - старая ведьма приспособилась варить противодемонские зелья, до сих пор глаза режет при воспоминаниях. Ну, это была не проблема: влетел в императорские покои, аки демон на крыльях ночи, и устроил бедной старушке внеплановый инфаркт. Видеть боевую трансформацию демона - то еще удовольствие, так что исход был предопределен.

Но вот нынешняя… Слишком молода и амбициозна. Рыцарские романы из головы еще не выветрились. С этим связаны сразу две проблемы: она может устроить восстание сама, а может крайне неудачно для нас выйти замуж и устроить такое, что Империю проще будет взорвать, чего бы крайне не хотелось.

Во-вторых, Темный Властелин. Кажется, власть уже окончательно взбаламутила его мозги, если там было, что баламутить. Действия в Триаде были, мягко говоря, не слишком разумными и слишком жестокими - даже для демона. Вырезать три четверти населения… Да на эту Триаду теперь затрат будет больше, чем прибыли с нее! У меня вообще нехорошее подозрение, что еще один непродуманный шаг - и Темного Властелина вежливо попросят освободить место. И мне крайне не хотелось бы это пропустить. Конечно, существует и еще один вариант: захватить трон самостоятельно, то есть аккуратненько прибить старшего братика, чему и сама Темная Империя будет рада, но делать это не хотелось бы - чревато возмущением Совета. И еще одна деталь: стоит быть осторожнее, ибо мой младший братик тоже не лыком шит… Или он предпочтет дождаться, пока я выполню за него всю грязную работу?.. Ну-ну. Мне и тут неплохо…

В-третьих, редкостное спокойствие захваченного населения. Так аккуратно налоги не платили даже в Арратде, хотя там мой братец устроил такой террор, что не выплативший налог был попросту самоубийцей. Впрочем, это ангелы. Но именно ангелы и есть знаменитые "певцы свободы и света". Как там у них в гимне поется?..

Пусть будет свет,

Исчезнет тьма…

Маразм. Сижу и пою ангельский гимн, то бишь гимн захваченного государства. Дальше падать уже некуда. Темный Властелин узнает - долго ржать будет…

Это и называется ангельским спокойствием?.. "Вы нас захватили, но мы будем молчать, вы сами потом наши гимны петь будете"?.. Только вот интересно, как это я за тридцать семь лет ничего не заметил?..

И, наконец, в четвертых. Я сам. На повестке дня два вопроса. Первый: хочу в отпуск. Второй: как же мне все-таки назваться?.. "Наместник" - не слишком оригинальное имя. Истинное по демонским традициям разглашать я не буду, а придумать себе какое-нибудь другое… Тридцать семь лет бьюсь - и все без толку…

- Думаешшшшь?..

- Привет, Вирх, - хмыкнул я. - На этот раз тебе приглянулся облик змеи?..

Вирх, он же Вирро, - абсолютный метаморф и может принять любой облик, какой ему в голову взбредет. Почему-то предпочитает становиться каким-нибудь животным. Изредка становится ангелом, и тогда он - подобострастный советник Клайн, знающий обо всех телодвижениях Императрицы. Думаю, у него можно выпросить даже список всех ее любовников за последние двадцать лет - за определенную плату, разумеется. Но, если не считать определенного скупердяйства, Вирх - великолепный помощник. С ним можно вообще ни о чем не думать и жить себе припеваючи в каком-нибудь отдаленном ските. Вирро знает все и обо всех. Вот только выводы он делать не умеет. Поэтому тут нужен и я тоже.

- Какие новости?..

Черная светлобрюхая змейка обвила мою руку.

- На обед будет потряссссающщщщий печеный карп ссс яблоками…

Еще один минус Вирро - если у него хорошее или, наоборот, плохое настроение или если его распирает от новостей, начнет он с того, что мне совершенно не интересно. С печеного карпа, например.

- Печеный карп, говоришь?.. М-да, надо было предупредить повара, что по демонским традициям летом нельзя есть рыбу…

- Я сссполссаю?..

- Нет, лучше рассказывай все до конца, поползешь потом.

- Яблоки вкуссссные…

- Вирро, не нарывайся.

Вирх скис.

- Ссстараешшшьссся для вассс, ссстараешшшьссся, и такой плевок в душшшу…

- Вирро!!!

Вирх немного подумал и превратился в странное человекоподобное существо вроде гнома, только очень страшненького.

- Ладно, что тебя интегесует?..

Еще один минус: во всех своих ипостасях он жутко картавит - до тех пор, пока не доведешь его упражнениями до безумства.

- Все, - веско ответил я.

- На ужин будет птица с магмеладом…

- Вирро!!!!!

- Ладно, ладно… Импегатгица в своих покоях, вгоде спит, главному советнику сказала, что у нее очень болит голова, но лично мне это показалось стганным. Я наблюдал за ней полтога часа, она действительно спала.

- Дальше.

- Потом я спустился на кухню, там как газ вагили суп из чегепахи, советую тебе его не есть - вагил младший поваг… Впгочем, сомневаюсь, что это выкипевшее безобгазие пустят дальше собачьей конугы…

- Вирх, тебя всегда так тянет на кулинарию?..

- Угу, ты мне так платишь, что я всегда хожу голодный, - пожаловался Вирх. Я хмыкнул. Платит Вирху Темный Властелин, а он своих подданных, тем более таких выгодных, не обижает. А сколько ему добавляют сверх офицеры демонского полка за фотографии прелестных ангельских девушек, весьма напоминающих одну Императрицу (да и я сам, признаться, грешен), знает только сам Вирх.

- Дальше, - безжалостно сказал я.

- Когда я снова поднялся к ее покоям, ее там уже не было. Стгажа не видела, как она выходила. Я пегекинулся и тщательно обыскал всю комнату. Там есть потайной ход, за зегкалом, и еще один, за погтгетом ее покойного пгадедушки, основателя замка. Оба хода забиты всякой егундой - банками и склянками. Все пыльное. Чистая только одна полка, в ходу за дедушкой. Там стоит какая-то стганная шкатулка, я не гискнул тгогать… И еще… Она ушла куда-то за теггитогию замка, на восток, к Озегам. Я не смог пгоследить, куда именно, побежал докладывать тебе.

- Молодец, Вирх, - вздохнул я. - Амулетик передай, пожалуйста.

Вирро швырнул мне серебряный браслет - информатор и накопитель. Я вытащил из фамильного медальона небольшой алмаз размером где-то с горошину и воткнул в браслет. Своей звериной ипостаси у меня нет, приходится пользоваться амулетами…

Трансформация началась почти мгновенно.

- Вирро, - слова давались с трудом, волчья пасть не приспособлена для человеческой речи, - возвращайся в замок. Если вернется Императрица, дай мне знать. И никаких визитов на кухню! Лучше я отравлюсь черепаховым супом, чем упущу Императрицу!

Вирх кивнул, и белоснежный сокол легко поднялся в небо.

До замка было не много, не мало - верст семь. Волчья ипостась мне не понравилась. Надо будет испробовать потом кошачью… хотя, впрочем, лучше боевой трансформации все равно ничего не придумаешь. Значит, проще всего смириться с недостатками волка и устроить допрос с пристрастием Вирро: у кого из зверей лучше нюх, у кого слух, у кого зрение и так далее. Авось поможет. По крайней мере, буду знать, в кого перекидываться.

Но это второстепенный вопрос.

Обнаружить следы императрицы удалось примерно на второй час. Сигнала от Вирро не поступало. Надеюсь, он не уснул и не забыл. Его счастье, если Императрица и вправду не пришла - иначе с места моей с ним встречи унесут разрозненные ошметки Вирро, даже если он превратится в муравья.

"Вирро?"

"Что?"

Слава богу, хоть думает он без шепелявенья!

"Что ты делаешь?"

"Думаю. Сижу. Живу. Дышу. Дальше продолжать?"

"О чем, зачем и почему ты думаешь, что это будет продолжаться долго?.."

Повисло натянутое ментальное молчание.

"Извини, я забыл, что ты демон"

"За наглость прощение ты бы, может быть, и получил, но за последнее заявление - вряд ли!"

Потому что я самый демонский демон и терпеть не могу, когда кто-нибудь об этом забывает.

"Что тебя интересует? Императрица?"

Нет, черт бы тебя побрал, цены на репу!

"Она не появлялась. Из кухни воняет паленым, так что поймай там зайчика, а?.."

Сомневаюсь, что Вирх знает демонские маты. Значит, не стоит стараться.

"Ясно. Сиди там"

"И где твоя благодарность?!"

"Не забывайся, я демон".

Настоящий, истинный Высший демон.

И Императрица будет в безумном восторге, когда это поймет…

Нет, думать о будущем, тем более о несбыточном будущем, бесполезно - только настроение портить. И даже вредно: если боевой трансформацией и можно управлять только одним каналом мышления, то волчья отнимает больше половины. А если отвлечься, то можно будет петь любимую песенку Фортрана: "Кранты тебе, демон". Толще здешних елей могут быть только вековые баобабы…

Итак, я потихоньку бежал по следу. В эльфийской ипостаси духи Императрицы меня восхищали - причудливая смесь самых разных запахов, почему-то удивительно веющая чем-то по-ангельски несбыточным, но оттого не менее приятным. В волчьей я возненавидел их на второй минуте. Но еще меньше они нравились моему носу: беспрестанно хотелось то чихать, то кашлять.

Надеюсь, по этому лесу в такое время редко гуляют грибники. Потому что глухо матерящийся волк может вызвать у них неадекватную и не больно-то желанную реакцию…

Еще более неадекватную реакцию вызвала у меня открывшаяся глазам картина. Если проще - у меня отвисла челюсть. Хорошо отвисла, до земли.

Императрица сидела посреди поляны в позе лотоса, рядом лежал меч. Извечное зеленое платье сменил костюм для верховой езды. Сама лошадь отсутствовала - надеюсь, ее съели волки.

Хуже было другое: Иллаирэ зависла в локте от земли, вокруг нее кружили магические светлячки, а перед ней лежал здоровенный фолиант в старинной золоченой обложке. "Рукописная, - с восхищением подумал я. - Еще и оригинал, небось…"

По книге Берьярда де Оллано раньше учились во всех ангельских школах - до прихода демонов, естественно. Книга называлась "Теория боевой магии. Начальный курс". Демоны технологию обучения оценили, и я сам прекрасно знаю, чему по этому безобидному томику можно научиться.

Иногда вот такие рукописные книги без грана заклинаний на ней может быть опаснее сотни "звездных каскадов".

Когда она попадает в руки Императрицы - может.

Кажется, я знал, что лежало в той шкатулке…

- Лара!

Громкий хлопок ладонями. Иллаирэ резко распахнула глаза, и факелы вместе с самой великой заклинательницей попадали на землю. Слава богу, занимается она максимум недели три, иначе научилась бы контролировать заклинания после выхода из Астрала…

- Ты опять все уронила, - грустно вздохнул Аллиэр.

Аллиэр?!

- Пока не научишься контролировать заклинания после выхода из Астрала, колдовать толком не сможешь.

Иллаирэ покаянно опустила голову.

- Но у меня не получается!

- У тебя все получится, - убеждающим тоном ответил Аллиэр, присаживаясь рядом с Императрицей и осторожно приобнимая ее за плечи. - Вот увидишь. Надо только постараться…

- А я что, не стараюсь?..

- Надо еще чуть-чуть постараться. Когда ты научишься этому, мы начнем изучать заклинания, не требующие выхода в Астрал… Ты же понимаешь, что это очень долго - каждый раз выходить в Астрал, строить заклинание, выходить из Астрала…

- А зачем мы тогда вообще это учим?

- А ты иначе ничего не поймешь…

- Я и так ничего не понимаю!

Я подался назад и неслышно спрятался за кустами. Чудесно. Замечательно. Превосходно. Вос-хи-ти-тель-но. Просто великолепно. Лучше и быть не может! Императрица учится колдовать и обращаться с холодными оружием - что может быть прекраснее?!

И почему это я не радуюсь чужому прогрессу?..

Захотелось злобно рыкнуть, но забывать о конспирации не стоило.

- Да ладно тебе, Ларочка…

Надо же, "Ларочка"! Ну конечно, это "Иллиарэ" пока выговоришь, язык сломаешь! Хотя впрочем, почему я так бешусь?.. Допустим, этот оболтус (не видать ему теперь моей личной гвардии!) и обучит ее основам контроля - и что дальше?.. Он сам ангельской магией почти не владеет, а демонской его никто не обучит. А уж высшего уровня Темной магии он точно не достигнет…

- У тебя все получится, поверь. Попробуй еще раз…

Ну Вирро! Ну болван! Это ведь явно уже не первый раз - как он мог такое пропустить?!

Да и я редкостный идиот - надо было наблюдать за ней тщательнее…

Я сдал назад, протаранил хвостом ель, отполз метров на десять и резкими скачками понесся к замку. Стоило подумать и надрать уши Вирро. Но это потом…

"Медный всадник" почти ничем не отличался от других низкопробных забегаловок города. Драли тут так же, как и везде, и вероятность отравиться была такая же - примерно двадцатипятипроцентная. В нормальных тавернах было и чище, и уютнее, и подавальщицы симпатичнее, и кормили не в пример вкуснее. Но я ходил сюда не есть и не любоваться на подавальщиц. Я ходил сюда слушать…

"Сегодня явно не мой день", - устало думал я, потягивая отвратительное пиво за барной стойкой, которую очень хотелось поближе познакомить с мокрой тряпкой. По дороге сюда умудрился вывозить весь плащ в рыжей грязи - теперь он стоит колом, и ходить в нем уже противно. Впрочем, здесь есть свой плюс - так я вполне схожу за лицо без определенного места жительства, что в этом "баре" весьма полезно. Вот только находиться здесь сегодня не слишком-то полезно - цены на репу, брюква и неурожай в прошлом году меня мало интересуют. Кажется, сегодня дивный способ релаксации (как известно, отдых - это всего лишь смена деятельности с физической на умственную или наоборот) меня подвел. Ничего. Ничегошеньки ничего, если можно так сказать…

Оставив недопитую кружку на стойке, я вышел, стараясь поменьше елозить плащом по полу - не потому, что было жалко плащ, ему уже ничто не грозило. Просто мне сюда возвращаться и завтра, и послезавтра, и послепослезавтра, а мне не хотелось бы видеть этот загаженный пол. Что ни говори, Высшие демоны все же чистоплотнее, чем низшие ангелы. И это радует…

По дороге мне стало дурно - то ли от выпитого пива, от которого стошнило бы любого, то ли от непривычного свежего воздуха. Пришлось отменить надирание Вирриных ушей до более подходящего момента и отправиться "домой". Работать уже не хотелось.

Думать тоже.

Но привычка, как известно - вторая натура…

Я снова возрадовался, что тогда, два месяца назад, забрал из казарм Тори. Тогда она просто показалась мне достаточно симпатичной, чтобы немного облегчить мне сложную демонскую жизнь… Я думал оставить ее на пару вечеров - она задержалась на два месяца. В основном потому, что теперь меня всегда ждала натопленная комната, вполне съедобный ужин и бадья с относительно чистой водой. В общем-то, от Тори больше ничего и не требовалось.

История Тори была не слишком проста. Она была воспитанницей Иджены Второй Великой - бывшей королевы Облачной Долины, как называли свою страну ангелы. Я задумался, вспоминая…

- отступление 1, историческое

- Ее Величество Императрица Облачной Долины, правительница Неба, Идже…

- Заткнись.

Сегодня определенно не ее день - мало того, что она не выспалась и теперь не смотря на все старания и косметическую магию, через макияж просвечивают огромные синяки под глазами, того, что кошмарно болит голова, порвалось любимое платье, а на завтрак был жареный карп (а у Ее Величества аллергия на рыбу, о чем давно пора бы напомнить повару) и того, что замок медленно, но верно превращается в развалины (видимо, уже давно, но Иджена заметила только сегодня, что отнюдь не придало ей оптимизма), так еще и оповестили о каком-то бредовом посольстве от правителя Небесной Долины - самого главного конкурента Облачной Долины во всем, в чем только можно. Более того, мажордом достал до самых печенок: какой толк объявлять о появлении "Ее Величества Императрицы…" в ПУСТОМ Зале?!

Нет, его определенно стоит уволить…

Иджена процокала каблучками по мраморным плитам пола (снежный мрамор с рубиновыми прожилками заказывали специально для тронного Зала из рудников, а потом здешние мастера ограняли, подбирали подходящие по размеру и формам плиты - бывшая Императрица ненавидела правильные формы, как и сама Иджена, - а потом вставляли между плитами миниатюрные рубины. Замок Императрицы строили больше века, но результат, по мнению Иджены, того стоил) и устало опустилась на трон - тоже своеобразное произведение искусства. Мастеров, возводивших замок, пытались переманить больше двух тысяч правителей (особенно старался тогдашний Император Небесной Долины - Иджена забыла его имя), но все было тщетно. Зато Императрица, поощряя Мастерские, заказала им еще один дворец-резиденцию. Дворец стал достоянием Долины: в северном крыле разместились музеи, в южном - разнообразные общественные организации, а огромный парк назвали заповедником. Иджена и сама частенько бывала там. Раньше. Теперь уже не было времени… Разве что насовсем туда переселиться, но это будет еще хуже - Иджена поймала себя на мысли, что ненавидит сборища народу, когда ей надо произносит речи, а в нее саму тычут пальцем…

Иджена едва успела снова принять царственный вид, как мажордом (уже другой; видимо, бывший правильно расценил ее многообещающий взгляд) объявил о прибытии лично Его Величества Императора Небесной Долины, Правителя Неба (два Правителя на одно небо - не многовато ли? - хихикнула про себя Иджена) Лайарна Шестого Великого с женой, сыном, двумя дочерьми и дюжиной послов. У Иджены сложилось впечатление, что Его Величество ехал на курорт - отдохнуть и искупаться в легендарных источниках Облачной Долины. И на орлах полетать - в Небесной Долине, припомнила Иджена, их в качестве транспорта не использовали.

- Fasseh'tra leeren t'a siarren loat yereent iutrey weyhlen karessa viall navereh kseharvegen avellean begefass trahinns daquell qrefsn trear laguiarjopruagen iwvrin'ht ztiola xan criah't, моя царственная сестра, Иджена Вторая Великая, - дружелюбно улыбнулся Лайарн, хотя братской любовью там и не пахло. - Позволь искренне поздравить тебя с воцарением и выразить надежду, что отныне и навеки наши народы будут дружны и…

"Стандартный набор пустых слов, - подумала Иджена, пропуская весь этот бред мимо ушей. Хотелось нагло перебить и спросить тоном базарной торговки "че приперся, не видишь, работаю?!", но она себе, как истинная Императрица, этого не позволила. - Наверное, надеется, что из-за смены Императрицы Долина на некоторое время сдаст позиции…"

- Позволь представить тебе мою жену, Ирилану Третью Великую, моего старшего сына Дальллела, - "как будто бы у тебя другой есть", - и моих дочерей - Викторию и Анильту.

Иджена внимательно рассматривала тем временем гостей, не выходя, впрочем, за рамки приличий. Лайарн все так же толст, нагл и лыс, как и пятью годами ранее. Ирилана несколько постарела (впрочем, сама Иджена наверняка постарела еще сильнее, хоть из-за освещения синяков под глазами и не видно; впрочем, для своих тысяча трехсот восьмидесяти пяти лет она выглядела еще очень даже ничего) и поправилась - что, впрочем, в свете недавнего прибавления в семье Лайарна (кажется, опять девочка, припомнила Иджена), это было неудивительно. "Сын", двадцатишестилетний оболтус, не умеющий считать до трех - бастард, признанный, тем не менее, Лайарном (удивительно, как он жене - а она тогда уже была его женой, - не закатил скандал, хотя не догадаться не мог - ни в том, ни в другом роду не было ни одного рыжего; верно, сам был грешен). Наиболее пристальное внимание досталось дочерям, но не прекрасной восемнадцатилетней Анильте - первой леди Измерения. Виктории было всего-то пятнадцать лет, она была восьмым ребенком из девяти и шестой дочерью Лайарна и Ириланы, но была на них совершенно не похожа - ни на отца, ни на мать. Скорее, наоборот. Волосы темные, вьющиеся, черты лица гораздо тоньше, чем у матери (а об отце и говорит-то не стоит), глаза очень светлые, серые. Иджена на мгновение прикрыла глаза. Ангел. Чистокровный. Только… какой-то странный. Потенциальный Демиург? Нет, Иджена навидалась таких. Что-то общее, без сомнения, есть, но - нет.

- Пройдемте ко мне в кабинет, царственный брат?

Лайарн склонил голову, Иджена поручила нежданных гостей мажордому (мстительно - тому самому) и, кивнув Лайарну, прошла к двери за троном, ведущей в ее кабинет.

По истечении всего двух часов был заключен мирный договор между Долинами на весьма длительный срок - пятнадцать тысяч лет, то есть, скорее всего, на гораздо больший, чем проживет Иджена. Но ее это нисколечко не волновало.

Скрепя зубами, она продемонстрировала свое уважение и предложила остаться в гости, на что получила церемониальное… соглашение, что входило в рамки приличий, но не нормы. Когда же Лайарн тактично предложил Иджене взять воспитанницу - весьма распространенная практика среди глав содружественных государств, - а как вариант - дочь Императора, она и вовсе на несколько мгновений потеряла дар речи. Но все же нашла в себе силы церемониально согласиться на этакое безобразие - этикет не знал прямых отказов, а в данном случае - вообще никаких, что Иджену искренне бесило. Этикет на самом деле давал огромный простор для маневра… тому, кто первым воспользовался этой возможностью.

Но не сказать, чтобы Иджена была от этого в восторге.

Тем не менее, Викторию переселили из гостевых покоев в "хозяйские", как обзывала их Иджена. Вещи перенесли, а ее саму привели под грозные очи Императрицы.

Первые пять минут были посвящены просвещению Виктории относительно ее ближайшего будущего и "что такое хорошо и что такое плохо". Та послушала вполуха, покивала, но, похоже, ничегошеньки не поняла. Иджену это не слишком волновало. Замок она по камушку точно не раскатает (раз уж сама Иджена не раскатала…), а все остальное - ерунда.

Иджена еще не знала, что "ерунда" может оказаться совсем не ерундовой…

…Тори сбежала из замка через пару недель - ей наскучили замок и парк. Она не знала ничего о порядках, которые царили теперь в Облачной Долине. Ее поймали на центральной площади поздно вечером, когда уже зажглись фонари. Что было потом, Тори не помнила - она очнулась уже у Наместника.

Сначала было и страшно, и больно, и до слез обидно. Потом она привыкла. В общем-то, Наместник не был особенно жесток - для демона…

Что ж, я бы даже сказал, что дурочке повезло… Но она сама вряд ли понимала это.

За окном зажигались фонари. У меня не было витражей - я не любил излишнюю, пафосную ангельскую роскошь. Я долго смотрел на медленно гаснущий закат… Здесь красивые закаты…

Я с ненавистью дернул шторы и, не раздеваясь, завалился на нерастеленную кровать.

Завтрашний день обещал быть очень трудным…

"Обещания надо выполнять!" - видимо, именно этим руководствовался наставший день, когда вступал в свои права. Утро не заладилось с самого рассвета - в основном потому, что разбудил меня громкий стук в окно.

Как известно, невыспавшийся и не получивший свою законную утреннюю чашку кофе Наместник из обыкновенного Высшего демона превращается сначала в невыспавшегося, а потом очень недовольного демонского демона. И пора бы уже Вирро это выучить…

Пусть земля ему будет пухом!.. - как говорят в таких случаях "добрые" ангелы…

Табуретка, кинутая в сторону окна, вполне входила в пределы нормы (тем более что по утрам я кидал тяжелые предметы неправильной формы не особенно метко), но вот сюрикены - извиняйте, рефлекс. Летучую мышь с ярко выраженными признаками обожравшейся летучей мыши красиво пригвоздило к оконной раме за все четыре конечности и оба уха.

- Fasseh'tra leeren t'a siarren loat yereent iutrey weyhlen karessa viall navereh kseharvegen avellean begefass trahinns daquell qrefsn trear laguiar jopruagen iwvrin'ht ztiola xan criah't, - с трудом прохрипела мышь и с надеждой поинтересовалась: - Может, ты меня отцепишь?..

- Даже не подумаю.

Я потянулся, расправив черные кожистые крылья, стянул с себя измятые брюки и рубашку, небрежно их бросил на стул и натянул чистые. Как и большинство демонов, я подозревал, что грязное белье самостоятельно стирается, сушится, гладится и аккуратно складывается на полку. Тори хватило одного дня, чтобы это понять…

- В-ваше В-высочеств-во…

Я рыкнул и швырнул в навязчивую мышь еще одним сюрикеном. Мышь взвизгнула и на пару мгновений заткнулась.

Я ненавидел это наименование - "ваше высочество". Меня обязывали называть "вашим величеством" не только старшего брата (к этому я быстро привык - люблю смотреть, как у него рожа вытягивается), но и Императрицу захваченного государства, что было по меньшей мере оскорбительно. Быть при этом самому только "высочеством"… Не будь я демоном, заработал бы комплекс неполноценности. Правда, я с лихвой отыгрывался на Иджене - она тогда была еще только наследницей, а я - послом. Как же у этих ангелов все быстро меняется! Вот у нас, например, нынешний Темный Властелин держится у власти уже пятьдесят шесть лет. И продержится еще дважды по столько же - если, конечно, я буду достаточно добр…

А тут - только успел привыкнуть к Иджене - бац! и уже Иллаирэ… С Идженой было проще - она была умна (по крайней мере, у нее хватало ума обходиться дворцовыми танцами, а не идти напролом) и - лично для меня - забавна: признаться, в одно время она была страстно в меня влюблена. Я едва удержался, чтобы не воспользоваться служебным положением в личных целях: Императрица была весьма и весьма…

Я даже прикрыл глаза, вспоминая…

- отступление 2, дипломатическое

Малый тронный зал был пуст.

Иджена стояла на балконе, окруженная цветами. На фоне темнеющего неба, на которое уже высыпали первые звезды, в коротеньком зеленом платье, в черных туфлях на высоченных шпильках и без короны в распущенных волосах она уже вовсе не казалась императрицей.

Скорее - обыкновенной девушкой, собравшейся на свидание.

- Заставляешь себя ждать.

- Прошу прощения, Ваше Высочество, но, боюсь, в здешних коридорах отнюдь не трудно заплутать, - произнес я строго выверенную фразу - с одной стороны, соблюдаю этикет, а с другой, верноподданные к королевам так не обращаются.

- Ваше Высочество? - вздернула бровь Иджена. - Ой ли? Да ты, никак, изменился…

Дрянь. Правда, для нее я всего лишь посол… пока.

Я легко наклонил голову в немного издевательском намеке на поклон. Не могу удержаться.

- Время меняет людей, Ваше Высочество. И не только их. - Я немного помолчал и добавил: - Или мы меняемся сами.

- Возвратный глагол мне нравится больше.

- Как будет угодно Ее Высочеству.

Хотя даже тебе, будь ты хоть трижды императрица, не изменить законов мировоздания… Хотя, чем черт не шутит, быть может, ты и права.

- Издеваешься?..

- Ваше Высочество, как можно… - я изобразил оскорбленную невинность. И я, и она знаем, что мы друг про друга думаем…

- Мне можно.

Она явно хотела добавить "все", но удержалась. Бедные верноподданные… Кого они заполучат в императрицы! Хотя, возможно, императрица из нее выйдет неплохая… Особенно под контролем такого хорошего Наместника, как я.

- Конечно, Ваше Высочество.

- Не строй из себя идиота, - холодный, безразличный тон.

А толку?.. Это всего лишь игра под названием "политика"… Со своими, весьма строгими, правилами - но все-таки игра.

- Как скажете, Ваше Высочество.

Иджена не орала, не возмущалась, на лице не дрогнул ни один мускул, способный выдать ее настоящие эмоции. Будущая императрица только вздернула бровь. Наверное, на прислугу и подданных это действовало, как прямой приказ. Я все так же безразлично остался стоять.

Извиняйте, Ваше высочество, но я не слуга и не верноподданный.

Она тоже прекрасно знает правила игры. Первое: все вокруг - лишь маски. Второе: поменьше жертв, иначе игра станет неинтересной. Третье: больше никаких правил.

Вечный, никогда не заканчивающийся фарс. Даже когда с кого-то падает маска, мы продолжаем играть дальше. Если из рукава выпадет карта, последует лишь предложение выпить вина и, после распределения по рукавам новой колоды, игра продолжится.

- Время меняет людей, Ваше Высочество.

- Или мы меняемся сами, - мягко поправила Иджена. - Не хотите ли выпить?..

- Благодарствую.

Но я не пью, тем более на работе и тем более с будущими императрицами. Тем более - белое полусухое.

Иджена отхлебнула из высокого бокала с витой ножкой.

Знаменитое на все Древо облачное вино совершенно не пьянило, зато поутру, если не выпить соответствующий эликсир, заставляло расплачиваться за приятно проведенный вечер дикой головной болью, именуемой "похмелье" и не входящей в число моих тайных страстей.

- А зря.

- Зря благодарствую, Ваше Высочество? - двигать попеременно разными бровями я специально учился. Вот, наконец-то пригодилось.

- Зря не пьешь. Кто еще предложит тебе облачное вино просто так, за спасибо?

Какое значение имеет "спасибо", если ты никогда не скажешь его искренне?..

- Злейший недруг, - предположил я.

Иджена усмехнулась.

Мы постояли, посмотрели на звезды, помолчали.

- Ты ничего не хочешь мне сказать?..

- Смею порадоваться вашему стремительному карьерному росту, Ваше Высочество. Из посла до наследницы престола - за какие-то шестьдесятлет.

- Благодарю. А вот твой не впечатляет. Из посла в чрезвычайного посла… Правда, как говорят, медленно, но верно… Но мне это правило никогда не нравилось.

Нарывается.

Мы знали друг друга и раньше - я не первый год сюда приезжаю… Впрочем, признаться, сегодня у меня на редкость добродушное для демона настроение. Значит, завтра я буду злой и буду жалеть, что не перерезал наследнице глотку за наглость - пока была возможность. Кажется, тут кое-кто забывает, кто кого захватил…

- Вы предпочитаете быстро и стремительно?

А потом будет больно падать. Очень больно. Я об этом позабочусь.

- Да, как видишь. Риск - благородное дело… Кто не рискует, тот не пьет… вина.

Стерва. И - хороший игрок. Даже жаль, что за этим коном не последует новая партия - по другим правилам…

- Ну что ж… Можете быть свободны.

Она хлебнула вина из бокала. Я склонил голову и двинулся к дверям.

- Кстати, насчет дела, по которому вы приехали… Мы еще думаем. Итоги будут оглашены завтра, на официальной встрече. А теперь прощайте.

Я, так и не обернувшись вышел из зала. Иджена со смешком произнесла мне вслед:

- И все же зря ты отказался от вина…

Тогда я был еще молод и глуп - позволил девчонке общаться с демоном и посланником Темного Властелина в таком тоне… Впрочем, она заплатила за это сполна…

По губам пробежала улыбка, которая на демонском лице выглядела жутковато.

- А может, ты меня все-таки отцепишь?..

Похоже, мышка приготовилась к новому сюрикену, но их у меня уже не была - остались только серебряные, специальные, с ядом, а их мне было жаль. Ну - и мышь слегка. Абсолютный метаморф мне еще пригодится… Может быть.

- Сам отцепишься.

Я захватил меч и куртку, небрежно набросил ее на плечо и направился к лестнице.

Вирро что-то невразумительно пробормотал и жалобно застонал мне вслед…

Тори не проспала - на плите меня ждала глазунья из доброго десятка яиц с колбасой и помидорами. Я не стал заморачиваться тарелками и переставил всю сковородку на стол. Дома я предпочитал по утрам выходить на охоту - здесь на это не было времени. Но рефлекс остался, и по утрам я съедал больше, чем за весь оставшийся день.

От глазуньи оставались жалкие ошметки, когда сверху спустился изрядно помятый Вирро с набором сюрикенов в руках. Я выхватил их у него из рук и спрятал в кошель на поясе. Не люблю, когда у меня над головой трясут холодным оружием.

Вирх устало приземлился на стул напротив.

- Не называй меня больше "высочеством", - не отвлекаясь от тарелки бросил я.

- А как тебя тогда называть? - усмехнулся Вирро. - Ты так и не выбрал себе имя для этого мира…

У каждого демона есть свое, отдельное имя для каждого мира. Я за эти тридцать семь лет себе его так и не выбрал.

- Лоар, - неожиданно для самого себя сказал я. - Называй меня Лоар. Так будет проще.

Я сам не понял, что толкнуло меня на этот выбор. Не сказать, чтобы имя идеально мне подходило - я все же не просто наместник… Но, пожалуй, сейчас это не имеет большого значения.

…Судьба ехидно нашептывала мне на ухо… я тогда не мог разобрать, что…

- Глава Вторая

 

Демон всегда должен оставаться демоном

Второе Правило Высшего демона

- Так ты не хочешь узнать, какую я принес тебе весть?..

- На ужин будет печеный карп? - недовольно спросил я, снова кусая пирожок с яйцами и луком.

- Да ну тебя…

Пирожок кончился, я потянулся за следующим и с удивлением обнаружил, что с этим пирожком кончились все пирожки вообще.

- Тебе что, совсем неинтересно, что я узнал?..

Признаться в том, что мне интересно, было почти что самоубийством, но меня это не слишком огорчало.

- Ну и ладно! - надулся Вирро и отвернулся от меня к окну, "незаметно" вытаскивая из кармана бутерброд с колбасой.

Я глубокомысленно подкинул сюрикен на ладони. Вирх вздрогнул. Слух у него, надо сказать, был отменным.

- Будешь дальше кривляться? - с усмешкой поинтересовался я, доставая из шкафа бутылочку рома. Обычно я не пью, но сегодня можно. Иначе мне может не хватить терпения спокойно смотреть в глаза Ее Величеству…

- Н-нет. В общем она… Ее Величество… она…

- Что?

- Учится. Колдовать. Под руководством Аллиэра. Уже недели две как.

Я задумчиво поковырялся во рту зубочисткой.

- Спасибо за очень свежую новость, Вирро.

- Они хорошо конспирировались!.. - потерянно оправдывался Вирро. - Маскировали полянку… Обманывали стражу…

Приятно слышать, как оправдывается Вирх. А то совсем обнаглел…

- Я уже давно об этом знаю.

Будем считать, что двенадцать часов - это давно.

- А теперь иди на работу. Быстро!

Вирху больше подошла бы должность спринтера… Пожалуй, ему стоит устроить марафон на сегодня!

- отступление 3, странноватое

Ах, как ярко светит солнце, как потрясающе играют солнечные зайчики по лужам, как восхитительно пахнет весной в свежем, напитанном солнцем воздухе!

Минус в этом восхитительном мире был один - она понятия не имела, где находилась.

Очаровательное утро. Прелестная природа. Восхитительная весна.

И никаких признаков цивилизации…

Эллина не могла даже с блондинистой гордостью заявить, что заблудилась. Потому что она не заблудилась. Она с самого начала не знала, куда идти, и даже не пыталась рыпаться.

Без сомнения, жизнь в единении с природой чудесное занятие для сорокатысячелетнего отшельника, которому надоела жизнь нормальная. Но для двадцатилетней студентки из мегаполиса, опаздывающей на ОЧЕНЬ ВАЖНОЕ свидание с одним замечательным молодым человеком девственный лес в другом мире - не самый лучший выход из положения. Особенно если учесть, что ни одной дороги в лесу нет, а на Эллине босоножки на двенадцатисантиметровой шпильке, мини-юбка, топик и легкая розовая курточка. Гулять в таком наряде по лесу (в мире Эллины уже разгар июля) не самая хорошая идея.

- Ау-у-у!!! Лю-у-у-уди! Э-э-эльфы! Гно-о-омы! Го-о-облины! - Эллина замолчала на секунду и уже тише добавила: - Нет, с гоблинами я, пожалуй, погорячилась… Кто-нибу-у-удь! Помоги-и-ите! Кента-а-авры! Друи-и-иды! Верво-о-ольфы! Блин, кто там у нас еще есть?..

Больше расы не вспоминались - признаться, Эллина не была особо старательной студенткой на занятиях дисциплины "Разумные Расы", и сейчас жалела об этом - не сказать, что называние всех подряд по классовой принадлежности было необходимым, но зато, по крайней мере, отвлекало…

- Кто-нибу-у-удь…

Эллина всхлипнула. Плакать не было ее привычкой - тем более что тушь потечет - но сейчас рядом никого нет, а смывка лежит где-то в недрах сумочки…

- Помоги-и-и-ите!!!

- Ну и чего ты орешь?.. - безмятежно поинтересовалось что-то зелененькое с ветки ближайшего граба.

- Помоги-и-и-ите… - попыталась завести старую песню Эллина и на всякий случай уточнила: - Я заблудилась.

- Эт я уже понял. Кстати, меня зовут Оррив.

Оррив спрыгнул с ветки и скатился к ногам Эллины. Ее, кстати, совсем не волновала личность зелененького обитателя граба, но она решила не просвещать его на этот счет.

- А вы не знаете, где тут ближайший город?..

Оррив задумчиво вытащил из бороды что-то маленькое и черное; Эллина поморщилась.

- Знать-то знаю… Но вот идти туда не советую.

- А чего так?

Оррив огляделся (не преминув пробежаться оценивающим взглядом по фигурке Эллины) и таинственным шепотом поведал:

- Там, говорят, демоны водятся…

Эллина фыркнула. В демонов она не верила с раннего детства, равно как и в ангелов, Демиургов и богов Высшего круга. Впрочем, с последними приходилось мириться, а с предпоследними Эллина, похоже, просто не была знакома.

- Ну и ладно. А где он?

Оррив еще раз подозрительно огляделся и ткнул пальцем в небо.

Эллина подняла голову… и пораженно ойкнула.

Через облака просматривались башенки и колокольни, улицы и колодцы, прохожие и повозки, запряженные тройками огромных орлов. Но странны были не орлы - город стоял… на воздухе.

- А… как мне туда попасть?..

- Ты… уверен… что это… х-х-хх… правильная дорога?..

Эллина не зря сомневалась - уже второй час они пилили вверх на высоченную гору, макушка которой скрывалась в облаках.

- Ты знаешь какую-нибудь другую? - огрызнулся Оррив. Ему было тяжелее - его шаг был втрое короче Эллининого, поэтому когда Эллина спокойно шла, перекинув миниатюрную сумочку через плечо, Оррив почти бежал и едва поспевал за нею.

И Эллина опрометчиво считала, что в случае чего легко сбежит от попутчика. Надо сказать, Эллина была порядочной девушкой и до шестнадцати лет жила под зорким оком строгой мамы, в связи с чем навсегда запомнила три правила нормальной девушки: не верить незнакомцам; не ходить одной по темным переулкам; не целоваться с парнем в людных местах.

Она не знала, что Оррив легко ее догонит, перегонит, вернется и разорвет на части, потому что в число ипостасей абсолютного метаморфа входила в том числе и боевая трансформация Высшего демона - несколько ослабленная, но на Эллину хватит даже хорошо обученной собаки.

- А еще… далеко?..

- Не очень, - вздохнул Оррив. - Но на вершине, возможно, придется подождать…

- Почему?..

- Облака уходят.

Облака, а вместе с ними и город, и правда медленно отплывали в сторону, влекомые ветром куда-то на юг…

- А…

- Ворота в город открываются только когда облака доходят до вершины. Как же ты иначе попадешь наверх?.. Долетишь разве что… Кстати, ты умеешь летать?

- Нет.

И это была чистая правда: Эллина была чистокровной человечкой, но не любила, когда ей об этом напоминали.

Несколько минут прошло в молчании.

- А что, этот город правда… ну… на облаках?..

- Да, а что? Не зря же его эти придурки ангелы Облачной Долиной обозвали… Еще и хомяка какого-то на гербу нарисовали…

Эллина фыркнула: она не верила в ангелов и Деда Мороза.

- Но ведь облака… они… ну… через них же насквозь пролетают! Как же на них город стоит?! Он же вниз провалится…

- Не провалится, - хмыкнул Оррив.

Это были не обычные облака. По легенде, Срединный мир, в который так удачно приземлилась Эллина (его же называли Бесконечными Лесами), Демиург создал за три дня. Он поселил в Лесах ангелов и демонов. Но потом началась война между ними, и Демиург изгнал их из Лесов, поселив демонов под землей, а ангелов на небе. Демоны строили свою Империю неделю и еще один день. А ангелы - четыре года…

Но оно стоило того.

- Уф-ф-ф…

Эллина обессиленно свалилась прямо на землю как только Оррив объявил конец восхождения. Знаковое место отмечалось огромной руной, выжженной на скале.

- Теперь ждем?..

- Угу…

…Облака вернулись через три дня. Они долго ходили вокруг да около, неохотно приближаясь к вершине, но постепенно окутали ее плотным туманным шарфом. Города не было видно.

- И… что?

- Иди.

- То есть?.. Прямо так?.. На облако?!

Оррив хмыкнул и перешел первым. Облако держало.

- Или ты хочешь остаться здесь?..

Эллина еще немного постояла у края, покрепче сжала в руке сумочку, закрыла глаза и сделала длинный шаг вперед…

"Лоар?.."

"Я занят, Вирро. Это срочно?.."

"Я тут нашел один интересный кадр… Не хочешь взглянуть?.."

Как и всегда во время подхода облаков к вулкану я объявил комендантский час. Теперь надо тихонечко пробраться мимо стражи и можно снова немножко подумать на моем любимом месте. Пора немного прояснить ситуацию - признаться, мне порядком надоела эта двойная игра. Я уже путаюсь, когда я слуга, а когда - Наместник…

Пока что мне не хочется примерять черный с красным подкладом плащ Наместника - я предпочитаю удобную куртку. Надеюсь, Императрица не хватится помощника главного секретаря… И Вирро надо напомнить, чтобы не нарывался: если я играю роль его помощника, это еще не значит, что я перестаю быть Наместником…

Я спокойно гулял по дорожкам между могилами. Это место меня успокаивает. В Империи я не больно-то люблю кладбища - мне всегда кажется, что меня хотят быстренько закопать поглубже. А здесь тихо и безангельно - и мне это нравится.

Признаться, моя работа не так плоха, как я иногда говорю…

Я дошел до своей любимой могилки… и удивленно остановился.

Мое место было занято. Девчонка. Не люблю блондинок, но эта в общем-то ничего… Правда, вряд ли она останется такой надолго - кажется, я достаточно громко объявил комендантский час.

Я сделал шаг в сторону и набросил на плечи знаменитый на всю Империю плащ. Пожалуй, сеанс испуготерапии девчонке не повредит…

- Добрый день.

Я нагло облокотился на ближайший памятник. Девчонка подняла на меня огромные голубые глаза. Хм…

- Добрый, - согласилась девчонка.

- Вы не слышали?.. Вообще-то у нас сейчас комендантский час… - Я приподнял левую бровь.

- Между прочим, - надменно просветила та, - Международной Декларацией Прав Человека запрещено ограничение свободы передвижения без соответствующего решения суда! Поэтому сижу где хочу и когда хочу.

- Да ну?..

Я выпрямился (памятник обиженно покачнулся, но устоял).

- Порча государственного имущества, - прокомментировала нахалка. Я хотел предложить навести на нее порчу, но промолчал.

- Имею право, - хмыкнул я.

- С какой это стати?.. Между прочим, даже президент не имеет право наносить ущерб казне и осквернять кладбищенскую землю! А ваши действия вообще классифицируются как мелкое хулиганство!

- Ну и что? - кажется, такое отношение к священному закону было для блондинки в новинку. - Я понятия не имею, кто такой президент, но я точно знаю: я здесь могу делать ВСЕ, что захочу.

Кажется, такая уверенность несколько охладила пыл девчонки.

- А… Ты, собственно, кто?..

Наконец-то вопрос по существу…

- Наместник, - фыркнул я.

- Типа губернатор?..

Я задохнулся от возмущения.

- Пойдем-ка, девочка. Я тебе все объясню…

Блондинка попыталась упереться и не пойти, но я требовательно ухватил ее рукой за плечи и потащил за собой.

Дотащить слабо упирающуюся блондинку до дверей моей комнаты было плевым делом. Она, правда, попыталась откусить мне руку, и, пожалуй, не будь я так добр, лишилась бы всего набора зубов - но это мелочи жизни.

Я небрежно подтолкнул девчонку к кровати, та не удержала равновесия и упала.

Пожалуй, мне можно немного отдохнуть… от трудов неправедных, хе-хе…

- Эй! Ты чего, сдурел?!

Как приятно чувствовать себя в центре внимания… Главное - как уважительно она ко мне обращается!

- Да нет, вроде, - хмыкнул я, стягивая с себя плащ.

- Ты не имеешь права!.. Я свободный человек!..

А меня это не волнует. Смешно, не правда ли?..

Рубашка полетела вслед за плащом.

- Пусти!..

За спиной скрипнула дверь - я не счел нужным обратить на это внимание. Девчонка снова попыталась меня укусить.

- Еще раз откроешь рот - и я заклею тебе его скотчем, - предупредил я, резко рванув застежку кофточки. Блондинка сначала попыталась меня отпихнуть, потом пнуть - вроде бы в живот, но попала чуть ниже…

У-уй!..

Ну все, она меня разозлила!

Нет, я, конечно, знаю, что "в любви нет прямых дорог", но моя катана не слишком прямая, а, надо сказать, наоборот - довольно кривенькая…

- Лоар, отпусти ее.

Неожиданно холодный голос.

Черт бы ее побрал!..

Не оборачиваясь, бросил:

- Тори, кажется, я предупреждал тебя, чтобы ты не входила в мою комнату без стука если я внутри.

- Отпусти ее.

- И не подумаю. Выйди из комнаты.

- Отпусти ее.

Кажется, у нашей брюнетки иссякли аргументы.

- Я сказал, выйди из комнаты!

- А где же подобострастное "Выше высочество", "царственная сестра" и высокий штиль? - нагло спросила девчонка. Кажется, кто-то тут очень смелый?.. - Между прочим, я тоже наследница престола, Лоар.

- Захваченного государства, не так ли?.. В котором Я Наместник!

- Немного поуважительнее, или я все-таки швырну в тебя Армагеддон!

Дррянь.

- Я ЗАПРЕТИЛ тебе колдовать, не так ли?..

Блондинка, не будь дура, воспользовалась моментом и выскользнула из комнаты. Меня это не слишком волновало. Сначала надо разобраться с Тори, а то она мне еще Моргану в омлет подсыплет!

- А меня это должно волновать?!

- Должно, по идее!

- Лоар, здесь никто не будет тебя слушать! Это Облачная Долина, а не уезд Темной Империи. Ты ввел войска, ты объявил нас своими подданными, ты довел до инфаркта нашу Императрицу и затащил в постель наследницу престола!

Странно, а почему я этого не помню?.. Пожалуй, такое я бы не забыл!

- У тебя даже имя такое - "Лоар", наместник… Верная собачка Темного Императора! Мы платим налоги, которые не доходят до казны, а Императрица танцует с тобой на балу. Мы отправляем твоих Стражей в гости к птицам Кэррэш, а Императрица выплачивает двойное жалованье твоему гарнизону. Ты поработил Императрицу, а не нас, Лоар. А зачем?.. Облачная долина не приносит прибыли, здесь нет драгметаллов или драгоценных камней. Облачная Долина - это мы все, а не город. А мы не нужны Темному Властелину… А значит, и у нас есть шанс. В Триаде месторождения алмазов, а Иллуне Туманные Леса, в Аланте богатейшая библиотека, в Трассадте уникальная методика обработки металлов… У нас нет ничего такого. И это тоже просчет. Когда-нибудь ты пожалеешь, Лоар…

Ты права - и ошибаешься, Тори. У вас много что есть…

…менестрели - лучшие менестрели мира… Их песни берут за душу, в них слышится свист ветра, шелест листьев…

…девушки - самые красивые девушки мира… И ты сейчас - солнышко, яркий лучик, на мгновение скрытый тучей… тонкие руки, сжатые в кулаки… и глаза, в которых застыла решимость - и еще что-то, чему я не могу подобрать название…

…знание и мудрость - глубокое понимание, которого, наверное, не постигнет ни один демон… Вы знаете не теорию - вы чувствуете самую суть… это дар, талант…

…И еще что-то - что так презираемо демонами, но так красиво и светло здесь…

Все то, что нельзя забрать силой.

Когда-нибудь ты пожалеешь…

Неужели я уже пожалел?..

- отступление 4, горькое

…Потом она сидела на кухне, забившись в угол, где обычно стояли тазики, и плакала. Горько и неутешимо, но почти без слез. Сама не знала, от чего…

Лоар ушел, как всегда, не попрощавшись. Тори, в общем-то, и не желала его видеть. Она не помнила, как спускалась со второго этажа, и не понимала, почему ей вслед так и не прилетел сюрикен…

Она старалась не думать, что теперь сделает Наместник с "Ее Высочеством".

Ей не хотелось об этом думать.

Стирку и обед на себя взяла Эллина - то ли в благодарность, то ли от скуки. Она не пыталась трогать Тори - и та в тайне была ей за это благодарна.

Потом они будут сидеть на кухне, по очереди помешивая суп, и она будет рассказывать - уже неудержимо, захлебываясь словами и слезами…

А Эллина - делать вид, что слушает…

Я сидел на своем любимом месте, и оно уже не казалось мне таким уж любимым. Здесь даже птицы поют как-то не так… И ветер свистит совсем по-другому…

- Эй, ты меня вообще слушаешь?!

- Э-э-э… Вирро… Можно сначала, а?

Вирх вздохнул и начал снова - уже в четвертый раз.

- Ты сегодня не в форме, Наместник.

- Голова болит, - соврал я.

Голова действительно болела, но дело было не в этом.

Я никак не мог забыть…

У тебя даже имя такое - "Лоар", наместник… Верная собачка Темного Императора! Мы платим налоги, которые не доходят до казны, а Императрица танцует с тобой на балу. Мы отправляем твоих Стражей в гости к птицам Кэррэш, а Императрица выплачивает двойное жалованье твоему гарнизону. Ты поработил Императрицу, а не нас, Лоар. А зачем?.. Облачная долина не приносит прибыли, здесь нет драгметаллов или драгоценных камней. Облачная Долина - это мы все, а не город. А мы не нужны Темному Властелину… А значит, и у нас есть шанс. В Триаде месторождения алмазов, а Иллуне Туманные Леса, в Аланте богатейшая библиотека, в Трассадте уникальная методика обработки металлов… У нас нет ничего такого. И это тоже просчет. Когда-нибудь ты пожалеешь, Лоар…

И ее голос - холодный, безразличный…

Ты права - и ошибаешься, Тори. У вас много что есть…

…менестрели - лучшие менестрели мира… Их песни берут за душу, в них слышится свист ветра, шелест листьев…

…девушки - самые красивые девушки мира… И ты сейчас - солнышко, яркий лучик, на мгновение скрытый тучей… тонкие руки, сжатые в кулаки… и глаза, в которых застыла решимость - и еще что-то, чему я не могу подобрать название…

…знание и мудрость - глубокое понимание, которого, наверное, не постигнет ни один демон… Вы знаете не теорию - вы чувствуете самую суть… это дар, талант…

…И еще что-то - что так презираемо демонами, но так красиво и светло здесь…

Все то, что нельзя забрать силой.

Неужели же я пожалел?..

- Знаешь, я тебе отчет в письменном виде подам, - вздохнул Вирро и исчез с глаз моих долой.

Я потянулся, устроился поудобнее и еще долго сидел на скамеечке и смотрел на уплывающие куда-то облака…

Сегодня я не пошел, как всегда, в корчму "Медный всадник". Мне не хотелось смотреть на пропитые рожи и слушать разговоры о том, что цена на водку выросла еще на одну монету.

Я случайно забрел совсем в другую корчму. Я не запомнил ее названия…

Там было светлее, и чище, и гораздо аккуратнее. На барной стойке сидел менестрель и пел свою вечную песню…

Мирное море, лазурное море…

Вечность как будто собою таит,

Но облаков бесконечных просторы

Не заменит.

Море шумит и беснуется море…

В небе завис серой тучи гранит.

Изменчива вечность по воле природы.

Вечность и солнце затмит.

В море покой… И на небе - ни облака.

Солнце на небе и в море видно.

По повеленью безвестного пророка

В мире единство заведено.

Судьбы народов и судьбы судьбы

Море о камни расколет за миг.

Перетусует все карты - и будет

Нам непонятно, что ждет впереди.

За жизнью и смертью, за светом и тьмою,

Смешаются судьбы и лики земли.

Но создает все весенней порою

Море опять - чтоб разбить о гранит.

Я долго-долго сидел за столом, невидящим взглядом уставившись в нетронутую кружку пива.

И слушал песни безвестного менестреля - того самого пророка, который может как создать, так и разрушить единство в душе…

Я ушел оттуда только тогда, когда менестрель окончательно охрип и отказался петь дальше.

Я знал, что я вернусь сюда - снова и снова. Завтра, послезавтра и послепослезавтра.

Я буду просто сидеть и слушать.

И думать - о чем-то своем…

Домой я вернулся далеко за полночь. Тихо, крадучись зашел на кухню, вытащил из сковородки котлету. На кухне горел свет; Тори спала, свернувшись калачиком на кухонном диване. Я подошел, улыбнулся, немного постоял и с неожиданной для самого себя нежностью поплотнее укрыл ее одеялом.

Потом я поднимался наверх, судорожно пытаясь вспомнить, какая из ступенек скрипит, и долго сидел возле окна, глядя на звезды…

- отступление 5, истинно демонское

- Итак, что у нас с Триадой?

- Все так же, Ваше Величество, - с почтением доложил старый секретарь. "Поклон должен быть уважительным, но достаточно уверенным, не быть чопорным и не вызывать чувство просительности и унижения", - вспомнилась ему фраза из старинного сборника правил этикета. - За прошедшие сутки происшествий не зарегистрировано…

- А они были? - перебил Повелитель, резко подавшись вперед и сразу же сделавшись похожим на коршуна, приготовившегося к атаке.

- Я н-не знаю, Ваше Величество… я ведь только…

"Ответ должен быть грамотен и аргументирован, голос должен быть уверенным и ясным". К несчастью, ни то, ни другое, ни четвертое не получилось…

- Так узнай!

Секретарь успел выбежать из зала раньше, чем за его спиной в дверь вцепился десяток сюрикенов…

Повелитель ухмыльнулся и опустился обратно в кресло. Теперь можно немного отдохнуть… Совсем чуть-чуть… До прибытия посыльного с новыми картами… Говорят, мастер Дайрине наконец-то нанес границы так, как хотел повелитель. Завись это от Повелителя, он сделал бы Дайрине демоном из темного эльфа и хорошенько надавал бы по морде. Но эльф… Черт знает, что с ним может случиться - может, пеплом рассыплется, а картограф в Империи всего один…

- Ваше Величество, к вам посол из Облачной Долины.

- Пускай.

По ангельскому этикету нужно говорить "Проси", - припомнил Повелитель. Но с ангелами пусть разбирается Энгель - зря ему, что ли, такое имя дали… Впрочем, Повелитель подозревал, что Энгель - еще один псевдоним. Братишка был весьма умен - к большому сожалению. Его Истинное один лишь Верховный Дьявол знает - если и его не обманули, конечно. И еще, может, Вирро… кстати, надо ему намекнуть, что в казне стало очень много золота… Тоэльс давно уже поет под дудку Повелителя, неплохо бы и на среднем опробовать новое заклинаньице… Но это потом.

- Ваше Величество…

- День добрый, Вирро. Как обстоят наши дела в Облачной Долине?..

Тоэльс прибыл вовремя - теперь не придется особо мучиться с Вирро, дела в Долинах ему уже известны, Тоэльс гораздо пунктуальнее Энгеля. Все-таки он правильно сделал, что отправил младших братиков в Долины… А то они могли бы возмутиться роспуску Совета, хе-хе…

- Все в порядке, Ваше Величество.

- Без измен, восстаний и прочего, и прочего?.. А что с торговлей?..

- На уровне, Ваше Величество.

Все-таки зря он отдал Вирро Энгелю - несносный метаморф успел научиться несодержательным ответам. Тоэльс сразу называет цифры. Как бы ему намекнуть, что Повелитель сам любит делать выводы из полученной информации?..

Впрочем, можно и не намекать. Все, что может сказать Вирро, ему и так уже известно… Продажи выросли на пятьдесят семь процентов по сравнению с прошлым месяцем - и Энгель не хочет, чтобы Повелитель об этом знал?.. Кажется, нетрудно догадаться, куда капают прибыли… Но это мелочи обычной демонской жизни.

- Хорошо, можешь идти. Отчет передашь в секретариат. Да, и еще… Передашь Энгелю, что я желаю его видеть в следующую пятницу за обедом.

- Да, Ваше величество.

Вирро позволил себе раствориться в воздухе, поэтому не успел вдоволь насладиться ухмылкой, растекшейся по лицу его Повелителя.

Повелитель опустился обратно в кресло.

- Больше никого не пускать. Я буду занят, если что-то срочное или наконец-то придет министр обороны - отправишь ко мне в кабинет, пусть подождет.

Мажордом склонил голову и вышел из Зала.

Повелитель еще немного посидел, пробежался глазами по темным стенам и бордовым шторам, уделил особое внимание тяжелой медной люстре (давно пора напомнить служанке убрать оттуда паутину) и натертым мраморным полам (неплохо бы замазать эту трещину получше и почистить рубины, а то демонские лапы оставляют на них слишком непрезентабельные царапины). Раздался резкий скрип - Повелитель сам не заметил, как глубоко вонзил собственные когти в деревянные подлокотники. За последнюю неделю подлокотники покрылись изысканной резьбой…

Повелитель встал, прошелся по Залу, остановился лишь на то мгновение, которое потребовалось для трансформации.

Раньше он просто выламывал оконную раму - но в прошлом году маги наконец-то сделали окна бесплотными для Повелителя, и теперь стекла менять не потребуется. Он распахнул крылья и прикрыл фасетчатые глаза - этот район он знал как свои пять пальцев, а трогать летящего Повелителя вряд ли кто-нибудь решится…

Перед его глазами проплывали привычные пейзажи - каменные тропинки, между которыми текла горячая лава. Маленькие демоны любили нырять туда со скал… Повелитель никогда не понимал этой забавы.

Он распахнул глаза и резко свернул с привычного маршрута. У него осталось одно незавершенное дело… Еще один элемент, не подготовленный к пятничному обеду.

Я небрежно откинулся на витраж. Императрица изучала какие-то бумаги, наивно считая, что меня в зале нет. Кажется, она еще не поняла, что мне не требуется ее высокое позволение, чтобы войти…

"Лоар, у меня к тебе дело"

Ч-черт! Такой момент испортил…

Императрица как раз встала и прошлась по Залу, цокая каблучками, а я с чисто демонским удовольствием любовался на ее обнаженную спину.

"Важное?.."

"Думаю, да"

"Ладно, скоро буду…"

Я еще немного посмотрел на Императрицу (все-таки не зря кто-то древний и мудрый изобрел коктейльные платья!) и со вздохом применил заклинание телепортации. Выламывать витражи было жаль, да и открывшиеся окна привлекли бы к себе внимание Императрицы. А замечать демонские заклинания ангелы пока что не научились…

- Ну и?

На редкость мрачный Вирро сидел за столом в таверне и ковырялся в сероватом картофельном пюре.

- Вот, Повелитель велел передать очередные бумаги.

- И ты ради этого меня вызвал?!

Бумажки были типичными, я получал их каждый месяц и без разбора выбрасывал в урну, поэтому мое возмущение было вполне праведным - насколько это приемлемо для демона.

- Вообще-то нет. Повелитель желает видеть тебя на обеде в пятницу.

- И?.. Это можно было сообщить мне в пятницу, - фыркнул я.

- Э-э-э… Лоар, ну… понимаешь… я обычно отправляю вместо себя копию, а сам ухожу… ну…

- Развлекаться, я знаю.

- И… ну…

- Она живет в замке, я знаю.

- Слушай, может, ты еще и знаешь, как ее зовут, сколько ей лет, где она работает и кофточки какого размера носит?! - возмутился Вирх.

Я фыркнул.

- Талана, сто семнадцать, смотрительницей покоев Повелителя, сорок второго с половиной. Не забывай, я демон.

- И все-таки это не красиво с твоей стороны.

Я ухмыльнулся еще шире.

- Если бы ты сказал, что это культурно, я бы оскорбился до глубины души.

- Ну и… в общем… мы… ну…

- Дальше не просвещай, я знаю. Нахамили Повелителю посредством использования его кровати по прямому назначению.

- А ты откуда знаешь?! Только не говори, что твоя принадлежность к демонам сделала тебя резко всевидящим!

- Хорошо, не буду. Просто вы так делаете каждый раз, когда ты отправляешься к Повелителю. Да-да, я знаю. Да, я знаю еще и о том, что твоя Талана в прошлом любовница Повелителя. Не волнуйся, я не буду говорить это старшему братику, сцены ревности тебе не грозят… Продолжай, Вирх.

- В общем, в его покоях был обнаружен очаровательный сейфик. В ящике для белья есть потайной ящичек…

- Я знаю, он всегда прятал туда дневники, когда приносил из школы плохие отметки.

Надо сказать, у "драгоценных" отпрысков Повелителя была своя школа, в которой точно так же ставились оценки и точно так же писались замечания. Правда, при получении замечания ругали не за то, что ты что-то натворил, а за то, что тебя на этом поймали.

- Нет, Лоар. ЕЩЕ ОДИН потайной ящичек. Наверное, Повелителя сегодня рано выдернули из кровати, а может, его кто-нибудь отвлек, - по тону Вирро было понятно, что этим "кем-то" явно была очаровательная демоница в кружевном белье, - но ящичек он закрыть забыл… Там такая система защиты, что, если бы не это, ни за что бы не нашел…

- Только не говори, что ты чисто из спортивного интереса рылся в белье Повелителя, - усмехнулся я, представив себе Вирро во время "поисков сейфа".

- Просто Талана сказала, что Повелитель никому, даже уборщицам, не позволяет рыться в этом ящике. Ну, я и сделал вывод, что он там что-то прячет… ну и залез… проверить! Эй, не думай ничего такого!!!

Похоже, Вирро правильно расшифровал мою ухмылку.

- Ладно, ладно… Я всегда говорил, что твоя Талана либо слишком глупа, либо, напротив, собирается воспользоваться твоей доверчивостью…

Причем лично я склоняюсь ко второму варианту.

- Дашь ты мне закончить или нет?! В сейфике я нашел его личные дневники. Не с плохими оценками. А те, которые вроде как ежедневник… И там присутствует много интересных идей насчет тебя и Тоэльса… Я снял копию. На вот, почитай.

Разобрать почерк Повелителя было сложновато, но меня был большой опыт - я долгое время любил рыться по вещам своего старшего братика. Впрочем, я полагаю, как и он по моим.

- Та-ак… С меня премиальные, Вирро… Когда, говоришь, обед?.. - угрожающе спросил я.

- В пятницу. Только не говори мне, что ты туда пойдешь!

Что ни говори, а Вирро, похоже, нравится на меня работать. Тепло, светло и мухи не кусают. Если смотреть правде в глаза, в Империи Вирх не прожил бы дольше месяца, так что, пожалуй, ему вовремя встретился добрый я.

Впрочем, не гарантирую, что длина его жизни от этого сильно увеличится…

- Пойду, конечно, - усмехнулся я. - И именно туда. Только не пятницу.

- А когда?.. - рискнул спросить Вирх.

- Если ты высокородно согласишься меня заменить, - медленно произнес я таким тоном, что отказался бы только самоубийца, - то прямо сейчас.

Я еще немного постоял, помогая Вирро принять более или менее привычный вид "меня" в черном плаще Наместника, дождался, пока он уйдет.

Подумал, избрал боевую трансформацию и уже через несколько секунд обо мне на облаках напоминал только Вирро, да и тот как-то не слишком активно.

…Повелитель сидел на своем извечном троне с изрядно подранными когтями подлокотниками. Похоже, у кого-то начинаются проблемы с нервами. Очень ра… в смысле, жаль, жаль, очень…

- Говорят, вы вызывали меня, Повелитель?..

У него до сих пор плохо с магией Тьмы. Даже телепорт не почувствовал, пфе… Пять минут уже за спиной стою, впору закрывать руками (читай - лапами, боевую трансформацию на более привычный облик я так и не сменил) глаза незадачливому братишке и кокетливым голоском спрашивать: "Угадай, кто?".

Судя по всему, угадал. По крайней мере, аж подпрыгнул на стуле. Что ж, перед собой можно и похвастаться: наши отношения с Повелителем всегда исчерпывались моей неудержимой наглостью и его тщательно, но не слишком удачно скрываемым страхом ко мне. Да, как ни смешно, старший братик меня изрядно побаивался. Может, мне больше сопутствовала удача, может, я учился старательнее, а может, меня Демиурги оделили чуть большей наблюдательностью, но я мог без лести к самому себе заявить: Роуль стал Повелителем только потому, что до завещания мы добрались одновременно, только я - в гордом одиночестве, а он - с двумя дюжинами стражей. И пока я разбирался с оными (кстати, несчастных жертв нашей с братом борьбы за престол и обвинили виновниками смерти отца), Роуль успел благополучно спалить завещание. Что ж, мне кажется, это была последняя глупость в моей жизни. Нет, не то, что я не взял с собой стражей (я, в отличие от некоторых, считаю, что это ниже моего достоинства), а то, что не успел вовремя пырнуть братика в коридоре… Мир демонов жесток, и мы оба достаточно рано осознали это.

- Э… Энгель?.. - потерянно произнес Роуль. Стража прибежать не успеет (а даже если и успеет, ему это вряд ли поможет), а один на один у него не было никаких шансов.

Но захватывать престол я не собирался - моя должность меня вполне устраивала.

- Так о чем же вы хотели со мной поговорить, Ваше Величество?..

Уважением или, на худой конец, церемониальной вежливостью здесь даже и не пахло. Напротив, я постарался вложить в голос как можно больше сарказма и изрядную долю издевки.

- Мммм…

Мне уже стало интересно: что же он скажет?.. Еще больше меня интересовало, как это ничтожество сумело продержаться у власти пятьдесят шесть лет. Ах да, Тоэльс, этот слюнявый мальчишка, и единственный наследник престола - кроме меня, конечно, - считает, что лучшего Повелителя, чем Роуль, не знала, не знает и не будет знать Империя (результат ли это таланта Повелителя к демагогии или внушения?.. Наверное, второе… а в свете тех милых бумажек, скорее всего, все даже хуже, чем я мог бы предположить…). Наивный… А Совет - если его еще не распустили, конечно, - и вовсе вякнуть не посмеет против Повелителя. Все остальные… все остальные слишком хорошо знают, что Роуль - первый коготь Империи. Правда, мало кто знает, что случилось с теми, кто был лучше… Кажется, я один умудрился выжить - и то только потому, что вовремя уехал, и Роуль решил просто вычеркнуть меня из списка. Против целой гвардии - тем более элитной - у меня не было почти никаких шансов…

- Я хотел бы поговорить с тобой об Облачной Долине.

Кажется, он взял себя в руки.

- У тебя там повысились продажи…

Это ему Тоэльс сказал, не иначе.

- …да и ввозные пошлины поднялись… Тебе не кажется, что стоит немного повысить налоги?..

Я немного помолчал, "обдумывая" предложение.

- Нет, не кажется, Ваше Величество.

Кажется, фраза вышла не слишком красивой, но с этим уже ничего не поделаешь.

- И почему же? - почти угрожающе произнес Повелитель. Наверное, такой изрядно тон действовал послам на нервы - примерно так же, как и предложение прогуляться по достопримечательностям замка, главной из которых являлась лучшая в Империи пыточная камера. Впрочем, меня эта перспектива не слишком пугала. За украденный из отцовской шкатулки амулет меня однажды там заперли на два дня "дабы неповадно было", и за это время я успел четырежды взломать защитное плетение и своровать поднос булочек из столовой.

- Я придерживаюсь мнения, что прежде чем резать поросенка на холодец, стоит откормить его до достаточной толщины, - фыркнул я. - Точно так же, как не стоит стричь овцу каждую неделю, потому как она при таком обращении вскоре сдохнет от холода.

- Но Империя переживает не лучшие времена, и казна опустела вполовину, - попробовал Роуль обратиться к моему напрочь отсутствующему патриотизму.

- И опустеет еще сильнее, если вы прикажете восполнить ее сейчас.

- Что ж, мне понятна твоя позиция. Можешь быть свободен. Я направлю тебе письмо со своим решением позже.

Я даже не дернулся с места.

- Я так не думаю, Роуль.

Повелитель вздрогнул. Похоже, его не слишком радовало, что я знаю его истинное имя, а он мое нет. Правда, я заплатил за это знание двумя годами жизни и толстым пучком нервов, но оно того стоило.

- Для тебя - Повелитель.

- Ну-ну, - хмыкнул я. - А теперь давай-ка на чистоту, братишка. Первое, я не думаю, что мое истинное имя - знание, необходимое для тебя в настоящее время. Второе. В отличие от некоторых, я учился старательно, а потому научился плести защиту от Астральных заклинаний, - тут я блефовал - подобная защита теоретически не возможна, но Роуль вряд ли об этом знает. - Третье. Если я узнаю, что ты меня плохо понял, то могу не быть столь добр. И, наконец, четвертое. Меняй тайники хотя бы раз в год, а то один тайник на шестьдесят лет может повредить твоему имиджу.

- Ты рылся в моих вещах!

- Естественно. Впрочем, как и ты в моих.

Я дал Повелителю несколько секунд, чтобы осмыслить это заявление.

- А теперь прошу меня извинить, у меня на сегодня обширные планы. Я думаю, мы обсудили все интересующие вас вопросы, поэтому, боюсь, в пятницу я не приду. До свидания, Ваше Величество.

Я склонил голову в легком намеке на поклон и исчез в столбе пламени.

Естественно, уходить из замка сразу же я не собирался.

"Вирро?.."

"Что?"

"Ты целиком прочел дневники?"

"Обижаешь, - фыркнул Вирро. - Как я мог! Ведь это же личные записи! Ну конечно, целиком!"

"Я так и подумал. Там было что-нибудь про Даалессу?.."

"Как?.. Даалесса?.. Это что еще за фифа?.."

"Вирро!"

"Ладно, сейчас посмотрю… Нет, ничего"

"А ничего вроде сокращений от этого имени?"

"Нет, вообще ничего. Тут вообще существо женского пола упоминается только один раз - какая-то внебрачная дочь прошлого Повелителя, да и в списке дел на следующую среду, с пометками "поиск" и "важно". И больше ничего"

"Спасибо, Вирро. Ты умница!"

"Э-э-э… А ты точно Лоар?.."

Я фыркнул и отключился. В этом весь Вирх…

Так… Еще один пролет вниз, теперь влево, еще немного вниз…

Я ничего не перепутал. Стражники, которых Роуль с какой-то радости поставил возле каждой лестницы, сначала решили меня не пропустить, но я так выразительно на них посмотрел, что меня немедленно опознали и немедленно же пропустили. Раз, два, три… восемнадцать.

Комнатка оказалась не заперта, так что я преспокойно вошел. Ле сидела на узкой койке и перебирала бусины в коробочке

- Привет.

Она даже не подняла головы. Похоже, заранее знала и кто вошел, и где он стоит. Магией Ле не обладала, но с сенсорикой, похоже, было получше.

- Собирайся.

Она наконец-то подняла на меня глаза.

- Зачем?

- Я сказал собираться, а не задавать вопросы. Я пообещал отцу заботиться о тебе, но если ты сама против этого, можешь оставаться здесь.

- Я думала, что обещания демонов низко котируются, - горько усмехнулась Ле.

Верно. Низко. Но ни один демон не осмелится нарушить личную клятву, данную Повелителю.

- Собирайся.

- А иначе?..

- Понятия не имею, что захочет сделать мой любимый всем сердцем братик, опознав в тебе неофициальную и при этом весьма лишнюю наследницу престола. Думаю, ты сама вполне можешь себе это представить. Собирайся.

- Зачем?..

- Я обещал.

- И что?..

- Черт побери, Ле! Ты мне веришь или нет?!

- Нет.

- Ле, давай быстро, мое терпение не бесконечно. А даже если оно и было бы таковым, у нас в любом случае только пятнадцать минут, после которых Повелитель наверняка заинтересуется, почему я до сих пор здесь. Быстро! Вещи в зубы, и вперед!

- Как будто бы он не найдет меня в твоем родовом замке.

- А кто тебе сказал, что мы отправимся туда? - хмыкнул я, закидывая вещи Ле в личное пространство. Эти девушки со своей вечной тормознутостью точно сведут меня когда-нибудь с ума!

И зачем я только пообещал, спрашивается?!

Хотя… говорят, что отказать в предсмертном желании нельзя даже злейшему врагу…

Я был единственным в семье, кто знал о Ле. И то, вышло это совершенно случайно. Проще говоря, я не слишком вовремя зашел в спальню Повелителя…

Отец практиковал так называемое "заложничество" - в знак верности каждый из родов отсылал младшего наследника в услужение Повелителю. Не знаю, что и как там получилось - отец неплохо шифровался, только один раз забыл повесить на дверь предупреждение, что он внутри, - но служанки утверждают, что они и вправду любили друг друга. Впрочем, я в это не верю.

Сомневаться в том, что Даалесса - моя сводная сестра после этого уже не приходилось. Впрочем, Повелитель и не отнекивался. Может, у меня было бы еще много сводных братиков и сестренок, но тут Офелия нечаянно умерла - скорее всего, ревнивая жена-мегера (и, по совместительству, моя мать) подсыпала яд в бокал…

Повелитель заботился о Ле, и она выросла в замке, под пристальным взглядом отца. А потом Повелитель умер - от того же яда, что и Офелия. Совет посчитал его жену "виновной по всем пунктам", но Повелителя этим было уже не вернуть. Перед смертью он потребовал с меня клятву, что я позабочусь о Ле. И я, как дурак, поклялся.

А теперь эта дурочка сопротивляется!

- Ле, давай быстрее, а?..

Не дождавшись реакции, я схватил ее за руку и потащил за собой в сторону открытого амулетом портала - не хотелось бы будоражить всю стражу.

Даалесса уже не сопротивлялась.

- Вот, здесь будешь жить. Сильно часто гулять по улицам не советую. Если поможешь по хозяйству, я буду не против, тем более что кулинарный талант Тори в последнее время перестал меня удовлетворять…

Я хмыкнул. Тори готовила почти великолепно - только изредка пересаливала…

- А Тори - это кто?..

- Хм… Секунду. ТОРИ!!!

Я немного подождал, Тори не появилась.

- Хм… Ле, который сейчас час?..

- Полседьмого, а что?..

- Да так, просто я запрещал ей выходить из дома после шести, - я нахмурился.

- Ну… может, она наверху и не слышит…

Я нахмурился еще сильнее.

- Пойдем проверим…

По лестнице я взбежал, перескакивая через три ступеньки. Распахнул двери, да так и замер в дверях.

- Та-ак…

Вирро вздрогнул и на мгновение растерялся, и Тори хорошенько заехала ему между ног.

- Уууу-уй!

- Вирх, а ну-ка встань.

Вирро вздохнул, встал, старательно пряча глаза. Тори мгновенно вскочила и стала застегивать кофточку, путаясь в пуговицах. Я заметил, что она украдкой подтирает глаза.

- Прими какой-нибудь другой вид, - поморщился я. - Не люблю, когда рядом со мной стоит подонок, который очень похож на меня!

Вирх пожал плечами и стал привычным секретарем Клайном.

Я медленно подошел, поднял рукой подбородок Вирро… и резко врезал ему кулаком в живот. Вирро согнулся в три погибели. Я добавил локтем в спину, Вирх повалился на пол. Я едва удержался, чтобы не пнуть - не хотелось марать ботинки.

- Но… ты же… сам… просил… тебя… заменить!

Я сжал зубы и все-таки пнул. Вирро дернулся.

- Вон отсюда!

Тори медленно осела на кровать и уткнулась лицом в ладони.

Ч-черт!

- Ле, поставь, пожалуйста, чай.

Ле кивнула и вышла. Я неуверенно подсел к ней, приобнял за плечи. Черт, никогда не задумывался над вопросом, что делать с ангелом, если она плачет…

- Пусти!

Тори резко вырвалась, ожгла меня ненавидящим взглядом, вскочила и ломанулась вниз.

Когда я спустился вниз, Тори сидела возле шкафчика и плакала. Эллины не было видно.

При моем появлении Тори стала изображать бурную деятельность по поиску гречки.

- Тори?..

- Ужин будет через полчаса, - ровным голосом произнесла Тори.

- Тори…

Она встала, схватила мешочек с гречкой и пошла к плите.

- Тори…

- Отвали, - бросила Тори, гремя посудой.

Я глубоко вздохнул, встал и вышел.

…Кажется, за сегодня я как минимум четыре раза нарушил Второе Правило Высшего Демона…

- Глава Третья

 

Демон должен оставаться верен клятве, данной Повелителю

Третье Правило Высшего Демона

- Вирх?..

- Продажи увеличились еще на семь процентов, - скучным голосом проинформировал Вирро.

- Я не про это. Как ты вообще осмелился здесь появиться?!

- Лоар, ну правда… ты же сказал тебя заменить…

Голос Вирха был на редкость жалок, но меня это не утешало.

- Заменить! Так на работе же, а не дома! И вообще, я тебя поздравляю: до этого даже мне не удалось затащить ее в постель… Может, ты еще приказал выстирать все мои вещи в эльфийских духах, так, ради прикола, а?

Судя по тому, как Вирро смущенно потупил глаза, именно это он и приказал. Черт, а я-то думал, чем это пахнет мой плащ… Убью мерзавца! Медленно и с особой жестокостью!

- Или, может, еще в моей документации порылся?!

Вирро "незаметно" возводил защитный купол. Как будто бы это спасет его от моего гнева… А я еще на Тори ругался, что она рылась в моем личном сейфе и удивлялся ее потрясающему актерскому таланту…

- Ну порылся… Но я же немножко!!!

- Вот я тебе сейчас такое "немножко" устрою, что ты потом множко в больнице проведешь!

- Ну Лоар… - почти простонал Вирх и, пока я придумывал "особую жестокость", тихонько слинял.

Трус.

Демоны весьма спокойно относились к трусости как к чему-то само собой разумеющемуся. Нет, трусов не уважали и уж тем более не возводили в ранг героев, но единственным вернувшимся с поля боя - без разницы, каким способом они умудрились выжить - был гарантирован успех на выборах.

Хотя все прекрасно понимали, что этот "великий воин" просто отсиделся в окопах…

Демоны не любили рисковать - да и сейчас не любят. И если вероятность твоей победы меньше шестидесяти процентов, демон просто не ввяжется в это дело. Шкура дороже…

Для демона не существует понятий "честь", "верность", "уважение". Как можно уважать слабака - каким бы замечательным он не был?.. Что такое честь и где ее найти?.. А верность?.. Демоны даже вассальные клятвы Повелителю приносили со скрещенными пальцами - ведь пройдет еще лет сто, начнется новая борьба за престол, и ты обязан будешь выступить на стороне Повелителя - без разницы, за кого ты на самом деле… Признаться, я тоже этим пользовался. Клятвы связывают - какими бы дурацкими они не были. За свою жизни я шесть раз приносил вассальную клятву - но еще ни разу ее не сдержал. По закону за это полагается смертная казнь путем четвертования, но вот уже три тысячи лет, как на это благополучно закрывают глаза. Тем более в отношении наследников правящей династии. Прямой наследник вообще клятву приносит в смягченной форме - Совет оставляет себе поле для творчества…

Да и что значит клятва?.. Несколько слов, которые якобы способны направить действия демона в нужное (или, напротив, ненужное) русло. Я принес только одну настоящую клятву, и то только потому, что Повелитель хмыкнул - "По-честному". Да и состояла она всего из одного слова - "Постараюсь".

И, надо сказать, эта клятва же успела несколько осложнить мою жизнь. Впрочем, в отличие от многих демонов, я любил рисковать - в основном потому, что мне везло…

Посмотрим, повезет ли мне на этот раз.

- отступление 6, архитектурное

Фамильный Замок представлял собой огромное монументальное сооружение, больше всего напоминающее крепость - последний оплот тьмы перед великой битвой. В замке было двадцать девять башен, три тысячи восемьсот сорок два совершенно одинаковых коридора, четыреста девяносто три лестницы и больше миллиона массивных дубовых дверей с бронзовыми колотушками в виде демонских морд в боевой трансформации. Вход был один - ну, естественно, если не считать тайных переходов, которых полным-полно в любом порядочном замке, - да и тот представлял собой мост, спускаемый на металлических цепях через глубокий ров с натыканными кольями. За мостом был длинный коридор с тысячами бойниц и тремя железными решетками, мгновенно перекрывающими входы. Попасть в замок с воздуха согласился бы только самоубийца - в четырех самых высоких башнях - Северной, западной, Южной и Восточной, - располагалось по целому кругу магов, которые каждый вечер и каждое утро накрывали Замок защитным куполом. Даже старожилы не знали в Замке всех переходов, а Повелители, которым положено знать все, на самом деле иногда плутали даже по первому, самому простому (потому что в холле висел план) этажу. Вообще, фамильное поместье было мрачным, монументальным сооружением с преобладающими красными и черными, довольно агрессивными цветами.

Проще говоря, Замок строил параноик. Жил же в нем явно самый достойный из его потомков.

Это производило на гостей незабываемое впечатление. Из огромного холла в лучших традициях графа Дракулы (когда гостей не ждали, холл имел более приличный вид) во внутреннюю часть Замка вел длинный узкий коридор без окон и дверей, только с многочисленными факелами в красивых кованых стойках. Коридор был завешен картинами, изображающими борьбу светлого рыцаря с силами тьмы (или наоборот), причем тьма явно побеждала. Коридор вел в огромный Зал, но большинство гостей до него не доживало…

Еще на первом этаже были столовая, гостиная и библиотека и, говорят, гостевые покои - правда, никто не помнил, где они находились. Ниже располагались кухня, хранилища, конюшни, кузни, мастерские (основной вход, естественно, располагался во внутреннем дворе, но основным коридором к нему уже лет двести как никто не пользовался), казармы для солдат, комнаты для прислуги, а на самом нижнем этаже - камеры для узников с лучшей в Империи коллекцией орудий для пыток. Каждый раз, когда принимали на работу новых слуг, их водили сюда на экскурсию, подробно описывая, "что будет, если…"

На втором этаже располагались личные покои Повелителя и приближенных. Что было выше, знал мало кто.

Вот Тоэльс и решил выяснить, что же такое Повелители скрывают от всеобщего обозрения, а если найдет - то задать братцу парочку вопросов, которые вряд ли ему понравятся.

Пока что ничего провокационного не попадалось. Обычные серые коридоры - обиталище пауков - и Тоэльс начал подозревать, что закрытием этих коридоров Повелитель скрывал нехватку прислуги, но все-таки решил пройти немного дальше - он давно хотел полюбоваться на окрестности с верхних этажей.

Что ж, зря он это сделал.

За очередным поворотом обнаружилась дверь, горящая каким-то странным, желтоватым светом. Тоэльс, не долго думая, дернул.

Дверь оказалась не заперта, он вошел. На столе ровным пламенем горела длинная витая свеча. Кроме этого стола и кресла, развернутого к окнам, в этой комнате ничего не было.

- Очень жаль, что я ошибался. Я думал, ты правильно понял меня, - негромко хмыкнул демон, разворачиваясь к Тоэльсу лицом.

- Повелитель…

Он почувствовал, что в жилах стынет кровь. За спиной скрипнула, закрываясь, дверь - он понял, что дергать ее не имеет смысла.

- Ты… ты…

- Да, Тоэльс. Я думал, что ты не наделаешь глупостей…

Он почувствовал, как в спину где-то в районе сердца ткнулась холодная сталь.

- …а ты оказался дураком.

Уже безвольное тело медленно осело на пол.

- Уберите здесь, - холодно приказал Повелитель, резко вставая. - И можете быть свободны.

Взметнулся плащ, и он твердым шагом вышел из комнаты.

Вряд ли стражи доживут до утра.

- Добрый день, Ваше Величество.

Императрица вздрогнула. Меня она опознавала безошибочно - в основном потому, что я один имел наглость называть ее просто "Ее Величеством".

Иллаирэ приветственно склонила голову. Я внутренне поаплодировал ее выдержке - Императрица, пусть даже и захваченной Империи, должна всегда оставаться Императрицей - даже приветствуя захватчика. И, признаться, у Иллаирэ это неплохо получалось.

"Высший по рангу не обязан кланяться - можно просто приветственно склонить голову. Однако низший обязан поклониться. Поклон должен в меру глубоким - не низким, что говорит о подобострастности, но и не поверхностным, что скажет собеседнику о неуважении или издевке".

Впрочем, я кланяться не собирался. Тем более что от полуденной жары плащ пришлось сменить на более привычные брюки и рубашку, что могло напрасно обнадежить Ее Величество. Лишь немного склонить голову…

"При общении равных по рангу возможны оба варианта, однако, при приветствии мужчиной женщины он обязан поклониться"

Ну уж нет. У демонов, впрочем, как и у большинства других народов, преобладает патриархат, так что Императрица подавится.

- Вы можете быть свободны, - мелодичным голосом то ли проинформировала, то ли приказала Императрица. Старший Советник подал Императрице бумаги, поклонился (по всем правилам этикета - отметил я) и, излишне, на мой взгляд, чеканя шаг, вышел.

- Присаживайтесь.

Я занял освободившееся кресло. В огромном зале мы были одни, и мне в голову полезли нехорошие мысли - впрочем, внешне я (надеюсь) оставался совершенно спокоен.

Дождавшись вежливого вопроса (на послеобеденных "аудиенциях" Императрицы я старался хотя бы немного придерживаться правил этикета), я спокойно и обстоятельно начал рассказывать.

- Ваше Величество, мне стало известно, что у нас с каждым днем растут продажи…

При слове "нас" Императрица едва заметно поморщилась, а я хмыкнул. Кажется, я выбрал подходящий метод доставания Ее Величества - постоянное напоминание, что Облачная Долина уже не слишком самостоятельна…

- …особенно, снежного шелка. В связи с этим я от имени Повелителя выражаю желание лично посетить мастерские, да и, откровенно говоря, объехать территорию тоже бы не отказался. Говорят, что в северных районах ожидается большой урожай, а в восточных, напротив, жуки побили всю картошку…

Императрица спокойно выслушала, покровительственно улыбаясь. "Улыбка должна быть легкой, теплой, внушающей доверие и развязывающей язык". Улыбалась Иллаирэ почти профессионально. Я смотрел на ее улыбку и в ее глаза и чувствовал, что меня заносит. А метод-то работает…

Надо освоить. Впрочем, я предпочитаю развязывать языки по старинке - мечами, ядами и шантажом… Помогает безотказно.

- Конечно, - Императрица улыбнулась еще ярче и "ненароком" двинулась в сторону, поудобнее устраивая локоть на кресле. Хм, а в женщине на престоле есть свои плюсы… - Я не могу отказать Правителю Темной Империи и его посланнику в небольшой экскурсии. Более того, я даже не откажусь поехать с вами - мне хотелось бы лично поговорить с жителями моей страны.

Она так и не назвала его "Повелителем". Что ж, это поправимо.

- Выедем завтра с утра. Жду вас в десять у главного входа.

- Благодарю, Ваше Величество.

- Можете быть свободны.

Я легко склонил голову и вышел.

Императрица хлебнула еще немного вина из бокала.

"Лоар?.."

"Даже не надейся, что какой-нибудь новостью ты сможешь вернуть себе утраченные премиальные и надбавку к жалованью"

"А ты у меня их забрал?!"

"Естественно"

"Ну, тогда я тебе не буду говорить, что тебя вызывают из Совета…"

Я поперхнулся вином. В отличие от Императрицы, я пил прямо из бутылки. Правда, она это (к счастью) видеть не могла.

"Передай, что я перезвоню минут через двадцать"

"Зачем звонить?.. - Вирх хмыкнул. Судя по тону, это была месть. - Они сидят у тебя в столовой"

…!

"Скоро буду"

"Я могу рассчитывать на премиальные?.."

Я фыркнул и отключился. Обломится. Пусть скажет спасибо, что я его на месте не прибил…

"Дряхлые старикашки", как Роуль называл Совет, - черт, нашел, кого цитировать, - и вправду сидели в столовой. Даалесса (умница девочка!) благополучно не показывалась им а глаза, а проще, сидела на кухне и расшивала золотыми нитками шторы. Тори и Эллина в спешном порядке готовили обед. Всегда поражался - и как только ангелы успевают готовить салат "Императорский" из всего, что попадается под руку за пять минут, но все равно получается вкусно?..

Впрочем, кулинарные изыски Совет не интересовали. Это я понял еще до того, как увидел нетронутый салат (ничего, мне больше достанется!). Проще говоря, я об этом знал с самого начала.

Наверное, я слишком давно демон и слишком давно политик…

Совет никогда и ничего не делал просто так. Вообще, демонский Совет - странноватое зрелище. Тринадцать очень разных демонов, самая закрытая каста Темной Империи. Они не женились, не разводились, не ругались, они вообще будто бы не имели отношения к окружающему миру. Они лишь изредка направляли действия Повелителя, и Империя от этого только выигрывала. Но они никогда не приказывали. Заупрямившийся Повелитель просто погибал в результате несчастного случая через несколько дней. Повелитель умер - да здравствует новый Повелитель!

Совет был бессменным. И мало кто решался пойти против воли Совета.

На личные встречи они почти никогда не шли, и уж тем более никогда не ездили ради этого за тридевять земель.

Ох, что-то здесь нечисто…

И мне это совсем не нравится.

- Тори, принеси вина из моих личных запасов.

Тори исчезла. Я удобно устроился в кресле. Многие считают, что в столовой кресла не уместны, но лично мне в кресле всегда елось с большим удовольствием, чем на стуле.

Вино прибыло в рекордные сроки.

- Тори, погуляй пока где-нибудь.

Золото, а не девушка: одно предложение, и она исчезла без лишних вопросов. Слава богам и Демиургам (плевать, что я в них не верю), я послал за вином Тори, а не Эллину!

- Итак, вы хотели увидеться со мной?..

Хм, а почему их четырнадцать?.. Насколько я помню, в Совете тринадцать демонов…

Я быстро вычислил лишнего. Быстро - потому что он не был демоном. Нашли, кого приволочь… Темный эльф из Срединных земель. Из клана судьбы, вон какая цветастенькая татуировка на щеке. Посвящение прошел давно, так что эльфику никак не меньше пятиста лет. И зачем его только притащили?.. Вот только я почему-то не уверен, что хочу задавать этот вопрос…

- Верно, хотели. - Слово взял, естественно, председатель Совета. Жаль. А я-то надеялся услышать кого-нибудь еще. Меня нередко посещало ощущение, что члены Совета между собой общаются ментально, потому что при гостях (а я целых четыре раза - этот пятый - удостаивался подобной чести) ораторствовал только председатель, а все остальные либо кивали, либо отрицательно мотали головами. - Быстро у тебя работает система оповещения…

О! А я-то, дурак, думал, что Вирро доложил мне об их приезде только часа через три после того, как они приехали - уж больно лица были недовольные. Наверняка ведь этот мерзавец надеялся на премиальные…

- Не угостишь вином?..

Я кивнул, вытащил из шкафчика свои любимые бокалы. Плевать, что у ангелов заказывал - зато красивые. И гравировка не ангельская - просто руны, по стихиям. Я расставил бокалы, по памяти - эту информацию мне никто не раскрывал, сам раскопал все, что можно было. Члены Совета с немалым удивлением уставились на бокалы. Надеюсь, я ничего не перепутал, и каждому из них достался бокал с его стихией… Себе и эльфику я поставил такие же, только без гравировки; разлил вино.

- И что же привело вас ко мне, лорд Вазсааль?..

Председатель Совета мгновение с отупением на меня смотрел, а потом захохотал.

- О, так ты небось все о нас раскопал, так?.. Тогда, может быть, сам расскажешь, зачем мы сюда приехали?..

Я хмыкнул, отпил немного вина. Похоже, Тори схватила не первую попавшуюся бутылку: "Даваллей", тысяча триста шестнадцатого года - лучшее из вин, которые были у меня в погребе. Всего двадцать семь… теперь уже двадцать шесть коллекционных бутылок. И стояли они у меня в самом конце погреба. Хм, а Ее Высочество, оказывается, неплохо разбирается в вине… Надо запомнить…

- Ну, я так полагаю, вы не слишком довольны действиями Роуля, - лениво произнес я, внутренне замирая. Угадал или не угадал?..

- Хм… Ну, предположим. Это причина. А вот знаешь ли ты повод?..

Судя по хитрой ухмылке лорда, знать мне этот повод не положено. Хм… ну, хорошо, я его и не знаю. А если попробовать угадать?..

- Мой братец опять наворотил бед, - фыркнул я, отпивая еще немного вина.

- Как и всегда, - ухмыльнулся лорд Вазсааль.

- Я имею в виду моего МЛАДШЕГО братца.

Хм, а эльфик еще не умеет сдерживать себя. Лорд Вазсааль даже бровью не повел, а вот у эльфа неэстетично отвисла челюсть. Я едва удержался, чтобы не поправить это недопущение легким движением руки.

Значит, угадал.

- Вы знали?..

Я ответил это "вы" и решил собой возгордиться.

- Нет, догадался.

- Хм… Неплохо…

- Мне везет, - усмехнулся я.

- В общем, полтора часа назад Тоэльс был найден мертвым во рву. Все обставлено так, как будто бы он вывалился из окна и не успел трансформироваться.

- Кажется, Роуль зарвался.

- Я рад, что мы друг друга понимаем.

Он немного помолчал.

- А полчаса назад Роуль объявился в комнате Совета и потребовал, чтобы мы выметались вон, - подал голос еще один член Совета, лорд Амальино, кажется. Значит, они тоже умеют говорить.

- И стража даже не выставила наглеца за порог?..

- Роуль неплохо поработал. Он наложил на стражу то же заклинание, что и на Тоэльса, но если ваш брат, как прямой наследник династии в силу природных способностей и неплохого обучения сумел вывернуться, то стража - нет… А мы сами, увы, не смогли ему противостоять.

- Он изобрел что-то особенно хитрое?..

Лорд Вазсааль хмыкнул.

- Наверное, изобрел, но вот применять не пришлось… Вас никогда не интересовало, как нас набирают в Совет?..

Ну, предположим, интересовало…

- Мы только теоретики, - усмехнулся лорд Вазсааль.

Я приподнял брови.

- Мы не владеем магией. Никакой.

Я еще немного глотнул вина. Интересно…

Лорд хмыкнул, глядя на меня. Кажется, он надеялся увидеть выпученные глаза и ошарашенное лицо. Не на того напал. Я все-таки наследник, и прекрасно знал об этом с раннего детства.

- Что ж, я думаю, мы с вами правильно поняли друг друга. Я надеюсь, вы согласны?..

Кажется, никаких сомнений в этом у Вазсааля не было. Хм… не люблю быть предсказуемым…

- Я подумаю, - клыкасто улыбнулся я.

- Мы можем рассчитывать хотя бы на то, что вы проинформируете нас о своем решении?..

- Рассчитывайте.

Вот только обещать я вам ничего не буду…

Судя по выражению лица председателя Совета, меня тоже поняли правильно.

- Однако, если вы все-таки решитесь, знайте: Совет не против.

Лорд Вазсааль встал, поставив на стол нетронутый бокал вина, и вышел - вместе со всем Советом.

Я довольно ухмыльнулся. Все прошло как нельзя лучше.

И за это стоило выпить.

"Лоар?.."

"Черт, Вирро! Ты меня достал! Не прощу, и никаких премиальных на ближайшие полтора года! Четвертый раз за ночь!!"

- Вообще-то я хотел сказать, что у тебя через полчаса аудиенция у Императрицы, а ты проспал, - ехидно сказал Вирх, не рискуя, впрочем, подходить ко мне ближе. Рука привычно дернулась за табуреткой, Вирро хмыкнул. Понятно, предпочитает табуретке сюрикены…

Впрочем, швыряться я не стал.

- Так ты встаешь или нет?! И так проспал!

Убью Эллину - неожиданно подумал я, не открывая глаза. Зверски хотелось спать; после коллекционного вина голова болела так же, как и после обычного. Просил же - разбуди в семь! Она еще нагло интересовалась, растворяются ли демоны в воде и можно ли будить меня таким способом. Я ответил, что матрас после этого непотребства сушить она будет сама, и идею, похоже, оставили.

Я резко сел на кровати, потянулся к тумбочке и не обнаружил оной. Кажется, Вирх решил перестраховаться.

- Ты это ищешь? - ядовито спросил Вирро, поднимая двумя пальцами мои брюки.

Вообще-то я искал бутылку, но брюки тоже не помешали. Следующие пять минут я искал свои вещи - Вирро оттащил от кровати все, что можно было кинуть. Попытки понять, почему я этого не заметил, успехом не увенчались. Вывод напрашивался один: меньше надо пить…

Уже натягивая на себя плащ, подошел к окну, распахнул шторы, готовясь привычно сощуриться от яркого света - окна выходили на восток… и начал громко и глубоко оскорбительно по отношению к Вирху материться.

Кидать было нечего, поэтому пришлось смириться.

- Ну и чего ты ругаешься?.. - осторожно спросил Вирх, когда запас ругательств иссяк, что случилось отнюдь не скоро.

- Чего я? Чего я?! Вирх, ты на часы вообще смотрел?!!

- Э-э-э… да… - Вирро на всякий случай посмотрел на часы. - Четыре часа двадцать девять минут по местному времени, а что? Или, если будишь в такое время, надо обязательно сразу совать в руки кружку кофе?..

- Нет! Какого… ты вообще будишь меня в такое время?!! Аудиенция в десять, сейчас полпятого! Я что, пять с половиной часов буду собираться?!!

Кружку с кофе мне в руки все-таки сунули. На самом деле по утрам я себя вполне нормально контролирую, но иногда Вирх меня просто бесит.

- Ну и?.. - мрачно спросил я. Вирро закатил глаза с выражением "ну хотя бы орать прекратил" или, быть может, с безмолвной мольбой за спасение своей жизни или, на худой конец, души.

- Тебя Императрица вызвала в срочном порядке вызвала. Говорит, что это что-то срочное.

- САМА вызвала?..

- Вот именно. Поэтому я ей поверил.

Я подумал немного и согласился с выводами Вирро.

На кухне еще остались остатки вчерашнего ужина, но котлетами заинтересовался только Вирх, я же привычно смастерил себе кривоватый бутерброд (за неимением ножей резать продукты пришлось мечом) и жевал его уже дорогой ко дворцу, на всякий случай подновляя защитные заклинания, а некоторые выплетая заново. Предчувствия, тем более предчувствия чего-то плохого, меня еще никогда не подводили.

Не подвело оно и на этот раз.

Все было также. На троне восседала чуть побледневшая Императрица. Больше в Зале никого не было. За исключением…

Я вовремя замер в дверях, иначе они бы точно захлопнулись крышкой гроба за моей спиной.

- Дернешься - и девчонка умрет.

- Мне будет очень ее не хватать, - фыркнул я, небрежно прислонившись к косяку. - Мог бы придумать что-нибудь поинтереснее, Роуль.

Императрица была мне выгодна - не больше.

- Ты нарушил клятву.

- Какую? - деланно удивился я. Стоило потянуть время, тем более что элитный отряд явно не просто так выстроился вдоль стен.

"Вирх, как только он отвлечется, выдернешь Ее Величество из Тронного Зала. И лучше, если при этом она будет молчать", - многозначительно добавил я.

"Понял. А премиальные?.."

"Если выживу - выплачу тем, что не уволю"

Я ожидал, что он откажется выполнять приказ демона, который не вполне уверен в том, успеет ли расплатиться, но Вирро этого не сделал: он верил в мою удачу больше, чем я сам.

- Клятву МНЕ, Лоар. Кажется, так тебя нужно называть в этом мире?..

Я фыркнул.

- Ну, допустим. И что?.. Я не помню, что приносил тебе клятву. Даже в том, что… ну, допустим, не удушу тебя вязаным шарфом.

Похоже, в моем взгляде Роуль прочел то, что я в него вкладывал - то есть то, что могу и удушить…

- А как же вассальная клятва?.. Тогда, в день коронации, помнишь?.. - усмехнулся Роуль. - В отсутствие Совета, который обычно следит за соблюдением традиций, я сам за этим послежу… Так что, извини, все по закону.

- Не торопись, - ухмыльнулся я. Роуль спускался по ступеням от трона. Дождавшись момента, когда все взгляды сосредоточились на мне, я приказал Вирху начинать. Императрица даже вякнуть не успела. Пожалуй, я все-таки выплачу ему премиальные…

- А что, ты успеешь придумать себе оправдание?..

- Зачем же мне его придумывать?.. Оно прописано в законе, причем прямым текстом… Что, так и не удосужился прочитать?.. Очень жаль… Роуль, я не приносил тебе клятвы. Я принес клятву ИСТИННОМУ ПОВЕЛИТЕЛЮ ТЕМНОЙ ИМПЕРИИ, а не тебе. И ты прекрасно знаешь, в чем разница.

- Просвети уж, будь добр, - хмыкнул Роуль.

- Я не мог нарушить вассальную клятву, которую принес СЕБЕ, верно?.. По-моему, это вполне логично…

- Ты не поверишь, но я по-прежнему не вижу логики.

- Что ж… Согласись, это твои проблемы.

- Коронован Я, а значит, Повелителем Темной Империи являюсь Я. Логично?..

- Да будь пожалуйста, я тебе что, мешаю?! Я не претендую на роль Повелителя, меня вполне устраивает должность Наместника.

Ну, пока…

- Ты струсил, верно?..

- Роуль, пока ты разглагольствовал, я успел взломать все твои щиты, а ты даже не заметил. На тебя сейчас хватит даже одного сюрикена и, поверь, я успею его кинуть. А после смерти одного Повелителя - даже если допустить, что Повелитель ты, - новым Повелителем моментально становится его наследник, верно?.. Так что твоя элитная гвардия ничем тебе не поможет. Тебе не кажется, что трусить стоит тебе, а не мне?..

- Блефуешь.

- Проверим?..

Я замахнулся сюрикеном, Роуль вздрогнул. Гвардия переводила взгляды с одного демона на другого. Не волнуйтесь, воины, это всего лишь наши небольшие семейные разборки…

Я лениво прошелся по залу. Никто не осмелился захлопнуть двери за моей спиной.

Я прошел еще два шага, замахнулся.

Сюрикен глубоко вошел в плечо Роуля.

- Заметь, у меня два вида сюрикенов. Вот этот - отравленный. Если бы я кинул его, ты был бы уже мертв.

Я подошел, деловито пошарил по карманам Роуля, закинул пару побрякушек в свой кошель. Повелитель не осмеливался сопротивляться.

- Ты тоже знал, что было написано в том завещании, верно?..

Мне не нужен был ответ.

- Вот только ты забыл, что завещание вступает в силу не после оглашения, а после написания. Именно поэтому заклинания до сих пор не пустили тебя в покои и кабинет отца. Что ж…

Я спокойно направился к выходу, обернулся уже в дверях.

- Ты жив только потому, что этим утром Вирх напоил меня кофе. Можешь выписать ему премию в размере трех окладов. Стража, вы можете быть свободны, как только уберете эту падаль из Зала. Говорят, мрамор темнеет от крови, а мне жалко эти полы…

- Ну и как?..

Воистину, любопытство когда-нибудь погубит этого наглеца.

Мы сидели на кухне и уписывали обед. Девчонки превзошли сами себя. Не знаю, кто из них готовил, но получилось вкусно…

- Ты же видишь, что я жив.

- Этого мало. Меня интересуют подробности.

- А ты не слишком наглеешь, а?..

В невинном взгляде Вирро так и читалось "Ну что ты? как можно!", но произносить это Вирх не осмелился, иначе лишился бы не только зарплаты.

- Ты можешь рассчитывать на личные премиальные от Повелителя, - усмехнулся я. Как уже давно было выяснено, у Роуля намертво отсутствовало чувство юмора.

- Да ну?! - Вирро просиял и тут же погрустнел. Немного подумал и сомнением поинтересовался: - А ты меня в новой должности не уволишь?..

- В смысле?..

- Ну, в смысле мне светит должность личного секретаря Повелителя или нет?..

- Вирх, я не убил его.

- Почему?!

- Не знаю. Рука дернулась.

- Подожди, ты что, промазал?! Ты же никогда не мажешь, даже с трех сотен шагов и в разгаре боя!

- Я не промазал. Куда хотел, туда и попал. Просто… я пока не стремлюсь становиться Повелителем, должность Наместника меня вполне устраивает.

- У-у-у… А ты, часом, не заболел?..

- Вирх, я серьезно.

- Ну не хочешь, так за меня бы хоть поратовал! - шутливо обиделся Вирх. - Я бы, может, реформы какие-нибудь правильные провел… Что у вас на престоле все демоны и демоны?..

- Может, потому, что Империя у нас демоническая?..

- Да ну тебя…

Я с блаженством отхлебнул еще чая. Ругаться с Вирро не хотелось. Вообще ничего делать не хотелось. Впрочем, в данном случае мои желания совпадали с реальностью: перепуганная Императрица "экскурсию", естественно, перенесла на послезавтра.

- Нет, а все-таки?..

Кажется Вирро растерял остатки страха - вон, глаза уже осоловелые. В отличие от меня, Вирх пил вино (мне же вполне хватило вчерашнего), и от него метаморфа порядком развезло.

- Иди ты… спать, морда метаморфная.

Ослушаться прямого приказа даже пьяный Вирро не осмелился и вскоре я остался на кухне в гордом одиночестве.

Я улыбнулся собственным мыслям. Пожалуй, мне тоже стоит немного отдохнуть…

- отступление 7, мистическое

- Ч-черт!

- Не дергайтесь, иначе будет только больнее. Расслабьте плечо. Расслабьте, говорю, иначе выдерну, как есть! Вот, так лучше…

Амено, дворцовый лекарь наконец-то извлек из плеча Повелителя лишний кусок железа, на подстеленную белую простыню пролилась темная демонская кровь.

- Оставите себе, как трофей?..

Роуль мрачно посмотрел на врача, и тот мгновенно сдулся.

- Просто… говорят…

- Что говорят?

- Сюрикены, если поймать их собой, но вытащить, потом приносят новому хозяину удачу. Да и вообще, сплав хороший, - врач профессионально цокнул когтем по острому краю, - такие и кидать не зазорно…

Повелитель посмотрел на него еще мрачнее. Сюрикены Роуль кидать не умел и не любил, когда ему об этом напоминали.

- Ладно, давай сюда.

Лекарь вложил металлическую звезду в здоровую руку Повелителя и испарился, вместе со всеми своими инструментами. Перевязывать не имело смысла - на демонах все заживало быстрее, чем на собаках.

Роуль с сомнением посмотрел на сюрикен. Сплав и впрямь был хороший, да и сама звезда удивительно ровная - явно дел рук настоящего мастера. Неглубокие прожилки для яда, тонкая гравировка - с обеих сторон, чтобы не перемещать центр тяжести… Звезда внушала уважение и своей мощью, и красотой.

Повелитель любил похвалиться, что может управиться с любым видом оружия, и для виду кидал иногда звезды - в большинстве своем миражные. Так же он мог напугать недостаточно упорного и старательного советника. С настоящими звездами Роуль был не в ладах. Наверное, у каждого демона есть какое-нибудь такое слабое место - невезение, неловкое обращение с мечом, малый магический потенциал… неумение бросать звезды, в конце концов. Вот только как выяснить, у кого какой недостаток?..

Он поспешил отогнать от себя эту мысль.

- Ну что, сюрикен, принесешь мне удачу? - мрачно спросил Повелитель. - Молчание - знак согласия…

Он осторожно просверлил в нем дырочку магией - точно по центру, продел веревочку, найденную в кармане, повесил на шею. Он не слишком-то верил, что сюрикен притянет к нему удачу, но даже такой возможностью стоило воспользоваться…

На утро он проснулся оттого, что противно ныла рука. Протер глаза, сел. Предплечье нещадно саднило, повязка - под вечер он решил все-таки перевязать, сюрикен вошел слишком глубоко, - набрякла от крови.

Пришлось снова вызвать лекаря.

- А чему вы удивляетесь?.. Этот след оставил сюрикен, который вы призвали подарить вам удачи, так что все логично.

- А ты не мог заранее предупредить? - прошипел Повелитель, которого все это отнюдь не радовало.

- Я был уверен, что сюрикен не подействует. По древней легенде, такой силой обладает только сюрикен, выкованный и кинутый лично Истинным Повелителем, но я что-то не думаю, что вы сами себе вогнали звезду в плечо.

И правда, это было бы как-то глупо.

- Обычно сюрикены используют просто как амулеты, а истинную силу Тьмы они не проявляют… Выходит, легенда ошибалась… Или…

Лекарь посмотрел на мрачного Повелителя и не стал продолжать эту мысль.

- А зачем вообще придумали всю эту ерунду с сюрикенами?..

- "Не убивая врага, ты делаешь его сильнее". Это древняя мудрость.

- А почему тогда только с Повелителями?..

- Повелители обладают слишком большой силой. Она передается по наследству, кому-то в большей, а кому-то в меньшей степени, и задача отца - выбрать из своих наследников того, кто сможет стать Истинным Повелителем. Обычно он такой один. Ваш отец не успел сделать выбор… Говорят, что у ангелов тоже есть что-то подобное, только у демонов сила Тьмы, а у ангелов - Света. Есть такая легенда, что, когда эти две силы встретятся, их обладатель, девушка, полудемон-полуангел, станет первой Императрицей Объединенной Империи и первым правителем ангелов и демонов одновременно… По легенде, тогда кончится вечная война. Но это просто сказка. Во-первых, потому, что такого "обладателя"никогда не будет - ни один уважающий себя демон не опустится до того, чтобы влюбиться в ангелицу, уж тем более Повелитель. Во-вторых, потому, что это "прекращение войны" никому, кроме ангелов, не нужно. А в-третьих, демонами никогда не будет править женщина. В общем, сказки.

Болтовню лекаря Повелитель почти не слушал.

- Ну, вот, я снова все перевязал. Правда, заживет в лучшем случае через неделю…

- А нельзя сделать так, чтобы было по-быстрее?..

- Можно. Нужно нанести этим же сюрикеном вторую рану, тогда они обе затянутся быстрее.

- Ладно, попробуем…

Повелитель снял с шеи сюрикен, сжал его в руке, дал крови капнуть на пол, осмотрел окровавленный сюрикен.

- ну и что?..

Порез на глазах начал затягиваться. Когда лекарь снял повязку, на плече остался только белесый шрам.

- С ума сойти… - прошептал лекарь. - Такой силой может обладать только сюрикен Повелителя… Но… это же невозможно! Или…

Лекарь с сомнением посмотрел на Роуля.

- Вон отсюда, - приказал Повелитель.

Дверь захлопнулась. Роуль с ненавистью зашвырнул сюрикен в угол. Потом встал, подошел к нему, поднял, снова повесил на шею.

Удача ему сейчас пригодится…

Я, из своей природной наглости, на аудиенцию опоздал. Конечно, это очень некрасиво - опаздывать, но на то я и демон, чтобы опоздать и даже не извиниться.

Впрочем, меня и не ждали - видимо, Императрица не верила, что я вообще жив, а даже если и жив, то не отлеживаюсь дома под бдительным присмотром целого взвода врачей.

- Доброе утро, - жизнерадостно поздоровался я. Утро и впрямь было добрым, тем более что будила меня Эллина. После вчерашней демонстрации силы (в доме, где постоянно присутствуют три девушки, скрыть что-нибудь, сидя на кухне, просто невозможно) - особенно аккуратно. В результате весь завтрак я думал над тем, что уже слишком давно не просыпался утром в объятиях прелестной девы. Пожалуй, стоит это исправить…

Только не сегодня - у меня слишком много дел…

- Прошу простить мне опоздание, Ваше Величество.

- Присаживайтесь.

Я сел на отведенное мне место. Стол был круглым, но отнюдь не из соображений всеобщего равенства - просто зал Совета тоже был круглым, ибо находился в башне.

Пожалуй, если бы я знал, что аудиенции будет присутствовать на тридцать ангелов больше, чем обычно, я не стал бы опаздывать.

- О, прошу вас, не останавливайте бурное обсуждение. Если вы обсуждали что-нибудь особенно секретное, можете продолжать - я могу не прислушиваться, - ядовито произнес я. Я и вправду могу не прислушиваться - только им это вряд ли поможет.

- Как я уже говорила, нам пришло предложение об объединении из Небесной Долины. Мой царственный брат предложил создать из двух ангельских государств одно, но гораздо более сильное и большое.

- А кто им будет править?..

Это не я. Я не стал бы задавать такой дурацкий вопрос.

- Объединение возможно только путем династического брака.

И правда, дурацкий.

Я внимательно наблюдал за реакцией Аллиэра. Кажется, они с Императрицей уже обсудили этот вопрос - но он все равно вздрогнул.

Терпи, парень, это политика…

Я прекрасно отдавал себе отчет, что, если меня не убьют раньше, мне тоже когда-нибудь придется жениться на высокородной демонице с омерзительным характером. Возможно, это даже случится довольно скоро. Впрочем, меня это не волновало: демонские законы не требуют соблюдения супружеской верности…

- Но, насколько я знаю, Долины находятся слишком далеко друг от друга.

- Маги Долин смогут изменить ветры, а потом объединить облака. Это не слишком трудно, я уже поговорила с Кругом. На самом деле проблема в другом…

Совет замер, Императрица покосилась на меня.

- Нам нужно сделать это очень быстро.

- Почему?..

- Вчера погиб Наместник Небесной Долины. У нас есть время до того момента, пока не прислали нового Наместника, то есть неделя, не больше.

- Но в Облачной Долине тоже есть Наместник, - седобородый крылатый старец кивнул на меня. Я очаровательно улыбнулся.

- Верно. Но я сомневаюсь, что этот Наместник против укрепления своей власти в нашем мире. Ведь так?..

На меня уставились шестьдесят четыре глаза.

- Так, Ваше Величество. И я рад, что мы оба это понимаем.

- В таком случае вы не откажетесь выгадать нам еще пару деньков?.. - милым голосом спросила Иллаирэ.

- Вы предлагаете воткнуть в Повелителя еще один сюрикен?..

- Нет, что вы, я не желаю Его Величеству такой легкой смерти, - очаровательно улыбнулась Императрица. Стерва. Ох не хотел бы я быть на месте Повелителя - только заявился в Долины, так тут же скрутили и сожгли на костре под улюлюканье толпы. Выходит, правильно у меня рука дернулась… - У меня совсем другое предложение. Насколько я понимаю, Его Величество не умеет думать обо всем сразу. А значит, нужно сделать так, чтобы он думал о чем-нибудь одном…

Кажется, Долины затеяли игру с огнем.

И я, что самое обидное, эту игру поддерживал…

- отступление 8, отдаленное

В корчме было тихо и спокойно. Под потолком вились мухи, изредка присаживаясь на клейкие ленты и тут же улетая - ленты висели в корчме уже не один год, а мухи за это время порядком растолстели.

Впрочем, пока они не плавали в супе, посетителей это не интересовало.

Гномов, сидящих за столиками, интересовал суп, только суп и ничего, кроме супа. Правда, за пивом они немного разговорились.

- Что, Амаллей, правду говорят, что цены еще вырастут?..

- Вырастут-то они вырастут, как и всегда, - хмуро ответил старый гном. - Если бы с ценами в таком же темпе росли и зарплаты, я был бы не против. А так… Нам с женой уже скоро небось в казармы перебраться придется. За квартиру столько просят, что моей зарплаты даже на прихожую не хватит…

- А с хозяйкой поговорить не пробовал?..

- А что толку?.. Она в тех же условиях, только мы сдаем свой труд, а она квартиру. Ей-то тоже кушать хочется… Нам-то хоть есть куда идти, а что Гаррилон будет делать, я даже представить себе боюсь…

- По-моему, эта Империя окончательно сдурела! - гном шмякнул кружкой об стол.

- Тсс! Ты что, с ума сошел?.. Давно в каталажке не сидел?.. Тихо! Всем же достанется…

Ближайший патруль завернул в корчму, огляделся и вышел. Гномы проводили его облегченными взглядами, наградив мятежного гнома немалым количеством нелицеприятных эпитетов.

- Плевать на патруль! Мы добываем алмазы, а платят за это медью! Кто со мной?..

Он выставил вперед ладонь.

Гномы переглянулись и, относя к стойке грязные тарелку, по очереди накрывали его ладонь своими.

***

- Я спрашиваю, где она?!

- Не знаю, - старуха упрямо повторяла одно и то же уже четвертый раз. - Ничего я не знаю!

- Упря-амишься… - протянул демон, поглаживая рукоять меча.

- А что мне станется-то?.. Я уже старая, жизнь свою уже прожила, а девчонке двадцать два года. Есть разница?..

- Значит, ты все-таки знаешь. Можешь не отпираться, мы знаем, что она неделю прожила здесь.

- И ушла вчера утром.

- Вот именно. А КУДА она ушла, не подскажешь?..

- Ничего не знаю.

- Если ты скажешь, она, может быть, и выживет. А иначе мы пустим по следу собак. Поверь, девчонке не позавидуешь.

- Быть любовницей Наместника - тоже не слишком завидная участь, - буркнула старуха.

- Пошли, ребята. Девчонка в Туманном Лесу.

***

- Поджигайте.

- Но… но… но…

- Поджигайте!

- Это же лучшая библиотека в мире!

- А я говорю, поджигайте! А ты, козел, скажешь еще одно слово, и отправишься вслед за библиотекой! Поджигайте, сказал!

Библиотека полыхнула…

***

- Неплохой меч. - Демон задумчиво цокнул когтем по закаленной стали. - Я его забираю.

- Он не продается.

- А я сказал, что я его забираю.

- Но это же подарок Его Величеству!

- А достанется личному секретарю Наместника.

- Верните меч! Это же подарок от герцога!

- Да пошел ты…

Резкое движение рукой.

- Хороший меч…

Мастеровой медленно осел на пол.

***

…Уже через неделю в Триаде, Иллуне, Аланте и Трассадте вспыхнули бунты.

- Ты уверен, что это правильное решение?..

- Тоэльс умер, и я не хочу видеть здесь еще одного демона.

- Если хочешь стать единоличным Наместником на все небеса, тебе придется захватить еще по меньшей мере пять государств.

- Триада, Иллуна, Аланта, Трассадт… а пятое что?..

- Темная Империя.

- С какой это радости?.. Я же не собираюсь становиться Повелителем! Ну, в ближайшем будущем…

- Вот именно. А Повелитель будет против этой затеи.

- Он тебе премию выплатил?.. Выплатил. Вот видишь.

- При чем тут премия?..

- Так это я ему сказал, чтобы молился на тебя за спасение своей жизни. И он, похоже, молится…

- Ты слишком наглый, Лоар.

- Я знаю. Но мне везет…

- Лоар…

- Чего?..

- Тебе везет, ты прав. Но ты… уверен, что это надолго?..

Я вздохнул, отпил еще немного вина.

- Нет, Вирх. Как говорит древняя ангельская поговорка, риск - благородное дело. А ангелам нельзя отказать в мудрости. По крайней мере, древним…

- отступление 9, лирическое

- Ваше Величество… Вы уверено, что поступаете правильно?..

- Аллиэр, ну хоть ты не кочевряжься.

Он был единственным, кого допускали в покои Императрицы в такое время.

Она стояла возле окна, босая, с распущенными волосами, в коротком полупрозрачном платьице.

- Лара…

- Поверь, я все хорошо обдумала. Это единственный шанс. Все остальные захваченные страны - наши бывшие колонии, и их можно присоединить гораздо тише и с меньшими волнениями.

- А что потом? - тихо спросил Аллиэр, которого, признаться честно, политика сейчас совсем не волновала.

- А потом в результате какого-нибудь несчастного случая погибнет Повелитель, и его ближайший наследник, то есть наш уважаемый Наместник, благополучно свалит отсюда. Наши маги возведут щит. Демонская армия ничего не сможет сделать без Наместника, и все вернется на круги своя.

- Ларочка…

Он подошел, нежно обнял ее за талию.

- Лара, я… люблю тебя.

Она обернулась, с усмешкой на него посмотрела.

- Я знаю.

Иллаирэ прикусила губу и опустила взгляд. Сейчас она была совсем непохожа на властную Императрицу Облачной Долины, Правительницу, спокойно играющую чужими судьбами - как и своей…

Он зажмурился и неловко поцеловал ее. Императрица не сопротивлялась.

Аллиэр глубоко вздохнул, подхватил ее на руки.

- Эй! Ты куда меня несешь?..

- К кровати.

- Зачем? - тихо спросила она.

- А то ты не знаешь, что делают мужчина и женщина, когда остаются в гордом и весьма приятном одиночестве, - фыркнул Аллиэр. Императрица обвила руками его шею.

- Что, вот так сразу?..

Он усадил ее на кровать, присел рядом.

- Лара, я больше не смогу приходить.

Она приподняла брови.

- Завтра ты выйдешь замуж, Лар.

Она снова прикусила губу, он прижал ее к себе.

И никто, кроме них двоих, не имел права знать, каким горьким обещало быть следующее утро…

Каким образом Вирху удалось запихнуть меня в церемониальный костюм, я так и не понял, но у него получилось. Ровно в одиннадцать я уже стоял в дверях покоев Императрицы.

- Разрешите, Ваше Величество?..

- Да, конечно, заходи.

Белошвейки как раз пытались устроить на голове Ее Величества белоснежную фату. Фата бесконечно сваливалась с буйных кудрей Императрицы, и белошвейки уже склонялись к мысли оставить эту невыполнимую затею.

- Давайте я попробую.

Я поводил над фатой руками, и она прекратила сваливаться.

- А я ее потом снять-то хоть смогу? - с подозрением спросила Императрица.

- Обижаете! Конечно, как только захотите. Это же не заклинание приклеивания…

Аллиэр нервно глянул на часы.

- До полудня осталось только полчаса. Наверное, стоит уже идти к храму.

На выходе из покоев Ее Величество встретил жених, и дальше они чинно пошли под ручку.

Церемония пошла по всем правилам, Ее Величество короновали как Императрицу Объединенного Государства, а ее жениха, соответственно, как Императора. Потом гости без особого энтузиазма прокричали "Горько" (Аллиэр поморщился и отвел взгляд; впрочем, Императрица ограничилась тем, что поцеловала жениха в щечку) и набросились на торт. Невестин букет так никто и не поймал - Иллаирэ слишком сильно его кинула.

Большую часть торта съел Вирро; впрочем, торт был большой, и всем досталось по кусочку.

Начался дождь, и традиционный бал решено было перенести на завтра.

Свадебный кортеж тронулся в сторону спальни Ее Величества.

Наверное, один я заметил, как резко погрустнел Аллиэр, который и так весь день ходил мрачнее тучи. Впрочем, Императрица тоже не излучала волны счастья.

- Не парься, - я звучно хлопнул его по плечу.

- А вам-то какая разница?..

- О, ну ты же мне все-таки сын… ну, наверное. Пойдем лучше кое-что обсудим…

- Давайте завтра, хорошо?

- А если я скажу, что там будет бутылочка коллекционного вина, "Даваллей", тысяча триста шестнадцатого года?..

Черт, двадцать четыре бутылки…

- Хм…

- Вирх, устрой. Попроси Тори, она знает, где бутылки.

"Попросить?.."

"Прикажи, выбей… без разницы"

- А мы пока прогуляемся до кабинета Императрицы и немного поболтаем…

- Понятненько…

Я задумчиво глотнул еще немного вина.

- Лоар, я сейчас…

Аллиэр смущенно встал и выскользнул из комнаты. Кажется, кое-кто выпил лишнего… Но ничего, я подожду.

Меня спасли рефлексы. И интуиция. Семерых стражей, тихо влезших в окно, я почувствовал спиной.

Недолго думая, я не глядя, правой рукой, разложил походной арбалет, пристроенный к руке. Взвел и кругом выпустил две дюжины "стрекоз" - саморазрывающихся небольших кинжальчиков, вставленных в специальную трубку, из которой "стрекозы" вылетали из-за сопротивления воздуха. Задел только троих, да и то два из них отделались ранами в руку и ногу. Третий погиб мгновенно, получив "стрекозой" в живот.

Двух скулящих от боли противников я вывел из боя двумя ударами меча. Слава богам и Демиургам, я всегда таскаю с собой оружие! Если выживу, я в них поверю…

Остальные четверо с моего на то согласия прижали меня к стене. Держать круговую оборону гораздо труднее, нежели полукруговую.

Задели левую руку, сбив арбалет. Рукав набряк от крови, но выброс магической энергии мгновенно исцелил рану. Правда, пришлось закрыть глаза - буквально на мгновение, но когда я их открыл, обнаружил меч в опасной близости от моей шеи. Потерял концентрацию, судорожно отбиваясь от двух мечей разом, и упустил из виду еще три; меч из правой руки со звоном упал в трех метрах от меня.

Я перебросил меч из левой руки в правую, блокировав три меча разом и пинком лишая равновесия одного Стража. Меч заскрипел, клинки высекали искры, но пока выдерживал, я незаметно достал нож из-за пояса и вогнал его по самую рукоять в череп одного из Стражей.

И тут меч треснул. Еще с мгновение продержался и разбился, я пропустил мечи мимо себя, и, ни на секунду не растерявшись, со всего размаху огрел одного стража рукояткой. Тот закатил глазки и осел на землю без сознания. Две половинки меча я швырнул Стражам по ногам, надеясь отвлечь их и смыться, но не тут-то было. Стражи вряд ли вообще обратили внимание на мои потуги; блеснул магический щит, и осколки меча рассыпались пеплом

Еще лучше. Сражаться голыми руками с тремя клинками и магической защитой?! Безнадежно.

Но для демона нет ничего невозможного.

Схватив со стола канцелярский ножик, швырнул в одного из Стражей. Увернуться он не успел, и нож плотно застрял в глазнице. Еще один ловко поймал лицом ножницы. Ох, были бы у меня сюрикены…

Но из всего придуманного оружия самое страшное - демон.

Я дернулся, уклоняясь от захвата, рывком вогнал себя в трансформацию. Хочет взять живым?.. Странно… Впрочем, это его проблемы.

Боевая трансформация демона - то еще зрелище, и одним, да даже двумя клинками, меня в таком взбешенном состоянии не остановить.

…Когда вернулся Аллиэр, все уже было кончено.

- Вау!

Я приводил себя в более приличный вид. Н-да, костюм теперь только выкидывать…

- Да так, - я мило улыбнулся, глядя, как Аллиэр пересчитывает трупы. - Это наши милые семейные разборки…

…Кажется, клятвы иногда все-таки можно нарушать…

- Глава Четвертая

Демон может любить только себя Четвертое Правило Высшего Демона

Я задумчиво посмотрел на свою собеседницу.

- Ну милый…

Что-то я не припомню, чтобы я успел стать для нее "милым".

Вообще демоница в поисках очередной же… пардон, очередного парня - зрелище, которое не стоит видеть. Находиться рядом с ними в это время можно только совершеннолетним морально устойчивым демонам. Иным представителям сильного пола соваться не рекомендуется. Впрочем, слабого тоже: демоницы иногда могут быть подозрительнее, ревнивее (даже если ревновать пока еще не кого) и язвительнее Повелителей. А это - показатель.

- Ну милый…

Я, конечно, рад, что меня считают сильным, уверенным в себе и вполне достойным женского внимания состоятельным мужчиной, но этот парад возле дома мне уже надоел!

Прорываться в дом пришлось с боем. Я в который раз порадовался, что поставил здесь избирательный щит, иначе любвеобильными демоницами были бы забиты все диваны, стулья и табуреты, а победительница в боях без правил заняла бы кровать.

И зачем только Демиурги придумали женщин?!

- Вот, ужин.

На стол опустилась тарелка с отбивной и гречкой.

- Господи, да отвалите же вы от ме…

Я обернулся, силясь не кинуть сюрикеном.

- О, Тори, это ты, извини…

- Мне послышалось или ты сказал "извини"?..

О господи…

- Странно, и чего это ты так от них бегаешь от девушек? - язвительно спросила Эллина.

Меня давно интересовал вопрос, с какой это радости она так спокойно разгуливает по дому, но выяснить руки не доходили. Да и Тори было немного жалко - ходит, как привидение. Видимо, в одиночку следить за домом в три этажа не так-то просто…

- Ведь еще совсем недавно утром ты жаловался на то, что уже давно не просыпался в объятиях очаровательной юной девы!

- С чего бы это?..

- Лоар, не старайся, я телепат.

- И насколько основательно ты успела порыться в моих мозгах?..

Я как раз раздумывал над вопросом, что будет проще: убить или лишить памяти и склонялся к первому варианту. Сомневаюсь, что с памятью из ее дурной головы уйдет этот омерзительный характер.

- Нинасколько, - явно огорченно произнесла Эллина. - У тебя очень мощные блоки, я могу чувствовать только сиюминутные эмоции. Но вот сейчас, например, я чувствую твое облегчение, - ядовито произнесла девушка.

Ладно, живи пока…

- Милый, неужели же ты не пустишь меня в дом?.. Начался дождь, я могу заболеть…

Я уронил руки на стол, а голову на руки.

- Я пойду открою, да?..

- Эллина!

- Хорошо. Тори, откроешь ты?..

Тори, умница, даже не дернулась.

Дверь открыла Ле, видимо, еще не ознакомленная с моим богатым знанием демонского матерного.

Всклокоченное мокрое существо в юбке не вызвало у меня никакого сострадания и уж тем более - пламенной страсти, как ожидала этого упорная демоница. Признаться честно, демоны регулярно гуляли "налево" от своих "очаровательных" демонических подруг - во-первых потому, что демоница - существо стервозное, а терпение демона отнюдь не безгранично, а во-вторых потому, что они не слишком утовлетворяют наше желание видеть что-нибудь прекрасное перед собой. Нет, они, конечно, очень даже ничего… но даже ангелки симпатичнее, не говоря уже о метаморфах - не выспалась утром, забыла накраситься - плевать, все равно хорошенькая…

Конечно, существует много романтических бредней насчет того, что для мужчины не главное внешность, и вообще путь к его сердцу лежит через желудок (не станем уточнять, где тогда находится отправная точка), но мудрость остается неизменной: встречают по одежке, а провожают… ну, у демонов, в общем-то, провожают тоже по ней. Но, пожалуй, не стоит посвящать в это демониц… Они, бедняги, этого не переживут.

Или все-таки просветить?..

- Милый…

Я пихнул ей кружку горячего кофе, и демоница на время заткнулась. Мокрое платье облепило вполне приятную фигурку. Хм, а она в общем-то ничего…

- Ле, больше никого не запускать. - Демоница просияла. - А эту леди проводить до постоянного места жительства, как только закончится дождь. - Лучше, конечно, прямо сейчас… но она и впрямь ничего, а плохое настроение у меня, может быть, только сегодня!

- А ты куда?..

- Спать, - фыркнул я. - Надеюсь, ты-то не хочешь составить мне компанию?..

Ле фыркнула.

- Ах да… Чуть не забыл… У тебя есть приличное платье? Не косись на меня возмущенно, я серьезно спрашиваю. Завтра бал, и туда положено приходить с дамой сердца… Боюсь, именно с этим и связан наплыв любвеобильных особ…

Демоны вообще относятся к представительницам прекрасного пола, как к стихийному бедствию - чему-то неизбежному и мощному, как ураган.

- Ну так?..

- Есть, но на бал я не пойду!

- Ладно… Вирро, ты слышал?.. Будешь моей дамой сердца!

- Че-его?!

- И я не шучу. Превратишься в очаровательную демоницу или уговоришь Ле на эту роль. Именно Ле, и не смей искать никого другого!

Вирх упал на колени перед Даалессой. Думаю, она согласится - как только вволю поиздевается над несчастным метаморфом. Иногда Ле могла быть даже мстительнее меня, если, конечно, такое вообще возможно.

- Эллина, твоя задача - разбудить меня в семь утра.

- А если ты не разбудишься?.. - жалобно спросила Эллина.

- Значит, тебе не повезло, - фыркнул я.

Девушка замолкла - видимо, осмысливая мое заявление.

- Тори, твоя задача… хм… ладно, завтра можешь считать, что у тебя выходной.

Тори удивленно на меня покосилась, но промолчала. Кажется, завтра я буду питаться горелой кашей - Эллина не умела готовить…

- отступление 10, договорное

- Лесса, тебе все понятно?..

Демоница все так же рассматривала свои ногти. Она любила делать вид, что назначаемое дело ее совершенно не интересует, а от заказов и так нет отбоя. И то, и другое в данном случае было чистой правдой: в такие смутные времена, как сейчас, работы становилось втрое больше - даже учитывая то, что она предпочитала в такие моменты не лезть в политику. Не собиралась она лезть в ее и сейчас - и это было вполне нормально, более того, даже логично, для наемника.

- Так ты берешься?..

Лесса знала, что до этого от гиблого дела отказались шестнадцать наемников, и ни один из них не дожил до сегодняшнего утра. Впрочем, Лессу это не пугало. Есть такие дела, за которые даже наемник-отступник, тысячи раз нарушавший регламент, не возьмется. И это было одно из них.Хотя, конечно, все зависит от стимула…

Но это дело было слишком безнадежным, и Лесса браться за него не собиралась. Отправляться к праотцам пока тоже. Она, как и всегда, надеялась выкрутиться.

- Смотря на то, что вы готовы мне предложить.

- Хм… смотря на то, что может тебя заинтересовать, - ухмыльнулся заказчик. Лессе он подозрительно напоминал старшего советника повелителя - хотя, возможно, это была просто игра фантазии.

- Многое, - хмыкнула Лесса. - Ну… например, рука и сердце Повелителя.

Лесса вдоволь насладилась выражением лица Заказчика - он стоял с отвисшей челюстью до того самого момента, пока не понял, что это шутка.

- Только не говори, что ты хочешь замуж за Повелителя, - рассмеялся мужчина. Балахон раздувало ветром.

Лесса, конечно, много чего хотела, но это - вряд ли. Жены Повелителей редко жили долго и счастливо.

- Нет, зачем же. Рука и сердце, комплект, одна штука. Желательно, чтобы рука была отпилена ржавой пилой, а сердце - вырвано с особой жестокостью. Труп можете оставить себе на память.

Заказчик как-то странно на нее покосился.

- Это была шутка?..

Лесса кивнула.

- И все же, мы не договорились об оплате.

- Мы еще вообще ни о чем не договорились, - поправила Лесса.

- То есть вы откажетесь?

- Пока не знаю.

Судя по рвению и участи предыдущих наемников, у этого Заказчика было, что просить.

- Что ж… Я знаю, как вас заинтересовать.

- И как же?..

Признаться, Лесса и сама не знала, чем ее можно заинтересовать. Но выслушать предложение стоило.

- Одно желание. Любое. Даже самое невозможное.

- То есть?..

- Как только заказ будет выполнен, вы может потребовать у меня исполнения любого желания. Повторяю, ЛЮБОГО.

- Я могу потребовать виллу в Срединном мире с участком в двести тысяч гектаров и три миллиарда золотых на счет?..

- Можете. Ну так?..

- Мало.

- Трех миллиардов на счету и виллы?..

- Нет-нет, "любое желание" в качестве вознаграждения меня вполне устраивает. Еще одно условие.

- Какое?..

- Вы прямо здесь и сейчас поклянетесь, что ни при каких обстоятельствах меня не будут пытаться убрать.

- Если это будет от меня зависеть.

- Не-ет, так я не согласна. Даже если от вас это НЕ будет зависеть, вы сделаете все возможное и невозможное, чтобы я осталась жива и на свободе. И это должна быть правильная клятва, перед лицом неба, на крови. Ну так?..

- А ты не сильно много хочешь?..

- О, нет, - Лесса хищно улыбнулась. - Можете передать тем очаровательным юношам в кустах, что они могут идти домой - максимум, что они сумеют, так это убить меня - но я все равно умру после вас. Как вам не стыдно держать демонов в таких условиях - они же наверняка замерзли!

Заказчик расхохотался.

- Кажется, мне наконец-то попался нужный наемник! Хорошо, по рукам! Клятва вступит в действие, как только этот наглец будет мертв.

- Нет, прямо сейчас. Именно столько стоит мое согласие. Я постараюсь выполнить заказ.

- Договорились. Клянусь! Al'cainara werilla staniyolin dar'atell fesseroll! Dajeytello!

Заказчик резко полоснул себя кинжалом по ладони. На землю упало несколько капель крови.

- Ну, ты довольна?..

- Вполне.

- Имя, место жительства, семейное положение и так далее интересуют?..

- Нет. Дальше - это уже моя забота.

- Приятно видеть перед собой профессионала!

- Можете готовить виллу и три миллиарда, - усмехнулась Лесса. - Правда, я не могу гарантировать, что именно это и потребую…

Демоница фыркнула, ухмыльнулась, как напроказившая, но совершенно безнаказанная кошка.

- Я могу рассчитывать?..

- Можете, - согласилась Лесса. - Я еще ни разу не проваливала заказы.

Демоница снова фыркнула и исчезла в вихре собственного плаща.

Когда следующим утром я спустился вниз, по дому носился потрясающий запах горелой каши. С кухни полз дым.

- Эллина!!!

- А?.. Что?..

Я ожидал, что она выскочит с кухни, но Эллина, судя по всему, просто заснула на диване в гостиной.

- Ой!! Лоар, в этом доме есть огнетушитель?!!

- Воды набери, - фыркнул я, заливая костер на плите магией. Кажется, завтрак отменяется.

Огнетушителя у нас нет, как и мозгов у кого-то в голове!

- Лоар, ну я просто уснула…

- Я уже понял.

Интересно, чем она ночью занималась, если заснула во время приготовления завтрака?.. Я на всякий случай проверил защиту. Нет, никого лишнего в доме не было, а демоницу Ле выпроводила еще вчера вечером… Да и сама Эллина никуда не уходила…

Ладно, оставим это на потом..

- Лоар, я правда нечаянно…

Так, что у меня там ест из приличных костюмов?.. А то церемониальный боевую трансформацию не пережил…

- Тори позови, пожалуйста.

- А ее нет. Ты же сам ей выходной дал!

Эллина попятилась к выходу - явно решила убраться из сектора обстрела. Как будто бы ее это спасет…

Куда могла деться Тори?.. Хотя, впрочем, сейчас это не имеет значения…

- Где Ле?..

- Переодевается, - буркнула Эллина, нарезая хлеб кривыми ломтями. Зря я дал Тори выходной… Травиться, что ли?.. Ни на что другое, по-моему, эти бутерброды не годятся…

- Ле!!!

- Что?..

Из-за двери высунулась кудрявая голова. Руки придерживали простыню, обхватывающую всю Ле до самых пяток.

- Ты еще долго?..

- Да!

- Тогда давай быстрее. Нам нужно выйти через полчаса. Кстати, где Вирро?..

"Тута я, тута…"

"А почему ты там, а не здесь?! Вирро, у нас осталось полчаса!"

"Сейчас, я переодеваюсь…"

Я как раз отыскал еще один церемониальный костюм и как раз раздумывал над вопросом: погладить рубашку самому или рискнуть и попросить Эллину. Решил, что белая рубашка у меня одна, и она мне еще дорога.

Через семнадцать минут я подал руку Ле, и мы чинно вышли из дома.

Передо мной распахнулись двери, и на мгновение воцарилась тишина. Ангелы спешили убраться от меня подальше. Боятся… что ж, политика приносит некоторые плоды.

Но мне это почему-то не приносило удовлетворения.

Главный Зал был украшен белыми и розовыми цветами - на мой взгляд, совершенно безвкусно. Впрочем, у этих ангелов все не как у нормальных существ. Хотя демонов тоже сложно назвать нормальными…

Украшали Зал явно с претензией на красоту - цветов было много, и они были везде. Даже на полу. Мне стало интересно, можно ли их растоптать - оказалось, что вообще-то нельзя, но мне можно все. Цветочная "защита" сгорела после второго заклинания. Топтать я не стал - не то чтобы жалко, но как-то… неприятно, что ли… или просто настроение не то… В общем, не стал, и все.

Ле стоять рядом со мной не пожелала - и в чем-то я ее понимал. Церемониальный демонский костюм - черный низ, черный верх, - производил на ангелов удручающее впечатление. По Залу разбрелись ангельские пары - мужчины в белых костюмах, дамы в светлых платьях, - а вокруг меня образовалось широкое кольцо пустого пространства. Ле любила покрасоваться, потолкаться в толпе, станцевать пару туров и исчезнуть - и стоять рядом со мной весь вечер она явно не собиралась.

Что ж, пусть. Мне никогда не было скучно в своем обществе - иногда очень хочется поговорить с умным демоном…

- Ее Величество Императрица Объединенной Облачной Долины, Правительница Неба, Иллаирэ Первая Великая! Его Величество Император Объединенной Долины, Правитель Неба, Лайарн Первый Великий!

Зал загудел, я небрежно подпер плечом колонну. Аллиэр нервно прогуливался мимо трона и делал вид, что его здесь нет.

Ради этого брака Лайарн даже развелся в срочном порядке, так что простой легионер личной гвардии Императрицы потерпит…

Императорская чета под руку вошла в Зал. На Иллаирэ было золотистое платье весьма оригинального покроя - явно шили специально для сегодняшнего бала. Лайарн церемониально пригласил теперь уже жену на танец и закружил в вальсе. Музыканты выводили рулады весьма старательно, но все равно врали - сказывалась бурная ночь… Впрочем, судя по недовольному виду Императора, первая брачная ночь тоже вышла бурной, и на ней вряд ли обошлось без скандалов.

- Молодой человек, вы не танцуете?..

Нахалка. Я смерил ее взглядом. Демоница, что странно - их здесь до вчерашнего дня не было; весьма симпатичная - сто восемьдесят сантиметров роста, 90/60/90, светлоглазая, брюнетка. Красное платье, на мой взгляд, слишком короткое и слишком открытое, впрочем, выгодно подчеркивало фигуру. Не мой идеал, конечно, но…Хм… В конце концов, я демон, и у меня сегодня почти выходной.

Почти - потому что у таких, как я, не бывает личного времени.

- Почему же?.. Танцую.

Наверное.

- Тогда, может быть, вы меня пригласите?..

Демоница кокетливо поправила темные локоны.

- Да, пожалуй. Дождемся следующего тура?..

- Конечно.

- Позвольте узнать ваше имя, леди?..

- Феарелесса. Можно просто - Лесса.

"Лесса"?.. Имена, так заканчивающиеся, даются внебрачным отпрыскам Повелителей, причем только с согласия последних, либо их далеким и непризнанный потомкам, унаследовавшим часть силы. Такое имя давало изрядное количество привилегий. Впрочем, Тьмы в ней не было - я бы почувствовал. Значит, просто прозвище. Или вообще клановая принадлежность… Хотя я не знаю такого клана… Имя данного мира, наверное.

- Лоар.

Демоница, видимо, прокрутила в голове примерно то же самое и пришла к такому же выводу. Что ж, будем надеяться, мы оба угадали.

Я подал ей руку и закружил в вальсе. Ноги машинально несли меня по Залу. В подготовку демонов входили обязательные курсы танцев - и, признаться, я свои уроки освоил в достаточной мере.

На партнершу я не смотрел - успел налюбоваться, пока играли танго. Впрочем, она на меня тоже. Мы оба оглядывали Зал: она - в поисках знакомых лиц, я - тренируя память. Все правильно, помню всех.

Кроме…

Я даже на мгновение запутался в шагах.

Она была красива - впрочем, как и любая ангелка в таком возрасте. Едва распустившийся цветок, нежный, прекрасный. Золотые локоны, светло-серые глаза, загадочная улыбка, белая диадема в волосах. Платье традиционного ангельского покроя, но не голубое, как это принято, а снежно-белое, с золотой вышивкой по краям. От нее веяло нежными эльфийскими духами - чем-то неуловимо походящими на духи Императрицы…

И я даже не знал, как зовут это чудо!

"Лоар?.."

"Что, Вирро?.."

Я наконец-то сообразил, что вальс уже закончился, а так таращиться на молодую девушку просто неприлично.

"Признайся, она тебе понравилась"

"Затащить в постель бы не отказался", - недовольно буркнул я.

"Фу, как грубо!"

"Не забывай, я демон"

"Лучше бы пригласил потанцевать, Демон"

Он надо мной издевается. Лишу квартальной премии.

"Или ты боишься потерять контроль?.."

На два года.

"И ничего я не боюсь! Вот сейчас пойду и… Так, Вирро, ты меня что, на "слабо" взять решил?!"

Я прошелся глазами по толпе в поисках Вирро. Естественно, не нашел.

"Иди давай. Не может же демон всю ночь стоять у стеночки!"

Вообще-то может, но Вирха это не касается.

"Ладно. Но учти, ты без квартальной премии на два года!"

Вирро фыркнул и отключился. Наверное, опрометчиво решил, что я шучу…

- Леди, можно пригласить вас на танец?..

Девушка хитро на меня посмотрела, но руку протянула.

- Вика.

- Лоар.

- Очень приятно.

Я на мгновение пожалел, что не одел костюм посветлее.

Я повел ее по Залу. Правую руку, лежащую на талии, непривычно горячило от соприкосновения с тонким ангельским шелком. От ее ладони по телу расползался непонятный, но весьма приятный жар…

Кажется, мне вредно танцевать с ангелками без политической подоплеки.

Я едва дождался конца танца, церемониально прикоснулся губами к ее ладони, поклонился.

- Хотите, я покажу вам очень красивое место?..

Говорят, что, когда задают вопросы таким тоном, отказать невозможно. Даже если очень хочется. Впрочем, если признаться честно - а самим собой даже демон имеет право быть честным - мне совершенно не хотелось ей отказывать…

- Красиво, правда?..

И правда - очень красиво. Сквозь облака видно было горы Срединного Мира, по которым прыгали солнечные зайчики. Мы стояли на крыльце у замка; я - небрежно облокотившись на перила, она - свесившись с перил.

- Хотела бы я там побывать…

Я едва удержался, чтобы не фыркнуть.

- Я не думаю, что вам там понравится.

Хотя сверху и правда смотрится неплохо. Очень романтичный пейзаж - вполне в духе ангелов: горы, поля и очень много воды.

- Почему?..

- Uwilleare ton farrelli, al hareantiaeyu, - припомнил я дословную цитату из древней книги. Демонский язык непривычно отозвался в гортани. Надо чаще на нем разговаривать, а то совсем забуду…

Вика улыбнулась - вроде бы поняла. Впрочем, ангелы не гнушались выучить древнедемонский.

- А вы там были?..

- Ну… можно и так сказать, - уклончиво ответил я. Рассказывать не хотелось. В Срединном мире я бывал довольно часто, но самым ярким (наверное, потому что последним) воспоминанием была ссора с братом, итогом которой были "маленький" взрыв и гора трупов. Нет, я не боялся убивать, меня не тошнило от вида крови, но я и не любил это делать. Роуль не гнушался после каждого убийства одевать на тонкий шнурок еще одну бусинку с именем. Ремешок он всегда носил с собой - как будто бы нападавший сильно испугается и решит не связываться.

Я точно знал, что у меня бусинок было бы больше, но я убивал только врагов и не считал нужным носить с собой постоянное напоминание об этом.

- Я бы тоже хотела там побывать…

Вика хитро на меня покосилась и свесилась еще ниже. Надеюсь, не свалится, а то я встану перед сложным выбором: ловить или не ловить?..

Я не хотел вставать перед ним - потому что решение обещало быть совсем недемонским…

- Осторожнее, а то еще упадешь…

- Да ладно, я летать умею… Вот, смотрите.

Она легко взобралась на тонкие перила и красиво упала. Я даже не дернулся. Во-первых, упасть она все равно не упадет, а во-вторых, поймать все равно успею - если понадобится, конечно.

- А вы умеете летать?..

- Естественно.

- А давайте к Срединному миру слетаем?..

Снова тот же тон. Но лететь туда я не собираюсь.

- Знаете, уже темнеет, - уклончиво ответил я. - В такое время там нет ничего интересного.

- Хм…

- ВИКА!!!

- Ой, это, наверное, меня… СЕЙЧАС!!! А мы с вами сможем еще когда-нибудь увидеться?..

- Не знаю.

- Ну… Если вы надумаете слетать к Срединному миру, - Вика задумчиво протягивала слова, как будто бы только что это все придумала, хотя, судя по смешинкам в глазах, как у напроказившей кошки, схема была отработана до безупречности, - свяжитесь со мной. Вот, это номер канала…

Вика с хитрой усмешкой протянула мне бумажку, явно обрызганную теми же духами, с наскоряк записанными цифрами.

- ВИКА!!!

- ДА ИДУ УЖЕ!!! Вот, звоните… Я буду ждать.

Дьяволенок. Но, надо сказать, очаровательный…

"О! Да у тебя, никак, новая пассия?.. А как же Ди?.."

"Отвянь, Вирх"

Ди… Нет, Ди и Вика - это две большие разницы. Демоница тоже была красива, но совсем иначе - по-демонически. Ди - мелкая дворянка, она четыре года прожила при дворце, и два из них - конкретно со мной. Я никогда не придавал этому большого значения.

А потом выяснилось, что она беременна. И Совет приговорил ее к сожжению за нарушение заветов. Я ничего не смог сделать - да и, честно говоря, не пытался.

И только потом понял, ЧТО потерял…

А Вика… нет, Вика - это совсем другое дело. Вернее, вообще никакого дела. Звонить я ей не собираюсь, она сама вряд ли знает, где меня искать, и я постараюсь сделать так, чтобы мы больше никогда не увиделись.

"Повелитель, ты, кажется, впал в прострацию"

"Еще раз так меня назовешь, и я попрошу Тори сделать из тебя отбивную"

"Ну, если ее съест лично Повелитель…"

Потом, кажется, снова играли вальс. Ближе к одиннадцати все участники бала, толпой, пошли к реке. Потом спускали лодочки с рунами по реке, загадывали желани, а я спокойно стоял в стороне и смотрел на небо. Ди любила балы…

Но какое значение это имеет сейчас?..

Я смотрел на небо, а облака складывались в ее лицо, объятое пламенем. В ушах звенел ее крик…

А я ведь спокойно стоял рядом!

- Лоар, можно тебя на минутку?..

- Вирх, завтра утром. Все завтра утром.

Развернулся и ушел, стараясь не оборачиваться, чтобы не смотреть на облака. Рука сама по себе шарила в карманах. Это тот самый костюм…

Незаметно вытащил тонкую цепочку с кулоном. Просто медь. Кулон - обычный камень в оправе. Обычный камешек - гранит, кажется. Может, осколок мрамора, но это вряд ли. Не амулет, просто камень. Я нашел его на костровище… От него до сих пор пахнет огнем, и мне чудится запах ее духов…

"Лоар?.."

"Вирх, утром, я же ясно выразился"

"Как прикажете…"

Я обернулся, намереваясь идти обратно - и понял, что заблудился.

- Лоар?..

Я дернулся. Сидение на скамеечке несколько меня умиротворило, и возвращаться обратно в "сей грешный мир" совершенно не хотелось.

- А, Ле, это ты…

- Ты ушел с бала. Почему?..

- Захотелось побыть наедине с бутылкой хорошего вина.

Это не совсем правда, но и не ложь. Бутылки, кстати, уже не было - я выпил ее, сам того не заметив, но долгожданное опьянение так и не пришло.

Ле присела рядом. Я согласно подвинулся.

- Из-за чего?..

- Просто. Сегодня хорошая погода, и звезды такие яркие…

- Да ты никак романтик, - фыркнула Ле.

Она немного помолчала.

- Ты вспоминаешь ее, верно?..

Я покачал пустой бутылкой и, сам того не ожидая, кивнул.

- Это просто прошлое, не дающее покоя, и все.

- Очень утешает, - криво усмехнулся я, ставя бутылку рядом с ножкой скамейки. Надо не забыть забрать с собой и выкинуть по дороге…

- Она не хотела бы, чтобы ты постоянно думал о ней.

- С чего бы это?..

Ладонь еще крепче сжала кулон.

- Она любила тебя.

Я усмехнулся, снова покрутил в руках бутылку.

- Демоны не способны на любовь, Ле.

- Я тоже раньше так считала.

- А теперь?..

- Теперь нет.

Она немного помолчала, выхватила у меня бутылку, поставила на землю.

- Ну и кто из нас после этого романтик?..

Ле внимательно на меня посмотрела и вернула мне бутылку, я не глядя поставил ее возле скамейки.

- Она умерла из-за меня, понимаешь?! Из-за меня! Это я виновен в ее смерти… Если бы не я, она осталась бы жива…

- Мы всегда виним себя в смерти тех, кто нам дорог, - пожала плечами Ле. - Она нарушила завет, так что формально Совет прав.

- Вот именно, что формально! Ты знаешь, КАКОЙ завет она нарушила?.. Она была беременна, понимаешь?!

- От…

- От меня, Ле.

Я так треснул бутылкой об землю, что она разлетелась тысячей осколков.

- А я даже не попытался ей помочь… Хотя мог бы. Ну и кто я после этого?!

- Ты?.. Подонок. Ну и что?..

Я сжал кулон, на китель капнула кровь, но я не обращал на это внимания.

- Лоар, это нормально для демона - быть подонком.

Я раскрыл ладонь и посмотрел на кулон, как будто бы в первый раз его видел.

- Или ты не хочешь быть демоном?..

- Как будто это от меня зависит. Этот вопрос вообще к маме с папой, а они, видишь ли, давно уже мертвы…

Ле задумчиво на меня посмотрела.

- Выбор есть всегда, Лоар.

Еще немного помолчала и встала. Меня наконец-то начало развозить.

- Пойдем-ка домой, пьянь нечистая. Я, конечно, не Тори, но готовлю получше Эллины…

- отступление 11, воспитательное

- Ты меня звала, да?..

Иллаирэ мрачно покосилась на Вику.

- Ты о чем думала, моя дорогая?..

- А что?.. - Вика невинно похлопала глазками.

Императрица закатила глаза, что для Вики было ободряющим сигналом - под домашний арест уже не посадят.

- У тебя вообще голова на плечах есть?!

- Ну… как бы да.

- А почему ты не пользуешься ей по назначению?! Ты рехнулась, что ли?!

- Не ори на меня.

- Да ты с ума сошла!

- Не ори на меня!

- Что ты сказала?.. - угрожающим тоном спросила Иллаирэ.

- Я тебе не воспитанница, к твоему обожаемому мужу вообще не имею никакого отношения! Поэтому делаю, что хочу и когда хочу!

- Вика, он демон.

- А это не твои проблемы!

Она развернулась на каблуках и, оскальзываясь, пошла прочь.

- Вика!

- Твой Аллиэр тоже демон, но тебя это не останавливает!

- Он наполовину демон, и вырос в нашем мире, по нашим традициям! А Лоар - Наместник, он в одиночку положил семерых высших Стражей, причем демонов, а не наших идиотов!

- Ну и что?!

- Вика, ты не понимаешь! Он наследник престола Темной Империи - всего лишь наследник, хотя я видела, как он разговаривал с Повелителем! Ему, и только ему, повинуется Совет! А ты спокойно танцуешь с ним вальс, а потом даешь ему свой номер и приглашаешь на свидание в Срединный Мир!

Глаза Вики угрожающе сузились.

- Ты за мной следила, верно?.. Лучше бы за мужем своим последила! Я не хотела тебе говорить, но он вчера развлекался в гостиной с горничной! ВЧЕРА!

- Я знаю. Вик, это политический брак, он и не предполагает взаимной страсти супругов!

- Да-а?.. Может, ты тогда его еще порадуешь своей беременностью, а?.. Или ты надеешься, что он не заметит?..

У Императрицы красиво отвисла челюсть, и она резко осипшим голосом произнесла:

- А ты откуда знаешь?..

- От верблюда!

- Вика, но Лоар…

- Ну и что! Это мое дело! А ты мне вообще не указ!

- И куда же ты интересно денешься?..

- Куда-нибудь, - фыркнула Вика и резко шагнула в телепорт.

Уже оттуда донесся ее голос:

- Туда, где вы меня точно не найдете!

Я задумчиво смотрел в кружку с бульоном.

- Лоар, хватит хандрить.

- Ле, сегодня ровно сорок лет с ее смерти, - тихо произнес я, больше обращаясь к себе, чем к ней.

Даалесса мрачно смотрела в стол.

- А завтра будет четырнадцать тысяч сто шестьдесят один день.

- Ты даже знаешь, сколько дней?..

- Минут, часов.

- Ты любил ее, верно?..

Я снова уткнулся в бульон. Обычно я не люблю, когда кто-нибудь лезет мне в душу, но сегодня…

- Не знаю.

Но сейчас у меня такое чувство, что я никогда не смогу ее забыть…

- Брось. Иди лучше спать, а то Вирх грозился завтра устроить тебе веселую жизнь… У него там какое-то особенно важное послание от Повелителя, а он не знает, что с ним делать… В общем, как всегда.

Ле преувеличенно жизнерадостно махнула рукой.

- Кстати, тут к тебе еще какая-то Лесса приходила…

- Все, Ле, хватит.

Я легко взбежал к себе.

- Просто она…

- Ле!!!!

- …в твоей комнате.

Наверное, ее надо было выставить из комнаты с громким скандалом, но скандалить не хотелось. Ай, да черт с ней, кровать широкая…

Я завалился спать, не раздеваясь. И полночи лежал, глядя в потолок и временами прикладываясь к бутылке.

Заснул я только под утро.

Я проснулся от собственного крика, не сразу сообразив, где я и как здесь оказался. Демоница во сне приползла "греться" (а, вернее, нагло меня соблазнять). Я с презрением снял ее с себя, встал, подошел к окну.

Еще только светало, яркое золотое солнце уже потихоньку выполняло свое светлое дело, окрашивая небо и землю в желтый и розовый цвета. На жизнерадостной зеленой ветке вовсю заливался соловей. Природа не меняется - кто бы ей не правил…

Зачем мы сделали это?..

- ЛОАР!!!

Я даже вздрогнул от неожиданности, и заклинание, которым я пытался распрямить одежку, едва не спалило брюки.

- Ну теперь-то ты можешь меня выслушать?!

Вирх орал с первого этажа; впрочем, его и на третьем было прекрасно слышно.

"Сейчас спущусь"

Я сбежал вниз, машинально приглаживая волосы. С кухни тянуло отбивными и гречневой кашей. Судя по отсутствию дыма, готовила не Эллина.

- М-м-м…

- Лоар, у меня к тебе серьезное дело.

Я как раз вгрызся в отбивную, поэтому серьезные дела волновали меня только во вторую, тем не менее весьма почетную, очередь.

- Уу, ижлахай.

Вирро глубоко вздохнул.

- Короче, Повелитель решил тебя женить.

- Уу.

- Поэтому хочет тебя видеть.

- Обожется.

- Чем он обожжется?!

Я прожевал кусок и пояснил:

- Не "обожжется", а "обойдется". Вот еще не хватало!

- Ты что, не хочешь жениться?..

- Почему?.. Могу и жениться, только не сегодня.

- Хорошо, - фыркнул Вирх и мстительно добавил: - вот портрет невесты.

- …и не завтра, - сглотнул я, представив себе союз с ЭТИМ. - Лучше всего - после моей смерти.

- Это провокация?.. Я так и передам: жених хочет совершить перед свадьбой церемониальное харакири!

- Вирро!

- Короче, сегодня он хочет видеть тебя за обедом.

- Передай ему, что у меня есть дела поважнее, чем есть.

- Я ему так и сказал, - вздохнул Вирх. - Он велел передать тебе вот это.

Я запихнул в рот ложку каши и развернул обрывок бумаги, явно вырванный из ежедневника.

На листе было неаккуратно написано:

"Feareletiayuaa kiallere wuyti operewquy heinle cixihf yjsfvgjka yggbvfdoi fghcxsrj dffiyd h fgfvc jyhvzjgw vkhf KSDhf xyfval rcbsaaai arobvbl flgub ahmvhy ugnvv! Ssukakir! YRSwryvfx dfdyvvst Fyutfsb dfkgcd!!! GDSYBG!"

- Я так понимаю, что ты это читал, раз так мнешься?..

- Обижаешь. Читал, конечно.

- Я надеюсь, он это со словарем писал?..

- А зачем тебе это?..

- Просто иначе он не поймет то, что ему скажу я.

- Я это передавать не буду!

- Не беспокойся, сообщу при личной встрече…

На месте Повелителя я бы не спешил эту самую встречу приблизить, потому что вызов я бросил бы ему даже за половину этого безобразия.

А выиграть у меня бой ему может помочь только воля Демиургов.

Но, как известно с очень давних времен, Демиургу совершенно все равно, кто сидит на престоле…

- Ладно… Еще одно, Лоар… Прибыл посол Триады, Императрица велела звать тебя.

- А Император?..

- А Император развлекается.

- А-а-а, ясно… Передай, что я скоро буду.

- А может, лучше очень скоро?..

- Без разницы.

Вирх пожал плечами и исчез.

- отступление 12, демографическое

- Вызывали, Ваше Величество?..

- Вызывала. Присаживайтесь.

Аллиэр удивленно приподнял брови.

- Каков вопрос, таков ответ.

- Ваше Величество…

- Аллиэр, прекрати. Мы же по-прежнему друзья?.. А если ты из-за свадьбы, то обижайся не на меня, а на политику.

- Ты замужем, и я соблюдаю этикет.

- Аллиэр, мой благоверный считает нормальным заниматься… хм… с горничной на моем любимом диване, так что твои косые взгляды это просто верх приличия! - рассмеялась Императрица; впрочем, вид у нее был совсем не веселый.

- Ну, если после выполнения своего супружеского долга у него еще и есть желание развлекаться, то ты еще и радоваться должна, - криво усмехнулся Аллиэр.

- Ты не поверишь, но я рада как раз таки тому, что в первую брачную ночь мы благополучно разбрелись по разным спальням, и я смогла спокойно выспаться.

- Ты не поверишь, я тоже.

Он подошел чуть ближе, и Императрица немедленно повисла у него на шее.

- Хочешь, я расскажу тебе новость, которую ты узнаешь раньше моего мужа? - шепнула ему на ухо Иллаирэ.

- Ну?..

- Я тоже тебя люблю. И ни за что не позволю нашему с тобой ребенку называть Лайарна папой!

Аллиэру понадобилось минуты две, чтобы осмыслить это заявление.

- Ты имеешь в виду…

- Угу.

- А что будешь врать Его Величеству?..

- Еще не знаю. Но у меня достаточно времени, чтобы придумать… Все-таки хорошо, что я сенс, иначе мы бы еще недели две ничего не знали…

Она чмокнула Аллиэра в щечку.

- Кстати, магии ты меня так и не обучил…

- Кстати, ты забыла мне об этом напомнить…

Они одновременно рассмеялись и еще долго сидели на диване, о чем-то разговаривая…

О цели "вызова" Императрица вспомнила, только когда Аллиэр собрался уходить.

- И еще… ну… это так… просьба… Помнишь Вику?..

- Ну?..

- Ты не мог бы ее поискать?..

- Ее и так довольно долго не было, но ты же этим не интересовалась.

- И не так уж и долго…

- Два года, Лар.

- М-м-м… Ну ладно, я забыла. И вчера об этом даже и не подумала… Да и она себя вела, как обычно… Только потом опять куда-то делась. После того, как потанцевала с Наместником, - мрачно добавила Иллаирэ.

- Хорошо, поищу. Могу собой гордиться: у меня выпрашивала услугу сама Императрица!

- Спасибо… если найдешь, будет два спасибо…

- Ты, главное, об этом не забудь, - усмехнулся Аллиэр и вышел из комнаты.

Переговоры прошли на редкость спокойно. Императрица, судя по ее мечтательному взгляду, была где-то далеко, не с нами, поэтому вопросы задавал я. Послы на меня удивленно косились ("И чего это Наместник выступает за объединение Неба?.."), но отвечали.

Договор подписали быстро. Теперь Триада со всеми своими алмазами - наша! Кстати, стоит туда съездить… И вообще, стоит поездить по территории… Правда, уломать на это Императрицу вряд ли получится - похоже, замужество ничуть не ограничило богатую личную жизнь Ее Величества. Придется ездить… нет, не одному, конечно - Вирх знает все и обо всех.

"Лоар, тебя тут ждут какие-то темные личности"

"Передай им, что я занят"

Вирх немного помолчал.

"Я передал. Они сказали, что это очень срочно и важно"

Черт, а я надеялся еще и лично поговорить с Ее Величеством…

"Спроси, для кого важно: для них или для меня?.."

"Они говорят, что для всех"

"Скоро буду"

Черт, эта стерва опять успела куда-то смыться. И что мне прикажешь делать?.. Ее найти можно только по праздникам, с особого благословения Демиургов…

- Ну?

Личности и вправду были темные - в смысле, в балахонах до пят и с капюшонами, скрывающими лица. Неуловимые мстители, хе-хе. Даже если под балахонами у них по танковому взводу, их это не спасет…

- Мы представители Клана. Нам нужно поговорить.

- С кем, зачем и при чем тут я?..

Им не повезло - они нарвались на раздраженного меня.

- С вами. Желательно, в тихом месте, где можно спокойно обсуждать дела, не нуждающиеся в огласке.

- Вы набиваетесь на приглашение на ужин?..

- Нет, ни в коем случае. Просто тихое место. Кажется, вы неплохо знаете местность?..

Если бы это была правда, я бы вряд ли вчера так глупо заблудился.

- Идемте.

"Тихим местом", которое я избрал для "приватного разговора", была небольшая корчма у обочины главной дороги. Корчма называлась просто и ясно - "Пьяный единорог". Напоить там могли кого угодно и до какого угодно состояния, поэтому в расстроенных чувствах я туда не ходил. А вот подпоить этих балахонистых типов определенно стоит.

"Вирро, проследи за Императрицей"

"Э-э-э… Лоар… В общем… ну… это… я как раз этим и занимаюсь… и… ну… если, конечно, очень надо…"

"Вирх, если ты уличил ее в супружеской измене, можешь просто постоять у двери и проверить, что она никуда оттуда не делась. И не как тогда!"

"Ясно"

Балахоны выбрали столик - мой любимый, угловой, откуда прекрасно просматривались и Зал, и стойка, и оба входа - с кухни и улицы. Я подошел к корчмарю, договариваясь о выпивке.

- Вон тем господам в балахонах - двойную порцию спирта в ваш фирменный коктейль. Мне вина.

Корчмарь с сомнением на меня покосился, пришлось ускорить его работу небрежным цокотом когтей по стойке. После одной небольшой демонстрации меня здесь кормили бесплатно - впрочем, хозяин был не в убытке, потому что есть здесь было нечего. В эту корчму приходили только для того, чтобы напиться, а здешнее низкопробное пойло не входило в список моих любимых.

Заказ прибыл через две минуты - когда мы все еще любовались друг на друга. Я успел оценить их движения и вычислил самого опасного. С учетом того, что его голос казался мне подозрительно знакомым, вывод я сделал правильно.

- Итак?..

- Вы уверены, что это безопасное место?..

- Уверен.

Балахонистые переглянулись и избрали оратора. Кто бы сомневался…

- Мы представители Клана Heiassa. Два месяца назад была похищена старшая наследница Клана. Вчера мы узнали о ее смерти от рук Императора. Фелия признана Советом невиновной в нарушении Заветов, поэтому свершенное - убийство, а не наказание, как это пытается выставить Император. Наш Клан отрекается от клятвы верности.

М-да. Кажется, Роуль окончательно всех достал, потому что открытое отречение - первый за последние полтора миллиона лет случай. Мелкое пакостничество, тихое подведение более выгодного наследника к престолу, в конце концов, вызов на Совете - пожалуйста, но отречение - никогда. Если позже выяснится, что обвинения были беспочвенны, на Клан падет вечный позор, а Повелитель может посчитать подобное оскорблением, которое может смыть только кровь. Именно так Роуль и поступит. Впрочем, я тоже сделал бы так.

- Вы считаете императора настолько виновным?..

Посланник задумчиво на меня смотрел. Имя для правителя было только одно - Повелитель. Императором его называли только отрекающиеся, но такие обычно долго нежили.

- Считаем. Он нарушил Заветы, распустив Совет, но мы отказываемся принимать этот его шаг. Мы почитаем Заветы, и, пока Император им подчиняется, почитаем и его - как Повелителя и носителя Тьмы. Но Император перешел черту, и больше недостоин звания Повелителя.

Слишком пафосно. Они сами не до конца верят в это. Что ж, я помогу им поверить.

- И что?.. Вы бросите ему вызов на совете, лорд Лиффон?.. - хмыкнул я. - Но Советов больше нет, а в Зале без большого стечения народа вас просто убьет стража.

- Но стража - тоже демоны, которые чтят Заветы, и…

- На вашем месте я не стал бы надеяться на них.

Лорд Лиффон согласно кивнул.

- Именно поэтому мы здесь. Ни один демон не вмешается в поединок за престол, каким бы отступником он не был.

Если, конечно, рискнувшему бросить вызов вообще дадут дойти до Зала.

- Вы единственный, кто может бросить вызов - и победить.

- Всего лишь лесть, лорд Лиффон. Традиция заключается в том, что оба меча должна вести судьба, а значит, боевое мастерство не имеет никакого значения. Ведь так?..

- Демиурги еще никогда не вмешивались в спор.

- Вы так уверены в этом?..

- Вы предлагаете что-то иное?..

- Нет, я пытаюсь выслушать ваши предложения.

- То есть вы откажете?..

- У меня было достаточно возможностей убить любимого братика, но пока что я не собираюсь этого делать.

- Вы настолько лояльны к власти?..

- Пока еще - да.

- Жаль… Неужели же вы не хотите стать Повелителем?..

- Пока еще - нет.

- Ясно. Однако, если вы передумаете, Клан Heiassa готов вас поддержать. Прощайте.

Посланники растворились в воздухе.

Я задумчиво вздохнул, хлебнул еще немного вина, пошарил по карманам. Пальцы сами нашли кулон, я сжал его в ладони. Что ж, пусть будет так, как будет. Пока еще это не имеет смысла.

Пока.

- Лоар, это ты?..

- Да, я! Ле, что у нас на ужин?!

- Не знаю, спроси у Тори. Слушай, чего это ты такой довольный?..

- Подозреваешь меня в соблазнении Ее Величества?.. Зря.

- А что тогда?..

- Ле, тебе это будет неинтересно, это политика.

- Первый раз вижу, чтобы она приносила тебе удовольствие.

- О! Сегодня - приносит. Нет, Ле, я ТОЧНО не соблазнял Императрицу. Она не в моем вкусе. Но сегодня… Это определенно стоит отметить! Принеси-ка вина, а, Ле?.. Тебе же не жалко?..

- Мне?.. Вообще-то это твое вино…

- Тем более принеси. Что-нибудь из середины ряда, у меня там стоит самое приличное вино…

- Лоар, я знаю эту систему. Только вот что… А не слишком ли много ты в последнее время пьешь?..

- Неужели же ты обо мне заботишься?! Ты тоже давала клятву?..

- Более того, кажется, ты уже пьян.

- Ле!

- Ладно, ладно, уже иду…

Через несколько минут мы раскупоривали вино. Ле по-простому пила его, как компот, из кружки. Я задумчиво мотал бокалом, изображая из себя великого ценителя - оценить вино я мог с первого взгляда, сказывался большой опыт. Таким же образом я мог определить только одно - бокал уже давно нужно помыть…

- Слушай, Ле! А может, мне устроить себе выходной на завтра?..

- Устрой, я-то тут при чем?..

- Слетать куда-нибудь, расслабиться… отдохнуть… Ле, ну только не надо опять про Императрицу!

- Ладно, молчу…

- Точно! Все, у меня выходной. Вирх, ты слышал?! Завтра меня ни для кого нет.

- И куда же ты намылился?..

- В Срединный мир, на пляж, - фыркнул я. Кстати, тоже вариант…

- И с кем, интересно?.. - ехидно спросил Вирро.

Кстати, а почему бы и нет?..

- Сейчас узнаем…

Я привычно набирал номер, криво записанный на бумажке, от которой так приятно пахло духами…

Наверное, если бы я и вправду был трезв, я бы этого не сделал.

…Или дело было не столько в вине, сколько в еще кое-чем, от чего примерно так же сносит голову?..

- Глава Пятая

Просчитывай каждый свой шаг и сделай так, чтобы никто не мог просчитать твой Пятое Правило Высшего Демона

Мы встретились в парке перед дворцом. На ней было очаровательно голубое платье, раздуваемое ветром (что мне, надо сказать, тоже нравилось, но, как "приличный" демон, я предпочитал не подавать виду). Я, в виде исключения, остановился на промежуточном варианте между праздничным и особо праздничным - черные брюки остались, но черный мундир сменился на белый.

- Здравствуйте.

Вика жизнерадостно помахала мне рукой. Браслеты с перезвоном спустились по руке до локтя. Хм, один из них - накопитель, причем не маленький… Ангел, но при этом маг - оригинально…

Я церемониально протянул ей букет роз.

- Ну, куда мы идем?..

- Вы, кажется, хотели побывать в Срединном Мире?..

Вика улыбнулась, глянула на ногти. Женская привычка - чуть что, опасаются не за жизнь, а за маникюр, а когда думают, теребят ногти… Впрочем, демоны тоже любили цокать когтями, но это - исключительно из преследования личных интересов.

- Я так и знала, что вы согласитесь.

- Что ж, значит, полетели?..

Я распахнул крылья, порадовавшись, что родился Высшим - только они способны на частичную трансформацию.

- Полетели, - согласилась Вика. - Только я местность совсем не знаю…

Я, скажем честно, тоже. Но это неважно. Выясним на месте…

- отступление 13, предшествующее

- Ты уверена, что он не купился?..

- Уверена. Заподозрить пока еще ничего не заподозрил, но этот план уже провален. Заявляться к нему в третий раз я не буду, не люблю это число…

Лесса аккуратно затачивала клинок. Когда она была занята только им, лицо принимала нежное, почти материнское выражение, но когда обращалась к Луаину, мрачности мог позавидовать даже Повелитель.

Впрочем, как раз таки его душевное состояние наемницы не волновало - просто потому, что он о нем не знал.

- И что ты собираешься делать?..

- Остаются грубые методы…

- Яды и стилеты из-за угла?..

- Нет, не вариант. Он же все-таки демон, и в нем течет кровь Повелителя. Он в одиночку управился с семерыми Высшими Стражами, поддерживающимися Кругом. Яды вообще не имеют смысла - он же не идиот, чтобы есть всякую дрянь. Внушения на него не подействуют, так что разыграть самоубийство не получится. А стилет он поймает голой рукой, более того, найти такого идиота еще постараться надо…

- А Клан Хаоса?.. Они же лучшие наемные убийцы!

- Ага. Вот только они не так давно отреклись от клятвы Повелителю и угадай кому принесли новую?..

- Е-мое…

- Нет, ё в данном случае мое, потому что не тебе это разгребать.

- И что тогда делать?..

- Ну, есть у меня одна идейка…

***

Иилла пробиралась по лесу, стараясь не сильно шуметь и не привлекать к себе внимания. Пока что получалось неплохо - впрочем, скрываться было не от кого. Туманный Лес она знала как свои пять пальцев, и преследователи надежно отстали. Они наверняка уже нашли несколько знаков, которые удачно заманят их в ловушку… Осталось только самой до нее добраться.

О, а вот и она! Красивый грот - отстраненно подумала Иилла. Жаль, что простоит недолго.

Она взобралась по склону, как обезьянка - легко и быстро. Сказывалась большая практика. Вот и очень удобный камень, и булыжников вокруг сколько угодно. Главное - хорошенько прицелиться и сильно раскрутить пращу…

Она вытащила стилет из кармана, небрежно капнула крови перед входом в грот. Немного подумала, спустилась и оставила четкую цепочку следов, ведущих внутрь грота. Они уверены, что ранили ее. Она не станет разубеждать их в этом…

Она едва успела прицелиться, как появился первый из стражей - явно следопыт. Вернее, следопытом была тварюшка, одновременно похожая наочень крупную ящерицу или очень мелкую собаку. Кайарк - поняла Иилла. Значит, следопыт - высший демон. Его надо убрать первым…

Она спешно зашептала молитву. Лес зашелестел листьями, и над поляной сгустился странный туман, сквозь который видеть могли только Высшие ангелы, как Иилла.

Она раскрутила пращу; булыжник влетел в висок следопыту, пробив череп насквозь. Девушка едва заметно поморщилась, раскрутила снова; упал еще один, не успев издать не звука. Остальные даже не заметили, что Стражей стало меньше…

Она выбрала удачную позицию: с нее прекрасно просматривалась, а, соответственно, и простреливалась, вся поляна. Еще несколько минут - и все было кончено. Ну, почти все… Единственный, ничего не подозревающий, Страж, стоял посреди поляны.

Иилла легко спустилась вниз, туман отхлынул по ее безмолвной просьбе, открыв глазам Стража жутковатое зрелище. Он не успел дернуться, как девушка приставила к его горлу клинок.

- Не дергайся, тебе это не поможет. Сейчас ты уйдешь из Леса и больше никогда не вернешься. Ты передашь Наместнику, что Лес будет мстить до того самого момента, пока Темная Империя не будет уничтожена. Клан Теней найдет КАЖДОГО демона, кто останется на территории Неба или Срединного Мира, и его конец будет страшен. Иди!

Девушка опустила клинок, профессионально обыскала трупы. Тела начала медленно растворяться. Лес не любил, когда в нем было много мусора.

- Спасибо…

Она встала и пошла с поляны, не оглядываясь, и ветви услужливо расступались перед ней…

***

Его никто не заметил.

Его и не могли заметить.

Хранитель последний раз оглянулся - нет, Стражи даже не почувствовали движения воздуха. На мгновение стать тенью… это проделывали хотя бы раз все ангелы.

Не заметили. Странно, но развалины действительно охраняли, хотя демоны и не могли знать, что… нет, они не могли этого знать…

Огромная библиотека, гордость мира, где можно было найти все что угодно, была развалена. Огромные валуны на выжженной пустоши - еще один знак величия… и глупости демонов.

Такое не прощают…

Здесь. Да, здесь. Он не мог ошибиться. Надо только попасть внутрь… Между валунами наверняка достаточно трещин - тени будет, где просочиться…

Ему повезло - пол Храма был лишь обожжен, но не пробит. Демонам не пришло в голову, что какой-нибудь дурак захочет пробивать мраморные горы… им не понять, что можно просто попросить землю расступиться…

Вот и центр Зала. Все покрыто пеплом, ничего не видно, пахнет костром и злобой… как же удачно упали камни, что до центра можно добраться!

Он вытащил из кармана тряпку и начал стремительно оттирать, чувствуя, как мрамор теплеет под ладонями. Вот и руны - прожилки на мраморе. Их никто не рисовал - их создала сама природа… по крайней мере, так говорит легенда, а Хранитель был склонен верить легендам.

Вода… Интуиция… Жизнь… Воздух… Время… Тьма… Огонь… Судьба… Смерть… Земля… Создание… Свет…

И, в центре - Единство…

Он встал на колени, закрыл глаза.

- Заклинаю вас, стихии небесные, дыханьем своим… Заклинаю вас, стихии водные, кровью, текущей по жилам моим… Заклинаю вас, стихии земные, плотью моей… Заклинаю вас, стихии огненные, огнем, горящим в сердце моем… Чувствами моими… Жизнью, дарованной мне… Вечностью, из которой пришел я… Тьмой и Светом, которым принадлежит моя душа… Судьбой, которой следую я… Верою моей… Смертью, ждущей меня… Единством, олицетворенным мною… Объединитесь!

Губы привычно шептали молитву, а Хранитель думал лишь о том, что будет, если она не поможет…

- Расступись!

Помогло. Сработало.

Мрамор медленно таял под его ногами, туман складывался в ступеньки, ведущие в Вечность. Он спускался, привычно считая ступеньки. Сто шестьдесят девять ступеней - за тринадцать стихий, за тринадцать кругов жизни. Сто девяносто шесть шагов - за четырнадцать отличий и четырнадцать объединений. Он точно знал это. А, может быть, просто верил…

Конец коридора. Стена, испещренная иоероглифами.

- Fapivlwuc lugvad yufvqou oougvf… - он мог бы не читать. Он знал эту речь наизусть. Но так было принято.

Стена осыпалась мелким стеклянным крошевом, как только он дочитал последнее слово.

Хранитель поднялся с колен, вошел внутрь. Свет не горел. Считалось, что того, кто войдет сюда, не может остановить темнота.

Светилась только книга - как всегда, закрытая. Ее можно было прочесть целиком только перед смертью и только Хранителю.

Но ей можно задать вопрос, и она обязательно ответит. И ее ответ будет верным - пока ты веришь в это.

 

Книга Веры.

Книга Света.

Книга Судьбы.

- Как убить демонского Повелителя?.. - тихо спросил Хранитель.

Но книга услышала.

Невидимая рука писала по воздуху. Золотистые песчинки складывались в слова.

"Ты уверен, что хочешь знать это?.."

- Уверен.

"Смотри…"

Книга негромко зашелестела страницами, открываясь на нужной страницы. Сами собой засветились два абзаца, и Хранитель начал читать, чуть шевеля губами - он плохо знал древний язык.

"Когда погаснет свет, чтобы возродиться вновь на следующий день… Объединятся тринадцать стихий, и родится закаленный огонь… Он сделает один верный удар… и сразит Повелителя… Потому что в клинке будет сила самой Тьмы…

Но если ты пожалеешь об этом ударе… все вернется на свои места… и свершится пророчество… Потому что иначе начнется Хаос и все погибнет."

- Не пожалею, - прошептал Хранитель, аккуратно переписывая древние руны в блокнот. - Не пожалею.

Он поклонился, привычно прошептал молитву и покинул Храм, сливаясь с тенью.

***

- Вот.

- Вы уверены, что это сработает?..

- Уверен. Читайте.

Гном развернул лист.

- Бред какой-то. "Погаснет свет…" "Закаленный огонь"… Бред.

- Это не бред. Это пророчество. Истинное.

- И где вы его достали?..

- Я нашел его в кни… не важно.

Он Хранитель. Но он не имеет права об этом говорить…

- И что с ним делать?..

- Расшифровывать.

- А мы-то тут при чем?.. Мы кузнецы, а не криптографы.

- "Закаленный огонь" - это клинок. В те временя многие вещи имели названия стихий. Огонь - это сталь. Поэтому нужен кузнец. А расшифрую я сам. Ну, рассуждая логически…

Хранитель весь вечер просидел над этим листиком. Кузнецы сидели рядом и пили пиво. Предлагали выпить и Хранителю, но он каждый раз отказывался.

- Объединяются стихии… объединяются стихии… Что-то такое знакомое… Точно! Ну конечно! Все просто.

- Да?.. - гном приподнял голову, а Хранитель порадовался, что гномы не пьянеют даже от своего огненного пойла. - А что ж вы тогда весь вечер мучились?..

- Это очень древний язык, у каждого слова тысячи переводов. Смысл я понял. Свет гаснет на закате, но в данном случае не просто на закате, а именно в новолуние, потому что возрождается он только на следующий день. А все тринадцать стихий объединяются в молитве, там в конце всегда говорится: "Объединитесь!". А Сила Тьмы в клинке появится, когда в сталь добавишь каплю крови наследника Повелителя или самого Повелителя. Так что все просто, как и все гениальное!

Старый гном хлебнул еще немного пива.

- Просто-то, конечно, просто… но где мы возьмем кровь?..

Хранитель задумался лишь на мгновение и медленно произнес:

- Кажется, я знаю, где ее достать…

- Красиво…

Я легко планировал вниз, воздух приятно теребил черные крылья. Вика восторженно озиралась. Без моего ведома никто не мог бы спуститься с облаков таким образом, более того, никто без моего разрешения не мог этого сделать, но Вика меня уговорила, и сейчас я не без удовольствия любовался ее фигурой. Все-таки ангелки очень симпатичные… особенно некоторые…

Букет она в результате уронила, и его тут же утащила какая-то любопытная утка.

- Срединный Мир вообще красив, - улыбнулся я, пытаясь запихнуть обратно в рот клыки. Вот уж точно: привычка - вторая натура…

- Да… Спускаемся?..

Я не стал отвечать, просто легко спланировал вниз. Мы немного пролетели над деревьями, чтобы не пробиваться сквозь ветки, и приземлились уже на красивом пляже, засыпанном нежным белым песочком. Посреди пляжа возлежал здоровенный валун. С учетом того, что рядом не наблюдалось ни одной горы, это выглядело несколько странновато.

- Ух ты! Какой большой! А откуда он здесь?..

- Ну, по легенде его сюда принес атлант, чтобы живущие здесь существа не забывали о мощи богов, - усмехнулся я. Видал я того бога. Может, и сильный, но на редкость мелкий и неказистый. Кажется, его кто-то из солдат посадил в бидон и привез Повелителю. Повелитель поморщился и велел вернуть бога на место, а солдата казнить - боги обладали отвратительным характером и легко могли устроить наглецам веселую жизнь. Или смерть. Это смотря как получится.

- А тут разве кто-то живет?..

Я уставился на нее, как на сумасшедшую. Вика с невинным видом похлопала глазами. Ну да, она же ангелка… Хотя… я и не знал, что ангелки НИЧЕГО не знают о Срединном Мире. Неудивительно, что она хотела здесь побывать.

- Конечно. Гномы, эльфы, орки, тролли… люди, в конце концов. Тут, кстати, и город недалеко есть. Я там, правда, еще ни разу не был…

- А давай сходим?.. Ну пожа-а-алуйста…

Я вздохнул, погладил камень, покосился на манящие волны, потом на Вику.

- Ладно, идем…

Когда мы прибыли в ВельАкДжебру - один из крупнейших городов в Срединном Мире - уже вечерело, и все улицы были залиты ровным красноватым светом. Собственно, улицами эти унылые пространства между домами вряд ли можно было назвать: серые, обшарпанные стены, затопленные тротуары, колдобистые и заваленные мусором дороги…

Я с омерзением разглядывал пристроенный к глухой скале городок крайне грязной наружности. М-дамс… Я не мог сказать, что меня впечатлял величественный город.

Город был обнесен забором из дубовых кольев, перевязанных пожухлыми лианами. Кое-где забор был изрядно поломан, некоторые колья были выломаны, некоторые носили следы зубов и когтей, причем когти, которые их оставили, должны были быть никак не короче моего локтя. Хм, хорошо, что я взял с собой оружие… Впрочем, я не стал акцентировать на этом внимание Вики - ангелки плохо переносят крупную нежить. Наверное, у них врожденная взаимная неприязнь.

- Господи… какой ужас! И это - город?!

- Нет, это пригород. Сюда ссылают преступников. Вход вон в той скале, я бы тебе еще с пляжа показал, но оттуда не видно…

Мы сами не заметили, как перешли на "ты".

Страж, стоявший на охране ворот, покосился на меня резко расширившимися глазами и пропустил без вопросов.

По шершавым серым стенам текли ручейки воды, а в углах, под потолком, висели клочья серой неряшливой паутины. За этим проходом никто не ухаживал уже очень давно, о чем явственно твердили эти едва заметные даже для опытного в таких делах взгляда проявления нечистоплотности. Проходы были покрыты толстым слоем пыли и грязи, камень был истерт многочисленными ногами, проходящими этой дорогой, ведущей во Внешний Мир, и ведущий обратно - под своды вечной, несущей уверенность ВельАкДжебры…

Нет, конечно же, все было совсем не так - это все-таки город эльфов, дриад, дроу - а не орков.

Город был расположен в кратере вулкана. В центре - величественный замок белого камня, окруженный зеленью и нежными белыми цветами: здесь, в вулкане, сейчас самое красивое время года - весна, и многочисленные деревья и цветы как раз расцветают. Город явно был построен по плану, чем-то напоминая расходящуюся рябь на воде. Говорят, этот город был построен по типу веера: разбегающиеся улочки, уводящие гостя города все дальше и дальше от центра по всем направлениям. Сверху город действительно казался хвостом павлина. Вероятно, именно за эту изысканную хрупкую красоту и изящность город получил свое название во времена далекие, незапамятные, непредставимые… Но в точности об этом можно было узнать только заглянув в Книгу Веры, а она вообще неизвестно куда делась и вряд ли когда-нибудь найдется.

Мы начали спускаться с карниза, с которого город было видно, будто он лежал на ладони.

Вниз вела мощная деревянная лестница. Она была украшена фигурами, вырезанными из странного белого дерева - такого же, как и вся лестница, - и покрыты золотистым лаком. Фигуры были настолько искусными, что казались живыми. А над нами висел феникс, сделанный из пластинок легчайшего дерева и скрепленных прозрачными лозами. Какие силы держали птицу в воздухе, я не знал: наверное, потоки теплого воздуха, поднимающегося с низин кратера, поддерживали фигуру в висячем положении, не позволяя покинуть свое место. Но самым удивительным оказалось то, что птица пела: в ней был сделан свисток, выпускающий восторженную трель каждый раз, как через отверстие проходил воздух.

Вот же романтики: деревянных птиц петь заставляют… Бред. Но - красивый.

Мы простояли, наверное, минут пять, глядя на произведение искусства, зависшее над нашими головами. Стояла Вика, а я не двигался с места из вежливости. Феникс вертелся на одном месте, но не слетал, его лапы, казалось, были напряжены, а перья будто и вправду шевелились… А когда он пел, думалось, что его клюв раскрывается. А на перилах было увековечено имя мастера: Ллиор Ал Карсионн, великий резчик, создавший и лестницу, и феникса, и все фигуры, стоявшие на лестнице. По сути, эта лестница сама по себе была памятником давно погибшему мастеру…

Вика медленно спускалась по лестнице, пристально разглядывая многочисленные фигуры. Сколько их здесь было - не перечесть, но я честно пытался. Сбился я на сто восемьдесят третьей, кажется. А, может, на сто девяносто третьей.

Лестница была сделан таким образом, что каждый, кто на ней стоит, считал, что спускается уже очень давно но так и не сделал ни одного шага - это чувство исчезало только тогда, когда перед тобой вдруг раскидывался город, а ты оказывался на самом дне кратера. Вика не удержалась и ахнула: настолько прекрасен был этот неведомый город, все дома которого выглядели вполне типично. Но что-то в этом доме неуловимо отличалось от обычных домов. Что? Не знаю. Может, пропитанный магией воздух? Эльфы, чьи радостные улыбки было видно даже отсюда? Сам дух этого места?

Мы остановились перед рекой, через которую перекинулся мост. Величественное сооружение, не имеющее никакого отношения ко всему здешнему духу, как ни странно, на редкость удачно вписывалось в атмосферу, царившую в ВельАкДжебре. Как? Не задавайте глупых вопросов, я понятия не имею.

Мост мы миновали быстро, сами того не заметив. Вика во все глаза разглядывала чудеса этого места. Я никогда даже и представить себе не мог, что можно объединить столько самых разных построек - вплоть до крытого колодца, что виднеется на противоположном краю города. Впрочем, я был уже тренированный - архитектура Империи вообще не поддавалась описанию, а вот Вика стояла с совершенно глупым видом и разглядывала домики, чем-то напоминающие пряничные.

Дома стояли не так близко, как на Небе, но и не так хаотично, как в Темной Империи. Везде было удивительно зелено - как будто бы кто-то специально красит все вокруг зеленой краской (я представил себе маляров за подобной работой и невольно усмехнулся). Снизу, из города, действительно видно было в основном только деревья, зато сверху, наоборот, было видно только архитектуру. Создавший это великолепие был гением, гением в прямом смысле этого слова, и, пожалуй, никто не стал бы это оспаривать.

- Ну, как тебе Срединный Мир?.. - хмыкнул я, делая вид, что не замечаю глаза по блюдечку.

- Я хочу сюда переехать… - в восторженном голосе чувствовалась ирония. Надеюсь, это действительно была шутка. - Здесь так красиво…

- Красиво, - согласился я. - О-па…

- Что?..

Я не знаю, как я почувствовал летящий мне в спину болт, но почувствовал, и это чувство спасло мне жизнь. Шестнадцатый размер, нехило, - подумал я, разглядывая орудие убийства. Болты я ловлю на лету, даже если чувствую их интуитивно.

- Да так, мелочи…

Ее это не касается.

- Пойдем отсюда.

Я все еще стоял и косился за угол. Там тупик, я точно знал, значит, никуда он деться не мог…

- Хотя… Вик, подожди меня здесь чуть-чуть, ладно?.. Я быстро, туда и обратно…

Только морду кое-кому набью, и все.

- Ну, ладно.

- Только никуда нет девайся, хорошо?..

Я едва вписался в поворот, на полной скорости заворачивая за угол.

Он стоял прямо за углом, выжидая, и сильно удивился, увидев перед собой очень недовольного меня. Существо в темном балахоне. Фу, как грубо…

- Доброе утро, - вежливо, но как-то очень мрачно поздоровался я.

- Тварь!

Голос срывался на визг. Да мы, никак, нервничаем.

- Очень приятно. Лоар.

- Ты - подонок! Тварь из ада!

- Ты не поверишь, я знаю. Собственно, кто я такой, я вообще хорошо знаю. А вот кто ты?..

Я небрежно откинул капюшон. Он даже не пытался сопротивляться.

На меня смотрели огромные испуганные серые глаза. Девушка. Куда катится этот мир, если девушки уже хватаются за арбалеты и пытаются убить добропорядочных демонов?!

- А если девушкам больше ничего не остаются?.. - тихо спросила она.

Черт побери! Молодая, красивая… беззащитная. Серые глаза. Темные волосы. Господи, как же она похожа на…

Куда катится этот мир?.. Ей же не больше двадцати лет… А я должен сейчас ее убить на месте…

Клинок сам собой опустился.

- Зачем?..

- Ты - демон. Тварь. Из-за тебя умерли мои родители, умирает моя страна!

- Знаете, девушка, - очень тихо сказал я. - Из-за меня сожгли ту единственную, которая была мне дорога, а я просто стоял рядом.

Развернулся и ушел.

Так и не понял, зачем и что я сделал…

Вику я нашел на том же месте, задумчиво изучающую какую-то статую.

- Ну и что там такое?..

- Да так, мелочи… Дела, сама понимаешь.

- Понятно…

- Пойдем отсюда, а?..

- Хорошо, пойдем. А куда?..

- Знаешь, тут есть очень хорошее кафе… Может, зайдем?.. А то я уже, честно говоря, есть хочу…

Вика улыбнулась.

- Показывай дорогу, Сусанин.

- А кто такой Сусанин?..

- Да так, персонаж из местного фольклора… это неважно. Ну, где твое кафе?..

- Вот. Мы прямо перед ним стоим.

- Но… мы же только что…

- Были на улице Солнечных Лучей, я знаю. Просто я не слишком хорошо знаком с местностью, забредем еще куда-нибудь… Поэтому я нас телепортировал. Садись.

Я ограничился бокалом вина и пирожным. Честно говоря, кондитерские изделия я вообще не понимаю, но есть здесь суп меня вообще не тянет. Нет, ресторан вполне приличный, просто есть сейчас вообще не хочется. Тем более - в Срединном Мире. Отношение ко мне местного населения мне уже продемонстрировали.

Вика тоже резала торт на миниатюрные кусочки. Всегда поражался этому умению…

Это было очень странное чувство - сидеть с девушкой в кафе, есть пирожное и разговаривать обо всякой ерунде. Впрочем, кажется, как-то полагается ухаживать за дамой по ангельскому этикету. Насколько ведь у демонов все проще… или… я просто не все знаю о демонах?.. Не все же все-таки наследники престола, и не у всех армия любвеобильных демониц в фамильном замке…

- Плетение телепортации… Оно было такое… странное…

- То есть?..

Я глотнул еще немного вина. Нормальное плетение, раздвоенное…

- Ну, нас как-то не так учили…

- А как вас учили?..

Так. Неужели у ангелов есть своя школа магии?.. И если есть, то почему у Императрицы с ней так плохо?.. Черт, как-то выходной получился не совсем правильно…

- Ну, как-то вот так…

Вика сделала замысловатое движение, и от ее кружки с кофе во все стороны брызнул свет. Кружка медленно растворилась.

- Все просто. Ты используешь силу Света, а я - Тьмы. Всего лишь на всего. Все остальное - одинаковое. Поэтому кружка с кофе исчезла и чуть меня не ослепила, а мы с тобой просто провалились во Тьму. Ангелы истинную Тьму видеть не могут, как и демоны истинный Свет. Нас использование стихии может на мгновение ослепить, а для ангелов все исчезает в темноте, и перед глазами пляшут блики.

- Но я ничего такого не чувствовала…

- Потому что я наложил это заклинание на тебя.

Вика хлебнула кофе из появившейся кружки. Кстати, кофе тут тоже ничего, но я по привычке опять заказал вино… Ле права: я становлюсь пьяницей. Медленно, но верно…

- А как там?.. - медленно спросила Вика.

- Где?

- В… Темной Империи.

Я поперхнулся вином.

- Только не говори, что ты хочешь там побывать, - запротестовал я.

- Нет, не хочу… Просто… расскажи…

- Ну… Там темно, страшно и неприятно, - отшутился я, не сразу поняв, что вообще-то не соврал.

- А честно?..

- Это было честно. Я не слишком хорошо знаю даже город, меня туда не пускали, - я скорчил недовольную рожицу, хотя на самом деле меня туда не сильно и тянуло: одного из моих старших братьев прибили в городе в темном переулке, и быть следующим мне не хотелось.

- А почему?..

- Понятия не имею. Впрочем, я и не хотел там гулять… Темная Империя слишком непохожа на Небесную, там все не так…

- А где… лучше?

- Тебе - в Небесной. А мне… не знаю.

Вика немного помолчала, доела торт. Я задумчиво надкусил вишенку.

- А кто твои родители?..

- Ты их не знаешь, Вик.

- А у тебя есть братья, сестры?..

Надеюсь, это не попытка прокачать на информацию, а то девочка может плохо кончить. Впрочем, пока что вопросы вполне безобидные, потому что ответы на них знает последняя собака…

- Да, брат.

- А кто он?..

Я с сомнение на нее посмотрел.

- Император.

- Повелитель?!

- Угу.

- То есть ты… ты… получается, ближайший Наследник, правильно?…

- Да ты никак разбираешься в демонском порядке наследования, - хмыкнул я.

- Ну… так… кое-что слышала… А почему ты не пытаешься отбить престол?..

- Скажем так, мне лень разбираться в бумагах.

Это не правда. И не ложь. Это одна из причин - просто отнюдь не самая главная…

- Извини, Вик, я не люблю говорить о порядке наследования.

- Понятно…

- Рассказывай лучше про себя.

- А про меня вообще неинтересно. Император загулял, мама ему ответила тем же, получилась я, - грустно усмехнулась Вика. - Он меня, правда, признал наследницей, но у меня есть старший брат и пятеро сестер. К тому же, он меня всегда убирает от себя подальше, вот и выслал в Облачную Долину воспитанницей.

- Хм… Вик… Можно один вопрос?.. - Вика кивнула. - А сколько тебе лет?..

- Семнадцать, а что?..

- Да нет, ничего…

Я отпил еще немного вина.

И тут за наш столик подсели. Вернее, подсел. Демон. Чистокровный.

Посланник.

- Прошу прощения, Ваше Высочество, у меня послание от Повелителя.

Выходной, черт бы его побрал! Видимо, именно черт его побрал, потому что на выходной это больше не тянет…

- С новыми идеями Повелителя обращайтесь к моему секретарю, - холодно посоветовал я, допивая вино и понимая, что так просто от этого настырного демона не избавиться.

- Это очень важное дело, и мне было велено обратиться именно к Вам и именно сегодня.

- Хорошо, подождите меня на улице, - Посланник немедленно удалился. А неплохо Роуль их выдрессировал… - Вик, извини, сама видишь, я от дел бегаю, а они меня догоняют… Я скоро вернусь.

Я торопливо вышел на улицу.

- Ну и?..

- Повелитель очень срочно хочет видеть вас на церемониальном обеде.

- Может быть и срочно, но уже ужин, поэтому зайдите завтра.

Ненавижу…

- В случае, если вы не будете так любезны отправиться со мной, я буду вынужден привести вас силой.

- Что ж, попробуй.

- Со мной отряд.

- А ты смелый, мальчик. Надеюсь, ты понимаешь, что в случае нападения ты умрешь первым?..

- Моя жизнь - служение Повелителю.

- Еще и дурак, - прокомментировал я. Уладить миром в любом случае не получится. - И где только Повелитель таких Посланников берет?..

- Стража!

Боюсь. Сильно. Весь трясусь от страха!

Привычка всегда носить с собой оружие меня еще ни разу не подводила. На этот раз Повелитель был осторожнее - выслал элитный полк, засели профессионально, и их - дюжины две, никак не меньше. Ладно, вы сами напросились… Надеюсь, вы понимаете, что от сюрикенов вас никто не спасет?..

Веер серебристых росчерков. Пока они судорожно отбивались - кидал я прицельно, с перекрутом, и отбитые сюрикены возвращались обратно - я вооружился мечами, снес головы нескольким стражам и оглушил Посланника. Отрабатывайте свои деньги, господа. Я тоже не непобедим, я тоже ошибаюсь, но на вашем месте я не стал бы так рассчитывать на мою рассеянность…

Легко крутанул клинком, и еще один упал.

Их осталось девять, и они стали заметно осторожнее. Вон того вояку я даже знаю - неплохой воин, но с блоками туго… резкий выпад - что ж, за это время ничего не изменилось. Они пытались меня окружать, я не окружался, постепенно отступая к стене. Один рискнул вытянуть звезды - и поплатился за это. Я держу сюрикены в рукавах, и вытаскивать их значительно быстрее. А в бою все порой решают доли секунды…

Они ждут, что я использую магию - как будто бы я дурак и не понимаю, что стоит мне закрыть глаза, и моя голова и тело станут существовать отдельно друг от друга…

Или ждут подмоги?..

Мы все не рисковали начинать трансформацию - на мгновение демон станет совершенно беззащитным, а противники только этого и ждут…

Тупая ситуация. Их всего лишь восемь. Я Высший демон, с огромным опытом, лучший в Империи… и стою, как дурак, у стены, хотя в другой ситуации давно бы уже начал прорываться…

Но я всегда доверял своим предчувствиям.

- Трусишь, Наместник?..

Он опустил клинок, готовясь к разговору - и поймал глазом сюрикен.

- Нет, выжидаю.

Семеро. И много, и мало одновременно. Они чего-то ждут, на что-то надеются. На что?.. На время?.. На помощь Демиургов?.. Но Демиургам все равно, что происходит внизу…

И тут зажглось небо, и в локте над землей из воздуха соткалась призрачная фигура. Наверное, я должен был хотя бы отвлечься - как крайний страж с отпавшей челюстью.

Но я не покупаюсь на такие дешевые фокусы.

А даже если это и Демиург, мне в любом случае стоит закончить небольшие земные дела…

Они отвлеклись. Зря. Впрочем, это была последняя их ошибка в этой жизни…

Мне снова везет. Всего лишь навсего. Они демоны, и бой не должен был быть таким легким… Даже учитывая, что я лучший среди демонов, и дан у меня немаленький…

Фигура небрежно прошлась по воздуху, брезгливо глядя на трупы.

Я скептически на нее посмотрел. У меня и так достаточно грехов, и этот ничего не меняет…

"Зря ты так…" - фыркнул Роуль в моей голове, и фигура снова стала просто воздухом.

Нет, Роуль. Это ты - зря. Затеял все это. С того самого дня, когда рискнул нарушить слово отца - твоего Повелителя…

"Зря ты так…"

Я небрежно поднял Посланника. Без сознания, но жив.

- Просыпайся, голубчик. Ладно… ВСТАТЬ!

Инстинкты непреоборимы. Демон немедленно вскочил на ноги и встал по стойке смирно.

- Умница, - саркастически произнес я. Посланник опал в лице, оглядывая улочку. Прохожие благополучно проходили мимо, не рискуя встрявать в демонские разборки - и правильно делали. - Итак, тебе прислал Повелитель. Теперь тебя к нему пришлю я… Передай ему вот что…

- отступление 14, кузнечное

- Достал?..

- Конечно.

Он же Хранитель. Он должен знать все и обо всех. И, когда надо, использовать это знание…

- Ну и где?..

- Вот.

Хранитель вытащил из кармана медную цепочку с осколком мрамора. На кулоне засохла кровь.

- Уверен, что это сработает?..

- Нет. Но мы должны хотя бы попробовать. Ты нашел металл?..

- У нас в кузне довольно этого добра, - усмехнулся гном. - У нас вся кузня - сплошной металл… Я вычислил, в Темной Империи сегодня новолуние, как и в Срединном мире. Закат через полчаса, я уже испугался, что ты не успеешь…

Гном задумчиво покосился на кулон.

- Думаешь, сработает?..

- Мы должны верить в это. Хотя бы верить… Жаль, что у Ииллы ничего не вышло, я не уверен, что вот это, - он помахал кулоном, - сойдет за кровь.

- Жаль… Она еще не возвращалась?..

Хранитель грустно на него посмотрел.

- Он демон. Ты серьезно думаешь, что она жива?..

- И ты ее туда послал?!

- А что еще я мог сделать, - огрызнулся Хранитель. - Помогай давай. Нам еще надо подходящее место найти…

- А кузня не пойдет?..

- Должно быть хорошо видно солнце, чтобы его лучи осветили металл…

- Идем.

Гном провел Хранителя по старым подземным переходам. Никто, кроме гномов, не мог выучить их расположения - все коридоры были абсолютно одинаковые.

Они вышли на небольшую площадку под скалой, у самого края облаков.

- Сойдет?..

- Угу. Ты готов, кузнец?..

- Как и всегда, Хранитель, - усмехнулся старый мастер, раскладывая инструменты, особое внимание уделяя кулону. - Ты уверен, что это именно его кровь?..

- Уверен.

Солнце медленно катилось по небосводу. Край коснулся облаков.

- Начинается, - с благоговением прошептал Хранитель. - Заклинаю вас, стихии небесные, дыханьем своим… Заклинаю вас, стихии водные, кровью, текущей по жилам моим… Заклинаю вас, стихии земные, плотью моей… Заклинаю вас, стихии огненные, огнем, горящим в сердце моем… Чувствами моими… Жизнью, дарованной мне… Вечностью, из которой пришел я… Тьмой и Светом, которым принадлежит моя душа… Судьбой, которой следую я… Верою моей… Смертью, ждущей меня… Единством, олицетворенным мною… Объединитесь!

Солнце опускалось все ниже и ниже, а Хранитель шептал молитву.

Последнее слово, и солнце бросило последний луч.

Металл засветился, кулон поднялся в воздух, и с него капнуло на металл что-то красное.

Гнома на мгновение ослепило светом, Хранитель предупредительно закрыл глаза.

А когда открыл, перед ним лежал тонкий меч со странной гравировкой…

- У нас получилось, - неверяще прошептал гном.

Хранитель кивнул…

…и сам не понял, как спихнул меч с облаков.

- Ну вот, я освободился.

Побелевшая Вика смотрела на меня расширенными глазами.

- Эй, ты чего?..

- Ты… ты… их всех… убил?..

Я закатил глаза. Черт, ну и влип…

- Они хотели убить меня, - уточнил я. - Я лишь немного их опередил…

- Но… ты же их…

- Вика, я демон. Это - наши милые семейные разборки. Поверь, они… в общем, если бы я не убил их, я бы здесь уже не сидел.

- Ты мог бы… ну… оглушить, остановить…

- Если их - две дюжины, а ты один, становится как-то не до милосердия. Чтобы бить, но не убивать, нужно просчитывать, а на это обычно нет времени. Вик… сейчас нельзя было иначе.

- Что значит "семейные разборки"?.. Ты же говорил, что не хочешь захватывать престол?..

- Вот именно, - хмыкнул я. - А мой любимый брат хочет гарантий…

- Каких?..

- Ну, таких, в белых тапочках…

Я задумчиво потряс пустым бокалом. Официант все понял правильно и принес бутылку.

- И что ты теперь будешь делать?..

Я налил вина. Хм, неплохо… Даальское, пятнадцатилетней выдержки…

- Вик, это политика, грязное и неприятное дело. Твое счастье, если тебя она не коснется…

- Это был вежливый вариант "не твое дело"?..

- Ну… В общем, да. Честно говоря, я сам еще не знаю. И, знаешь что… Пойдем отсюда, а?..

- Пойдем…

Мы расстались в парке около дворца. Не знаю, куда пошла Вика, но лично я - в корчму. Не знаю, зачем. Просто так, наверное…

Больше я не пил - а то и вправду стану пьяницей. Просто сидел и смотрел в окно. Благо, выгнать меня никто не посмеет.

Корчма была полна, посетители устраивались на полу, но ко мне подсесть никто не посмел. На стойке сидела девушка-менестрель - изумительное сочетание двух главных плюсов Облачной Долины…

Зовет куда-то вдаль, и полететь так просит.

Невольно я вгляжусь в сиреневую даль…

И клин, крылом к крылу, меня на поле бросит,

Ведь я не полечу - хотя и очень жаль.

Куда летите вы, ах, странники Вселенной?

Куда летите вы, оставив здесь меня?

Куда летите вы над моря белой пеной?

А я не полечу - здесь родина моя…

Серебряные крылья, замедлите свой взмах,

И серебристый крик пусть остановит час.

"Останьтесь, - я кричу, - хотя бы на мгновенье…"

Хотя, я знаю, крик не остановит вас.

И вот, за клином клин, вы улетите в небо.

Под крыльями плывут и горы, и поля.

И вас как будто ждет Вселенная, как чудо.

Вам - вся Вселенная, а мне - одна земля…

Останусь на полях - смотреть и молвить: "Счастья".

И ждать, как будто вы вдруг вспомните меня…

И я - вас всех дождусь, переживу ненастья.

Вам - вся Вселенная, а мне - одна земля.

Я встал и вышел. Нет, на сегодня мне достаточно лирики, а то я окончательно разнежусь, а это вредно… для демона.

Мой столик немедленно оккупировала толпа посетителей.

Я покопался в кармане, вытащил бумажку с изысканными демонскими матами, ухмыльнулся.

Кажется, я знаю, что я сделаю… Я не просчитывал свои шаги - я просто ЗНАЛ, что нельзя поступить по-другому…

- Глава Шестая

Не доверяй никогда и никому. Доверие развязывает язык и опускает руки Шестое Правило Высшего Демона

…Повелитель со скучающим видом сидел на троне. Я прямо видел его блуждающий взгляд и когти, царапающие дубовые подлокотники.

К несчастью, до Зала было еще далеко. Собственно, туда я и не собирался.

Темная Империя - странное место. Почему-то ее считают адом - но это, впрочем, неправда, потому что ад гораздо ниже. Я там бывал, и не раз. Единственный путь - как вверх, в Срединный Мир и Небо, так и вниз, во владения Повелителя Смерти, - вдали от основных переходов. Подземные галереи, совершенно одинаковые переходы, огромные пещеры, в которых на потолке начарованное оранжевое небо, а под ним - замки и дома… Города, обнесенные толстыми стенами… Здесь легко заплутать, но для истинного демона это немыслимо - мы с раннего детства блуждаем по этим переходам, и иногда кажется, что мы бродили по ним и до рождения…

Как и всякий Высший Демон, я мог перемещаться между Мирами и без переходов. Обычно я так и делал. Как и сегодня.

Но теперь нужно добраться до Перехода…

Тропа одна - узкая, низкая и грязная. Здесь едва ли можно разминуться, не обнявшись со стеной и не собрав по углам всю паутину. Но встречаться редко приходится - демоны не особенно любят путешествовать.

Сам Переход представлял собой огромный столб огня. Выход в Срединном Мире - в ВельАкДжебре, прямо на лестнице под фениксом, на Небе - в тронном Зале, а в аду…

Ну, те, кто там были, не распространяются.

Надеюсь, мне повезет больше.

- Администрация Повелителя!

Огонь полыхнул ярче, ослепив меня на мгновение, и мир закружился перед глазами…

- отступление 15, сенсорное

- Ты уверен, что мы его найдем?..

- Я надеюсь… надеюсь… я чувствую его даже отсюда…

- Чувствуешь?..

- Ну… я же все-таки Хранитель.

- Ну и что?..

- А то, что мы… ну, мы…

Гном с сомнением посмотрел на него и не стал спрашивать о том, что невозможно объяснить словами.

- А много вас?..

- На каждый Храм - по одному. Обычно. В мелких храмах Хранителей может не быть вообще. Хранители - редкая профессия.

- Почему это редкая?.. Ну, знают все молитвы, имеют благообразный вид и возраста подходящего, так таких - шестьдесят из ста…

- Ну спасибо, удружил! "Благообразный" - это, конечно, очень приятно, хорошо, но отличительная особенность Хранителей - отнюдь не внешний вид. У нас в Школе учился парень с ирокезом, но это не мешало ему быть лучшим учеником группы… Да, не смотри на меня так, есть и специальные школы Хранителей… Как для магов. Ну, почти…

На самом деле Школа Хранителей - закрытое заведение, ревностно оберегающее свои тайны. Но для этого Хранителя обучение закончилось слишком давно, Так что вряд ли ему известны современные секреты…

- Хранители - не просто жрецы. У ангелов есть такое странное слово - "сенсорика". В отличие от магов, сенсы не изменяют окружающий мир, а договариваются с ним, уговаривая сделать то или другое… И мир помогает. Иногда. Для Хранителей он становится верным другом. Опытный Хранитель может договориться с окружающим миром, причем не только с ним, но и даже с бабочкой, комаром, цветочком, червячком… Да с чем угодно! Но этому на самом деле нужно долго учиться…

- Сколько?..

- Зависит от способностей. Можно и не стать. Можно учиться сорок лет. А можно - два года…

- Ну… Договорись с чем-нибудь, а?.. Ну, пусть, например, бабочка прилетит…

Хранитель усмехнулся, бабочка доверчиво села ему на палец. Он осторожно, стараясь не тревожить крылья, приподнял ее тонкую головку с хрупкими усиками. Гном восхищенно посмотрел на бабочку. Хранитель от его оха дернул рукой, и бабочка тут же улетела.

- Ты ее спугнул, - вздохнул Хранитель.

- Такая красивая…

- Это лиаррон. Единственная оставшаяся бабочка с синими крыльями. Официально считается, что они вымерли, но, похоже, это неправда. Вот, ты недавно видел живое тому подтверждение.

- Красивая бабочка…

- Угу…

- А ты со всем можешь договориться?.. И с вулканом тоже?..

- Чем больше объект, тем проще. Мир - единое целое, но тебе проще двинуть пальцем, чем волоском на нем…

- Понятно… А долго еще идти?..

- Нет, почти пришли…

Меч застрял в ветках дерева. Гном с удивлением посмотрел на лезвие, качающееся над его головой. Эфес застрял между двумя суками. Меч в окружении листиков выглядел по меньшей мере оригинально.

- А Хранитель может достать меч?..

- Разве что дерево потрясти, - с сомнением покачал головой мужчина. - Но я что-то не хочу, чтобы эта железяка упала прямо на меня…

- Я тоже, - поежился гном. Клинок опасно качнулся.

Ветер игриво пробежался по ветвям, шевеля листики. Хранитель даже наморщил лоб от усердия.

- Эй, не урони его на меня!

Ветер утих.

- Так отойди, если тебя меч изо лба не устраивает, - выругался Хранитель, которому никогда толком не удавалось управление ветрами.

Гном, не будь дурак, отошел.

Дерево зашевелилось - на этот раз уже не из-за Хранителя.

- Эй! Ты такими темпами дерево сломаешь, а меч мы так и не достанем!

- Это не я. Там кто-то есть.

Меч сам по себе пополз вверх и вскоре исчез в ветвях.

- Вау! Это кто там такой наглый?!

Гном потянулся к кинжалу, но достать не успел.

С дерева легко спрыгнула девчонка лет двадцати, беззвучно перекатилась по земле, покрепче стиснула меч.

Ангел. Чистокровный. Хорошенькая…

- Иилла?!

- Ну… в общем, да.

- Ты… жива?..

Гном немедленно стиснул девушку в объятиях. Меч со стуком выпал из руки.

- Он меня… отпустил.

- В смысле?!

- В таком. Зажал в углу, клинок к горлу подставил, посмотрел, опустил меч и ушел.

- Странный какой-то…

- Эт точно…

- Слушай, Иилла… А может, тебе еще раз повезет, а?..

Зал был выполнен в красных, огненных тонах. Я стоял в самом центре круга. На полу были нарисованы языки пламени

- Вы записаны?..

За столиком в углу круглого зала (как такое возможно, не спрашивайте, я сам не знаю) сидела очаровательная девушка неопределенного возраста (в случае с демоницами ни в чем нельзя быть уверенным).

- Нет, я по личному вопросу.

Демоница встала (и без того не слишком длинная юбка распахнулась до невообразимой широты), внимательно меня оглядела, обошла, как коня на ярмарке, на всякий случай потрогала. Я спокойно стоял - к причудам местных секретарш я уже привык.

- Странно, а вроде как живой…

- Я "не вроде как", а живой, - усмехнулся я.

- А… Завещаньице, непреложная клятва, привораживание, высчитывание совместимости генного фонда и вся остальная прижизненная муть - триста двенадцатый кабинет.

- Я немного с другой целью.

- Ради самоубийства могли не заходить, кремационный отдел в этом месяце по четным дням не работает, у главного крематора предродовой отпуск, - скучным голосом сказала демоница.

На слове "кремационный" у меня непроизвольно сжались кулаки. Нет, сейчас мне нельзя срываться…

- Нет-нет, я еще не прочь пожить…

Наверное, Ди была того же мнения.

- Личный прием Повелителя Смерти в последнюю субботу квартала. Вас записать?..

Не думаю, что мое дело подождет то этого момента…

- Не надо. Я хотел бы встретиться с одним демоном…

- Это невозможно.

- Да?.. А мне говорили, что для вас нет ничего невозможного…

Подсластить голос лестью, пустить чары - и она готова.

- Хм… ну, конечно, если вы очень просите… - демоница хитро на меня посмотрела.

- Я вас очень, очень прошу, - с придыханием сказал я, чувствуя себя первостепенным дураком.

- Ну… - секретарша кокетливо поправила локон и закинула одну ногу на другую, - я могла бы вам помочь, если это для вас настолько важно… Идемте.

Она открыла неприметную дверцу. Тусклый узкий коридор шел чуть влево и вверх. Он выходил на почти такую же площадку, как и в ВельАкДжебре, только на лестнице не было фигур, а внизу между домами летали полупрозрачные духи.

- У вас есть два часа. Если вы останетесь здесь дольше, то сами станете духом, - предупредила демоница. - За пятнадцать минут я вас предупрежу.

- Благодарю.

Я почти уверен, что она забудет. Поцелуй духа несет с собой бессмертие, но если живой поцелует духа, неизбежно умрет, а значит, этого никогда не случится. А эта наглая девка явно не собирается меня отсюда выпускать…

- Аверрон! - громко произнес я, и эхо разнесло мой голос по всему кратеру. Теперь остается только ждать…

- отступление 16, ангельское

Казалось, что она моет тарелки уже целую вечность, но их все никак не становилось меньше. Наверное, нужно было раньше заняться этим неблагодарным делом. Но в доме Наместника было столько тарелок, что мыть испачканные совершено не хотелось.

- Ты еще долго?!

- Сейчас, Эль!

Эллина сбежала вниз, посмотрела на гору тарелок и присвистнула.

- У-у-у… тебе помочь?..

- Было бы неплохо…А то еще придет… орать будет…

- Он никогда не орет, - усмехнулась Эллина. - Он сразу убивает!

Тори усмехнулась.

- Не всегда.

Она почти мечтательно посмотрела на плещущуюся воду.

- О-о-о…

- Эля, не надо.

- Да нет, я же ничего… просто… зря ты это… Тори, он все-таки демон.

- Ну и что?..

Он был совсем не похож на демона. Когда не хотел им быть.

Когда играл с Вирро в шахматы. Когда подолгу, часами, разговаривал с Ле. Когда водил девушек на экскурсии…

Она невольно улыбнулась. Наверное, ему не стоило знать, что посуду в его доме моет наследница престола… и что это с ней он танцевал на балу… и ей показывал Срединный мир…

Наверное, ему действительно не стоило это знать. Но иногда ей очень хотелось, чтобы все сложилось совсем иначе.

- Нет, Эллина.

- Что "нет"?..

- Он не демон.

***

Платье было неплохим. Очень аккуратное, ткань хорошая, фасон ничего, да и сидит - как на нее шито.

Но оно было белым. А она - демоница.

- Вам очень идет, - произнес портной. Что ж, он был прав - ей очень шло. Белое платье с зеленым узором, причудливо сплетающимся в листья и стебли невиданных растений и с золотым - в цветы смотрелось на хрупкой блондинке до странного… по-ангельски.

Но она - демоница.

- Вам не нравится?.. - с удивлением спросил мастер.

- Я в нем смотрюсь, как… рыцарь света, что ли?..

Портной рассмеялся.

- Ангел - это всегда рыцарь Света. Мы давали клятву перед Создателем - сохранить его, а вместе с ним - жизнь и надежду. Впрочем, если вам не нравится…

- Нравится. Беру.

Лоар будет смеяться, когда узнает, что она купила ангельское платье.

Или… не будет?..

…Судя по всему, Аверрон не торопился. Он явился только через двадцать минут после вызова.

- Кто звал меня?! - угрожающе прошелестел дух.

- Привет, пап, я тоже очень рад тебя видеть…

- А, это ты…

- Ты ожидал увидеть кого-то еще?..

- В последнее время донимают жалобами и умоляют подняться наверх и навести порядок. Но, сам понимаешь, у меня нет на это времени. - У Повелителя - даже бывшего - никогда и ни на что нет времени. - Еще пару раз Ле заскакивала, - в голосе старого демона прозвучала неожиданная теплота.

- Ле была здесь?..

- Да, совсем недавно. Мы с ней мило поболтали.

- И о чем же?..

- О смысле жизни, - пошутил, как отрезал, Повелитель - и я понял, что спрашивать не имеет смысла.

Впрочем, я явился сюда не для этого.

- Ну, пришел замаливать свои грехи?..

- Какие грехи?..

Грехов у меня было много. В бога я не верил, субботу не чтил, мать тихо ненавидел, убивал, прелюбодействовал, крал, лгал и вообще нарушал все десять заповедей - и не считал себя таким уж плохим. Наверное, их писали не для демонов. Пусть говорят, что перед богом все равны, но, наверное, все же есть разница, откуда обращаться к нему: молиться с небес или кричать из-под земли, откуда до ада значительно ближе…

- Хочешь сказать, что у тебя нет никаких грехов? - прищурился Аверрон.

- Не хочу, - хмыкнул я. - Но и замаливать мне нечего.

По крайней мере, не перед ним.

- Да-а?.. А мне тут жалуются, что Повелитель совсем с катушек съехал, и собираются присягать более достойному…

Вряд ли я "более достойный", тем более что достоинство - понятие довольно мутное.

- Они уже присягнули.

- И что ты собираешься сделать ради укрепления власти?..

- Пока что выжидаю.

- Ну и дурак.

Очень лестно.

- Надо избавляться от конкурента. И немедленно. Ну, либо совершить церемониальное харакири…

- Я пока не собираюсь захватывать престол.

Аверрон выглядел несколько… хм… запутанным.

- Ничего не понял. Зачем тебе его захватывать?..

- И я о том же. Он мне совершенно не нужен!

- В смысле?.. Только не говори, что ты собираешься от него отказаться!

Пришла моя очередь впадать в ступор.

- Ничего не понял.

- Я тоже. Зачем тебе захватывать престол, если ты и так Повелитель?..

Я фыркнул.

- То, что ты в завещании назвал меня наследником, сделало меня ПОЧТИ Повелителем, но не дало мне титула, - усмехнулся я. - Но меня это не сильно расстраивает…

- Ты не хочешь становиться Императором?..

- Слишком много возни с бумагами, - отшутился я. - Ну, вернее, раньше я думал, что так будет проще. Теперь начинаю придерживаться мнения, что Роуль окончательно съехал с катушек и лишился даже тех остатков разума, которые когда-то у него были. Неудивительно, что по всему Небу вспыхивают бунты!

Я бы тоже вспыхнул от такого…

- И что?..

- С этим вопросом я пришел к тебе.

- Но сюда пускают только Повелителей! Как ты тогда сюда попал?!

- Соблазнил секретаршу. Нет, я до сих пор жив… а вот Повелителю Смерти стоит получше следить за своими служащими. Ну так?..

- Все-то вы сваливаете на старых, дряхлых родственников…

Тут мой папочка себе явно льстил - в свои три тысячи с хвостиком он был еще очень даже ничего.

- Пойдем. Тут есть одно хорошее местечко… Правда, еда там призрачная, но тебя же это не волнует?..

Я усмехнулся, вытащил из кармана бутылочку вина. Аверрон просиял.

- Давно не пил ничего настоящего… Пойдем, бокалы здесь, слава богу, вполне материальные…

- М-да… Кто из вас вляпался сильнее, сказать трудно. Но оба, похоже - по самые уши… и отнюдь не в воду.

Похоже, Повелителя со стажем это веселило. Мне было не до смеха.

- Но ты уже явно что-то придумал, - усмехнулся я, разглядев смешинку в его глазах. Главное, чтобы это что-то было на моей стороне, а не на стороне моего милого брата. Вариант его "перевоспитать" методами мягче убийства не рассматривались.

- Хм… ну, допустим. Но, для начала… Насколько ты мне доверяешь?..

Вопрос был сложный, но я ответил, не раздумывая:

- Недостаточно, чтобы слепо следовать инструкциям, но достаточно, чтобы их выслушать.

- То есть процентов на двадцать.

- Почему так мало?..

- Потому что ты всегда любил послушать. Ладно, слушай. Пункт первый моего плана ты уже выполнил, раз Триада и Небесная Долина уже присоединились к Облачной. Второй в процессе, раз уж ты пока выжидаешь, но уже прислушиваешься и задумываешься. Четвертый пункт ты выполнишь и без моей подсказки…

- Ты забыл третий.

- А третий пункт прост, как и все гениальное. Дождаться подходящего момента и убрать твоего брата.

Он так спокойно об этом говорил, как будто бы он был просто моим братом, а не его сыном по совместительству.

- Я не хочу его убивать.

- Тогда у тебя нет никаких шансов.

Я задумчиво посмотрел на свои руки. Аверрон глушил вино.

- У демонов все решается кровью?..

- Тебе виднее. Кто из нас современный демон?..

- А кто из нас демон мудрый?..

Аверрон с сожалением отставил пустую бутылку.

- Не все. Но очень многое. И я не знаю другого способа…

- А он существует?..

- Наверное, да. Но демоны - на то и демоны, чтобы решать все кровью.

- И не всегда правильно, - мрачно заметил я.

- И не всегда неправильно. Бывает по всякому. Но правда - это весьма расплывчатое понятие. Вряд ли можно сказать с точностью, правилен или нет тот или иной поступок…

- А вы считаете убийство брата таковым?..

Аверрон заглянул в бутылку - вино там не появилось.

- Считаю. Мир может быть объединен только одним способом - мирным. Он же пытается сделать это путем завоеваний, причем завоеваний очень жестоких. Кровь - это одно, Лоар. А жестокость - совсем другое… По древнему пророчеству, демонскому, между прочим, "две части нельзя сделать целым кровью и мечом, можно только любовью и надеждой". Естественно, это пророчество сочли недостойным демона, а пророка повесили. По-моему, зря. Он так и не успел договорить его до конца…

- Зачем ты это говоришь?..

- "Кровью и мечом", Лоар. Так, как Роуль. Уже по ангельской легенде, если ему удастся закончить начатое, мир просто разорвет на части, и собрать их снова будет уже невозможно…

- Ты стал романтичным.

- А ты - нет?..

- Хм… Ну, и я тоже.

- Вот именно. Ну ладно, я уже пойду…

- Но ты так и не ответил.

Аверроон замер у стола.

- Ответа нет, Лоар. Он там, в будущем. Гораздо ближе, чем ты думаешь…

Он еще немного помолчал и добавил:

- Ты найдешь его. Когда-нибудь.

- Это радует, - усмехнулся я. - Это значит, что я доживу до этого "когда-нибудь"…

Время еще было, и я решил прогуляться по призрачному городу. Бесцельно походил, с интересом разглядывая полупрозрачные дома и безразличные фигуры. Не завидую тем, кто живет здесь…

Единственным полностью материальным объектом здесь был фонтан - красивый, круглый фонтан с причудливым узором из мраморных прожилок. Никаких каменный фениксов или других замерших изваяний - духи не видели в этом красоты. Просто круглый фонтан, сильная струя бьет прямо из слоя воды, распадаясь на тысячи серебряных брызг.

Призрачная фигурка облокотилась на фонтан.

Все та же кажущаяся хрупкость. Все тот же грустный, все понимающий, какой-то обреченный взгляд. Все те же серые глаза, в которых застыли боль и тоска…

- Ди?..

Она вздрогнула, но не обернулась.

Я подошел ближе, присел на столбик фонтана.

- Ты совсем не изменилась…

- Здесь не меняются…

Она с какой-то странной, затаенной надеждой посмотрела на меня.

- Ты все такая же грустная…

- А ты все такой же нахальный…

- У тебя все так же светятся глаза…

- А ты все так же не обращаешь на это внимание…

Я посмотрел на фонтан.

- И все так же отводишь взгляд…

Мы немного помолчали.

- Ди… Я… ты…

Она усмехнулась, поболтала рукой воду в фонтане.

- И все так же путаешься в словах. Ты никогда не был оратором, Энгель… Без бумажки ты умеешь говорить только ультиматумы.

Я сжал в руках ее ладонь.

- Лоар, Ди.

- Истинное?..

- Почти. Я не люблю свое истинное имя, предпочитаю выдумывать себе другое…

- Я знаю…

Я улыбнулся, невольно сжал в ладони ее кулон. Он казался мне непривычно холодным, как будто бы кто-то содрал с него всю спекшуюся кровь - мою, вперемежку с кровью Ди…

- Я понимаю, такое не прощают… но, если ты когда-нибудь сможешь меня простить…

Я отводил взгляд - теперь уже специально.

- Глупости говорю, да?.. Знаю… но, Ди…

Она как-то странно на меня посмотрела.

- Знаешь, Лоар… Наверное, я прощу тебя. Когда-нибудь.

Она вырвала свою ладонь из моих рук.

- Я все-таки любила тебя… хотя это и нелогично для демона… да и сейчас еще люблю…

Я убрал ее ладонь со своего плеча.

- Не стоит, Ди. Ты уже знаешь, чем это заканчивается…

Она помрачнела, но руку не убрала. Присела рядом.

- Здесь нет Совета и нет Заветов.

- Там теперь тоже нет, - горько усмехнулся я, прижимая ее к себе. Она доверчиво прижалась ко мне. Чувство было непривычным, незнакомым, но оно мне без сомнения нравилось…

- Нам всего лишь на всего надо было родиться на сорок лет позже, - тихо сказала Ди, а я обнаружил, что она мистическим образом попала мне на колени, а я уже укрываю ее крыльями, а по телу прокатывается знакомый жар…

- Я люблю тебя, - неожиданно для самого себя сказал я. - И тогда любил… просто не понимал этого…

Я уткнулся носом в ее волосы, вдыхая такой знакомый запах…

- Я знаю…

Теплыми весенними днями, когда вокруг расцветает жизнь, весело журчат ручьи, и, кажется, сама природа смеется тебе вслед, когда ты идешь по весеннему лесу, ступая босыми ногами по утренней росе, а солнце посылает на землю веселый блик, по-весеннему теплый и льнущий к рукам…

Темными ночами, когда на небе сияет луна, озаряя все вокруг странным светом, а ты стоишь и смотришь на огромный диск и слушаешь журчанье ручьев…

Снежными зимними утрами, когда падает снег, а ты стоишь у окна и невольно улыбаешься величию и красоте природы…

Знойными летними днями, когда солнце печет на макушку, а ты идешь и смотришь вокруг - и не можешь насмотреться…

Пасмурными осенними вечерами, когда с деревьев падают листья, а за окном шумит ветер и беснуется гроза…

…понимаешь: жизнь - всего лишь мгновение. А вечность, как и весь мир - гораздо больше…

- Лоар?..

- Что?

- Зачем ты пришел?

- То есть?..

- Ты пришел сюда. Зачем?..

- Мне нужен был совет, - помявшись, сознался я.

- Ты его получил?..

Я кивнул.

- А зачем ты искал меня?

- Я не искал. Это ты меня нашла.

Я попытался снова обнять ее, но она вырвалась.

- Тебе нельзя быть здесь.

- Почему?..

- Потому что я уже умерла. А ты еще жив. И ты должен жить дальше… Это было сорок лет назад. Прошло слишком много времени. Забудь.

- Как я могу тебя забыть?..

- Значит, ты все-таки изменился…

- Время меняет людей, Ди. И демонов тоже…

Это была ее любимая фраза… И я непроизвольно повторял ее…

- Ди…

Я невольно потянулся к ней губами, она отстранилась.

- Ты так хочешь умереть?..

- Тогда мы сможем быть вместе, - тихо ответил я.

Она немного помолчала.

- У Повелителя и без того достаточно забот.

Мне хотелось возразить, что я не Повелитель, но я промолчал.

- Уходи. У тебя осталось всего десять минут.

Я нехотя встал, силясь отвести взгляд - и не отводя его.

- Жизнь нужна ради жизни… Ты зря пришел. Прощай, Лоар.

Она чмокнула меня в щеку и ушла, не оборачиваясь.

А я стоял, как дурак, сжимая в ладони ее амулет…

- отступление 17, подготовительное

Меч поблескивал в ее руках. Меч как меч, гномий, чуточку кривоватый, с небольшим ограненным рубином в основании лезвия, что ставило под сомнение первое определение: гномы считали истинным украшением меча устрашающее лезвие, а не камни. Тонкая гравировка на лезвии. "Fapivlwuc lugvad yufvqou oougvf…" - в общем, ничего не понятно. Обычный религиозный бред. Значит, это не гномий меч. Скорее, друидский. Но красивый.

Она вращнула мечом над головой. Легкий. Легко срубила ветку с ближайшего дерева - еще и прочный. Словом, вполне подходящий.

Иилла не верила в его магические свойства, но попытаться стоило.

Хранитель сказал, что меч нанесет один точный удар… что ж, в это хотелось бы верить.

- Ты готова, Иль?..

- Я же просила, не называй меня так. Готова.

- Тогда считаю до пяти. Раз… два…

Она не стала ждать, шагнув в вихрь телепорта уже на счете "четыре"…

- Здравствуйте.

Ее приветствовала демоница в наряде "три ремня и две тряпочки", от скуки грызущая гусиное перо. В администрации до сих пор использовали перья.

- К сожалению, гостей из верхних миров не принимаем.

- А я не гость, - усмехнулась Иилла, опуская рукоять кинжала на высокую прическу демоницы…

Осталось только найти Повелителя.

- Ты уверен, что хочешь это сделать?..

- Уверен, Ле.

Она сжала губы, как маленькая девочка, собирающаяся заплакать.

- Не плачь. Лучше пожелай мне удачи.

- Удачи, - всхлипнула Ле.

- Да, Лоэр. Удачи…

Тори как-то грустно улыбнулась, как будто бы знала что-то такое, чего не стоило знать мне.

- Мы скрестим за тебя пальцы и не будем мыть полы, пока не вернешься.

Она не сказала "если". Она сказала "пока". Но сама не верила в это…

- Вот, держи.

Я положил в ее руку обрывок гербовой бумаги.

Я ухмыльнулся и открыл портал, оглянувшись, когда уже началась телепортация.

Тори медленно разворачивала бумагу.

Всего восемь букв. Самых нужных, самых важных.

 

"ПРОСТИТЕ".

Она грустно улыбнулась.

…А мне казалось, что в ее глазах отражается весь мир… Наверное, я слишком доверял ей… но мне не казалось, что это плохо.

- Глава Седьмая

Не рискуй, если не уверен, что победишь Седьмое Правило Высшего Демона

…Я еще раз проверил, как выходит клинок из ножен.

Выходил хорошо. Это радовало.

На всякий случай взвел арбалет, пробежался пальцами по граням сюрикенов. Сталь приятно холодила руки, успокаивала.

Может быть, мне опять повезет?..

Тряхнул головой, отгоняя ненужные мысли. Я демон. Над нами не имеет власти даже удача…

Или имеет?.. Но я не хотел об этом думать.

Из портала меня выпустили без особенных проблем. Стражи только настороженно поглядели на меня и "незаметно" отправили сигнал на ближайший пост. Мой прошлогодний визит к любимому брату запомнился настолько надолго, что стражи до сих пор стараются ко мне не подходить. Кажется, в казармах моя личность давно уже обросла трехаршинными легендами. Странно, но меня это не волнует…

- Прошу. Вас проводить?..

- Нет, я не забыл дорогу до Дворца.

Страж почтительно поклонился, затем неожиданно побледнел.

- Обнажите оружие, пожалуйста.

Я удивился, но клинки из ножен вынул.

- И что с ним не так?..

- Нет-нет, все в порядке. Проходите.

Я пожал плечами и вошел. У меня необычное оружие, но к нему еще никогда не придиралась стража… А этот явно чего-то не договаривает… И предупредил Повелителя… Кажется, все несколько сложнее, чем мне казалось.

До дворца меня все равно проводили. Непонятно зачем, но со мной отправили целый отряд, причем вооруженный до зубов. Роуль стал параноиком. Целый отряд Высших, в полных доспехах, с каким-то новым оружием, да еще и на первом шаге трансформации!

- Подождите здесь, Повелителю доложат о вашем визите.

Церемониймейстер попытался "забыть" меня в приемной.

- Я не думаю, что нуждаюсь в особом объявлении…

- Но… по традициям…

Я отодвинул старичка, мило улыбнулся и вошел в Зал.

Роуль изменил достаточно традиций, чтобы я мог поступиться еще одной…

Повелитель совершенно не изменился. Он все так же сидел на троне и терзал подлокотники.

- Добрый день, дорогой брат.

- Привет, - безразлично поприветствовал Роуль.

Вдоль стен выстроились стражи. Ровными рядами, при полном боевом облачении. В тусклом свете свечей (давно предлагал Роулю хотя бы масляные лампы установить, все светлее будет, но этот упрямец утверждает, что черные витые свечи поддерживают его зловещий имидж) неподвижные фигуры, закованные с ног до головы в огнеупорные и противомагические латы, казались статуями - безвольными, мертвыми.

Что ж, имидж и впрямь поддерживает…

Но сила демона не в оружии. Не в щитах и доспехах. И даже не в магии.

Сила демона - в его ярости. В уверенности, что победит - или умрет за победу. В понимании, что нельзя поступить иначе - не потому, что кто-то там будет недоволен, а потому, что ТЫ не имеешь права отступиться…

Куда вы ведете свой народ, Повелители?.. Ведь мы были лучшими. Лучшими воинами. Лучшими магами. Лучшими мастерами. Нашу власть признавали. Нам подчинялись.

 

САМИ.

Но и мы не нарывались. Нас поддерживал сам мир.

Мы сами разрушили его. И не вернем себе то время, пока не вернемся в него сами. Не телом - никакой маг, даже лучший, не может управлять временем - а душой.

Ближайший страж лязгнул мечом. Поразительно теплый прием…

Я перебрал в кармане сюрикены. Это всегда меня успокаивало.

Центр Зала. Сейчас - или никогда.

Уже нельзя остановиться.

НЕЛЬЗЯ поступить иначе…

Серебристая звездочка взлетела в воздух, закружилась, на мгновение ослепив своим блеском, лязгнула об пол, упав прямо под ноги Повелителю.

Роуль медленно, неверяще поднял на меня глаза.

- Я не промазал. Это вызов. Твое время прошло, Правитель.

Мы сверлили друг друга взглядами.

- Ты можешь отречься сам. Я гарантирую тебе жизнь, но ты покинешь Империю и больше никогда в нее не вернешься. Ну так?..

Роуль поднял звездочку, покрутил в руках… и отшвырнул обратно, попав точнехонько в центр круга.

Звезда мигнула, пронесшимся ветром задуло свечи. Но темноты не было - по звездочке разлилось золотистое свечение, и из нее ударил луч света, пронзив темноту.

Теперь у меня нет пути назад…

- Вызов брошен, Роуль. Замок сейчас светится, как фонарь в ночной мгле. Звезда горит, и ты сам прекрасно знаешь, что это значит.

Даже такой бездарный Правитель и отступивший демон не решится нарушить древнюю традицию…

Или решится?..

Роуль долго смотрел на меня, будто бы изучая. Мне становилось не по себе от этого взгляда, но он вряд ли догадался об этом.

- А что будет, если я выиграю?..

Как будто бы он сам не знает традиций…

Обычно бой ведется до смерти одного из противников (иногда умирают и тот, и другой). Но даже если оба выжили, проигравшего на рассвете ждет плаха. Даже если проиграл бывший Повелитель Темной Империи.

- Если тебе удастся запихать меня в камеру, я не буду сопротивляться на рассвете. Могу даже дать тебе в том мое честное демонское слово…

- Давай.

Наглец. И трус. Тянет время.

- Allardarei'en. Доволен?..

- Вполне.

Мы смотрели друг на друга, хотя уже давно изучили и манеру ведения боя, и психологический портрет, и даже просчитали модели поведения.

- Вызов брошен, Роуль, - напомнил я.

- Я знаю.

Мы еще немного помолчали.

- Стража, взять его.

Он все-таки решился.

Демоны явно пребывали в замешательстве, потому что реакции на приказ не последовало, хотя кого-нибудь другого мгновенно разодрали бы на части.

С одной стороны, это древняя, мудрая традиция, оставленная демонам от предков. Она есть во всех списках Заветов.

Но с другой - Роуль нарушил множество традиций, и никому не стало от этого хуже.

Один из стражей неуверенно двинулся вперед. Я подпустил его на длину вытянутой руки, убедился, что он и вправду собирается выполнить приказ (а ведь раньше и Повелителя, и отступника разодрали бы на мелкие кусочки, сожгли, а прах развеяли на ветру!), и небрежно швырнул сюрикен. Он прошел насквозь, демон протестующе и непонимающе смотрел на дыру в груди, а потом безвольной куклой осел на пол. Я небрежно отшвырнул труп. Терпеть не могу строить из себя кровожадного монстра, но иногда приходится…

- Ты осмелился выступить против Повелителя, - произнес бледный от вида крови Роуль (слабак - впрочем, я и сам старался не смотреть в сторону лужи), пытаясь придать голосу уверенность, которой у него не было. - Предатель!

- А ты - отступник, - спокойно произнес я. - Давай проверим, что хуже?..

Роуль усмехнулся, встал, прошелся по Залу, выгоняя из него Стражей… и неожиданно сиганул к дверям, закрыв себя защитными плетениями. Трус…

Дверь захлопнулась прямо перед его носом. Рядом появилась полупрозрачная девушка. Просто появилась, будто бы соткавшись из воздуха… и света.

- Не так быстро, демон.

Фигура постепенно становилась материальнее, и я с немалым удивлением узнал несостоявшуюся убийцу из Срединного Мира.

Свистнул меч, девушка замахнулась, Роуль судорожно схватился за то место, где обычно висели ножны…

…но меч вырвался из ее рук, неожиданно полетев в совершенно другую сторону, а с ужасом понял, что не успею уклониться…

Глаза протестующе расширились, я вздохнул… и умер.

- отступление 18, почти не отступающее

Что странно, стража без особенных проблем пропустила Ииллу. Даже не задала ожидаемых вопросов: кто, откуда, зачем, насколько. Просто пропустили, будто бы и не заметив.

Где находится Зал, она не имела ни малейшего представления, но пойманная в коридоре служанка, как и предполагалось, знала почти все и почти обо всех. После небольшого сеанса гипноза она очень обстоятельно обо всем рассказала. И даже проводила. Если описания местной моды еще можно было терпеть (Иилла все-таки девушка, а мода всегда была чем-то совершенно особенным для любой ангелки), то выслушивать всех список всех любовниц Повелителя было выше ее сил.

К счастью, до Зала оказалось не так уж и далеко.

Внутри как раз шли семейные разборки двух демонов, причем один явно трусил и собирался попросту сбежать. Если бы не регалии Повелителя и отдаленная схожесть с портретом властного демона, висящим на стене, она бы не стала ему мешать.

Один удар… Всего один точный удар…

Какая-то странная сила вырвала меч из ее рук, Иилла на мгновение зажмурилась, опасаясь, что меч ее же и убьет.

Когда она рискнула открыть глаза, Зал был залит кровью. И вовсе она у демонов и не черная, - отстраненно подумала Иилла.

Потом посмотрела на самого демона… и завизжала.

***

…Повелитель поднялся с пола, деловито отряхнул брюки. Стража испарилась, как только он встал с трона. Встрявать в разборки Повелителя и Наследника - себе дороже…

Он позвал их снова. Стража появилась будто бы из-под земли, но наметаннный глаз, знающий, куда смотреть, заметил бы, как стены за колоннами на мгновение пропали, выпуская тренированных, а оттого по-прежнему невозмутимых, бойцов.

- Уберите тут, - с презрением приказал Повелитель, как будто бы это не он только что праздновал труса, пытаясь сбежать от собственного Наместника. Впрочем, звездочка больше не горела, она вообще непонятно куда делась, будто пеплом рассыпалась. Впрочем, все может быть…

Он неуверенно сжал сюрикен, висящий на шее. Сегодня ему повезло… Была ли в этом заслуга серебряной смерти?..

- И запихайте куда-нибудь эту идиотку.

Командир козырнул.

- Разрешите спросить?

- Спрашивай, - милостиво разрешил Повелитель, глядя, как стражи отскребают от пола остатки его Наместника.

- Можно ли стражам… хм… расслабиться?..

Командир многозначительно посмотрел на Ииллу. Ангелка сжалась, в красках представив себе перспективу. Что-то не блестело.

Повелитель задумался.

- Нет. Я займусь ей сам, позже.

- Есть!

Командир явно был недоволен, но не смел этого показать.

Ииллу схватили за руки, скрутили запястья и куда-то поволокли.

***

Комнатка была грязной, пустой и на гордое звание "камеры временного заключения" не тянула. Камера в замке была только одна - огромный зал, разделенный решетками на секции. Но Повелитель ясно дал понять, что эту девицу нужно поместить отдельно.

Иилла не без интереса огляделась. Здесь даже было окно - небольшое, забранное мелкой, но хлипкой решеткой. Но прямо перед окном стоял страж - вряд ли специально, просто с этого места неплохо просматривался двор. Иилла тоже была бы не прочь посмотреть, но видела только пару форменных сапог (окно было на уровне земли: этаж явно был цокольный, со своей стороны Иилла едва дотягивалась до подоконника) и древко копья.

Судя по величественному виду Повелителя, больше соперников у него в Империи не было. С мелкими пакостниками можно было бы справиться, как с тараканами - потихоньку протравить.

Похоже, тот демон был единственным, кто мог остановить Роуля…

Но что случилось с мечом?.. Может, Хранитель все-таки напутал с переводом?.. Ведь Книга еще никогда не ошибалась…

"Но если ты пожалеешь об этом ударе все вернется на свои места, и свершится пророчество… Потому что иначе начнется Хаос и все погибнет"

Что ж, она пожалела. Но это ровным счетом ничего не изменило.

Ей даже вернули меч - с издевательским поклоном и смешками, чего он был вполне достоин. После этого "точного" удара меч превратился в какую-то старую рухлядь, которой даже курицу зарезать было бы затруднительно…

- Я жалею! Слышите: жалею!

Страж, не разворачиваясь, стукнул древком по решетке, протяжно зазвеневшей от такого применения.

Иилла села на пол, подобрав под себя ноги, и уже приготовилась плакать, как квадрат света на полу загорелся ярче, и в нем закружилась воронка, вбирая в себя комнатку, решетку, стража в форменных сапогах и даже его старинное копье…

…В себя Иилла пришла уже у себя дома, и долго не могла сообразить, где она.

Произошедшее казалось сном - страшным, но от того не более реальным…

Единственным, что твердило: все было на самом деле, был обрывок пергамента с потекшей надписью: "Fapivlwuc lugvad yufvqou oougvf"…

Свет звал к себе, впитывая, становясь частью меня и уже не желая отступать…

- Подожди… У Повелителя больше нет соперников в Империи… Ты единственный, кто может его остановить… Пожалуйста…

Какая мне разница?..

- Мир может быть объединен только одним способом - мирным. Он же пытается сделать это путем завоеваний, причем завоеваний очень жестоких. Кровь - это одно, Лоар. А жестокость - совсем другое… По древнему пророчеству, демонскому, между прочим, "две части нельзя сделать целым кровью и мечом, можно только любовью и надеждой". Естественно, это пророчество сочли недостойным демона, а пророка повесили. По-моему, зря. Он так и не успел договорить его до конца… "Кровью и мечом", Лоар. Так, как Роуль. Уже по ангельской легенде, если ему удастся закончить начатое, мир просто разорвет на части, и собрать их снова будет уже невозможно…

Но меня уже ничто не могло остановить…

- Ответа нет, Лоар. Он там, в будущем. Гораздо ближе, чем ты думаешь…

Ничего…

- Мы скрестим за тебя пальцы и не будем мыть полы, пока не вернешься.

Или могло?..

Я очнулся от пинка в бок. С трудом разлепил глаза. В легких разгорался пожар.

- Ну здравствуй, дорогой брат, - с издевкой произнес Роуль. Меня унизительно распяли между двумя стражами, предварительно качественно связав. - Ты еще помнишь свое обещание?..

Я все-таки раскашлялся. Роуль ухмыльнулся, прошелся по камере. Личная, - с горькой гордостью подумал я. Мало кому доставалась эта, башенная, камера. Огромный зал гораздо удобнее: даже если кто-нибудь распилит решетку, ему придется распилить еще четыре, а потом прорваться через титановую дверь…

Но на самом деле эта - гораздо надежнее. Я знаю способ выбраться отсюда (отец частенько запирал меня здесь, так что у меня было время найти потайной выход), но вскрыть его трудно. А Роуль явно оставит здесь стражей до самого рассвета…

- Ты хотел со мной поговорить, верно?..

Я кивнул - говорить сил не было. Кажется, меня хорошенько оприходовали, прежде чем доставить сюда…

- Ну, поговорил?..

Я снова кивнул.

- И как, доволен результатами?..

Я сплюнул кровь.

- Вполне. Ты дурак, Роуль.

Один из стражей добавил мне кулаком в живот, но мне было почти наплевать.

- Значит, еще и самовлюбленный дурак…

Дали второй раз, я увернулся, выдернул руки, столкнул стражей головами.

- Забери свою падаль, Роуль. Если тебе так уж хочется войны со всеми, найди в себе силы отыскать хотя бы нормальную армию.

Роуль с некоторой растерянностью посмотрел на стражей.

- Это ты дурак, Энгель.

Покачал головой и вышел. "Падаль" я выкинул сам. Потом сел и задумался.

Я действительно дурак. Купился на эту дешевку и дал слово… Да, это не клятва, но демонское слово тоже чего-то стоит - по крайней мере, для меня. Даже если для Роуля оно не значит ничего.

В башне было маленькое окошко - чтобы пленники ориентировались во времени. Сейчас ночь. Причем достаточно ранняя. Луна еще не взошла над горизонтом.

Завтра все кончится.

Говорят, что перед смертью нужно замаливать свои грехи и вспоминать прожитую жизнь. Замаливать грехи не имеет смысла - во-первых, одной ночи мне даже на перечисление не хватит, а во-вторых, Демиурги сочтут это просто издевательством.

Вспомнить жизнь… Собственно, и вспоминать-то нечего.

Отец… С какой-то стороны я виноват перед ним - хотя бы в том, что так медленно бегаю, что не успел вовремя…

Мать… Я не помню ее, а она меня и вовсе в лицо видела от силы пару раз - когда я уж слишком сильно нарушал запреты отца. Семейные трапезы я не посещал, тем более что есть на них было невозможно: с повелительских отпрысков требовали неукоснительного соблюдения этикета.

Лигарен… Мой самый верный, да и, собственно, единственный друг. Демон. Дружба среди демонов - огромная редкость. Долгая дружба - еще большая… Мы не были знакомы и четырех лет, когда он погиб - якобы случайно попал под обвал…

Ле… Жаль, что мы так поздно сошлись с ней - или, наоборот, к счастью?..

Ди… Может быть, она меня и простит, но вот я себя - никогда… Почему я такой идиот?.. Или это у мен на роду написано…

Усмехнулся, вытащил из кармана кулон. Ди… Любил ли я ее - или обманываю себя?.. Нет, если бы любил, этого не было бы… Я любил не ее - я любил память о ней…

Вика… Она кого-то неуловимо мне напоминала - вот только кого?…

Руки сами по себе нащупали обрывок листка. "ПРОЩАЮ"… Тори… Тори - и Вика?.. Ну да, Виктория…

Горько усмехнулся, скомкал лист. Почему я не понял этого раньше?.. Мы могли бы чаще видеться… Хотя, собственно, зачем?.. Как будто бы ты был нужен ей… Эллина докажет - я не принес ей ничего, кроме боли…

Усмехнулся, развернул бумажку. "ПРОЩАЮ"… Сможет ли она на самом деле когда-нибудь простить меня?..

Брат… Да пошел он к лешему!

Миллионы лиц. Миллионы судеб. Зачем в этих судьбах появился я?..

Аллиэр… Императрица… Вирро… Алагайс… Девей…

Тори…

Зачем?..

Я злобно стукнул кулаком по подоконнику.

Медленно всходила луна.

Так же утром взойдет солнце…

Зачем я пришел сюда сегодня?..

…Я умудрился нарушить все семь правил Высшего демона и НЕ совершить при этом ни одной ошибки…

Так демон ли я вообще?..

Может быть, когда-нибудь моя история поможет кому-нибудь сделать верный - или хотя бы честный выбор…

Если, конечно, хоть кто-нибудь ее узнает.

Хм… А почему бы и нет?..

Мне уже нечего терять, а бумаги в камере вполне достаточно - ни одному узнику не откажут в составлении завещания.

Вот только ручки нет. Завещания пишутся кровью.

Значит, я напишу ей же…

Это не завещание. Не исторический роман.

Это мой собственный выбор, который я совершил сам…

Я задумчиво поглядел в окно. За забранным решеткой проемом - максимум двадцать на тридцать сантиметров - медленно разгорался рассвет.

Солнце величаво выплывало из-за горизонта. Я сверился с часами на главной башне. Все правильно… мороки неба срабатывали безупречно. Как только солнце окончательно выйдет из-за гор…

Мне не хотелось об этом думать.

Я не боялся смерти. Раньше или позже, но она обязательно придет. Это так же неизбежно, как и рассвет утром и закат вечером…

Внешняя железная заскрипела, открываясь.

- Доброго утра, доблестные стражи, - излишне спокойно поприветствовал я.

- Доброе утро, - вздохнул страж. - Подойди к противоположной стене и положи руки на стену на уровне плеч.

- Ага, щщас.

Я остался стоять в углу, презрительно скрестив руки на груди.

- На выход, живо.

Я вздохнул и направился к дверям.

За окном медленно вставало солнце…

…Вот и все. Это была последняя точка.

Сейчас… Да, сейчас все кончится. Моя рукопись останется здесь… Надолго ли?.. Наверное, навсегда.

Прощайте все… Прощайте… И простите… когда-нибудь…

Если сможете.

- Часть Вторая указом N27834-4289-Б запрещено Темным Властелином для прочтения или хранения под страхом смертной казни

В дверях Эдема ангел нежный

Главой поникшею сиял,

А демон мрачный и мятежный

Над адской бездною летал.

Дух отрицанья, дух сомненья

На духа чистого взирал,

И жар невольный умиленья

Впервые смутно познавал.

"Прости, - он рек, - тебя я видел,

И ты недаром мне сиял:

Не все я в небе ненавидел,

Не все я в мире презирал"

Что ж… Наверное, я заслужил это. Я сделал слишком много того, чего делать не стоило…

Но почему, почему все случилось так?..

Мир не жесток ко мне - это я жесток к нему…

Но почему, почему?..

Нет смысла задавать себе эти вопросы. Нет смысла жалеть. Нет смысла верить, что все могло сложиться иначе…

Не могло. Ты сам выбрал эту дорогу. Ты сам встал на этот путь…

Так зачем сейчас спрашивать себя: почему?..

Но почему, почему?..

Изменить судьбу - невозможно. Но можно сделать новый путь своей судьбой… Древняя Ангельская Легенда. Отрывок

- Глава Первая

Жизнь - высший дар богов, отнять который могут только они Первое Правило Высшего Ангела

Меня грубо толкнули в спину. Я без разговоров дал сдачи.

Роуль прошелся мимо, с презрением глядя на меня. В повелительской мантии он выглядел величественно - впрочем, его вид и раздутое самомнение было последним, что волновало меняв тот момент.

- Кажется, ты обещал не сопротивляться, - с гадостной ухмылкой произнес Роуль, явно ожидая, что я плюну на все и попытаюсь его задушить голыми руками. Признаться, очень хотелось. Но я все же контролировал себя лучше, чем думал этот самовлюбленный тип - сказывались года тренировок.

- Верно. А я и не сопротивляюсь, я всего лишь на всего не собираюсь терпеть наглость капитана армии бездарей. Если у тебя такие капитаны, то на солдат я вообще смотреть боюсь!

Капитан попытался заехать мне в глаз. Зря это он… Через пару секунд рядом с Повелителем валялась горка бессознательных тел. Роуль с некоторым недовольствием на все это смотрел.

- Я вполне могу дойти сам, - мило улыбнулся я.

Роуль с сомнением на меня посмотрел.

- Я дал слово. А для меня оно что-то еще значит. В отличие от тебя, я все еще помню, что такое честь.

- Бросать вызов Повелителю - это, по-твоему, честно?

- Если этот Повелитель таков, то - да.

- Каков?..

- Таков. Ты пытаешься завоевать весь мир, не пытаясь его хотя бы понять… И сейчас пытаешься. Может быть, у тебя и получится. Но потом, когда-нибудь… когда-нибудь ты поймешь, что ошибался.

Роуль с замешательством на меня посмотрел.

- Тебе осталось жить не больше десяти минут. А ты спокойно философствуешь о будущем, которого никогда не увидишь. И при этом утверждаешь, что ты - не дурак?..

Я пожал плечами.

- Может, я дурак. Проигрывать тоже надо уметь, Роуль. Но я не верю, что путь заканчивается смертью…

Тем более что я, кажется, уже умирал. Но мне не хотелось думать об этом.

- Ты дурак, Энгель, - покачал головой Роуль.

Да, дурак. Но ты - еще дурнее.

Я вышел на площадь сам, с гордо поднятой головой. Собравшиеся на площади демоны невольно охнули, а одна особенно впечатлительная демоница (и зачем она только пришла смотреть на казнь?..) даже бухнулась в обморок. Первые - от наглости Повелителя, посмевшего объявить собственного Наследника, имеющего вполне законные притязания на престол, отступником и предателем (и это несмотря на то, что он сам нарушил тысячи Заветов!), а вторая - от моего внешнего вида. Ну да, видок и вправду не очень: злость Стражи, подогреваемая Повелителем, бессонная ночь и нехватка крови вряд ли положительно сказались на моем здоровье и привлекательности. Особую "прелесть" новому имиджу придавал почти в клочья разодранный церемониальный костюм.

Впрочем, сейчас все это вряд ли имеет значение…

Я спокойно поднялся на помост.

Над моей головой медленно вставало солнце. Я не без удовольствия смотрел, как бессознательную демоницу сначала обкрадывают предприимчивые малолетки, а потом они же утаскивают в больницу, чтобы в последствии еще и стребовать с самой демоницы, ее мужа или еще каких-нибудь родственников награду за спасение демонической жизни, которой "угрожала нешуточная опасность". Как демоненок ныряет в широкую лавовую дорожку, причудливо извивающуюся через всю площадь и проходящую перед самым помостом (через расщелину, во избежании эксцессов, были перекинуты тонкие мостики с высокими перилами). Как лошадь какого-то селянина, привезшего муку на ярмарку, деловито обгладывает молоденький тополь, не обращая ни малейшего внимания на орущего хозяина. Как мальчишка, чем-то напоминающий меня самого в таком возрасте, сбегает с уроков этикета, чтобы посидеть в спокойном и тихом уголке (скорее всего, на городском кладбище) с книжечкой по темной некромантии и даже попробовать пару заклинаний, но потом останавливается перед помостом, с удивлением глядя на меня и сжимая в руках меч. Как Башня Погоды выпускает из своего шпиля витую синеватую молнию (в раннем детстве я любил сидеть на шпиле и проверять, что будет, если молния столкнется с демоном, за что мне не раз попадало от отца), отгоняющую немногочисленные сероватые облачка, не тянущие пока еще на дождевые тучи. Как базарные торговки уговаривают какого-то мага довольно ушлой наружности "поколдовать, чтоб рыбка выглядела посвежее, а то что-то не покупают"…

И как мой "любимый" братик в шелковом плаще разворачивает свиток гербовой бумаги с повелительской печатью.

- …обвиняется в предательстве ценностей Темной Империи, разглашении государственных тайн и покушении на жизнь Повелителя Темной Империи! Признан виновным по всем пунктам и приговаривается к…

Да, знаю, смертной казни.

- Приговор будет приведен в исполнение сегодня же! Есть ли у вас последнее желание, осужденный?..

- Есть.

- Пожелания по месту захоронения?.. - язвительно спросил Роуль, намекая на мое длиннющее "завещание" которое он вряд ли собирается читать.

- Нет. Хороните, где хотите, хоть прямо в лаву сбросьте, мне все равно…

- И чего же ты тогда хочешь?..

- Прекращения войны с Небесной Империей.

Повелитель на мгновение потерял дар речи и не сразу сумел его себе вернуть. Толпа охнула от моей наглости, а маг перепутал заклинание и рыбка, ожив, цапнула его острыми зубами за запястье. Площадь огласил вопль укушенного и истошный визг насмерть испуганной торговки: слухи про личей ходили самые ужасающие.

- И ты будешь говорить, что ты - не предатель?.. - почти прошипел Роуль, плотнее закутываясь в мантию - символ его безраздельной "власти", которой, я надеюсь, быстро придет конец.

- Почему же?.. Я предатель. Хотя бы потому, что осмелился бросить тебе вызов, а ты слишком большой трус, чтобы его принять! Но тогда в Зале никого не было, а здесь - толпа демонов, которым не наплевать на Заветы!

- Приговор привести в исполнение немедленно!

Было совсем не страшно. Только до боли обидно.

Я вздохнул, наклонил голову и прикрыл глаза.

- отступление 1, искреннее

- Ты мне можешь толком объяснить, что случилось?.. - устало спросил Хранитель. Будучи выдернутым из постели посреди ночи, он выглядел комично, но в то же время необыкновенно недовольно.

Иилла снова высморкнулась, разрыдалась и опять не ответила. Хранитель закатил глаза. В этот раз он остановился на облике симпатичного эльфа-блондина довольно расхристанной наружности - впрочем, последнее вряд ли было запланированным фактом, скорее было следствием бурной ночи и неожиданной побудки. Очаровательная причина недосыпа, само собой разумеется, оскорбилась до глубины души фактом врывания к ним в спальню еще одной представительницы прекрасного пола и ушла, громко выразив свое несогласие с этическими нормами развратников-эльфов. Стого самого момента и до сих пор Хранитель пребывал в некоторой прострации, несмотря на три кружки кофе, влитые в него Ииллой ради "серьезного разговора".

- И все-таки, в чем дело?..

Сказать по правде, он уже начал терять терпение, хотя раньше с ним подобное случалось достаточно редко, если вообще когда-нибудь случалось.

Иилла снова всхлипнула. Хранитель неуверенно погладил ее по голове, о чем немедленно пожалел: девушка с готовностью уткнулась ему в грудь и снова разрыдалась.

- Боги и Демиурги.

Что делать с плачущими представительницами прекрасного пола он не имел ни малейшего понятия: личная жизнь у Хранителя как-то не сложилась, несмотря на большое количество временных подружек.

- В общем… он… этот твой меч… он… Все перепутал!

- То есть?! - ошалел Хранитель, и ему в голову пришла вполне здравая, но запоздалая идея показать девушку доброму дяде в белом халатике.

- Он… убил Наместника! А не Повелителя! Ы-ы-ы…

Она снова расплакалась.

- И что дальше?.. - заинтересовался Хранитель: в нем, как в истинном ученом, проснулся дух исследователя, который вряд ли теперь скоро успокоится и почти с гарантией принесет немало проблем.

- А дальше… - Иилла утерла слезы, но стало еще хуже: потекла тушь. - А дальше.. в общем… я сидела в камере и думала… думала… ну… что зря мы все это затеяли, вот… а потом… это… появилась какая-то воронка, и я оказалась дома. Вот. - Иилла снова высморкнулась, Хранитель налил себе четвертую кружку кофе. Рассказ показался ему несколько наивным, но сомнений в его правдивости не возникало.

- Ясно. Ну и что ты от меня хочешь?..

- Это… ну… ты же… как бы… это… ну… маг… и сенс… вроде как… тебе же не трудно…

- Короче.

- Посмотри, что там творится, а?..

- Так бы сразу и сказала, - пробурчал Хранитель. - И лучше утром!

- Ну извини… я же не знала!

Хранитель глубоко вздохнул, глотнул еще немного кофе. Со "счастьем в личной жизни" он попрощался еще тысячи две лет тому назад, но вот так глупо ссорится с Элиссой все-таки было несколько обидно.

Он снова вздохнул и вытащил из ящика в кухонном гарнитуре огромный хрустальный шар, который за неимением подставки (она разбилась еще в бытность Хранителя студентом второго курса) удобно расположился в кастрюле для тушения овощей. Шар выглядел потрескавшимся от времени и сероватым - от пыли. Видно было, что им давно не пользовались, что, впрочем, неудивительно - Хранитель редко интересовался происходящим вокруг, а шар вообще нашел неделю назад, разбирая завал под кроватью.

Иилла с немалым удивлением рассматривала старинный атрибут оракула - в современной сенсорике - да и магии, кажется, тоже, - нет ничего подобного.

В шаре сам по себе сгустился сероватый блестящим туман явно магического происхождения. Хранитель непринужденно пил кофе, как будто бы все это ничуть его не волновало.

Демон сидел на полу, перебирая листы пергамента, исписанные мелкими рунами, и временами поглядывая за окно. Перед ним стояло блюдце с чем-то красным, куда он изредка макал тонкое стило, чтобы что-нибудь записать.

- Что это ты там пишешь? - с подозрением спросил страж, пытаясь разглядеть записи сквозь решетку, отделявшую узника от охраны.

- Завещание, - недовольно буркнул демон, явно соврав.

Но вряд ли завещание может быть такое длины…

"…Она сидела, облокотившись на спинку, обитую бархатом - величественная, мудрая, безразличная. Она - Ее Величество Императрица Иллиарэ, урожденная леди Ауралия герцогиня Девонская и просто Очень Красивая Женщина. Умна. Жаль.

За окном разгорался закат. Здесь красивые закаты. Заслать бы сюда Фортрана - то-то порадовался бы… и нас бы порадовал баталиями на фоне потрясающих закатов… Впрочем, нет, не стоит. Пока я тут единственный демон. И пока я не слишком наглею (а точнее, слишком наглею, но это не слишком заметно), революция нам не грозит. Вернее, грозить-то она может, но толку?..

Я удобно устроился на подоконнике, небрежно облокотившись на дорогущие витражи - в них вставлены не стекла, а горный хрусталь. Все очень мелкое и очень точное. Работа, достойная мастера. Только уж очень хрупкая…

Я с интересом покосился на Иллиарэ. Императрица просматривала какие-то записи, писанные размашистым почерком главного секретаря. Совсем бумагу не экономят… А как налоги платить - так они все бедные, несчастные и обездоленные!

С плохо скрываемым удовольствием (все равно в зале никого нет) пробежался по тонкое фигурке Императрицы, затянутой в зеленый шелк. Н-да. Жаль, жаль…"

Еще один лист.

"…Вспомнить жизнь… Собственно, и вспоминать-то нечего.

Отец… С какой-то стороны я виноват перед ним - хотя бы в том, что так медленно бегаю, что не успел вовремя…

Мать… Я не помню ее, а она меня и вовсе в лицо видела от силы пару раз - когда я уж слишком сильно нарушал запреты отца. Семейные трапезы я не посещал, тем более что есть на них было невозможно: с повелительских отпрысков требовали неукоснительного соблюдения этикета.

Лигарен… Мой самый верный, да и, собственно, единственный друг. Демон. Дружба среди демонов - огромная редкость. Долгая дружба - еще большая… Мы не были знакомы и четырех лет, когда он погиб - якобы случайно попал под обвал…

Ле… Жаль, что мы так поздно сошлись с ней - или, наоборот, к счастью?..

Ди… Может быть, она меня и простит, но вот я себя - никогда… Почему я такой идиот?.. Или это у мен на роду написано…

Усмехнулся, вытащил из кармана кулон. Ди… Любил ли я ее - или обманываю себя?.. Нет, если бы любил, этого не было бы… Я любил не ее - я любил память о ней…

Вика… Она кого-то неуловимо мне напоминала - вот только кого?…

Руки сами по себе нащупали обрывок листка. "ПРОЩАЮ"… Тори… Тори - и Вика?.. Ну да, Виктория…

Горько усмехнулся, скомкал лист. Почему я не понял этого раньше?.. Мы могли бы чаще видеться… Хотя, собственно, зачем?.. Как будто бы ты был нужен ей… Эллина докажет - я не принес ей ничего, кроме боли…"

- Что это?.. - резко севшим голосом спросила Иилла.

- Вряд ли завещание, - хмуро усмехнулся Хранитель, пытаясь передвинуть изображение так, чтобы рассмотреть помещение или хотя бы еще один лист и прочитать дальше.

- А я знаю, где это, - невесть чему обрадовалась Иилла. - Это камера под самой крышей северной башни. Считается, что оттуда невозможно сбежать. Так держат осужденных на смертную казнь по политическим обстоятельствам. Ой…

- Вот именно, что "ой". Кстати, Повелитель вводит войска в Триаду, - будто бы невзначай бросил Хранитель. - Наши маги так и не успели перекрыть Небо обещанным щитом…

- Ой…

Изображение мигнуло и погасло. Хранитель отодвинул шар в сторону и тяжелым взглядом уставился на Ииллу.

- Ну и?..

- Я к Императрице, - вздохнула Иилла, с сожалением покосившись на кружку в руках Хранителя, и исчезла в вихре пространственного портала.

…Удара почему-то не было.

Я осторожно приоткрыл левый глаз и с удивлением уставился на труп профессионального палача с множественными ножевыми ранениями и тремя арбалетными болтами, застрявшими в груди. Мальчишка с книжкой по некромантии из толпы низенько швырнул мне меч и дал деру. Я крутанул пару мельниц, приноравливаясь к весу. Ничего так мечишко - хлипкий, конечно, но это мелочи жизни.

Я наткнулся взглядом на Повелителя. Мы несколько мгновений стояли и просто смотрели друг на друга.

Он не выдержал первым.

- Ты обещал, Энгель.

- А ты клялся править Империей по Заветам Предков, но не раз нарушал их. Мы квиты, Роуль.

Не будь мы демонами, между нами бы искрило.

Наверное, мы сказали бы друг другу много чего интересного, и дело все-таки дошло бы до дуэли, но тут кто-то попытался снести мне голову. На редкость непрофессионально, кстати. За что и поплатился, естественно.

Но это сыграло свою роль - нам обоим стало не до выяснения отношений. Временно, конечно.

Срыв казни имел под собой причиной нападение боевого отряда Высших Ангелов под руководством лично Аллиэра. Заметив, что я на него смотрю, он отсалютовал мне мечом, каким-то чудом увернувшись от захвата, и легким ударом повалил нападавшего сначала на мостик, а потом, пинком - в лаву.

Я усмехнулся. Все-таки ангелы - странные, почти алогичные существа…

Быстро взвесив все "за" и "против", в бой вступил Клан Хаоса и союзный Клан Ветра. Остатки толпы предпочли не вмешиваться и по-тихой смылись (у некоторых тихо не получилось, и вскоре бой растекся по всей площади).

Я прорвался к Аллиэру без особого труда - стража была слишком занята, чтобы меня останавливать, а остальные предпочли не рисковать жизнью и здоровьем: слишком уж жутко я выглядел.

- Зачем?.. - глухо спросил я.

- Ну, ты же мне все-таки отец, - усмехнулся Аллиэр и с сомнением добавил: - наверное… Да и Императрица приказала…

- Я и спрашиваю: зачем?..

- Давай это позже обсудим, а?..

Я кивнул, тем более что какой-то страж, решив, что я его не вижу, решил ко мне "подкрасться" со спины. Я быстро разубедил его в своей невнимательности - впрочем, вряд ли он успел усвоить урок…

Эффект неожиданности сработал именно так, как ожидалось. Стражи (несмотря на то, что их было три отряда, по пять дюжин, и все ради меня, любимого - я могу собой гордиться!) настолько растерялись при виде свалившегося им на головы противника, что только за первые несколько минут потеряли полтора отряда, в то время как потери ангелов ограничились дюжиной бойцов.

Меня ухватили за плечо и тут же отдернули руку, чтобы я ее не отрубил. Пришлось обернуться. На стража наглец не походил.

- Чего тебе? - недовольно буркнул я.

- Я представитель Клана Ветра, - почти величественно заявил лорд Айгалор - я хоть и не без труда, но вспомнил его фамилию. Когда-то давно его дед работал воспитателем у моего отца, и после был частым гостем у нас дома, поэтому его я знал не только шапочно.

- Я догадался.

- От лица всего нашего Клана приношу клятву верности Истинному Повелителю Темной Империи! Клянусь служить честно и ставить интересы Империи впереди своих собственных! Allardai'en!

Я благосклонно кивнул, лорд поднялся с колен. Какой-то страж заинтересовался нашим милым разговором, пришлось угостить его сюрикеном.

- Благодарю за доверие, лорд Айгалор! Отныне и навеки Клан Ветра принадлежит к числу Высших Кланов Темной Империи наравне с Кланом Хаоса! Allardai'en!

Лорд Айгалор поклонился и отошел. Я больше не стал лезть в бой, зато напоролся на Роуля, который с некоторым неудовольствием наблюдал за принесением клятвы. Впрочем, будь я на его месте, я тоже вряд ли радовался бы…

- Ты предатель, Энгель.

- И что же я предал?.. Может быть, тебя?..

Настроение было на редкость хорошим, и портить его из-за Роуля совершенно не хотелось.

- Ты предал всю Империю. Весь наш народ! Ты лишил нас власти, лишил нас будущего, - с горечью произнес Роуль. - Куда ты ведешь наш народ, Энгель?..

Может быть, ты и прав. Может быть, я приведу Империю к нищете и краху…

Но ты бы привел нас всех к пропасти.

- Не знаю, - честно ответил я. А правда, куда?..

Прости, Роуль, но, похоже, наши отношения не сложились… И им не суждено сложиться.

И дважды взмахнул мечом.

Брызнул фонтан крови, и безголовое тело медленно, будто бы неохотно осело на брусчатку.

Он все-таки был моим братом. Мы вместе росли, когда-то давно вместе устраивали ловушки родителям и ненавистному воспитателю, вместе сбегали из дворца…

Но ни боли, ни разочарования, ни каких-либо других полагающихся чувств не было.

Только какая-то странная, щемящая пустота внутри…

- отступление 2, школьное

- Эрнест! ты опять отвлекаешься, - с укоризной произнесла старая учительница. - Вот что я только что сказала?..

Эрн вздохнул и пожал плечами. Биология была скучнейшим предметом в средней общеобразовательной школе номер сорок четыре и, наверное, не только в ней. Старая Леди Аллария давно уже не интересовалась биологией, и вела уроки исключительно ради собственного удовольствия и прибавки к пенсии.

- Дай-ка дневник, - вздохнула Леди Аллария.

Эрн для вида порылся в сумке, "не нашел" дневник и с "удивлением" и "разочарованием" в голосе (даже профессиональный актер не смог бы сыграть лучше) сказал, что забыл дневник дома.

- Хорошо, тогда иди к доске и отвечай домашнее задание. Тема у нас простая, симбиоз у растений… Давай-давай, смелее.

- Я не готов.

- Снова?.. Эрнест, это уже шестая двойка по предмету подряд. И, кстати, твоих родителей я так и не увидела… Поэтому пригласи уж лучше сразу папу… - видимо, Леди Алларитя считала, что папы значительно страшнее, нежели мамы. Весьма распространенное учительское заблуждение…

- Хорошо, - вздохнул Эрн, садясь.

На самом деле приглашать кого бы то ни было (и тем более папу, потому что призраки на родительские собрания не летают) Эрн не собирался, но сообщать об этом учительнице определенно не стоило.

Даже со звонком проблемы не кончились.

Сначала к Эрну подошла староста группы, весьма предприимчивая и целеустремленная демоница, заявившая, что из-за его неуспевания по биологии все звено занимает последнее место и обвинила его в разных других смертных грехах, в которых он был повинен в той же степени, что и в налете жуков-древоточцев на рощу столетних дубов.

Потом еще и на работе влетело за опоздание. Эрн устроился на работу в мелкую фирму, и основной его обязанностью была переписывать разные абсолютно бесполезные бумаги, что занимало, естественно, немало времени. Оплата была сдельной, поэтому Эрн иногда просиживал за столом весь день и часть ночи, и после ему было совсем не до биологии.

А после еще и дома мать опять возмущалась, что он не полил рассаду, а без домашних заготовок зимой будет значительно тяжелее… Пришлось клятвенно пообещать, что завтра же он вплотную займется огородом.

И вместо того, чтобы завалиться спать, Эрн пошел в библиотеку - на той площади, что была выделена под огород, вряд ли можно было вырастить хоть что-нибудь, а найденная в книжке схема расширения была слишком сложной и требовала жертвенной девы в качестве источника силы.

Нагрузившись книгами по самые уши и решив для себя, что никогда не будет работать агрономом малых площадей, он двинулся в сторону ближайшего парка, чтобы в спокойной, располагающей к выращиванию капусты обстановке почитать и придумать-таки гениальный план по расширению огорода.

Как назло, посидеть в гордом одиночестве не получилось. На него "совершенно случайно" наткнулся одноклассник, спешащий с занятия по боевым искусствам в сторону лавовой дорожки, чтобы поучаствовать в устраиваемом мальчишками предварительном соревновании: кто дальше проплывет.

- О, Эрн! Идешь завтра со всеми на Лаву вместо этикета?..

Эрнест вспомнил, что сам чемпионат по Лаве завтра, и у него в общем-то были неплохие шансы: любой Высший может дать сто очков вперед обычному демону, - но побывать на нем ему явно не светило.

- Нет.

- Ты пойдешь на этикет?!

В школу Эрнест завтра вообще не собирался - огород требовал очень много времени и внимания.

- Нет.

Люберг явно был несколько озадачен.

- А что ты тогда будешь делать?!

- Учить биологию, - соврал Эрн. Хотя, с другой стороны, ботаника - тоже раздел биологии… Он как раз изучит тему "симбиоз у растений" на примере огорода!

- Понятно… А что это там у тебя?..

- Н-ничего.

Книга по некромантии - не то, что стоит видеть Любергу у Эрна в руках. Он и так опасался, что кто-нибудь из знакомых видел его на площади или, не дай Создатель, заинтересуется, куда делся его меч.

- Ты изучаешь некромантию?! - восхитился Люберг.

- Н-ну… Так… чуть-чуть…

Демон с восторгом и каким-то странным благоговением смотрел на Эрнеста, что его изрядно нервировало.

- А покажи что-нибудь, а?..

- Нет.

- Ну пожа-а-алуйста…

- Слушай, иди, куда шел, а?..

- Ну ладно…

Люберг пожал плечами, как будто бы все это ему было совсем не интересно, с тщательно скрываемой завистью посмотрел на книжку и ушел. Эх, знал бы он, зачем Эрнесту эта книга - вряд ли бы завидовал…

Схему расширения он нашел, но она была какая-то странная: кривая и с непонятными значками и формулами. Что с ней делать, Эрн не имел ни малейшего представления. Хорошо еще, что без жертвенных дев, но просто перерисовывать пентаграмму все равно нельзя, а то еще полыхнет… Некромантия - штука сложная. А иногда Эрнесту даже кажется, что ее придумал какой-то самовлюбленный и страдающий ненавистью к окружающему миру параноик: чуть что не так - и заклинателю сильно не повезет.

Эрн наморщил лоб, крутя книжку то так, то эдак.

- Твой меч.

Эрн поднял голову… да так и обмер.

Ходить по городу пришлось довольно долго - минут двадцать, - но результата я все-таки достиг.

Демоны явно очень хотели отбежать от меня подальше, но весть о смене власти разлетелась по Империи слишком быстро, чтобы кто-нибудь рискнул. Мне вежливо кивали, кое-кто даже пытался кланяться. Это жутко напрягало, но я не показывал виду. В конце концов, на Небе на меня вообще смотрели, как на чумного…

Мальчишка сидел в парке на скамеечке и читал замызганную книжонку из местной библиотеки. Понятно, что информация по темной некромантии там была строго дозированная (в минобразования тоже не дураки сидят, даже при Роуле), но при большом хотении даже по этой книжке можно уничтожить всю Империю, просто перепутав коэффициенты…

- Твой меч, - я протянул замызганный клинок. Мальчишка поднял голову, загородив книжку руками - подобные увлечения не приветствовались даже у демонов.

- Спасибо…

- Ну, как гранит науки?.. Уже изгрызен?..

Мальчишка покраснел.

- Я тут схему не понимаю…

- Которую?..

Он ткнул пальцем в пентаграмму с руническими закорючками, выписанными настолько мелко, что пришлось щуриться.

- А вот эту понимаешь?..

Я показал соседнюю, почти такую же, только с другими рунами. Мальчишка неуверенно кивнул.

- Так они же почти одинаковые. Смотри, если ее повернуть, то получится то же самое… Только вот здесь не так, видишь?.. В этой пентаграмме направление выброса другое, поэтому они повернуты в разные стороны…

- Но тут же все разное!

- Это разные типы оформления. Видишь ли, пентаграммы стандартно рисовали две школы некромантов, но рисовали по-разному… вот, смотри…

Мальчишка вскоре заулыбался и даже вполне уверенно определил пятый луч.

- Как тебя зовут-то, горе луковое?..

- Эрнест…

- А клан?..

Я лихорадочно припоминал всех Высших демониц, которые обзавелись очередными отпрысками лет этак пятнадцать-двадцать назад. Вспоминалось плохо - это было слишком давно, да и я тогда не вылазил из Облачной Долины, там как раз назревала революция.

- Огня… А ты теперь правда Повелитель?..

Я усмехнулся.

- Правда. А что, это имеет большое значение?..

Эрнест с сомнением меня оглядел. Ну да, пожалуй, сегодня стоит показаться врачу, а то круги перед глазами… даже демонская регенерация не предназначена для такого безобразия. Только, пожалуй, сначала к Императрице - я и так едва уговорил Аллиэра подождать, пока я закончу еще одно дело…

- Ну… не знаю…

- Хочешь быть учеником Повелителя? - усмехнулся я, пролистывая книжку.

У паренька отвисла челюсть.

- А… ну… это…

Следующей фразу явно была "мне надо подумать", но он не решался заявить это в лицо Повелителю.

- Где тебя найти?.. Я зайду позже.

- Э-э-э… Четырнадцатая лавовая, дом семнадцать, третий вход, самый верхний этаж, - смущенно сознался Эрнест. Н-да, Лавовая - район не из богатых. Прямо скажем, наоборот…

- Третий с какой стороны - правой или левой?.. - уточнил я, мальчишка ответил, что третий - это ровно по центру. - Понятно. Ну ладно, тогда увидимся позже… Пока. И книжку не забудь. Главное, не рисуй то, что на триста четырнадцатой странице, а то напутаешь что-нибудь, и всем будет плохо, - усмехнулся я, помахал рукой и исчез в телепорте.

Аллиэр ждал меня за углом, и вскоре мы уже скакали к порталу.

- отступление 3, элегическое

- Бам-бам-бам-бам-бам! Бам-м-м!!!

Похоже, стучали настолько давно и настолько безуспешно, что становилось уже не до этических норм: если разбудить жильцов одного дома можно только со всем кварталом, то можно будить весь квартал.

Из окон домов уже начали высовываться недовольные и заспанные лица несчастных соседей. Кто-то сразу начинал материться; кто-то с удивлением в голосе спрашивал "Кто там?", видимо, не совсем соображая, где находится; мужчина со второго этажа дома напротив высунулся из окна, размахивая белыми подштанниками и крича: "Помогите! Убивают! Грабят! ПОЖАР!!!" (из-за чего разбуженных лиц в окнах резко стало больше); а девочка на четвертом этаже восторженно заявила: "Мама, смотри, цирк приехал!"

"Клоуны" смутились, но стучать не перестали.

- Эй! Вы там! Позвоните лучше, чего тарабанить!!!

Этот способ для стражи явно был в новинку, старший неуверенно дернул за веревочку у колокольчика.

В комнате на первом этаже наконец-то зажегся свет.

- Кто там?..

- Капитан личной гвардии Ее Величества Императрицы Объединенных Долин, Правительницы Неба Иллаирэ Первой Великой Амалио Таль Ассагиор, с поручением от Ее Величества!

- Вам кого? - уточнили из-за двери. - И не орите так, пожалуйста, вокруг люди спят!

Люди вокруг давно уже не спали (а даже если и спали, то сны у них были исключительно матерного содержания), но капитана гвардии это нисколечко не волновало.

- Э-э-э… - страж сверился с бумажкой. - Даалессу ла Ар'Райент. Она дома?..

- Дома, - вздохнув, созналась Тори, силясь не добавить, что она спала до настоящего момента, но вокруг хлопали ставни в окнах ни в чем не повинных ангелов, и она не стала этого говорить. - Ле!!!

Ле пришлось будить долго, еще дольше ей пришлось объяснять, зачем ее разбудили.

- Вам послание от Ее Величества, - с едва заметным намеком на поклон сообщил страж.

- В такое время?!

- Срочное, - многозначительно добавил капитан, протягивая свиток. - До свидания.

Капитан откозырял (непонятно зачем, тем более что Ле никогда и нигде не служила и воинского звания не имела; видимо, страж сегодня тоже не выспался) и, не дождавшись ответного прощания, развернулся и ушел, чеканя шаг.

- Бред какой, - простонала Ле, у которой всегда начинала жутко болеть голова, если ее будили не вовремя.

- Ну, что там? - не выдержала Тори, косясь на свиток.

- Сама читай… А я пока кофе сварю… - "И заем таблетками", - закончили ее глаза.

Ле, шатаясь, поплелась на кухню. Тори побрела следом (спать после такой оригинальной и своевременной побудки, как ни странно, уже не хотелось), тщетно пытаясь сломать еще теплую императорскую печать - довольно кривую, но еще вполне узнаваемую.

- "Уважаемая Даалесса ла Ар'Райент…"

Тори уже собралась было пропустить пару листов пустых дифирамбов, но их там не оказалось. Видимо, Императрица очень торопилась, когда это писала: даже почерк из аристократически четкого стал сумбурным и неразборчивым, в паре мест видны были жирные кляксы, посаженные сломанным пером. Раньше Ее Величество не опускалась до подобного.

- Дальше.

- "…спешу сообщить вам, что по имеющимся у нас данным…"

Тори остановилась, быстро пробежалась взглядом по свитку и медленно села, расширенными и совершенно безумными глазами посмотрела на руны перед собой.

- Что там такое?..

- Налей мне тоже чаю…

Ле протянула ей кружку, обжегшую пальцы, но Тори, похоже, не обратила на это внимания - так и сидела с горяченной чашкой кофе (чая не было) в руках.

- Дай-ка мне письмо…

Тори никак не отреагировала, и Ле по-простому отобрала у нее помятый свиток.

"Уважаемая Даалесса ла Ар'Райент!

Спешу сообщить вам, что по имеющимся я нас данным ваш сводный брат, Наместник Повелителя Темной Империи в Облачной Долине, по законам Темной Империи и Заветам Предков приговорен к смертной казни через отрубание головы. Приговор должен быть приведен в исполнение сегодня утром сразу после восхода солнца. В настоящее время он находится в камере Северной Башни в ожидании казни.

На место выслан боевой отряд Высших Ангелов. Есть надежда, что они успеют вовремя.

В завещании Наместника, написанном сегодня ночью, есть несколько строк:

"Ле… Жаль, что мы так поздно сошлись с ней - или, наоборот, к счастью?..

Ди… Может быть, она меня и простит, но вот я себя - никогда… Почему я такой идиот?.. Или это у мен на роду написано…

Усмехнулся, вытащил из кармана кулон. Ди… Любил ли я ее - или обманываю себя?.. Нет, если бы любил, этого не было бы… Я любил не ее - я любил память о ней…

Вика… Она кого-то неуловимо мне напоминала - вот только кого?…

Руки сами по себе нащупали обрывок листка. "ПРОЩАЮ"… Тори… Тори - и Вика?.. Ну да, Виктория…

Горько усмехнулся, скомкал лист. Почему я не понял этого раньше?.. Мы могли бы чаще видеться… Хотя, собственно, зачем?.. Как будто бы ты был нуженей… Эллина докажет - я не принес ей ничего, кроме боли…"

Прошу Вас передать Ее Высочеству Объединенных Долин, Леди Виктории, что я хотела бы видеть ее на аудиенции в полдень в Тронном Зале. С уважением и состраданием, Ее Величество Императрица Объединенных Долин, Правительница Неба, Иллаирэ Первая Великая

P.S.: Выражаю надежду на скорую встречу с Вами и Вашим сводным братом. Лара"

- Создатель…

Тори всхлипнула и наконец-то хлебнула чая. Ле еще раз перечитала письмо, все еще надеясь, что ей это приснилось.

- Дай еще раз письмо, - севшим голосом попросила Тори.

Ле протянула свиток, Тори еще раз прочла и все-таки заплакала.

- Что с тобой?..

Ну да, она же ангел… Это демоны привыкли к тому, что смерть может прийти в любой момент (обычно - самый неудачный), и ее ничем не остановишь…

Той ночью в доме спать больше не ложились. Тори с затаенным ужасом ждала рассвета, а Ле не считала себя вправе бросить Ее Высочество в таком состоянии.

Самой Ле уже по крайней мере раз шесть сообщали о "трагической смерти" и "таинственном исчезновении" брата. Первые два раза она еще верила и даже плакала, кажется, а потом стала воспринимать подобные известия как не слишком удачную шутку.

Солнце все-таки встало. Ле еще раз попыталась уложить Тори спать, но попытка успехом не увенчалась.

Весь день сидели, как на угольках, невольно вслушиваясь в каждый шорох. Ле, сама того не подозревая, заразилась апатией Тори. Про аудиенцию, естественно, даже и не вспомнили.

- Вы с ним… встречались?..

Тори всхлипнула и кивнула.

- И?..

Девушка с возмущением на нее посмотрела.

- Ладно, молчу… Прекрати только плакать! Он уже раз двадцать вот так "умирал", но каждый раз приходил домой как ни в чем не бывало, в порванном костюме, с окровавленным клинком, в крайне потрепанном состоянии… но такой счастли-и-ивый! Я теперь уже даже свечки за упокой души не ставлю. А то в прошлый раз приперся весь помятый, ругался по-мудреному и с возмущением спрашивал: "Ты что, в меня не веришь?!" - хихикнула Ле.

Метод сработал: плакать Тори перестала.

- А почему счастливый?..

- Да разве ж этих мужиков разберешь! Им же плевать, что костюм восстановлению уже не подлежит, главное, что "наши победили!", - Ле фыркнула, потом резко посерьезнела. - Я один раз тоже в бой сунулась, так он меня с матами выволок из толпы… А когда я спросила, почему, онответил: "Мы можем хотеть победить больше, чем выжить, а вы - нет"… И, знаешь, ведь в чем-то он прав…

- Но ты же демоница!

- Ну и что?.. Даже демоны не втягивают в свои разборки женщин и детей младше семи лет… Говорят, раньше нас вообще на руках носили - брешут, наверное…

- А как демоны за девушками ухаживают? - заинтересовалась Тори, а Ле глубоко вздохнула.

- Обычно - никак.

- В смысле?!

- В прямом. Они считают это ниже своего достоинства. Обычно просто в постель затаскивают, и… ну, ты еще маленькая, - сжалилась Ле, поглядев на выражение лица ангелки.

- И никаких цветов, конфет и прогулок?!

- Демоны - ужасно неромантичные существа. У них даже брак - политическая сделка, и плевать, что она страшная и не нравится, потом можно будет на стороне кого-нибудь завести…

- И как?..

- Да нормально. Я, например, уже пять лет как замужем, и уже четыре года этого козла в глаза не видела…

- Бред какой… А Лоэр?..

- Он не женат, если ты об этом. Вроде бы… Да и вообще, он такой… неправильный демон.

- В смысле?..

- Ну… Он же тебе цветы вроде дарил… - уклончиво ответила Ле.

Тори вспомнила тот несчастный букетик и вздохнула.

- А…

Кто-то позвонил в дверь. Тори резко побелела.

- Я открою, - буркнула Ле, по пути снова включая чайник.

А Ее Высочество осталась потерянно сидеть на кухне.

И сейчас она готова была отдать все свои титулы за жизнь одного-единственного, пусть и неправильного, демона…

В Долину мы прибыли далеко за полночь, когда ломиться на аудиенцию к Императрице было бы по меньшей мере некрасиво. Впрочем, я был этому только рад: желание было только одно - упасть и пролежать пару часиков (а лучше значительно больше) в горизонтальном положении, собирая кости на место. На лице Аллиэра было написано примерно то же самое.

Но все-таки… Мы победили!

А брат… да пошел он к лешему! Иногда врагов все-таки можно лишать священного дара богов…

- Глава Вторая

Будь искренен с другими. Не обманывай, если можно поступить другому. Обманывая другого, ты в первую очередь обманываешь себя… Второе Правило Высшего Ангела

Ле взвизгнула и бросилась мне на шею - я покачнулся и едва не упал. Хваленая демонская реакция пребывала в состоянии зимней спячки. Самому тоже очень хотелось в нее залечь.

- Ой, извини… О господи… Выглядишь кошмарно!

Спасибо за комплимент… Видок, конечно, и впрямь не очень, но было и хуже - причем значительно хуже…

Впрочем, уведомлять об этом Ле явно не стоило. Я немедленно изобразил из себя умирающего от полученных в смертном бою с силами тьмы ран. Аллиэр фыркнул. Как будто бы он сам не будет делать то же самое, выбивая отпуск, больничные, императорский уход и женское внимание…

Женщины уж слишком впечатлительны. И лично я этим постоянно пользуюсь. И если у Ле еще получалось иногда вывести меня на чистую воду, то сейчас она явно слишком потрясена, чтобы анализировать мое нехорошее поведение…

- Ладно, я пошел, - Аллиэр незаметно мне подмигнул.

Наглец.

Меня завели в дом, залили в меня две кружки горячего чая (Тори, расчувствовашись, поила меня сама - Ле с немалым скепсисом наблюдала за этим процессом), а затем запихнули в бадью с горячей водой. Я лежал и млел, чувствуя, что мне не так уж и плохо… и даже очень хорошо…

- А если мне кто-нибудь еще и спинку почешет… - уже вслух с мечтательным видом промурлыкал я.

- Не наглей, - заявила Ле, а Тори покраснела.

- Вот так всегда, - не слишком разочарованно протянул я (заранее знал, что они не согласятся - повезло еще, что Ле на меня эту бадью сверху не надела). - Я тут, можно сказать, умираю, а вы…

Теперь Тори уже побелела, а Ле отвесила мне звонкую оплеуху.

- Симулянт! Вот уйдем, а ты будешь сидеть, как дурак, в бадье!

Я сделал жалобное лицо. На самом деле я ничуть не симулировал - так, слегка сгущал краски. Мне действительно было плохо, просто обычно я стараюсь этого не показывать… а то позором заклеймят.

Дальше нежиться в бадье (я уже начал засыпать - не иначе как одна демоническая дрянь подсыпала в воду успокоительного!) мне не дали. Через несколько минут я, заве6рнувшись в полотенце, крылья и домашний халат (и все равно было холодно) сидел на кухне, возле печки, и грелся. Почему-то бил озноб. Наверное, от потери крови…

Девушку с ужасом разглядывали синяки и кровоподтеки, причем в глазах Ле ужаса было больше - она-то знала, какая у Высших Демонов регенерация.

- Кто это тебя так? - потрясенно спросила Ле.

- Да так… Поскользнулся, упал…

Рассказывать не хотелось, тем более что милый и очень добрый ангелок сунул мне в руки кружку с бульоном и большой ломоть хлеба. Я их не понимаю: сначала чай, потом хлеб… Впрочем, сейчас я готов был признать, что каннибализм - это не так уж и плохо.

- Не хочешь рассказывать - и не надо.

Кажется, она обиделась.

- Ле, потом, ладно?.. Я сейчас не хочу ничего говорить…

Демоница вздохнула и налила мне еще бульона. Я с блаженством впился зубами в куриную лапу. Мое кровожадство было столь велико, что ногу я сгрыз целиком, со всеми костями. Правда, добавки просить не стал, побоявшись, что пригреюсь и усну с курицей в руке.

- Пойдешь спать?..

Ле - самый догадливый демон во вселенной. Сам бы я ни за что не признался.

Я кивнул - говорить не было ни сил, ни желания.

Я уснул, едва голова коснулась подушки - а, может, даже раньше. Последняя мысль уплывающего сознания была на редкость пакостной: как жаль, что девчонки ушли спать вниз…

Спал я долго. Проснулся оттого, что скрипнула дверь. Открыл глаза, оглядел комнату. Ле с Тори явно устроили дежурство у постели "умирающего" меня и сейчас как раз сменялись.

Тори поправила тряпку у меня на лбу (фу, холодная!), заметила, что я проснулся и с сомнением заглянула мне в глаза.

- Как ты себя чувствуешь?.. - с тревогой в голосе (что изрядно согрело мое демонское сердце) спросила ангелка.

- Н-нормально, - голос был неожиданно хриплым, по всему телу прокатилась неприятная дурнота.

- А выглядишь не очень…

Ну еще бы. Чувствую я себя тоже не очень, но впечатлительным ангелкам этого знать не стоит.

- Сколько я спал?.. - такая простая фраза далась с трудом, и я все-таки закашлялся.

Между прочим, это очень важный вопрос. В полдень у меня аудиенция у Ее Величества Императрицы Облачной Долины… Объединенных Долин… тьфу ты!

Тори смутилась.

- Чуть больше суток.

…!

Я подскочил с кровати, забегав по комнате в поисках брюк и стараясь не качаться от головокружения.

- Куда это ты?..

- На аудиенцию, - сквозь зубы выдавил я, пытаясь унять боль в левой руке - кажется, сломана лучевая кость.

- Ты никуда не пойдешь, - категорично заявила Тори. - Ты будешь лежать здесь, соблюдать постельный режим, пить таблетки и меня слушаться, пока врач не скажет, что ты здоров!

- Я и так здоров!

- А врач считает иначе.

Убью мерзавца!

- Тори, выпусти меня, пожалуйста.

Можно, конечно, прорваться с силой - но это будет по меньшей мере очень некрасиво с моей стороны.

- Лежать! - властно приказала девушка. - Ле!!!

- Ваше Высочество… Войдите в мое положение… - заканючил я, чувствуя себя последним идиотом.

- Я и вхожу. Лежать!

- Ваше Высочетво…

В комнату ворвалась Ле, и я окончательно понял, что, чтобы выбраться отсюда, мне придется их убить.

- Ва… Ваши Высочества, поймите меня: мне сегодня надо попасть на четыре аудиенции и дать еще две… и вообще, у меня послезавтра коронация! - не выдержал я. - Так что еще два дня, и вы мне обе должны будете поклоняться!

- В смысле?!

Девчонки, мягко говоря, ошалели от подобной перспективы. Потом до Ле медленно начало доходить.

- Подожди… Ты его убил?!

- Смотря кого, - криво усмехнулся я. - Если ты про моего обожаемого братца, то - да.

Тори посмотрела на меня, как на чудовище. Как бы объяснить ей, что для демона это нормально?.. Ну или хотя бы то, что Роуль - редкостный подонок?

А с другой стороны - чем я лучше?..

- То есть ты теперь Повелитель?!

Я безмятежно кивнул.

- И у меня сегодня шесть аудиенций, на которые мне необходимо попасть!

- Ничего, потерпишь.

- На похороны вы меня тоже не отпустите?.. - уточнил я, нимало не надеясь на успех. - Он мне все-таки брат, любимый и единственный, можно сказать!

- Угу. Я тебе брат, я тебя и убью, - мрачно пошутила Ле. - Лежать!

Я вздохнул и попытался прорваться, но девушки были непреклонны, тем более что меня и в самом деле пошатывало.

- Но мне правда надо!

- Ваша Светлость, вы себя в зеркало видели?.. - вкрадчиво поинтересовалась ангелка.

Я сдуру глянул в зеркало. М-да, упырь упырем - бледный, красноглазый…

- Но мне нужно туда попасть!

- Ты это переживешь. Лежать!

Я немного подумал, картинно покачнулся и красиво завалился на кровать, изобразив, что мне очень плохо.

- И все равно, как только вы уйдете, я отсюда сбегу в боевой трансформации! - "проворчал" я.

Надеюсь, сработает.

- Не сбежишь. Я тут останусь! - заявила Тори.

Сработало. Ле, правда, что-то заподозрила, но это не страшно. Все-таки не зря я изучал высокое искусство провокации.

Может, и правда поспать?..

Черт! Кажется, эти стервы меня чем-то опоили…

Я проснулся оттого, что Тори зашевелилась у меня в объятиях. Я сам не заметил, как во сне притянул ее к себе. Невольно уткнулся в ее волосы - потрясающе пахло сиренью… Нежно обнял - Тори не сопротивлялась. Осторожно поцеловал…

…главное, чтобы Ле сейчас не вошла, а то влетит за растление малолеток…

И она, естественно, вошла. С немалым удивлением уставилась на композицию "расхристанный демон без рубашки целуется с ангелкой в помятом платье", явно достроила предысторию (и кто из нас после этого озабоченный?..), прислонилась к косяку и глубокомысленно произнесла:

- Вау!

Все, она меня сейчас убьет. А если не убьет, то предаст анафеме, что еще хуже - опять буду питаться помятыми бутербродами.

Тори зарделась, я с легким неудовольствием разжал руки. Девушка соскользнула с кровати и оправила платье, покраснев при этом еще сильнее, если это, конечно, вообще было возможно. Я прикрыл глаза - подушка пахла ее духами…

- Тори, выйди, пожалуйста, нам надо поговорить.

Она кивнула и вышла. Ле присела на краешек кровати.

- Ну и?..

Я ожидал допроса, ругани, но не этого спокойного вопроса.

- Что?..

- Ты ничего не хочешь мне рассказать?..

Нет. Не хочу. Вообще терпеть не могу что-нибудь кому-нибудь рассказывать.

- Ле, у нас с ней ничего не было, если ты об этом. Хочешь, у нее спроси.

- Зачем?.. Я тебе верю.

Не верит. Я чувствую. Все-таки я - Повелитель, и солгать мне совершенно невозможно…

- И все-таки… Лоар, зачем?..

Уже непривычное "Лоар" резануло уши.

- Что зачем?.. - спокойно спросил я.

Дурацкий разговор на дурацкую тему.

- Зачем ты затащил ее в постель?!

Ле все-таки взорвалась. Я ожидал этого на несколько фраз раньше.

- Я этого не делал.

- Ага, я видела, - саркастически произнесла Ле. - Как ты НЕ затаскивал ее в постель, НЕ целовался с ней всю ночь и НЕ смотрел на нее страстным взглядом!

А что, смотрел?..

- Ле, это вышло случайно.

- И что теперь?..

- Ле, чего ты от меня хочешь?.. Я извинюсь перед ней потом за нехорошие мысли, которые посещают меня долгими холодными ночами, но это не значит, что меня нужно пилить теперь все утро!

Ле на мгновение зависла.

- Ты какой-то неправильный демон, - вздохнула она. - Другой бы изнасиловал и считал бы себя в праве.

Примерно это я и сделал с Эллиной (вернее, попытался сделать, но это не суть важно). Надо будет покаяться…

- А ты жалеешь о том, что я такой?.. - усмехнулся я. - Ты-то демоница…

Ле фыркнула, как оскорбленная, но слишком воспитанная кошка, и вышла.

Надо будет потом и перед ней извиниться…

- отступление 4, социальное

- Эрнест!!

Эрн вздрогнул от голоса матери и вспомнил о капусте. Замечательной, селекционной капусте, коей было ровно пятьдесят четыре кочана. Хороших, толстых кочана размером с тыкву, в которой на бал ехала Золушка, они забили собой все остальные посадки, в том числе ядовитую саммомерандулу, которая росла везде и убить которую раньше считалось абсолютно невозможным.

- Ты когда в последний раз заходил в огород?!

- Э-э-э… вчера.

Эрн на всякий случай запер дверь и подпер ее комодом: если маму разозлить как следует, произойдет непроизвольная трансформация (именно из-за этого многие мужчины - в том числе и сами демоны - предпочитают не жениться на демоницах…), и тогда она станет совершенно неконтролируемой - разорвет любого.

- Эрнест!!!

В голос добавились странные нотки. Судя по всему, перевоплощение уже началось. Эрн быстро скинул с себя одежду и трансформировался. Надо сбежать через окно - раньше, чем она выломает дверь…

Он распахнул окно, почти картинно размял крылья и скользнул в воздушные потоки, приятно холодившие спину.

Под домом дежурил арбалетчик. Он довольно лениво пострелял по Эрну (несерьезно: из арбалетов соседские мальчишки стреляли в него на бреющем полете с раннего детства, поэтому Эрнест прошел хорошую жизненную школу уворачиваний от залпов). Эрн показал язык. Выстрелы прекратились, и демон невольно улыбнулся. От матери он сбегал настолько часто, что почти к этому привык. Брошенные на произвол судьбы демоницы с маленькими детьми редко бывали особенно сдержаны: жизнь у них была отнюдь не легкой, что не способствовало улучшению характера, и Эрн прекрасно это понимал.

Денек был на редкость погожий: светлый, яркий, солнечный. Но улыбаться Эрну быстро надоело. Настроение будто бы находилось в обратной пропорциональной зависимости от расстояния до дома. Под вечер он не выдержал и полетел обратно. Тревога все усиливалась.

Когда он прилетел, дом уже догорал. В объятую пламенем стену будто бы в издевательстве был воткнут арбалетный болт.

Не стоило пояснять, что не выжил никто…

Эрн едва заметно скрипнул зубами.

Давешний арбалетчик усмехнулся, отсалютовал мечом и поспешил скрыться в толпе.

Он не знал, что жить ему осталось никак не больше часа - Высший Демон отомстил ему просто и страшно.

Где Эрн коротал ночь, он не помнил. На рассвете городская стража сняла его с векового дуба в центральном императорском парке, заинтересовалась личностью осквернителя природы и поспешила отправить его в так называемый "дом призрения".

Их здесь презирали, это точно. Демоны никогда не считали нужным проводить охранительные социальные реформы, более того, считали саму их идею абсолютно бесполезной: законы выживания в Империи были достаточно просты: "Каждый сам за себя". Женщин и детей, впрочем, старались не впутывать - пока они сами не высказывали желания поиграть в смешную игру под названием "жизнь". Желание достаточно быстро пропадало, но было поздно - назад пути уже не было. Больше девяноста процентов из вот таких "желающих" погибало, обычно трагично и при невыясненных обстоятельствах (никто и не выяснял). Но те, кто выживал, имели неплохие шансы оказаться в нужном месте в нужное время и занять достаточно высокий пост - в основном благодаря удаче или, гораздо реже, исключительному уму. По-другому дожить до удачного момента просто невозможно.

Поэтому, когда Повелителю пришла в голову "гениальная" идея создать дома призрения для сирот несовершеннолетнего возраста, его долго обзывали старым маразматиком (а кое-кто особенно смелый - и похлеще), но открыто протестовать не решились: Альганар быстро доказал, что плотно держит в руках бразды правления. Пронеслась война кровавых бунтов (из-за этих домов в Империи резко подняли налоги) с не менее кровавым исходом. Под шумок Повелитель убрал самых одержимых оппозиционеров. Дома призрения остались.

Следующий Повелитель дома просто не трогал - ему хватало других проблем и без этого. Империя стояла на пороге революции: низший класс требовал реформ по уменьшению длины рабочего дня.

Роулю досталась крепкая Империя, и он не особенно интересовался социальной стороной жизни страны - он начал войны. С отсутствием нормального финансирования обстановка в домах призрения все ухудшалась, но закрыть их все разом все-таки не решались: слишком свежа в памяти была политика Альганара, и кое-кто поговаривал, что его внук задаст перцу еще похлеще.

К смерти Роуля остался всего один дом призрения, да и тот пребывал в весьма плачевном состоянии. Огромный пятиэтажный дом без балконов и с одним-единственным входом "за отсутствием постояльцев" ("призераемых" было в лучшем случае демонов двадцать) временно сдавался всем желающим за умеренную плату, на которую и существовал.

В Доме Эрну не понравилось. Серо, пустынно, да еще и несчастных, вынужденных жить здесь (и пока еще не успевших или не решившихся сбежать) выгнали на уборку холла. Их было максимум пятнадцать, и они достаточно уныло изображали рвение в приведении помещения в приличный вид. Как только местные поняли, что пришел не управляющий, а это всего лишь притащили еще одну "обездоленную сироту", как их всех пафосно называли в официальных документах, они немедленно вернулись к прерванному занятию - то есть к игре в дурака на право первым попасть в душ.

Эрнеста провели мимо и, через пять лестничных пролетов и один ощутимый тычок в спину для покорности, пропихнули в кабинет здешнего управляющего. Стража старалась во всю: никто не знал, что будет делать новый Повелитель, когда взойдет на престол…

- Имя, фамилия, - скучающим голосом произнес управляющий - заплывший жирком от сидячей работы демон.

- Эрнест Альвадео Дель Арио, - ответил Эрн - скрывать не имело смысла, это слишком легко проверить.

Управляющий заскрипел пером, дважды переправил и все-таки спросил: "Альвадео через "аль" или через "эль"?".

Потом его препроводили в унизительно маленькую серую комнату в самом конце пятого этажа и наконец-то оставили в покое.

Так Эрн вступил в совсем другую жизнь…

Донн!

Эрн чисто машинально вскочил с кровати. За прошлый день он уже успел выучить, что вставать стоит раньше всех - иначе ни в душ, ни в туалет попасть не получится.

Повезло - он был первым. Без малейшего энтузиазма почистив зубы, оправив серую хламиду, вынужденную изображать рубашку, и с оглядкой размяв крылья (в прошлый раз он их едва не лишился во время зарядки - кто-то из мальчишек не слишком вовремя заскочил в душ). Если бы этот несчастный и в самом деле был парнем, синяками бы не отделался. Но бить девушку… Это не подло, а просто… низко, что ли… Сделать с кем-то из таких же несчастных, как и он сам, девушек то же, что сделал какой-то неизвестный демон с его матерью, Эрн не мог почти физически.

Кто его отец, Эрнест не знал. Не знала этого и его мать. Впрочем, он и не хотел бы сейчас этого узнавать - и, наверное, желания того демона вполне совпадают с его желанием. Эрн просто не хотел смотреть ему в глаза. А тот, наверное, понимал, что после этого знакомства вряд ли долго проживет.

Демоны тоже мстят за семью, если ее тронули без даже видимого повода. Не потому, что их обуяло горе или ненависть. А просто потому, что демон ОБЯЗАН отомстить - если он, конечно, действительно демон. Это… Трудно объяснить, что это такое. У демонов нет понятия "честь". Но если демон не отомстил за семью - презирать его будет последняя собака.

Эрн усмехнулся своим мыслям, снова размял крылья. И про тренировки забывать нельзя… Несколько простеньких комбинаций и пара сложных, глубокий вздох… и он снова готов к битве со всем миром.

Он уже открывал дверь, когда услышал тихий всхлип. Замер, закрыл дверь. Всхлип повторился.

Тихим, скользящим шагом двинулся к дальней кабинке, на которой висела серая табличка "туалет не работает". Резко открыл дверь.

Демоница резко подняла голову. По щекам стекали слезы. Ну конечно, кто же еще, как не демоница, может плакать в туалете в демонском доме призрения…

Прозвенел гонг к завтраку и Эрн, снова прокляв свою мягкосердечность, присел на корточки рядом с девушкой.

- Ну и чего ты ревешь?..

Демоница снова всхлипнула. Эрн глубоко вздохнул.

- Зовут тебя как?..

- Эни…

Странное имя для демоницы. Впрочем, она из низших… Но как раз таки низшие демоны гораздо больше заморачиваются титулами и фамилиями - если нет истинных сил Тьмы, нужно гордиться хотя бы титулом - пусть и дурацким.

- А полностью?.. - озадаченно спросил Эрн.

Девушка снова подняла на него глаза и с какой-то странной гордостью произнесла:

- Лоэннелин Таалль Онорегене даль Деассе.

- А клан?..

Или она не знает даже собственного клана?.. Такое бывает, если ребенок внебрачный, да еще и с матерью не повезло.

Эни вздернула подбородок.

- Мой отец был ронином.

- И?..

- Он принес вассальную клятву Аверрону, а когда он умер, отказался приносить клятву новому Повелителю. А потом… - она снова всхлипнула, - а потом… две недели назад…

Она снова заплакала, Эрнест осторожно обнял ее. Девушка доверчиво прижалась к нему и опять разрыдалась.

- Не плачь… Смерть обязательно придет когда-нибудь… за каждым. Никто не знает, что происходит там, за порогом смерти… и не узнает, пока не умрет…

Эни всхлипнула.

- Кто знает, может, ему там даже лучше.

- Думаешь?..

- Конечно. Повелитель Смерти забирает к себе тех, кто нужен там…

Когда то же самое говорили ему самому, он не верил. Но Эни верила…

- Пойдем завтракать?..

Она кивнула и встала. Эрн, продолжая обнимать, повел ее из комнаты, уже не проклиная скупердяя, который не нашел средств устроить здесь два туалета.

- Кстати, я Эрн.

Девушка снова кивнула, а потом с затаенным страхом произнесла:

- Управляющий будет ругаться, что я опоздала…

Эрнест скрипнул зубами. Эта похотливая скотина пользовалась служебным положением в личных целях, и симпатичным демоницам здесь приходилось нелегко.

- Не бойся. Ничего не бойся…

Если эта тварь скажет хоть слово, он собственноручно сделает так, чтобы девушки его еще долго не интересовали…

Я с блаженством впился в свиную отбивную. Я, конечно, слышал, что свиная отбивная - это корочка хлеба, отбитая у свиньи, но, даже если это и так, вкусу блюда это ни сколечко не повредило. Все-таки Тори - чудо…

Она на меня не дулась картинно, как я ожидал, но ясно дала понять, что целовать ее не стоило. При этом она старательно меня избегала. И как я буду извиняться?.. Она на меня даже смотреть не хочет…

Черт побери, у меня коронация завтра вечером, а у меня проблем полный воз… В том числе - ха-ха три раза - проблема с девушкой! Ну ладно, она мне не девушка, да и я не могу сказать, что пылаю неземной страстью (со мной никогда такого не случалось), но ситуация все равно была бы смешной, если бы не было так грустно. Все-таки я демон, на меня девушки пачками вешаться должны! Ну почему она такая неправильная?.. Это меня почти оскорбляет… хотя… будь она другой - я бы на нее и не глянул…

- Тори?..

- Что?..

- В общем… ну… наверное, мне не стоило… извини, - все-таки выдавил из себя я.

Тори уставилась на меня, как баран на новые ворота.

- Это точно ты?..

- Как ни странно, я абсолютно в этом уверен, - улыбнулся я. - Так я прощен?..

Тори глубоко вздохнула.

- Ну… ладно. Хотя вообще-то ты можешь просто приказать, - тихо сказала она.

- Нет, не могу, - так же тихо ответил я. - Не всего можно добиться силой.

Она улыбнулась, но как-то очень грустно.

- Я рада, что ты это понял.

- Значит, мне можно пригласить девушку на прогулку?..

- Хм… А как ты себя чувствуешь?..

Как же мне нравится, когда она обо мне заботится!

- Нормально, - честно соврал я. - Значит, идем?..

- отступление 5, освободительное

…После происшествия с управляющим Эрна сторонились все. Его это вполне устраивало.

А вот Эни просто не давали прохода - особенно когда Эрнеста не было рядом. Ее задирали, дергали, несколько раз даже били… Впрочем, вряд ли для Эни подобное обращение было в новинку, но демону все равно было до боли ее жаль. Пару раз он видел, как она рыдала, сидя на кровати в своей комнатке и замолкая, как только кто-нибудь проходил мимо… Ее не учили противостоять трудностям и терпеть боль - ее вырастила мать, темная эльфийка…

Снова раздался всхлип. Эрн невольно закатил глаза. Она рыдала почти без перерывов, а он понятия не имел, что делать с плачущими девушками…

Стон, вскрик. Эрнест отшвырнул тряпку, сорвал и скомкал рубашку, вгоняя себя в трансформацию. Опять она вляпалась…

Так и есть. Два низших демона, считающие себя ну очень крутыми. Если девушки не висли им на шеи после первого же подмига, они считали это личным оскорблением.

Но их оскорбленность волновала сейчас Эрнеста в самую последнюю очередь.

Один получил удар в челюсть - он был ближе и, кажется, попытался сопротивляться, но с такой реакцией выходить против Высшего Демона - почти самоубийство. Замешкавшемуся второму, уже начавшему спускать штаны (Эрн почувствовал, как в нем поднимается холодная ярость), Эни сама заехала между ног, да так, что он согнулся в три погибели и заорал. Эрнест добавил и отпихнул подальше.

Эни снова всхлипнула. Эрн осторожно обнял ее, девушка с готовностью разрыдалась, заставив его снова стиснуть зубы от ненависти. Он сам не понимал, почему она вдруг стала так дорога… Ведь он, по идее, не то что вступаться - еще и советы давать должен был…

- Спа… Спасибо…

Ей тяжело было говорить - она все еще всхлипывала.

- Не за что…

Он просто не смог пройти мимо…

- Вот только если они снова увидят тебя в одиночестве, нападут снова. Такие не любят упускать добычу…

Она подняла на него испуганные глаза.

- Пожалуй… Ну… Переезжай ко мне в комнату. Так… безопаснее.

Эни кивнула. Какая понятливая девушка - невольно подумал Эрн (или она все еще слишком испугана?..). Он ожидал возмущений по поводу посягательств на весьма сомнительную честь…

Он помог ей встать - у нее все еще подкашивались ноги. Потом девушка собирала немногочисленные вещи, выгребая их из тумбочки в комнатке, еще меньшей, чем досталась самому Эрну - мальчишек селили по двое - по трое, а девушка на весь дом была одна (Эни рассказывала, что еще совсем недавно была еще одна демоница, но потом она погибла в результате "несчастного случая" - позабавились либо управляющий, либо постояльцы, либо и тот, и другие).

Кровать в комнате Эрнеста была одна, и он со скрипом уступил ее даме (если уж он и на ветке дерева нормально выспался, то уж подоконник ему и подавно нипочем - тем более что там теплее, прямо под окном пролегают трубы от котельной). Впрочем, Эни заявила, что и сама может поспать на подоконнике, в результате чего квадратный метр кровати подели по-братски.

На ужин решено было не идти. Эрну удалось уговорить Эни поспать; правда, ему пришлось снова ее утешать и обнимать, пока она не уснула. Но кто сказал, что он был против?..

Утро началось с громкого донна, принесшегося откуда-то с первого этажа. Эни зашевелилась в его объятиях, но вырываться не стала, тем более что Эрн вел себя вполне корректно (то есть спал, как убитый).

- Эрн?..

- М-м-м?..

- Доброе утро, - засмеялась Эни и встала, а он невольно подумал, что ему приятно слышать ее смех…

После завтрака к нему подошел управляющий и недовольным голосом сообщил, что его (в смысле Эрнеста) требует к себе начальник отдела по делам несовершеннолетних. До этого момента Эрн понятия не имел, что такой отдел есть, но идти пришлось.

В кабинете Эрнест сидел до обеда - сначала начальник пил чай, а потом задавал глупые вопросы. Он вернулся как раз к гонгу на трапезу (к тому моменту волнение за Эни достигло того самого момента, когда демон готов убивать голыми руками).

За столом Эни не было.

Не обращая внимания на повариху, разливающую по тарелкам серую тягучую белковую смесь, он рванул наверх.

…Когда он ворвался в кабинет, Эни лежала на полу, уже не пытаясь вставать. У него потемнело в глазах от вида пятен крови, разбросанной одежды и слащавого лица управляющего; он почувствовал, что непроизвольно трансформируется…

Он же обещал ей! Обещал, что такого больше никогда не повторится!

Управляющего он полоснул длиннющими когтями от горла до левого колена. Совершенно спокойно, без ненависти, только с какой-то холодной демонской яростью. Демон осел на пол уже трупом…

Девушка не плакала. Но Эрн все равно не мог смотреть в ее глаза…

- Пойдем?..

- К-куда?.. - сдавленным голосом спросила Эни, хотя для нее это было совершенно не важно.

- Отсюда.

Из Дома они выбрались следующим утром. Куда идти дальше, Эрн не знал; но сейчас он был готов убить любого, кто встал бы у него на пути…

Ветер приятно холодил спину, с которой я специально стянул рубашку - она только раздражала длинный витой шрам. Так его обдувало со всех сторон, и неприятное покалывание от регенерации можно было списать на мурашки. На самом деле назвать это "шрамом" было еще нельзя - впрочем, пройдет еще пара часиков, и все отличия будут составлять только мои ощущения. Боль еще минимум два дня будет выпускать коготки в спину и плечи, но это вряд ли будет кого-нибудь волновать.

На этот раз цветы я дарить не стал - все равно толку от них никакого. Разве что герань в горшке подарить, но на кой она Ее Высочеству?.. У Леди Виктории наверняка есть личная оранжерея… да и заходить прямо с девушкой в цветочный магазин - не самая лучшая идея, которая могла прийти мне в голову.

Мы сидели на лавочке и любовались причудливым закатом, окрасившем золотыми и алыми всполохами пронзительную голубизну неба. На другой стороне небосклона уже начали зажигаться первые звезды. Ангелы верят, что если небо не закате розовое, то следующий день будет безоблачным, а если голубоватое - то это к дождю и грозам. Грозой так и пахло, тем более что прямо под нами сгущались темные тучи. Наверняка ведь на Срединных землях сейчас спешно перенастраивали Башни Погоды: эльфы научились управлять природой, но она все еще изредка буйствовала, показывая норов, и попытка вызвать небольшой дождик, чтобы не завяли розы вполне могла обернуться тайфуном и полугодовым наводнением, из-за которого на корню сгниют вообще все посадки, а на заболоченных землях еще долго не будет расти даже терн…

Да и как можно управлять стихией?..

- Хорошая завтра будет погодка…

Я улыбнулся и кивнул. Как же давно я не сидел с девушкой на лавочке в парке, если в голову вместо нехороших мыслей лезут мысли о природе?.. Надеюсь, это изменения в психике, а не в физиологии…

Мимо прошла девица в мини-юбке, которая на ней явно была лишней, и настолько вызывающем топике, что за ней не поворачивали головы только крысы, которым вообще, как известно, совершенно наплевать на представителей Разумных Рас (они сами всех разумней - по крайней мере, они так считают). Фух, с инстинктами все нормально…

На скамейку как раз запрыгнула на редкость наглая крыса - правда, достаточно чистая и не проявляющая признаков кровожадности или ношения заразных заболеваний. Тори покрошила крысе остаток пирожка с капустой. Крыса, для виду принюхавшись, подбежала к угощению; заходящее солнце причудливо высветило золотистую шерсть - слишком длинную для крысы - и пушистый хвост. Нет, для крысы слишком любопытна…

- Кто это?..

- Софико. Ее так все в городе называют.

- Э-э-э?..

- Это символ Облачной Долины, - улыбнулась Тори, угощая крысу… ой, простите, священное животное троффозору (так это был не хомяк!) пирожком. - А ты не знал?..

- М-м-м… нет. Я был уверен, что ваш символ - орел.

Да и, честно говоря, никогда этим особенно е интересовался.

- Орел пришел позже. По легенде, в судьбе нашего мира участвовали три Демиурга… Этот мир создала Софилия - она сотворила планеты и стихии, позволив им править этим миром. Софилия была лучшим магом стихий - и боготворила их… но когда-нибудь мир поднимается против своего создателя… Из стихий родился Оккеликс. Он сотворил здесь все живое… Со временем Демиург смирилась с созданием Стихий. Они даже стали друзьями и вместе наблюдали за жизнью своего мира… Некоторые легенды говорят, что у них даже был роман - впрочем, кто может знать что-то конкретно о личной жизни Демиурга? Она превращалась в олифию - или, если хочешь, крысу, или троффозору, без разницы, это все равно примерно одно и то же, - он - в кота, и они вместе ходили по своему миру…Но потом пришел Ассаринг. Он забрал этот мир себе, решив по-своему править миром, не доверяя неопытному Демиургу. Он тоже любил этот мир - только как-то уж очень странно…Он превратил Софилию в обычную ангелку, а Оккеликса - в демона. Со временем в них набирали власть силы Света и Тьмы… Противоборствующие начала окончательно их разругали. Началась война между демонами и ангелами, грозившая уничтожением всему миру. Ассаринг понял, что совершил страшную ошибку и исправил ее - ценой собственной жизни… Он разорвал свою ауру, разделяя мир на царство ангелов и Империю демонов… С тех пор орел, в которого превращался Ассаринг, считается символом судьбы.

- А Софилия с Оккеликсом?

- Они до сих пор перерождаются в своих потомках, Свет или Тьма в которых наиболее сильны… Считается, что, если они снова встретятся и полюбят друг друга, то все вернется на круги своя, снова объединится мир и оживет Оккеликс в их младшем сыне… А править объединенной странной будет их дочь, в которой сплетутся силы Света и Тьмы… Говорят, что из-за этого все ангелы умеют превращаться в олифий.

- А все демоны - в камышовых котов?..

- Не знаю.

- Я тоже насчет "всех" не знаю, но я умею. А вообще - странная легенда…

- Я не верю, что это случится.

- Почему?.. Думаешь, что Свет и Тьма сожгут друг друга противостоянием?.. Или война ангелов и демонов разрастется настолько, что одна раса уничтожит другую?..

- Нет, не думаю. Демоны не смогут уничтожить ангелов… впрочем, как и ангелы - демонов. Мир погибнет, если в нем останется только Тьма или только Свет… Противостояния тоже не будет - кроме Света и Тьмы есть еще и Равновесие… Но я не верю, что демон хоть когда-нибудь сможет полюбить ангелку. Изнасиловать, просто затащить в постель по обоюдному согласию, даже сделать ребенка - но полюбить?! Я вообще не уверена, что демоны способны любить… А ты веришь, что такое возможно?..

- Верю, - невесть с чего брякнул я.

Господи, ну что я за дурак - сижу на скамеечке с ангелом и слушаю старые сказки, несмотря на то, что у меня завтра коронация! "Не слушаю старые сказки, а изучаю народный фольклор и менталитет", - поправил голос разума, и это был один из тех редких случаев, когда он был неправ.

- Серьезно?.. - фыркнула Тори. - Ну, допустим… А ты когда-нибудь кого-нибудь любил?..

Я не стал ни отшучиваться, что являюсь бесчувственным чурбаном, ни спешно переходить на другую тему. Только уставился на закат невидящим взглядом, снова и снова вспоминая…

Она не кричала, не молила о пощаде - ни когда я… нет, не хочу об этом думать… ни когда Совет холодно и спокойно выносил приговор… ни когда медленно занимались листы с клановыми печатями гербовой бумаги, а за ними аккуратно разложенные веточки… Только смотрела на яркое-яркое синее небо - и не могла насмотреться… и на меня - а я мог спокойно смотреть ей в глаза, чувствуя, как холодеет, пропуская удары, сердце…

…а правда - любил ли я тебя, Ди?..

Если бы любил - никогда не допустил бы этого… Я же мог, мог все изменить - жениться на ней, признать ребенка наследником… и у меня сейчас была бы нормальная семья… дом, в котором меня бы ждали… в конце концов, женщина, которая плакала бы обо мне вечерами, украдкой вытирала слезы, когда я возвращался, ждала бы… и верила…

- Не хочешь отвечать?.. - тихо спросила Тори, заглянув в глаза и, видимо, прочитав в них что-то такое, чему я сам с трудом мог подобрать название…

- Я не знаю, что тебе ответить.

- У тебя кто-то был?..

- Была, - неохотно ответил я.

- Она… умерла?..

- Ее убили, - криво усмехнулся я. - Демонские заветы…

Голос сорвался, я почувствовал, что по щеке сбегает соленая капелька. Черт, это девчонкам плакать можно, а я демон… Наместник… Повелитель…

Но почему сейчас мне плевать на эти звания?..

Не расслабляться!

- Так что там с Софилией?

Это был всего лишь способ сменить тему, и Тори прекрасно это поняла.

- Хочешь, свожу тебя в Святилище?.. Там очень красиво…

Голос разума уныло твердил, что у меня завтра коронация, похороны горячо любимого брата, на которых я должен буду изображать неземную скорбь, как минимум две аудиенции…

Но что мне за дело до этой политики?.. Зачем я играю в эти придворные игры?..

- Идем.

Здесь и вправду было очень красиво. Когда-то давно. Сейчас огромная туманная пещера на самой окраине Облачной Долины представляла скорее жалкое, чем величественное зрелище, да и тропка уже совсем заросла терном…

Но от этого места все равно веяло древностью и странной мудростью…

Плакучая ива, замершая на берегу неглубокой речушки, склонилась над пещерой. Тонкие веточки склонялись почти до самой земли, закрывая собой пещеру.

На иве магией было выведено:

"Olla feorra la'innar, da siley le da valley, ingorre. Olla feorra la'istar, da siley le non da valley. Olla feorra la'ignorient'a, da fassa le'miirn…

Olla sack'han, - tiller sadacke, seleno'i komell le Meleran'olla iupochen komell…"

- Это предупреждение?..

- Я не знаю. У нас никто не умеет читать такие руны. Говорят, это древний язык Демиургов, еще со времен Единого Мира… Криптографы не могут его расшифровать. Говорят, что кому это удастся, поймет главную тайну этой пещеры… Правда, единственный достигший успеха криптограф повесился. С тех пор эту надпись стараются не трогать, чтобы не гневить Демиургов. Это вообще не слишком популярное место…

- Это неовербал. Для любого Высшего Демона его знание считается обязательным, но мало кто достигает успеха в его изучении, ну да он и не нужен - мы на нем не разговариваем, слишком сложный.

- И что тут написано?..

- Ты так хочешь повеситься?.. Не бойся, ничего страшного. Обычное предупреждение, что сюда нельзя приходить с дурными намерениями. Как всегда. Правда, обычно все равно приходят…

Тори немного успокоиласась, поднесла руки к проходу, прикрыла глаза…

Из-под ладоней лился свет, и туман постепенно исчезал, открывая совсем другую пещеру. Ноги сами понесли меня вперед…

Фрески. Бесценные фрески с удивительно живыми изображениями. Барельефы, показывающие разные эпизоды истории. Огромный зал. Удивительный, манящий… живой.

Глаза статуи завораживали. Неизвестный мастер сделал их из множества драгоценных камешков. Мрамор причудливо сплетался с камнями. Несуществующий ветер шевелил мраморные локоны, губы произносили несуществующие слова несуществующего заклинания, босые ноги ступали по несуществующей воде…

Женщина удивительно напоминала ангела - и удивительно отличалась от него.

Белые с золотом крылья. Идеальные черты лица. Бело-зеленое платье. Огромные глаза, в которых отражается весь мир…

Но она не была ангелом. Она была чем-то гораздо большим.

Я неслышно подошел к статуе. За ней должен был плескаться водопад, а вода должна была подниматься точно до ступней - так, чтобы казалось, что статуя стоит на воде и вот-вот пойдет по зеркальной глади… На подоле одеяния были высечены неизвестные мне руны. Они уже почти стерлись, и теперь догадаться, что именно написал скульптор на подоле, было невозможно.

Да и скульптор ли?..

Казалось, что этот зал и эту статую создал сам мир, и что она - воплощение этого мира, светлой, лучшей его стороны…

И рядом с ней - еще одна статуя. Она… нет, он шел к ней навстречу, и черные нетопыриные крылья трепетали на ветру, на темных волосах причудливо играл свет, от оголовья демонского меча веяло первозданной силой, из глаз лилась Тьма… а лица вызолачивали улыбки.

И такая, улыбающаяся, с удивительными светящимися глазами - будто бы порождением самого Света, она напоминала мне…

- То… Тори?..

"Olla'vir fererall'i tiller dastar…"

- отступление 6, пророчествующее

Тори сама не поняла, зачем повела в Святилище демона. Ведь, по пророчеству, Силам Тьмы ход туда заказан… что, впрочем, не мешало одной из статуй излучать первозданную Тьму…

Фрески. Бесценные фрески с удивительно живыми изображениями. Барельефы, показывающие разные эпизоды истории. Огромный зал. Удивительный, манящий… живой.

Глаза статуи завораживали. Неизвестный мастер сделал их из множества драгоценных камешков. Мрамор причудливо сплетался с камнями. Несуществующий ветер шевелил мраморные локоны, губы произносили несуществующие слова несуществующего заклинания, босые ноги ступали по несуществующей воде…

Белые с золотом крылья. Идеальные черты лица. Бело-зеленое платье. Огромные глаза, в которых отражается весь мир…

Но она не была ангелом. Она была чем-то гораздо большим.

Тори неслышно подошла к статуе. За ней должен был плескаться водопад, а вода должна была подниматься точно до ступней - так, чтобы казалось, что статуя стоит на воде и вот-вот пойдет по зеркальной глади… На подоле одеяния были высечены неизвестные руны. Они уже почти стерлись, и теперь догадаться, что именно написал скульптор на подоле, было невозможно. По старинному преданию, здесь написано самое древнее пророчество Измерения… Но никто и никогда не мог его прочитать…

И рядом с ней - еще одна статуя. Демон шел к ней навстречу, и черные нетопыриные крылья трепетали на ветру, на темных волосах причудливо играл свет, от оголовья демонского меча веяло первозданной силой, из глаз лилась Тьма… а лица вызолачивали улыбки.

В нем была Тьма… но не было той ненависти, к которой так привыкли ангелы…

"Olla'vir fererall'i tiller dastar…"

- Ло… Лоэр?..

Я вышел из пещеры непривычно задумчивый. Тори тоже притихла. Почувствовала то же, что и я?..

- Лоэр?..

- Что?..

- Не говори Иллаирэ, что я тебя сюда водила… Она не любит, когда здесь бывают посторонние.

- Хорошо, не буду.

Вообще-то рассказывать я и не собирался - не за чем Императрице знать, как я провожу выходные - но Тори говорить об этом не стоит.

- Я завтра уеду.

- Навсегда?

- Буду изредка приезжать на аудиенции.

- А Наместник?..

Я покачал головой.

- Я никому не доверю это дело. Буду сам изредка приезжать, и все. Отзову армию… Как ты там сказала?.. Я поработил Императрицу, а не вас?.. Так вот, Императрица мне ни к чему.

Ну, к чему, конечно… но не настолько.

- Вообще-то, я тогда просто жутко разозлилась и говорила, что в голову придет… - смущенно созналась Тори.

- Нет, ты все правильно сказала. Нам не стоит нарушать равновесие…

Я сам не понял, зачем это сказал.

- Ты отзовешь армию?! ТЫ?!

- Ну да. Я что, такой кровавый монстр? - криво усмехнулся я. Вообще-то монстр… и кровавый…

- Нет, конечно… просто… я думала…

- Что я хочу завоевать весь мир?..

Тори смущенно кивнула. Я снова посмотрел на закат - от солнца остался жалкий огрызок.

- Нет, не хочу. История твердит, что это не приводит ни к чему хорошему.

Хотя, конечно, "история учит нас тому, что она нас ничему не учит". Кровавая шутка…

- А что, у нас уже такие были?..

- "У нас" - нет. В Единой Империи - да, после этого как раз и разъединили мир. И сотни раз - в других мирах. Так что наша история "завоеваний мира" еще ничего… Наверное, это потому, что ангелы слишком далеко от демонов, а в Срединном Мире земель хватает - он же постоянно расширяется.

- Да, наверное…

Тори снова замолчала. Мы медленно шли обратно, к городу. За нашими спинами догорал закат.

Стало зябко, я натянул рубашку, с трудом пропихнув крылья в прорези.

- Лоэр…

Тори смущенно затихла.

- Ну, спрашивай.

- Можно… ну… такой… странный вопрос?..

- Я же говорю, спрашивай.

Но я не могу гарантировать, что отвечу.

- А мы друг другу… ну… кто?..

Я остановился, посмотрел на глубокое синее небо с рассыпанными по темному бархату искрами звезд.

Ты для меня - солнышко, свет в окошке… и тогда, в Северной башне, я думал о тебе… и чувствовал, как теплеет где-то там, в груди… когда я представлял себе твои глаза…

Когда ты злишься, я чувствую себя жутко виноватым, и хочется встать перед тобой на колени и попросить прощения… а когда ты плачешь - обнять, прижать к себе, защищая собой от окружающего мира…

Но ты - ангел…

А я - демон… Кровожадное чудовище, для которого нет ничего святого. Монстр, рожденный для бесконечной борьбы. Способный уничтожить десятки воинов, разорвав на части - и ничего не почувствовав…

Но не способный принять обычный мир - с цветами, прекрасными девушками, балами, семьей…

Я люблю тебя, Тори… Себе-то можно об этом сказать…

Да, люблю. Я хочу быть с тобой… но не имею на это права.

- Друзья?.. - тихо, не совсем уверенно ответил я.

Тебе не нужен такой демон, как я. Такой друг тебе тоже вряд ли нужен - но это моя надежда, что между нами еще возможно что-то большее…

- Просто друзья.

И ничего больше.

…иногда ложь бывает лучше правды…

- Глава Третья

Передавая свою мудрость другим, ты обогащаешь весь мир… Третье Правило Высшего Ангела

Из Облачной Долины я уехал поздно ночью, ни с кем не попрощавшись. Только небрежно помахал рукой дому, в котором прожил тридцать семь лет.

Ле нагнала меня уже у самого портала.

- А я?!

- А ты останешься здесь, для пущей безопасности, - припечатал я.

- Ну уж нет, я не собираюсь быть единственным демоном на всю Облачную Долину! - непреклонно заявила Ле и ворвалась в портал, отпихнув от него меня. Я хмыкнул и прошел следом. Все-таки демоницы не зря считаются сущим стихийным бедствием… И за эти… э-э-э, сколько ж мне лет-то, а?.. в общем, за эти много лет я уже привык с этим мириться.

У портала нас уже ждали - Совет в полном составе с двумя свободными дейрами. Ах, ну да, я же теперь Повелитель не только по факту, но и официально, все должно быть по традициям. Вообще-то я предпочитаю лошадей - но в Империи не принято. Придется мириться с дейрами. Еще и за углом наверняка поджидает отряд сопровождения - как будто бы я сам не могу себя защитить!

- Ваше Высочество?..

Еще и "Высочество". Р-р-р, ненавижу. Вот стану Повелителем, введу новый закон - смертная казнь всем, кто так меня назовет…

- Ваш дейр.

Я привычно потрепал Альта по холке. Хм, он позволил кому-то, кроме меня, вывести его из загона?.. А, ну конечно, Совет. Легко вскочил, поправил поводья. На дейрах не принято ездить в седле - поэтому я их и не люблю. Быстро, но как потом пятая точка болит…

Ле тоже вскочила на дейра - тоже личного. А Совет весьма догадлив. Просчитал демоницу, как ребенка. Надо будет учесть. Надеюсь, они просто ждали нас с самого вечера, а не просчитали и меня тоже…

"Привет, Альт. Соскучился?.."

Пожалуй, дейры - единственные существа для демона, которыми он действительно дорожит. Дейр в жизни демона может быть только один - он разделяет с хозяином душу и становится как бы его частью. Если дейр, несмотря на всю свою бессмертность, все же умрет - его хозяин, скорее всего, тоже погибнет от болевого шока.

Конечно, я же ТВОЙ дейр!

Обиделся. Ну еще бы, мы почти сорок лет не виделись…

"Извини, я был очень занят"

Прелестной дамой, хе?..

"И прелестной тоже…"

Она тебя бросила?!

"Альт, это неважно"

Ага, то есть ты покончишь со своими делами и уедешь к ней?!

Хм, а неплохая идея…

"Нет, я же все-таки Повелитель"

Ура, я теперь самый крутой дейр в Империи!

Я поспешил осадить его мыслью о том, что есть еще Лагасс - предводитель единственного дикого племени дейров - и, соответственно, самый сильный дейр в Империи. Впрочем, на Альта это не произвело впечатления. Он теперь будет жить в отдельном загоне! Ну, если, конечно, хозяин не возьмет его к себе в покои… Я представил себе дейра на кружевных простынях и вынужден был отказаться от этой "заманчивой" идеи.

Ребенок, что с него взять. Всего-то триста лет. Это только для демона в сотню начинается безбашенная юность - у дейров жизнь раз эдак в десять длиннее. Детство, соответственно, тоже. Если бы дейры не умирали вместе с демонами, они были бы самыми долгоживущими существами в Империи.

А где ты был?..

"В Облачной Долине"

А там хорошенькие дейры есть?.. А то у нас табун маленький…

Пятьсот дейр и сотня дейров - ничего себе маленький! И я назвал этого чешуйчатого извращенца ребенком?!

"Нет, там есть лошади. Они симпатичные, но тебе - разве что на ужин…"

Но у нас правда табун маленький! Может, ты меня куда-нибудь сводишь?..

Извращенец. Еще и меня впутывает. Дейр больше, чем дейров: традиционно на одного дейра приходится пять-шесть дам. Или всех симпатичных там другие дейры разобрали?..

Альт с негодованием отверг эту мысль, заявив, что он там самый умный, самый сильный, самый смелый и самый симпатичный, просто еще и самый благородный и не смог не оставить другим дейрам шанса на благосклонность прекрасной половины стада, из чего я вывел, что не один я считаю Альта малявкой. Он, конечно, уже достиг своих взрослых размеров, да и выглядит очень внушительно, но кто бы ума вложил в его пустую голову?..

Вот так всегда, стараешься для тебя, стараешься…

Я усмехнулся.

"Хорошо, я свожу тебя в Облачную Долину, но учти, что дейр, равно как и дейров, там нет"

Альт мгновенно потерял интерес к путешествию.

Значит, я сам туда съезжу…

К замку мы приехали к рассвету. Стража почтительно расступилась; Совет пропустил меня в самое начало процессии.

Тихо тенькнул арбалет. Если бы на площади не стояла такая мертвая тишина, даже я бы не услышал. Со спины, на церемонии - пфе. Болт я поймал в нескольких сантиметрах от своей спины, резко развернувшисть. Можно было сбить магией, но так эффектней. Проверка - или покушение?.. Я поискал взглядом арбалетчика - не нашел. Ладно, с этим разберемся позже. Все равно больше никто не рискнет. По крайней мере сегодня и из арбалета…

- Его Высочество, Законный Наследник Престола Темной Империи, Loyerre Alivados Ave'errone dere le'All'tor'e!

Я легко склонил голову, привычно складывая губы в некое подобие улыбки. Почему-то принято, что демон должен выказывать эмоции - вернее, эмоции, которые он хочет, чтобы были увидены. По этикету сейчас я должен величественно улыбаться - ну, я и улыбаюсь.

Для того, чтобы добраться до крыльца, понадобилось несколько минут, но меня эти минуты вымотали, как целая вечность. Вот поэтому я и не хотел становиться Повелителем…

Перед крыльцом я наконец-то спешился, пытаясь не кривиться (с непривычки заныла поясница - слишком уж твердая у дейра спина), отвел Альта в загон, где торжественно передал поводья опешившему от такой чести служке, мстительно ухмыляясь - Альт редко кому дается чиститься. Правда, он пообещал его не калечить… но под потолок загонит точно, притворяясь кровожадным чудищем. Дьявол в верховых животных мне нужен для поддержания имиджа. Альт не понял, что такое имидж, но согласился поиздеваться над бедным служкой. Все равно чистить эту скотину я не буду.

Сам скотина!

"Спасибо, Альт"

До покоев меня довела служанка в зеленом платье с белым передничком. Ужас. Роуль - идиот. Как он только терпел это зеленое полностью закрытое безобразие?! Посоветовав девушке взять выходной и прошвырнуться по магазинам в поисках чего-нибудь посимпатичнее, я пошел по длинным серым коридорам в сторону своей комнаты. Безобразие. У моего братишки совершенно не было чувства стиля… Надо будет сделать здесь капитальный - или хотя бы косметический - ремонт, раз уж мне придется здесь жить…

С этой реформаторской мыслью я с блаженством растянулся в магической ванне. Мочалка полезла потереть мне спину - я отказался. Еще не хватало. Не люблю живые мочалки - как будто бы я инвалид, который сам помыться не может…

В ванне я в итоге едва не уснул. Похороны все равно за два часа до заката, так что времени у меня полно. Надо найти приличный костюм… хотя, думаю, слуги уже об этом позаботились…

Костюм висел в шкафу. Я придирчиво оглядел комнату. Вполне нормальная кровать - на мой взгляд, слегка помпезная, под балдахином и с дурацкими кистями, но я и не собираюсь проводить здесь ужины в романтической обстановке (для этого есть другая спальня, в которой я, правда, еще не был). Длинный комод, из которого не так давно вымели весь мусор - еще виднеются следы мокрой тряпки. В спальне отца уже давно никто не был… Роуль сюда попасть так и не смог. Огромный книжный шкаф - и зачем, спрашивается, нужна в таком случае библиотека?! Громоздкий письменный стол прямо перед окном с каменным подоконником, ниша для одежды, глубокое кресло и бар с моим любимым вином и несколькими бокалами. Хм, тут даже коньяк есть… Но это так, на всякий случай. Хорошо, что они сюда шампанское не воткнули - терпеть не могу эту приторную гадость. Ничего лишнего. Из предметов роскоши - длинноворсный ковер с причудливым рисунком и картина "борьба света с тьмой" на стене. Если заменить кровать, я сочту эту комнату вполне приятной.

Навесил полный комплект блоков (это заняло почти полтора часа). Лучше я буду убирать здесь сам, чем найду заклинание уничтожения в ящике стола…

Еще раз вышел в ванную, огляделся. Здесь все привычно. Есть даже душ - это скорее хорошо, чем плохо.

Кабинет очень приятный, только весь завален бумагами. Разбирать их сейчас нет времени. У моего папы, в отличие от Роуля, чувство стиля было - немного мрачновато, но, в общем-то, нормально.

В спальню для романтических свиданий я заходить не стал, удобно устроившись на свежих простынях, чудно пахнущих лавандой. Интересно, как здесь узнали, что я не люблю запах хлорки?.. ах да, они, наверное, перед визитом нового Повелителя так перепугались, что вызвали сенса из общины темных эльфов… но, в отличие от Роуля, я не убиваю за дурно пахнущее белье.

- Ваше Высочество, церемония начнется через полчаса.

- Угу…

Отвык я от этого подобострастного безобразия… плохо. Надо привыкать снова - или делать вид, что аристократ до мозга костей. Что ж, я и вправду аристократ. Пора об этом вспоминать.

- Хорошо, Уйден (я все-таки вспомнил, как зовут старого дворецкого), ты можешь быть свободен пока. Завтра утром пришлешь ко мне ключницу.

Дворецкий вздрогнул, поклонился и вышел. Как будто бы я съем эту ключницу… Так, немного поговорю об уборке и ремонте. Без смертоубийств.

Как ни хотелось полежать еще немного, пришлось вставать и натягивать дурацкий церемониальный костюм. Черт, уж лучше мундир, чем это безобразие… А что?.. Я же все-таки Повелитель!

Аккуратно повесил костюм обратно, натянул черный мундир без знаков отличия и брюки. Так значительно удобнее. Крылья сложились за спиной.

На церемонии было непривычно тихо. Никого лишнего, только родственники (я и Ле, незаконные потомки родней не считаются), последняя любовница Повелителя (следов слез или хотя бы намека на не слишком хорошо сыгранную, но подобающую по приличиям скорбь на лице Релианны я что-то не заметил; вряд ли она гениальная актриса, скорее это было удачной сделкой для них обоих: Повелителю приятно, девушке выгодно), представители Кланов, главы расовых общин в Темной Империи, Совет в полном составе и Хранитель - тот самый темный эльф, который везде таскался за Советом. Я и не знал, что Веррелан, старый Хранитель, погиб…

- Enivailer visce desser'olla le'fanore Diey Seadane!

Я сообразил, что это древний неовербал, и спешно перенастроился с одного языка на другой. В виски запоздало ткнулся перевод: "Приветствую всех присутствующих от имени Духов Предков!". Хм, ну и тебе привет…

Старый священник говорил глубоким, громким, хорошо поставленным голосом. Видимо, он не впервые проводил отпевания.

- Сегодня мы прощаемся с Роулем Ассагонль Аверроне дер Альторе, Повелителем Темной Империи! Он…

Пустые дифирамбы. Как бы не ненавидели в Империи отпеваемого - даже если бы он был государственным преступником - на церемонии будут говорить, какой он был замечательный демон, свято блюдущий все традиции, как многого добился и как многое еще не успел совершить. Бред. Когда я умру, закопайте меня поглубже, скажите, "как хорошо, что его нет с нами!", а скорбят пусть те, кому я действительно был дорог. Если таковые появятся. Если нет - можете даже плюнуть на надгробие, плакать не буду.

Священник наконец-то замолчал, и по красной ковровой дорожке потащили гроб. Ради такого "праздника" маги работали всю ночь, восстанавливая Роуля до вполне демонского вида. Впрочем, для мертвого и неотомстившего демона вид у него был на редкость умиротворенный. Не хватало только белых эльфийских бессмертников для контраста с угольно-черным церемониальным костюмом. Нет, меня стоит хоронить в мундире и, желательно, в закрытом гробу - все равно хоронить будет нечего. Вряд ли у меня получится умереть от старости, а я, в отличие от Роуля, легко не сдамся. Смерть вряд ли будет легкой, но свою жизнь я продам дорого.

И вообще, меня похороните в Облачной Долине, под зеленой березкой, чтобы она красиво золотилась осенью и облетала октябрем…

Я представил себе свою могилку с березкой и рыдающую вдову в черном плаще (может, до смерти я все же решусь жениться?..), что сам едва не прослезился. Потом стало смешно. Составлять завещание с указанием места захоронения бесполезно - все равно закопают на фамильном кладбище, еще и тяжеленный камень сверху воткнут, чтобы не дай боги и Демиурги не выбрался.

Ненароком огляделся. Демоны с почтительными и умиротворенными лицами смотрели на вдохновленного священника. За тщательно отрепетированными взглядами все равно виднелась скука.

Наконец, демона донесли, и все желающие пошли проститься. Я был первым. С грустным лицом вложил ему в руки недостающие бессмертники и прошептал "мне очень тебя не хватает" так, чтобы все слышали, а про себя подумал: "ну ты был и козел!". Потом развернулся и отошел, "скрывая слезы" и "кусая губы". Дурацкие традиции. Терпеть не могу все это лицемерие, но - такова моя работа.

- По истечение трех дней после смерти Повелителя в права вступает следующий Повелитель Темной Империи! Ваше Высочество, Законный Наследник Престола Темной Империи, Loyerre Alivados Ave'errone dere le'All'tor'e, готовы ли вы принять титул Повелителя Темной Империи?

Я вышел на ковровую дорожку, дошел до священника, остановившись в трех шагах от него. Твердо заглянул ему в глаза.

- Готов.

- Клянетесь ли вы принимать решения, думая о народе Империи?..

- Клянусь.

- Клянетесь ли вы быть верным Империи до конца своих дней?..

- Клянусь.

- Клянетесь ли вы править Империей в соответствии с Заветами, данными нам предками?..

- Клянусь.

- Veress dal'la mil'ler Diey Seadane, oklendo theey Pov'velit'telle Teassa Inmessa!

Я встал на одно колено и склонил голову. Мне на затылок опустилась холодная сталь. Серебряный обруч с настолько древними камнями, что никто точно не знает, какие они - старинный признак Повелителя.

- Pov'velit'telle Teassa Inmessa!

Я встал, неглубоко поклонился, развернулся и ушел.

Как того и требовали традиции.

- отступление 7, лунное

- Вот видишь, как все просто.

- Угу…

Эни оглянулась на Дом за высоким забором, поросшим плющом. На заборе она и сидела, с трудом удерживая равновесие и не зная, как слезть.

- Да прыгай уже!

- Я… боюсь.

Эрнест закатил глаза.

- Если ты тут будешь там и дальше сидеть, тебя заметит управляющий и затащит обратно.

Эни вздрогнула, но не слезла. У Эрна уже начали опускаться руки - последняя фраза была тяжелой артиллерией.

- Слезай.

- А вдруг я упаду?!

- Эни, ты демоница! Ты серьезно думаешь, что можешь сломать шею?!

Вообще-то может, но если Эрн ей это сейчас скажет, с забора ее на рассвете снимет городская стража.

- Так. Эни. Мы же решили, что там тебе оставаться нельзя. Мне, впрочем, тоже. Так?..

- Так, - легко согласилась Эни.

- Мы решили, что сбегать лучше ночью, когда меньше шансов попасться. Так?..

- Так.

- Мы решили, что если мы сбежим в любое другое время, когда нас кто-нибудь заметит, нас будут искать. Так?..

- Так.

- Мы решили даже, куда потом идти, так?..

- Так, - согласилась Эни, из чего Эрн вывел, что она его не слушает: этот пункт плана до сих пор был под жарким обсуждением.

- Ну так слазь оттуда!

- Не могу…

Она чуть не плакала.

- Прыгай.

- Нет.

- Хорошо, я тогда пошел.

Развернулся и правда пошел, напустив на себя самый безразличный вид. Сбегать в одиночку действительно было проще, но он прекрасно осознавал, что если бросит ее здесь, никогда себе этого не простит.

- Стой!

Купилась…

Эрн вздохнул и остановился.

- Либо ты слазишь, либо я ухожу один.

- Хорошо, я слезаю… Сейчас… Но тут так высоко-о-о-о…

Эрн, не выдержав, дернул за подол платья. Эни с визгом повалилась вниз… и очутилась у него в объятиях.

- Ну и чего ты боялась прыгать?..

Эни открыла один глаза и обнаружила лицо демона в опасной близости от ее собственного.

- Дурак! Знаешь, как я испугалась?!

- Зато слезла, - фыркнул Эрн, сетуя, что не придумал этот способ раньше.

Эни снова закрыла глаза.

- Поставь меня на место.

- Опять на забор посадить?.. - уточнил Эрнест, почему-то не желая выпускать девушку - несмотря на то, что у него уже порядком затекли руки.

- Нет… на землю… Э-э-эрн!!!

- Что?..

Он все-таки отвлекся от чрезвычайно увлекательного перебирания ее волос. Что это с ним?..

- Там… на земле… змея!!!

Вообще-то в Темной Империи не водились змеи (по крайней мере на улицах города), но молодые демоницы все равно считали своим долгом их бояться.

- Ладно, я тебя донесу до колодца - там точно нет змей, - но дальше пойдешь сама, ты тяжелая…

- Хорошо…

До колодца он шел нарочито медленно, потом аккуратно поставил хрупкую ношу на землю.

Порылся в карманах, нашел флягу, украденную вместе с "набором путника" у управляющего, набрал воды, разложил все вещи по бездонной сумке (долго стараться не пришлось - вещей было мало), обернулся… и заметил, что Эни смотрит на него какими-то странными глазами.

По телу прокатилось какое-то непривычное чувство, он крепче сжал флягу.

- Э… Эни?..

…Они целовались у колодца, забытая сумка, упавшая из рук, валялась на пыльной дороге, а над ними ярко-ярко сияла миражная луна…

Они очнулись только когда лучи солнца упали на ее лицо.

- Эни… надо, наверное… идти… - тихо произнес Эрн, с трудом отрываясь от ее губ - и ненавидел себя за то, что должен был это сказать…

- Да… наверное…

Но не встала, а, наоборот, прижалась к нему и закрыла глаза. Как будто бы не понимала, что второй раз он это не скажет.

- Enivailer visce desser'olla le'fanore Diey Seadane! Loyerre Alivados Ave'errone dere le'All'tor'e, Pov'velit'telle Teassa Inmessa mil'ler Diey Seadane, visce enivailer'do Kialla Seadafearr'le tasce!

Они одинаково вздрогнули.

- Ч-черт… вчера же была коронация!

- Значит, и церемония была вчера, - недоумевающе сказала Эни.

- Вчера Клятву принесли главы Кланов и гвардия. Сегодня - все остальные…

- И что?..

Сама наивность…

- Нас без Знака Клятвы никто и никуда не отпустит. Тем более - в Срединный Мир.

- Ч-черт…

- Заметь, я с этого и начал.

- И что теперь?.. - потерянно спросила Эни.

- Ну… Значит, придется приносить эту чертову Клятву, - скрипнул зубами Эрн. - Главное - не напороться на управляющего. Идем.

Эни с явным неудовольствием встала, подобрала фляжку.

- Идем…

Эрн улыбнулся и пошел первым.

Здесь определенно стоит сделать ремонт, - скучающе думал я, глядя, как очередной несчастный произносит клятву верности. Все жители Темной Империи приносят клятву Повелителя, но почему-то никто не хочет узнать, что думает по этому поводу сам Повелитель. Обычно церемония затягивается на двое суток. Вечером после коронации - главы Кланов и войска, а утром… оххх… с удовольствием отменил бы это правило, но, к несчастью, это вряд ли получится. Традиции, мать их…

А вечером еще и две аудиенции. Одна - очная, с главами Кланов. Там нужно объявить Высшие Кланы и Наследника. Ну, с Наследником проблем нет: Ле даже не отбрыкивалась от этой чести (видимо, надеялась, что она умрет раньше меня). А вот Высшие Кланы… хм… Ну, Клан Хаоса и Клан Ветра - это понятно. А вот дальше… Хм… Можно сделать финт ушами и назвать Высшими те Кланы, которые не любил Роуль. Пожалуй, это может сработать. В крайнем случае… нет, сейчас не стоит об этом думать.

Вторая - заочная, с Императрицей Объединенных Долин (Император все равно ничем не занимается). Очень тяжелая. А я к вечеру буду труп трупом - тем более что опять спина разболелась…

Не расслабляться!

Я вежливо склонил голову, повторив уже порядком поднадоевшую фразу о принятии клятвы. Очередной демон поклонился и вышел.

- Там еще много народу?.. - хрипло спросил я у дворецкого, не выдержав.

Дворецкий осторожно выглянул. За окном уже сгущались сумерки.

- Там уже ждут аудиенции.

- Нет, на Клятву еще много?

- Одна парочка осталась.

Слава богам и Демиургам!

- Пускай.

Несколько мгновений мы таращились друг на друга.

- Эрнест?!

- Повелитель?!

- Ну, рассказывай. Да встань ты с колен, мне за сегодняшний день этот этикет так надоел, что скоро начну швыряться Армагеддонами!

Эрнест хмыкнул. Ну да, выдержка у Повелителя выработана с раннего детства…

Но перед аудиенцией все равно стоит расслабиться.

- Не познакомишь с дамой?..

- Это Лоэннелин Таалль Онорегене даль Деассе.

- Девушка?..

Демоница жутко покраснела, хотя я вообще-то не это имел в виду.

- В смысле, тебе она кто? Девушка, сестра, невеста?

Эрнест замялся.

- Ну… тогда девушка…

Я хмыкнул. Ответ был очевиден, но мне надо потянуть время и выплести еще одно обезболивающее заклинание - делать это на аудиенции неудобно.

- Какими судьбами?.. Все-таки решил, что ученье свет, или так просто зашел?..

- Ну… не знаю… в общем…

- Рассказывай.

Мальчишка глубоко вздохнул и заговорил.

- Та-ак… Вирх, этот замечательный "управляющий" у нас уже был?..

- Да, с самого утра.

- Завтра его навестишь. Надеюсь, твоего таланта хватит на то, чтобы после смены власти Дом не развалился?.. Ах да, еще заглянешь в минобразования, подпишешь увольнительную министру. Убивать не стоит, обвинят в излишней жестокости. Введешь в дело нашу схему… ну, ты помнишь… Потом прошвырнешься с ревизией по школам, больницам, детсадам ну и так далее, не маленький, сам знаешь. Все запишешь, со всеми достаточно строго поговоришь. Амулет для чтения памяти возьмешь у меня в кабинете. Управишься быстро, можешь рассчитывать на премиальные.

Вирх кивнул и испарился. Он знал, что, если я говорю "быстро" подразумевается, что результаты мне нужны завтра с утра.

- Ну так что, будешь учеником Повелителя?..

- Ну… не знаю…

Эрнест переглянулся с девушкой, та кивнула. Ее саму я просканировал - ничего интересного. Магией не владеет, зато сенсорика более или менее развита. Можно будет попросить Ле с ней позаниматься - хотя бы чуть-чуть.

- Да, наверное…

- Хорошо. Лоэннелин, вы разбираетесь в ведении домашнего хозяйства?.. Это хорошо, а то ключнице очень нужна помощь… Но это все завтра. А пока… Я так понял, идти вам некуда?.. Тогда вот по этой лестнице, - я махнул за дверь у себя за спиной, этим проходом на жилой этаж я пользовался еще в незапамятные времена, - поднимаетесь наверх. Там на этаже занято всего две комнаты, так что располагаетесь.

- А как определить, где занято?..

- Обе двери не открываются, - усмехнулся я. - А вообще, это две последние комнаты, напротив друг друга. Лучше устройтесь тоже где-нибудь там, чтобы мне не пришлось долго вас искать.

Эрнест кивнул, девушка присела в книксене и они оба исчезли. Я выждал еще несколько минут и велел просить всех на аудиенцию.

Демоны расположились в Зале группами по интересам и положению; я на всякий случай выставил "зеркало", чтобы потом снова рассмотреть, как они стояли и с кем говорили.

- Рад вас всех здесь приветствовать, - произнес я, мило улыбаясь. Мстительно - на неовербале. Кто-то из лордов поспешил создать заклинание переводчика - позор.

Я еще раз оглядел зал.

- Я думаю, ни у кого нет желания торчать здесь до полуночи, завуалировано отвечая на простейшие вопросы. Поэтому - сразу к делу… Лорд Лиффон, лорд Айгалор, лорд Иссатадар…

Лорды вышли немного вперед, втайне опасаясь моей следующей фразы.

- Кланы Хаоса, Ветра и Искры отныне входят в число Высших Кланов Темной Империи. Лорд Гессор…

Этот лорд остался стоять, только величественно усмехнулся. Он был первым советником Роуля и был готов к тому, что его Клан перестанет быть главным, но и не подозревал, что я осмелюсь вообще сделать его клан одним из низших.

- Мне очень жаль, но ваш Клан будет расформирован. Вы сами - приговорены к смертной казни. Мне не нужны демоны, способные взяться за задание убрать Наследника престола и мне не нужны демоны, верные таким, как вы. Можете быть свободны до завтрашнего утра…

Я дождался, пока Лорд Гессор уйдет, и продолжил.

- Довожу до вашего сведения, что столь большое количество Кланов не кажется мне удачным вариантом нашего политического строя… Кланов должно быть не более пятнадцати. Останутся Клан Хаоса, Клан Ветра, Клан Искры, Клан Земли, Клан Воды, Клан Жизни объединится с Кланом Смерти, Клан Тьмы, Клан Единства, Клан Времени, Клан Интуиции, Клан Судьбы, Клан Создания. Ну и три расовые общины - эльфы с дриадами и друидами, гномы с орками и русалки. Еще, я думаю, стоит создать четвертую общину для малопредставленных рас. Всех остальных прошу подумать о том, что им будет выгоднее - по своему желанию влиться в другой Клан или дождаться расформирования…

Я обвел зал угрожающим взглядом.

- Распределение обязанностей остается тем же… Только советую вам уделять им больше внимания. Вопросы?..

Вопросов не было.

- В таком случае это все. Ах да… Наследница - моя сестра, Даалесса.

- Сестра?..

- Внебрачная, - спокойно ответил я. - Если хотите, можете пообщаться. Я вынужден вас оставить - нам еще нужно многое обсудить с Императрицей Объединенных Долин.

И растворился в воздухе.

Диалог с Императрицей не занял много времени. Все, что было нужно, мы уже обсудили.

- Поздравляю, - без особой радости сказала Иллаирэ.

- Спасибо. Я к вам приеду на следующих выходных, обсудим дальнейшее развитие отношений между нашими государствами.

- Вы думаете, это возможно?..

- Уверен. Нам обоим есть что продать и что купить. Торговля давно бы уже разрослась сама, если бы мы ей не мешали. Мы могли бы продавать вам магические амулет, драгоценные камни, техномагические изобретения, краски… бумагу, в конце концов. У вас - ткани, зерно, резная мебель… кстати, я бы сам с большим удовольствием приобрел у вас технологию создания искусственных крыльев.

- Перьевых?!

- Мы их доработаем, естественно. Далеко не все низшие демоны имеют крылья, а они у нас просто необходимы.

- А мы бы приобретали у вас холодное оружие и посуду, - подхватила Императрица. - Но, впрочем, это можно будет обсудить позже…

- Да, действительно, сейчас не время. Я приеду с посольством, тогда все и обсудим.

- Посольством?..

- Вы считаете, что можно игнорировать друг друга, живя в одном мире?..

- Это риторический вопрос, - усмехнулась Иллаирэ. - Что ж, тогда до встречи, Лоэр.

- До встречи, Ваше Величество.

- Передать привет Вике?..

- Тори?.. Хм, ну, передай…

Я дурак - сам не догадался.

- До свидания.

- До свидания…

Шар Связи погас, я еще немного посидел, размышляя. Потом встал, погасил свет, запер двери и двинулся к спальне.

- отступление 8, нелетописное

Для членов правительственной семьи покои была стандартными: широкая гостиная с диваном, огромными окнами, морем цветов и пейзажами на стенах; спальня с двуспальной кроватью, нишей для одежды, баром и трельяжем; небольшого кабинета - правда, только лишь с одним столом, все остальное поставить просто не успели. Роуль предпочитал жить на втором этаже, а верхние этажи заперли до прибытия нового Повелителя. Для Роуля непосредственная близость повелительских покоев, которые он так и не смог открыть, была просто оскорблением. Лоэр, наоборот, залез на самый верх замка - дескать, оттуда лучше Империю видно, - и не желал слазить.

- А здесь красиво, - с некоторым удивлением произнесла Эни. Воспитанная на традициях темных эльфов, она вообще подозревала демонов в полном отсутствии даже подобия чувства стиля.

- Угу…

Вот только кровать одна - но он не стал об этом говорить. Вряд ли Лоэр поселил их так нарочно, скорее, просто забыл. Но, впрочем, Эрну и это казалось огромным.

- Вау, какой пейзажик!

- Эни, не позорься, это магическое изображение. Это главный пляж Срединного Мира.

- А как ты узнал?.. Море и море…

На пейзаже и вправду не было ничего, кроме моря и горизонта. Да и то большую часть картины занимало небо в легких перистых облачках.

- Видишь остров в форме дракона?.. Это Огненные скалы, самый большой вулкан Срединного Мира. Там рядом еще портал расположен… Такой вид открывается только с того пляжа.

- А ты откуда знаешь?..

- По географии проходили, - смущенно сознался Эрн, который не любил признавать, что со школьных предметов тоже может быть толк. Школу он искренне ненавидел - в основном из-за того, что отношения с одноклассниками у него не сложились. Точнее, сложились - в аккуратный штабель бессознательных тел после драки (Эрн вообще не привык терпеть оскорбления и на вполне невинную фразу о "козле, который прет не в ту сторону, а щас вообще рожей рогатой пропахает на… " отвечал без разговоров когтями в глаз), а после - в ровную линию провинившихся учеников в кабинете директора.

- А мы такого не учили…

- А ты в какой школе училась?..

- В третьей… Это в округе седьмой лавовой… Ну, недалеко от Северных Ворот, там еще овощной базар прямо под окнами…

По правде говоря, торговали на базаре отнюдь не только овощами, но еще и жареными кошками, весьма подозрительной рыбой и просроченной крупой, но Эни больше всего запомнились именно овощи. В основном - по запаху. С тех пор она с очень большим сомнением относится к моркови - после того, как отыскала в ней при нарезке дохлого жука.

- Я там никогда не был…

- Неудивительно, что мы до этого никогда не встречались, - хмыкнула Эни. - Около Северных Ворот селят только расовые общины. А туда мало желающих заходить…

- Ну да, нам в школе всегда говорили, что темные эльфы - это грязные, трусливые и нечистоплотные существа, которые питаются исключительно гранитом и болеют всеми известными заразными заболеваниями. Собственно, никто не верил, но зайти в район Общин все равно считалось большим подвигом…

- А ты заходил?..

- Один раз. Подрался сразу на переходе из одного квартала в другой. Наглого эльфенка утащили в переулок, а меня утащили уже демоны - дескать, если слюна темного эльфа попадет в кровь демона, демон загнется за пару часов от сумасшествия.

- Сказки, - неуверенно усмехнулась Эни.

- Я тоже так думал. Пока меня вампир не цапнул…

- И как?.. - заинтересовалась девушка, которая только один раз видела вампира и после первого же непристойного предложения залепила пощечину и драпанула со всех каблуков.

- Ну, следующие два дня я совсем не помню… Но рассказывают, что с тех пор я хожу по ночам. Эй, Эни, это была шутка!

- Я знаю. Я бы заметила.

Эта фраза снова вернула Эрна к проблеме кровати.

- Да ладно тебе, - неожиданно заявила Эни. - Если ты будешь вести себя корректно, я обещаю не пинаться…

- Ты еще и не пиналась. А… нет, пиналась… но это не считается…

Эни фыркнула. В тот раз она совершенно случайно заехала Эрнесту по весьма болезненной точке. Долго извинялась, но демон с тех пор все равно старается не подходить к ней со спины…

- Ну извини… я же нечаянно… я думала, это опять тот козел…

- Который теперь щеголяет выбитыми зубами?..

- Угу…

Эрн еще раз оглядел комнату.

- Ладно, я в душ. Или дамы вперед?..

Эни проявила энтузиазм, и Эрн остался в комнате.

Когда он вышел из душа, Эни расплетала косы, сидя перед зеркалом. Темные с золотыми искрами волосы разметались по длинному белому платью. Эрн почувствовал, что стоит сходить в душ еще раз…

- Я в той комнате на диване лягу.

Эни вздрогнула.

- Эрн…

- Что?..

- Эрн… Не… не уходи. Я… только не смейся… я темноты боюсь. Все время кажется, что…

Она заплакала, присев на краешек кровати.

- Ну… ладно…

Он сел рядом, неуверенно погладил ее по плечу. Она немедленно уткнулась ему в рубашку.

- Не плачь… Эни… Все хорошо…

Она подняла на него большие-большие глаза, а Эрн осторожно ее поцеловал…

Дальнейшее касается только их двоих…

Утро началось со стука в тяжелую дубовую дверь.

- Да?..

Я внес коррективы в щиты, и дверь открылась, являя демоницу с серебряным подносом. Я принюхался. Кофе, бутерброды с колбасой и манная каша. Пожалуй, я единственный демон, который любит манную кашу.

- Ваш завтрак, Повелитель.

- Спасибо, поставьте на стол. Анита, правильно?..

Девушка кивнула.

- Передайте ключнице, что я ее жду в кабинете.

- Да, хорошо, Повелитель.

Девушка быстро испарилась. Что мне нравится в Роуле - слуг он хорошо выдрессировал.

Но ремонт в замке все равно сделать стоит. Этот этаж еще ничего, а ниже - вообще кошмар.

Ключница прибежала настолько быстро, что я едва успел одеться. Сегодня - никаких церемониальных костюмов, только рубашка и брюки. Достали уже эти церемонии…

- Вызывали, Повелитель?..

- Вызывал… Скажите, как вы относитесь к идее сделать в замке небольшой ремонт?

- Что конкретно вы желаете отремонтировать, Повелитель?..

Желательно - тебя… И подобострастие всех местных слуг заодно. А я ведь уже привык, что Тори может нахамить мне в лицо…

Я выразил свои пожелания по стилям и цветам. Ключница кивала и соглашалась. Жуть. Она еще порывалась мою кровать заправить - но здесь нельзя пренебрегать системами безопасности, поэтому придется убираться самому.

Заправив кровать (весьма криво; вообще никогда не понимал, зачем красиво расставлять подушечки, если все равно потом раскидывать их в художественном беспорядке, чтобы нормально спать?..) и позавтракав, я вышел из комнаты. Сунул поднос ближайшей служанке (та кивнула и побежала на кухню; надо будет отладить здесь приличную систему доставки) и отправился на поиски Эрнеста и его девушки. Как ее там?.. Лоэннела?.. Лоэнни?.. Эннелина?.. Ладно, это неважно. Найду - спрошу.

Метод поиска был прост: я ходил по коридору и дергал за все ручки подряд. Естественно, дверь Ле была заперта (вчера ее обрадовали новостью о том, что она уже два года как вдова, и теперь она "безутешно рыдает" в объятиях весьма симпатичного демона). Я искал еще одну запертую дверь. Не нашел.

Они что, двери не закрывают?..

Теперь я в комнаты еще и заглядывал. Наконец в гостиной рядом с моими покоями обнаружились валяющиеся на диване брюки; я для приличия постучался (не слишком громко - все равно я уже внутри) и подошел к дверям спальни.

Девушка безмятежно спала в объятиях демона. На полу лежала кружевная деталь белья.

Она пошевелилась, светло улыбнулась во сне и что-то прошептала. Эрн покрепче прижал ее к себе. Я скрипнул зубами и вышел. Мне было… завидно. Я тоже хотел вот так просыпаться, в объятиях любимой женщины, а не от стука служанки, принесшей кофе в строго назначенное время. Я тоже хочу, чтобы меня ждали, в меня верили, обо мне заботились и беспокоились. Я хочу, чтобы и меня любили… и хочу любить сам.

Но доверие - слишком дорогой товар для демона.

Я прошелся по коридору. Ле о чем-то тихонько переговаривалась со своим избранником на следующие две недели. По комнате носило ее серебристый смех… Он что-то отвечал…

Помотал головой, вошел в свою комнату, не глядя вытащил книгу с полки, открыл. Заставил себя вчитаться. "Афродизиак - он же любовное зелье - бесцветная жидкость, не имеющая запаха, с яркими признаками наличиями магии, вызывающая любовь, доверие и привязанность или усиливающее уже имеющееся чувство…" Ч-черт!

С ненавистью захлопнул книгу. Да что это со мной?..

Ты же Наместник, Император, секретарь Повелителя самой Смерти… Ты добился того, чего хотел добиться с раннего детства…

Но почему сейчас мне хочется быть обычным демоном?..

Я порылся в ящиках стола, достал свиток гербовой бумаги, перо и зеленые чернила. Сел за стол, глянул в окно.

Окна выходили на восток - как раз всходило солнце, окрашивая черепичные крыши в красные с золотом тона. В башенке над моей комнатой щебетали голуби.

Я снова уткнулся в лист бумаги. Еще немного подумал и начал писать.

"Виктории Эллире Лайарне ла Вистен (Ее Высочеству Виктории Первой Облачной, Наследнице престола Объединных Долин)"

Как с ней здороваться?.. "Здравствуйте" - слишком строго, "привет" - напротив, как-то уж слишком неофициально. Идеальный вариант - "добрый вечер" - не подходит: откуда я знаю, когда доставят письмо? "Приветствую вас" - не, так только в официальных приглашениях на похороны. Ладно, пусть будет "идеальный вариант" с некоторыми поправками…

"Добрый день (утро, вечер, ночь?.. к несчастью, не знаю, какое у вас сейчас время суток)

Я подумал, что вам будет интересно узнать, что у демонов тоже есть легенда об объединении мира - очень похожая, кстати. Мне удалось найти список этой легенды. Он был изрядно погрызен мышами, поэтому полный текст, наверное, никто и никогда уже не прочтет. Изначальный же вариант был потерян во время пожара в библиотеке больше тысячи лет назад. Список я прочитать так и не смог - отдал реставратору, надеюсь, он что-нибудь придумает… Мастер пообещал, что список будет готов уже к следующим выходным - так что, возможно, в мой следующий визит я смогу передать вам…"

Бред какой. Я еще раз перечитал. Нет, это я отправлять точно не буду. Мы с ней, конечно, на всех прогулках на "вы" - но, в то же время, если я случайно сбиваюсь на более простой стиль общения, это происходит совершенно естественно и спокойно. А это - письмо любимой бабушке, когда не знаешь, о чем написать…

А правда, что может написать демон ангелу?..

Скомкал бумагу, кинул в корзину. Е-мое, как поэт, к которому муза не прилетела… Сравнение заставило рассмеяться.

В дверь постучали. Я спешено засунул лист бумаги (совершенно чистый) в ящик стола.

- Войдите.

Это снова была ключница, только теперь уже с планом ремонта замка. Я взял папочку (ее бы старание да в мирное русло…), проглядел смету (вполне нормально, только картины Фортрана вычеркнуть - их у нас и так вполне достаточно), пролистал планы. Кое-что подправил (канделябры, две люстры и свечи на столах - не слишком ли много для одной комнаты?..). Проглядел еще раз.

- Здесь только этот этаж, приемные залы и гостевые покои?.. - с некоторым удивлением спросил я. С каких это пор в замке только три этажа?..

- Ну… да.

Ключницу трясло.

- Успокойтесь, я не кусаюсь. Просто я вчера немного походил по нижним этажам (ладно, я сам не ходил, поисковичок отправил, и было это сегодня утром). Стены трескаются, камни кое-где даже эльф голыми руками вывернет, очень скудное освещение, балки пошатываются. Ремонт там последний раз был лет двести назад, правильно?.. - кивка я дожидаться не стал, и так все ясно. - Все бадьи рассохлись, а система доставки так заржавела, что пользоваться ей уже нельзя. Об условиях жизни местных работников я вообще молчу… Ремонт внизу - в первую очередь, а то замок уже разваливается. Перекрашивания стен - это не столь важно. Это первое.

Ключница что-то записала.

- Во-вторых, что у нас с садом рядом с замком?.. Садовника Роуль уволил в самом начале правления, правильно?.. Он еще жив?..

Ключница кивнула.

- Найдите его, извинитесь, восстановите в должности, выплатите подъемные на семью, устройте в замке, если пожелает. Пусть нанимает бригаду и займется парком - это унылое запустение вряд ли производит положительное впечатление на делегации.

- Но, Повелитель, тут не бывает делегаций…

- Будут. Третье. У нас очень много служанок и поваров, но слишком мало прачек и посудомоек. Магичка на весь замок вообще одна, и чем она занимается, лично мне непонятно. Пустые покои проще не убирать, а полностью обустраивать и накладывать на них статик - меньше мороки. Озаботьте этим магичку, пусть займется. И выпишите еще пару выпускников Школы.

Ключница покивала.

- Четвертое. Несчастная оранжерея. Почистить, засеять, полить, убрать. Засеять лучше - чем-нибудь полезным, замок будет сам обеспечивать себя овощами и фруктами. То же касается и сада.

У демоницы кончились листы, но я был неумолим.

- Пятое. Флигели, башни, пустые этажи. Занять комнатами под прислугу, а то они сидят друг у друга на головах; более того, им вряд ли удобно таскаться с последнего цокольного в башни убираться. Последний цокольный приспособить под кладовки. Освободится этаж чуть выше - и его тоже, продуктов на замок нужно много, и ими проще запасаться в сезон, а не искать в январе свежий лук.

Ключница уже не знала, где писать; я протянул ей чистый лист.

- Шестое. Мыши, крысы, жуки, осы, тараканы. Выловить, протравить, выгнать, повыковыривать - делайте с ними все, что угодно, но их здесь больше быть не должно. То, чем не пользуются больше пятидесяти лет, безжалостно выкинуть - кроме амулетов, естественно. Посуду, запасы и белье проревизировать; ну это вы знаете лучше меня.

Кончились чернила.

- Седьмое. Больничное крыло. Освободить под него второй этаж, найти нормальных врачей, проверить все травы на наличие плесени. Лечить всех обращающихся, в том числе прислугу. Вернее, прислугу в первую очередь - мне не нужны эпидемии в замке. Кстати, они готовят сами или их кормят всех вместе?.. Отрегулируйте этот вопрос.

Демоница пыхтела: так усердно записывала.

- А вообще, вы ключница, походите, посмотрите. Работникам обеспечьте нормальные условия. Начните сегодня же; впрочем, я думаю, требовать уж очень быстрого выполнения не имеет смысла. Но и не тяните. Сейчас ко мне министров - всех по отдельности. Директора Школы Магии, ну и школы при замке, конечно. Когда вернется Вирх, его тоже - без очереди. Все.

Ключница так быстро испарилась, что я понял: я надоел ей еще после четвертого пункта.

Я откинулся на спинку кресла, вполне довольный разговором.

Пришел Вирх; я посмотрел на его красные глаза, забрал отчет и отправил его спать.

Просмотрел отчет. Все, как я и ожидал. Ничего, сейчас придут министры - выдам по первое число…

Пришли министры. Разговаривали долго. Объяснить им необходимость наличия в Империи образованной, здоровой и целеустремленной молодежи - еще дольше. В результате обед я пропустил - он так и лежал на подносе в ящике системы доставки до самого ужина. Оперативно…

Обед исчез в моем довольно буркнувшем животе. М-м-м… Еще бы вина… Бутылка, повинуясь мысленному приказу, опустилась на подлокотник кресла. Я откупорил, хлебнул. Хм, неплохо… Можно немного расслабиться.

- Лоэр, ты занят?..

- Нет, Ле, заходи…

Демоница проскользнула в комнату, устроилась на диване, оглядела комнату.

- Да уж, комната Повелителя отличается от комнаты Наследника, - усмехнулась Ле. - Правда, ненамного - у меня кровать стоит у другой стены, а сама комната отделана зеленым.

- Естественно, тут же нет ни одних одинаковых покоев.

- Ни одних?..

- Конечно, - пожал плечами я. - Кстати, в твоей комнате до сих пор висит картина с восходящим солнцем?..

- Ну да. А что?..

- Нет, ничего… Просто это я ее туда повесил, за ней стоит бар… Там, наверное, до сих пор вино есть.

- А я-то думала, где вино и бокалы!

- Извини, я забыл предупредить.

- А еще ты кажется забыл о том, что Повелителю потру нужна свежая голова, - с укором вздохнула Ле, отбирая у меня бутылку. - Пьяница. Устал?..

- Угу. И как только Роуль со всем этим справлялся?.. Я уже жалею о том, что согласился на должность Повелителя… Слушай, Ле, а может, я отрекусь?..

- Не-е! Я повелевать уж точно не хочу, а то такого наповелюю…

Я рассмеялся.

- Кстати, Ле, можешь с Лоэннелин (ух, я выговорил!) позаниматься сенсорикой?..

- А это кто?..

- Девушка Эрнеста, - вздохнул я. - С ним самим я сам позанимаюсь.

- Думаешь, это хорошая идея?.. Все-таки… ну… он, конечно, Высший, да и Тьмы в нем немало, но…

- Думаешь, он не справится с Даром?..

Ле кивнула.

- Ты, конечно, Повелитель, тебе виднее, но…

- Ле, если ты будешь так извиняться каждый раз, когда будешь давать советы, то… В общем, просто советуй, я не кусаюсь.

- Это не совет, просто… предчувствие, что ли… с ним… и с этой Эни…

Ле окончательно сбилась и замолчала.

- Что?..

- Не знаю… Будущее, оно, знаешь, так далеко… и вообще… смутно, что ли… Но… Не знаю, - сдалась Ле. - Просто нехорошее предчувствие. Самое странное, что здесь я чувствую… ну… неизбежность, что ли… хотя это и случайность…

Она смутилась.

- Просто каждый раз, когда я ее вижу, я чувствую на ней будто бы… клеймо, что ли… сначала я думала, это из-за ее прошлого… но… это все идет из будущего. Понимаешь?..

- Нет, - честно сказал я. - Но это не значит, что я тебе не верю. Просто я в сенсорике ничего не понимаю… и никогда не пойму. Но с ней все равно позанимайся. Или от этого ты тоже чувствуешь угрозу?..

- Нет… это как бы… ну… не имеет значения.

- Вот и хорошо… если еще что-нибудь почувствуешь, скажешь?..

- Угу. Хочешь, расскажу о твоем будущем?.. Я тебя очень четко вижу…

Ле хитро улыбнулась.

- Не хочу, Ле. Я не завидую пифиям и предпочитаю с ними не знакомиться.

Я не хочу знать будущего. Хочу жить настоящим, и видеть настоящее. А будущее… оно так далеко и неопределенно… и в истории есть тысячи примеров того, как люди ломали себе жизнь из-за того, что узнавали свое будущее.

- Повелитель?..

- А, Эрнест…

- Я тут шел… и услышал…

- Не оправдывайся, я понял.

- Вы говорили о нас с Эни, правильно?..

"Нас". У меня тоже нехорошее предчувствие.

- И о будущем?.. И… что?..

- Ничего, Эрн. Мы вообще разговаривали о политике по отношению к Срединному миру, там правитель чудит… Учись подслушивать.

Эрнест кивнул и вышел.

Ничего. Совсем ничего.

Знать будущее?.. Я не думаю, что это кому-нибудь нужно. Мы с Ле переглянулись, она кивнула. Мы поняли друг друга.

Я вздохнул, и мы приступили к обсуждению политики со Срединным Миром. Есть вещи, которые не стоит узнавать и рассказывать…

- Глава Четвертая

Не стоит жить ради мести. Месть - это шаг, который нужно осознать прежде, чем на него пойти… Четвертое Правило Высшего Ангела

- Я понял вас, лорд Алиттео.

- Благодарю вас, Повелитель.

Он поклонился и вышел. И вытащил из потайного ящичка в повелительском кресле початую бутылку вина. Да, знаю, много пить вредно, но я же не много - я чуть-чуть… И вообще, как сказал кто-то очень мудрый, я пью всего две рюмки - одну первую и несколько вторых. Два бокала в день (причем в прямом смысле) разве же это много?..

За прошедшие три месяца жизнь несколько уладилась. Вернее, первый месяц я еще носился, как угорелый, по всей Империи, но потом понял, что успеть везде все равно невозможно, поэтому завел себе целый отдел многажды проверенных помощников (старшим стал Вирх), а сам скучал в кабинете или - реже - в Зале.

Вообще, жизнь демона стремительна, но вряд ли в ней многое можно изменить всего за три месяца. Нет, можно… У меня однажды получилось за две недели совершить переворот в Империи, но сейчас, я надеюсь, девятый вал уже прошел и до следующего еще можно подготовиться.

Что изменилось?.. Ну, во-первых, Ле вышла замуж. За того самого демона, Лоувера. Они встречались ровно две недели, после чего объявили мне о грядущей свадьбе. Вернее, Ле, набычившись, заявилась ко мне в кабинет (я все-таки обставил его по своему вкусу - выходить из него теперь не хотелось) и заявила, что, даже если я буду ее отговаривать, и угрожать расстрелом, и ругаться, и вспоминать покойную бабушку, и даже разжалую ее из Наследниц в уборщицы, она все равно… Под конец вдохновенной речи я сполз под стол от смеха. Да, он мне не нравился. Да, я считал и считаю это не совсем выгодным браком. Да, я вообще против того, чтобы Ле выходила замуж… но не настолько же!

Во-вторых, Эрн со своей возлюбленной вздыхали, аки голубки. Предложения руки и сердца еще не было, но все к тому шло. Я не препятствовал. Ле больше не заводила тот разговор о "дурном предчувствии", но заниматься с ними обоими я все равно начал - с самообороны. Ле скептически хмыкала. Да, согласен, несмотря на особое рвение и старание получалось у них так себе (особенно у девушки, но это вообще отдельный разговор). Эрнест старался, но слишком уж часто отвлекался на очаровательную соседку по "парте"…

В-третьих, ремонт в замке я все-таки сделал. В нем наконец-то воцарился покой и уют - особенно в свете двух прошедших свадеб (замуж, к моему огромному удивлению, вышла еще и ключница) и одной намечающейся. Из-за этого я беспрерывно изображал восторг, а сам ходил, как привидение, чувствуя себе старым одиноким дядюшкой в одной квартире с молодоженами. Было ужасно тоскливо; но я привычно зарывался в бумаги, углублялся в дела и приходил в себя, когда Вирх (обычно на следующее утро) приносил очередной отчет, с жалостью на меня косился и звал Ле, которая уговаривала меня лечь спать. В результате я вел преимущественно ночной образ жизни; впрочем, обычно я не обращал на это внимания…

В-четвертых, в Империи я более или менее навел порядок - ну, или то, что я считал порядком. На меня смотрели, как на маразматика, зато наконец-то появились школы, больницы, детские сады. Дома призрения я расформировал. Оставшихся в одиночестве детей привозили в бывшую школу для повелительских отпрысков, переоборудованную под интернат. Там я бывал достаточно часто, чтобы не опасаться повторения эниной истории.

В-пятых, мы наладили отношения с Объединенными Долинами. Демоны долго не верили, что теперь вместо того, чтобы отбирать что-то у ангелов, им придется это покупать, но уж психологию я изучал достаточно старательно, чтобы быстро справиться с этой проблемой и методичным капанием на мозги предупредить возникновение других.

Ну а в-шестых…

Как раз раздался стук в окно. Я встал, впустил в Зал приемов голубя, ласково потрепал его и отвязал свиток.

"Приветствую вас, Повелитель Темной Империи!

Скажешь, без официоза?.. Хорошо, без официоза - так без официоза… Тогда просто: привет.

Представляться уже не стоит - ты меня наверняка уже узнал - скорее всего, по почерку. А ведь по правилам этикета я должна:

1) церемониально поприветствовать (три листа меленьких письмен с завитушкой; переписывать было лень, поэтому уж не обессудь);

2) вознаградить Богов и Демиургов за счастье писать вам (еще листа два; от случая к случаю меняются только предлоги и междометия);

3) изложить суть дела (обычно - никак не больше абзаца);

4) еще раз вознаградить богов и Демиургов (см. пункт 2);

5) церемониально попрощаться (см. пункт 1).

И, заметь, все это безобразие придумали не только ангелы!

Зачем я это пишу?.. Скажем так: это была замена церемониальному приветствию. Написать тебе меня попросила Иллаирэ (впрочем, я бы и так написала). Она приглашает Его Величество Повелителя Темной Империи, Наместника Императора Смерти на неофициальный обед в пятницу. Аудиенция прилагается. Заметь, обед неофициальный, поэтому никаких советников и - упаси боже! - охраны: ангелы, несмотря на все политические ухищрения, все равно не хотят видеть на своих землях демонов. Ваше посольство стоит без дела (это я тебе по секрету говорю).

Охранное заклинанием разомкнут в пятницу в 13-20; облака по расчетам наших сенсов подойдут к вершине где-то в половину второго. Впрочем, это ни о чем не говорит - возможно, это произойдет на два часа позже.

С уважением, Виктория.

P.S.: Пользуясь случаем, приглашаю Его Величество на свой день рождения, коий состоится… тьфу ты! В общем, семнадцатого августа. Или мне нельзя приглашать в гости главу государства-захватчика?.. Я уже запуталась. Но, с другой стороны - мы же друзья?.. Твоя Тори"

Друзья…

Я прижал свиток к лицу - он пах ее духами…

Друзья… Я тебе друг… Пусть будет так, все равно мне не стоит рассчитывать а что-то большее. Ты права - "глава государства-захватчика"…

- Повелитель?..

Я спешно пихнул бутылку и письмо в ящик.

Нужно работать.

- отступление 9, семейное

- Эни?..

Он снова потряс ее за плечо. Девушка пошевелилась, открыла один глаз и перевернулась на другой бок, чтобы не видеть эту наглую демонскую рожу, с какой-то стати возжелавшую ее разбудить.

- Эни, проснись.

- М-м-м…

Она накрылась одеялом с головой. За ночь одеяло повернулось на девяносто градусов, и теперь из-под него торчали весьма симпатичные ножки, отводя мысли Эрнеста все дальше и дальше от возложенной на него миссии по побудке девушки…

- Эни!

Он отобрал одеяло совсем; Эни возмущенно вцепилась в его краешек, пытаясь перетянуть обратно, и все-таки проснулась.

- Изверг… Такое хорошее утро, мне снился такой хороший сон, а ты все испортил!

Эрн возмущенно на нее воззрился.

- Я-а-а?!

- Конечно. А кто меня разбудил?!

- Ну я. Хотя вообще-то это не я виноват… это Повелитель решил устроить нам утреннюю пробежку с занятиями по самообороне…

Эни снова уткнулась носом в подушку.

- Вставай.

- Это надо будет прыгать, бегать, махать здоровенной орясиной с гордым названием "меч" и изображать нездоровый энтузиазм?.. - жалобно спросила Эни, укутываясь во второе одеяло. Эрн отобрал и его тоже. Теперь он больше напоминал снежную бабу, чем демона.

- Ну да, - прохрипел демон из-под груза одеял.

- Не-ет… Сходи туда сам…

- А Повелителю я что скажу?..

- Э-э-э… Скажи, что у меня медотвод, вот.

- Чего?..

Эни глубоко вздохнула и отобрала одеяло у слабо сопротивляющегося демона - в легкой ночнушке она уже начинала мерзнуть.

- Господи… Эрн, ты хороший, замечательный, и я тебя, наверное, даже люблю… но ты иногда такой дурак!

Он уселся на кровать, пытаясь осмыслить это заявление.

- Я ничего не понял.

- Вот именно. Дурак. И вообще, ты, кажется, торопился?..

- И ты, кажется, тоже!

- Я никуда не пойду.

- Да, ты говорила. Ты предлагаешь так Повелителю и сказать?.. Или все-таки объяснишь… ну, если не по-демонски, то хотя бы по-человечески?..

Она села на кровати, поплотнее укутавшись в одеяло.

- Эрн, я… беременна.

Он тоже сел на кровать.

- Чего?..

Эни смущенно вздохнула, теребя край одеяла.

- Но это же… м-м-м… и давно?..

- Не знаю, - честно сказала Эни, окончательно смутившись. - Месяца два, наверное…

Эрн облегченно вздохнул. Про того подонка можно уже не думать.

- Но это же замечательно!

Он осторожно прижал ее к себе.

- Ты рад?..

- А что?

- Ну… не знаю… нам говорили, что демоны… ну… не слишком радуются, когда кто-нибудь желает срочно назвать их "папой"…

- Ну и что?.. Этому только ненормальные демоны не радуются, а я-то нормальный демон!

Она рассмеялась, он осторожно ее поцеловал.

И им было совершенно наплевать, что думает по этому поводу Повелитель Темной Империи…

Очередной проситель, церемониально поклонившись, протаранил филейной частью многострадальную дверь. Закрылась последняя лавка в районе четвертой Лавовой. В других районах чужакам не рады и дерут втридорога. Ладно, разберемся… Кто там у нас ответственный за лавки?.. Клан Земли?.. А кто у нас ответственный за Клан Земли?.. Правильно, Тулимак. Где он сейчас?..

- Тулимак!

Тулимак был низшим, но весьма старательным демоном, за что и получил должность старшего в отряде. Причем его отряд был одним из лучших. Если придется дать отставку Вирху, возьму на его место Тулимака.

Я кратко изложил суть дела, демон кивнул и растворился. Думаю, к сегодняшнему вечеру поставки продовольствия наладятся - причем не только в районе четвертой Лавовой. Я намекнул демону, что не стоит давать Клану понять, каким конкретно районом стоит заняться - впрочем, наверное, он и сам бы догадался.

Сегодня только четверг, и у меня еще море дел… И это очень грустно. Хорошо все-таки Ле - сидит там где-то наверху и мастерит очередной витраж в комнату. После замужества Ле, несколько пополнев, решила заняться домашним хозяйством и декором помещений. Ее жених, один из моих старших советников, весьма спокойно к этому отнесся и только в определенное время подкидывал ей очередные идеи для творчества. Политика была здравой (Ле еще на неделю увлекалась то вышиванием, то вязанием шарфика для маленького демоненка, то рисованием пейзажей, то вот витражами), впрочем, он и в семейной жизни вел себя как политик.

- Повелитель?..

- Да, Эрнест, заходи. А где Эни?.. У нас же сейчас занятие.

- У нее… м-м-м… медотвод.

- В смысле?..

- Ну… мы… м-м-м… в общем, она сейчас не может нормально заниматься.

Я спокойно ждал продолжения.

- Она… беременна.

Я ожидал этой новости еще недели две назад, но все равно было завидно. Может, жениться?.. Ха-ха, на ком?.. На высокородной демонице с омерзительным характером?.. Не-е, я еще не готов для такой семейной жизни… Может быть, когда-нибудь и придется - для укрепления власти - но мы оставим это решение на самый крайний случай…

А Тори?.. Мы с ней просто друзья.

Кстати, о друзьях. Ответ я ей так и не написал. Дурак. Мало того, что первое письмо она мне написала (я так и не смог придумать ни о чем писать, ни зачем, ни как к ней обращаться), так еще и не отвечаю! Надо заняться…

- Я так и понял. Ну что, папочка… Иди, займи ее чем-нибудь.

- А занятие?..

Вопрос был простым и никакого внутреннего сопротивления не вызвал, но мне в голову вдруг пришло, что я вообще-то Повелитель, и задавать вопросы мне имеет право только Совет, а никак не безродный мальчишка, но… мне хотелось, чтобы он задавал мне вопросы. Может, он мне и не сын (хотя, может, и сын - своего отца он не знает, а Тьмы в нем вполне достаточно), но иногда мне хочется верить… во что?.. В то, что у демонов тоже может быть нормальная семья?.. Нет, это глупо. Но он мне все равно… родной, что ли…

Совсем расклеился на старости лет!

Мысль о старости сначала рассмешила, а потом я задумался. Я всегда один - и это одиночество уже давит на меня… а что будет потом?..

Впрочем, вряд ли мне удастся дожить до старости.

- Занятия не будет. Иди, заботься о девушке.

Эрн кивнул и ушел. Я подумал и тоже пошел к себе. Уселся за стол, перебрал бумаги на столе (отцовские документы я разобрал, перечитал, чистые листы проверил на наличие симпатических чернил, но ничего интересного так и не нашел; впрочем, бардак на столе все равно быстро возобновился - я тоже терпеть не мог раскладывать бумаги по папочкам), вытащил чистый свиток, подточил перо.

"Ее Высочеству Виктории Первой Облачной

Привет (сразу без официоза, и никаких церемониальных приветствий, а то они меня уже и на работе достали; впрочем, обычно эту часть письма я прошу написать кого-нибудь другого).

В пятницу, естественно, буду - как я могу упустить такую возможность неофициально пообщаться с Ее Величеством, поболтать с хорошим другом и проверить предсказания ваших магов?.. Можешь передать Иллаирэ, что насчет роли посольства я и не обольщался, просто это символ того, что в ближайшие несколько лет (ну или хотя бы месяцев, все будет зависеть от политической обстановки; но, ты же понимаешь, мы все всего лишь на всего играем в сложную и непредсказуемую игру под названием "политика") мы на вас не нападем. Надеюсь, этот срок затянется на гораздо больший промежуток времени, но в наше неспокойное время ничего нельзя утверждать точно. Мне в любом случае не доставит большого удовольствия воевать с Долинами.

Хочешь ли ты узнать наши новости?.. Вряд ли?.. Ну, тогда просто пропустишь следующие абзацы. Впрочем, ты спрашивала в позапрошлом письме (я все помню; просто тогда я как раз улаживал вооруженный конфликт на западе Империи и, сказать честно, мне было не до писем - извини, конечно, но мы же друзья?..), отвечаю сейчас. Надеюсь, больше мне не придется извиняться за неотвеченные письма.

Ле вышла замуж - ну, это она, наверное, тебе и сама написала (не так давно она проговорилась, что вы переписываетесь). Ждет ребенка - говорит, что мальчик, но тут не угадаешь. Сейчас сидит в своей комнате и делает витраж - ее муж вполне удачно находит ей занятия.

А у меня все по-прежнему. Недавно ездил по Империи. Нашел одно очень красивое место - там раньше была библиотека, потом ее сожгли - высылаю изображение. Надеюсь, ты сможешь его распаковать - пришлось очень сильно ужать, а то голубь не поднимет.

О, опять кто-то меня ищет. Может, запереться?.. Да, нельзя так пренебрегать своими обязанностями, я знаю… но иногда так хочется!

Остаюсь, твой очень ленивый друг.

P.S.: не могли бы Ее Высочество намекнуть измученному одним вопросом демону, что им подарить на День Рождения?.. К несчастью, на подобных праздниках я бываю редко и не знаю, что нужно дарить. Тем более, что дарить на Совершеннолетие (или у ангелов оно наступает не в восемнадцать лет?..)

Надеюсь на вашу помощь, Лоэр"

Еще раз перечитал письмо. Все хорошо, все правильно. Даже нет пунктуационных и орфографических ошибок. Это еще лучше: грамотность - положительное качество даже для демона. Или ошибки я просто не заметил?.. Все может быть.

Я улыбнулся, свернул письмо в аккуратную трубочку, запечатал. Распахнул окно - на подоконник опустилась сразу дюжина голубей. Совсем заскучали. Их много, а писем мало - вон как на работу нарываются…

Так, этот ленивый, этот толстый, эта дамочка больше занята птенцами, чем письмами - еще потеряет. Я выбрал очаровательную белую голубку с редкими золотистыми перышками на крыльях. По демонским меркам - неформат (демоны выводят белых голубей для хороших вестей, черных - для плохих, темно-серых - для никаких; пестрые или в крапинку не пользуются особой популярностью). Но мне она нравится. Тем более что ангелы не маются подобной чепухой. Лети, голубка - ты так похожа на ангелка…

Так, что-то я стал романтичным…

- Повелитель, там Совет собирается.

- Спасибо, можешь быть свободен.

Я проводил голубку взглядом, закрыл окно и направился к дверям.

В Зале меня уже ждали.

Члены Совета сидели на своих церемониальных местах, Хранитель стоял у окна, а у дверей, опустив голову, стояла… Эни.

- Добрый день.

- Добрый день, Повелитель.

Я занял отведенное для меня место.

- Повелитель… Леди Лоэннелин Таалль Онорегене даль Деассе нарушила Заветы Предков. Решением Совета признана виновной и приговорена…

По щеке Эни сбежала слезинка. Я непроизвольно сжал кулаки, представив, что будет с Эрнестом, когда он узнает…

Я не хочу обрекать его на то, что пережил сам…

…Она так же стояла у стены, опустив голову… и по щеке бежала слезинка… в глазах - мольба, а губы невольно шепчут: "За что?.."

А я стоял и смотрел… И Роуль - сидел и усмехался, зная, что ему нужно сказать всего лишь одно слово, чтобы остановить это…

Но он не сказал…

И на следующее утро…

- Вето. - Резко сказал я, вставая.

- Что?.. - не совсем понимая, что происходит, спросил кто-то.

- Вето. Это мое право.

Председатель Совета невольно оглянулся на Хранителя. Мы с эльфом встретились глазами. Потом он медленно, не отрывая взгляда, кивнул.

- Это мое право.

Отодвинул стул, вышел из-за стола, осторожно взял ее за руку и вывел из Зала, обернувшись уже у порога.

- Однажды я это уже не сказал. Скажу сейчас. - Немного помолчал и добавил: - До свидания.

- До свидания, Повелитель…

Она разрыдалась уже за дверями.

Ди, наверное, тоже плакала…

- Идем. Все будет хорошо…

А ее некому было утешить…

- Они хотели… хотели… - она уткнулась мне в рубашку, я неловко погладил ее по волосам. И стоял так, как дурак, минут пятнадцать - пока она наконец не успокоилась.

- Ну, теперь идем?..

Она кивнула. Через некоторое время я сдал опять разрыдавшуюся девушку на руки Эрну, а он тихо прошептал: "спасибо".

Как будто бы я сделал это за "спасибо"…

Около дверей моих покоев меня ждал Хранитель.

Несколько мгновений мы просто молчали. Потом он спросил, горько усмехнувшись:

- Любовница?..

- Любовница. Но не моя.

И захлопнул дверь у него перед носом.

Я - чудовище. Пытаюсь купить собственную совесть.

Как будто не знаю, что такое не прощают…

- Привет, Альт.

Я кошмарно не выспался - проще говоря, вообще не ложился, все равно бы не уснул, - а теперь еще и ехать на неофициальный обед…

Привет. Ты пришел меня почистить?..

- Тебя что, не почистили?! Ты же теперь самый главный дейр в Империи!

Я откровенно прикалывался. Альт, впрочем, тоже. Он горд, но все же не настолько.

Почистили, но я хочу, чтобы меня почистил хозяин…

- Губу обратно закатай.

Ах так?!

- И что же ты мне сделаешь?..

Я нежно почесал дейра за ухом. Альт довольно замурчал, выгибаясь, как кошка - кости у него гнулись во все стороны. В бою дейр незаменим - мгновенно переплавляется в любое другое животное, обладает потрясающей реакцией и впечатляющими когтями, шипами и клыками, а по скорости и силе удара может сравниться с боевой трансформацией демона, причем неизвестно, в чью пользу. Очень полезный домашний зверек.

Никуда тебя не повезу.

- Врешь. Ты же сам хотел посмотреть на Облачную Долину.

А мы туда поедем?!

- Не знаю. Ты-то меня никуда не повезешь!

Ну ладно, залазь… только почисти сначала!

Эту его просьбу я предвидел с самого начала - дейр соскучился, с ним все ясно. Ради этого и пришел сюда в такую рань (если бы выезжали просто так, пришел бы на два часа позже). Правда, я думал, что ночью хорошенько высплюсь… но, видимо, не судьба.

Вздохнул, притянул к себе ведро и жесткую щетку. Зачерпнул воды из ближайшей бочки, плеснул на довольного дейра, лениво потер ему спину. Зачем его чистить, не понятно: слуги очень ревностно подошли к своим обязанностям, шкура аж блестит. Но - если дейр просит, приходится подчиниться…

Альт лизнул меня шершавым языком в лицо. Я снова полил урчащего дейра водой (главное теперь, чтобы он об меня шкуру не вытер, а то костюмчик спасти уже не получится - пластины чешуи изорвут его в клочья, еще и мне достанется), потер щеткой спину, невольно втягиваясь. Совсем как в раннем детстве…

Я вздохнул, потер дейра щеткой, вспоминая…

… как мы с братом частенько сбегали с уроков в загоны. Роуль пытался заполучить внимание хоть одного дейра, но ему все время не везло, а я часами болтал с Альтом, рассказывая ему Законы Сохранения Магической Энергии, историю Великой войны или правила этикета - смотря какой урок был следующим. Сбегали обычно с биологии, которую ни я, ни брат не любили. Отец ругался, угрожал, заставлял учить, но заставить полюбить так и не смог - это попросту невозможно…

…как мы с Альтом впервые сбежали в лес, на прогулку. Отец не пускал нас одних - считал, что дейр еще слишком маленький, да и я дурак дураком, еще случится что, а рядом никого нет - и осталась Империя и ее Повелитель без Наследника. Я и вправду был дурак - в один прекрасный день мы с Альтом сбежали из замка "путешествовать". Нас искала вся замковая стража. Потом мне хорошо досталось от отца (несмотря на всю свою регенерацию, сесть я не мог недели две; впервые я видел проявления эмоций на отцовском лице), на меня наорала мать, а брат еще долго прикалывался - дескать, малявка, он, большой и умный, придумал бы лучше. С учетом того, что до этого я неделю просидел в Северной Башне, на его насмешки мне было наплевать с высокой колокольни - после отшельничества на меня снизошло озарение. Но он меня все-таки достал, и я очень красиво его подставил (подлость, конечно). Роуль тоже неделю просидел в Башне, а отец ему всыпал еще больше, чем мне: дескать, Энгель-то малявка, но ты-то!.. На это я так обиделся, что со злости взорвал отцовский кабинет, и мне даже не влетело - во мне проснулись Силы Тьмы…

…как мы впервые встретились… и как я, стыдно признаться, испугался (мне было лет пять), когда ко мне подбежала здоровенная неуклюжая зверюга, вся в смешной колючей чешуе, и лизнула шершавым языком…

Хорошее было время. И не было никакой политики и никаких "неофициальных" обедов, подавляющих своей официальностью…

Дурак ты, Хозяин…

Конечно, дурак! Я и не спорю. Но ты мне за наглость ответишь: больше мыть не буду!

Эй, так нечестно!

- Честно, честно,- пробурчал я, но щетку не бросил. Чистка дейра, довольно муторное и неприятное занятие, меня умиротворяла.

И все-таки ты дурак… Тогда все было также - просто ты не понимал этого…

- Я знаю, знаю, Альт.

Но так хочется верить, что где-то и когда-то есть дом, в котором все хорошо…

Ты просто ничего не понимаешь… Дом - это люди, а не место…

- Значит, у меня нет дома, Альт.

А я?..

- А ты там же, где и я.

Знаешь, тебе весь этот мир - дом. Ты просто ничего не понимаешь…

- А кто-то понимает?.. Может быть, ты?..

Нет. Но ты когда-нибудь поймешь…

Я усмехнулся, снова полил его водой. Вытащил чистую тряпку из стопки, аккуратно протер дейра от воды, стараясь не подрать тряпку об острые края чешуи.

Как раз пришла Ле запрягать свою дейру. Я поправил на Альте уздечку.

- Ну что, поехали?..

Ле кивнула и пришпорила дейра.

Полог откинули ровно в 13-20. Ангельские маги все же немного прогадали: когда мы вышли из портала, облака уже сгущались вокруг скалы.

- Как ты думаешь, уже можно идти?..

- Вряд ли. Облака еще прозрачные. Я в этой ангельской магии уже немного разбираюсь. Еще немного подождем.

Через несколько минут подъехал "отряд встречающих", представленный одной лишь Тори.

- Всем привет! Я так и знала, что Ле тоже приедет. Вау, какая зверюга!

Альт вежливо обнюхал Тори, чуть подавшись вперед.

- Она не кусается?..

Сама Тори была на очаровательной соловой кобылке, рядом с дейрами смотрящейся просто как муравей рядом с танком.

- Нет. Альт, ты же не будешь кусать девушку?..

Нет. Она наверняка невкусная, ее надо сначала ошпарить, чтобы все перья из крыльев повылетали. Это и есть твоя любовница, на которую ты меня променял?.. А она ничего, хорошенькая…

Альт прошелся по фигурке Тори взглядом профессионального растлителя. Я мысленно выдал ему на орехи, не став вслух комментировать его заявление.

Что, ревнуешь?..

"Нет, огромные чешуйчатые уроды все равно не в ее вкусе… Превращайся давай! и лучше в лошадь"

А можно будет кобылку соблазнить?..

Я закатил глаза.

"Ладно, можно. Только не калечь. И вообще, хоть один день побудь джентльменом!"

Мы тут всего на один день?! Так чего же мы стоим?!!

- Он пообещал, что не будет.

"Чешуйчатый урод" медленно переплавился в здоровенного угольно-черного конягу. Вороная тварь вклинилась между мышастой лошадкой Ле (не один я уговорил дейра на подобное непотребство) и Тори, так усердно строя кобылке глазки, что до наступления развязки мы могли не успеть доехать до дворца.

- Лоэр, твой конь как-то странно косится на Лианею, - с подозрением сказала Тори.

Я старался не смотреть в ее сторону - костюм для верховой езды очень выгодно подчеркивал ее фигуру.

- Я запру его в одиночном загоне, - извиняющимся тоном пообещал я, не став уточнять, что перегородки Альта вряд ли остановят.

Чего?! А как же я прославлю свой славный род и продлю его, кстати?!

"Никак, - мило ухмыльнулся я. - Не смей приставать к лошади!"

Но ты же обеща-а-ал…

"А ты обещал быть джентльменом"

Ладно, я буду…

Я сделал вид, что поверил - остановить Альта, завидевшего симпатичную особу противоположного пола, все равно невозможно.

До дворца мы доехали за милой болтовней - я рассказывал Тори, кто такие дейры, а Ле изредка вставляла заявления из серии "все совсем не так!". Альт активно клеился к Лианее. Суя по согласным взглядам лошадки скоро из скаковой она превратится в стельную… Но я старался об этом не думать - в ближайшем же письме Тори обвинит меня во всех смертных грехах, в том числе соблазнении хозяйки лошади.

Я ничего не имею против того, чтобы ее соблазнить, но не буду этого делать.

- А мы в замке тоже ремонт сделали, - похвасталась Тори. - Вот приедем, я вам покажу нашу новую гостиную…

Ехали мы не слишком быстро и Тори этому не препятствовала: видимо, прилагаемая аудиенция срочной не была. Я покосился на девушку и спросил прямо. И получил честный ответ:

- Мне велено было занять вас до четырех, - смущенно созналась Тори. - Просто к Иллаирэ приехали из Триады чуть ли не с объявлением войны, она там все улаживает… Но вы же к нам все равно до завтрашнего утра, правильно?.. Вы извините, что так получилось…

- Да нет, все в порядке. Когда Императрица к нам приезжала, ко мне тоже заявились наемные убийцы с возгласом… ну, в общем, это неважно. В результате Ее Величеству пришлось два часа знакомиться с нашей галерей художеств, потому что я искал заказчиков и мило с ними беседовал.

- А Иллаирэ искренне восхищалась картинами, - фыркнула Тори. - И говорила, что ты ей специально экскурсию устроил…

- Это не я, а Вирх - он же метаморф.

Тори поморщилась; я смутился. Зря я при ней о нем говорю. В прошлый раз, когда он принимал мой облик, получилось не слишком красиво…

- Понятно.

Альт взвился на дыбы, явно переходя к решительным действиям; метров десять я был занят исключительно матерной руганью на дейра и тщетными попытками его утихомирить.

- Прошу прощения, это он просто давно на воле не был, вот и бесится.

- Ага, я так и подумала - с сомнением согласилась Тори и отвела Лианею подальше.

Альт, естественно, приблизился снова.

- Лоэр… Я не буду просить тебя придержать зверюгу, это все равно бесполезно, он тебя явно не слушается, просто сообщи ему, что Лианея - потомственный эр'риярделл.

- Кто?..

- Эр'риярделл, - повторила Тори. - Это наши верховые животные. На них ездят в основном только аристократы, они достаточно редки и дороги. Абсолютные метаморфы, разумные, сильные и выносливые. Раньше их использовала Стража для охраны границ, теперь же их уговаривают превращаться в лошадей и просто ездят на прогулки. Обычно делят с Хозяином душу… Практически неуязвимы, но, если погибнет, умрет и Хозяин. Их вывели еще три тысячи лет назад.

Классно! Экзотика!

- Тори, боюсь, он загорелся еще большим энтузиазмом.

- Тогда скажи, что она эмансипированная особа и вообще кусается.

- Бесполезно, - покачал головой я. - Будет только хуже…

- Тогда Лианею я тоже запру…

Мы рассмеялись. Я сомневался, что загон остановит лошадку…

По-моему, мы с ней хорошо смотримся вместе!

"Альт, ты маньяк"

Я всего лишь искал свою судьбу! На этот раз все серьезно!

"Угу"

Честно!

"Да я верю. Это же все равно не от тебя зависит…"

Альт презрительно хмыкнул и опять прижался боком к Лианее. Если бы я хотел, я мог бы сейчас обнять Тори и прижать к себе…

- Альт! Ты скоро спихнешь даму с дороги!

Я встряхнул уздой, не выдержал и пнул Альта каблуком в живот. Дейр едва не скинул меня с седла.

…! Ты мне такую романтическую обстановку разрушил!

- Давай без меня всю эту романтику, а?..

Тори отругивала Лианею, даже не слишком закрывая канал связи - я и не подозревал, что Ее Высочество знает такие выражения…

Ле вовсю хихикала. Совместными усилиями нам с Тори удалось уговорить ее занять место между двумя озабоченными монстрами. Так удерживать эту парочку было значительно проще…

Наконец из-за леса выплыл замок. Мы вздохнули с облегчением: теперь, даже если эти двое что-нибудь и вытворят (а это точно произойдет), то без нашего присутствия…

Тори с немалым трудом загнала Лианею в стойло в самом конце загона, я запер Альта в самом начале, но мы оба понимали, что это не поможет.

- Лоэр, не хочу показаться невежливой, но по-моему твой Альт - озабоченный…

Угу, весь в Хозяина…

Я поперхнулся.

- И это еще слабо сказано, - преувеличенно грустно сказал я. Из мести - и в голове Альта тоже.

- Ладно, - сдалась Тори, - давайте я вам хоть нашу картинную галерею покажу…

Конец галереи, прямой, как стрелы, терялся где-то в глубине замка. Мы с Ле переглянулись, вздохнули, но согласились.

- Это мой прапрапрадедушка, первый Император Объединенных Долин, Терелан Первый Великий. - Лично я не видел ничего, кроме темного плаща - все остальное было им скрыто. - Никто точно не знает, как он выглядел. Он воцарился сразу после разъединения мира, в первый год новой эры. В тот же год он и женился. Это моя прапрапрабабушка, Алессия Первая Великая, - Тори показала на весьма красивую ангелку с огромными крыльями. - Она была первой в нашем роду с фиолетовыми глазами. С тех пор в истинном облике они у всех девушек в нашем роду фиолетовые, но мы предпочитаем их перекрашивать… Она взошла на престол после смерти мужа. А это их четверо детей - три дочери и сын. Семейный портрет. Они все похожи друг на друга, я даже точно не знаю, кто из них сын - картина слишком старая…

Я усмехнулся. Ну, не первые две, это точно - на них золотистые платья. Значит, кто-то из тех, кто в последнем ряду… И вправду похожи, как две капли воды…

- Это Иджена Первая Великая, она взошла на престол после матери. Это - ее муж. Он правил вместо нее… Впрочем, за это она Телада и отравила. Ну, это по слухам. По официальной версии - разрыв сердца…

Вау, у ангелов тоже бывают интриги!

- Это их единственная дочь, - Тори показала на следующий портрет. Даже если художник был полной бе